Thanh Kiếm Quy Hương

5

HƯƠNG TRÀ

Quãng đường thiên lý nối liền huyện Nam Linh thuộc Thuận Châu và huyện Nha Nghi của Tân Bình vắng vẻ ít có người đi lại. Trời nắng chói chang. Hướng đông biển xanh ngắt xa mút tầm mắt. Phía tây là rừng núi ngút ngàn. Núi Chấn Sơn cao chót vót. Xa chừng một dặm là núi Nghiển Sơn, núi Bào Mang, núi Yên Trạch tiếp nối với nhau tựa bức tường thành chớn chở.

– Huyện Nha Nghi còn xa không ngoại?

– Cũng không xa lắm… Chừng ba bốn chục dặm thôi…

– Xa quá… Con mỏi chân quá ngoại…

Hương Trà lên giọng nhõng nhẽo. Mặc dù đã mười bảy song vì là cháu ngoại độc nhất cho nên nàng vẫn được cha mẹ và nhất là ông ngoại cưng chiều.

– Ông ngoại… Có người đi sau lưng mình…

Nghe cháu gái nói ông lão quay đầu nhìn. Xa xa có một bóng người di động. Vui mừng ông ta cười nói với con gái, con rể và cháu ngoại:

– Có người đi sau lưng của mình. Ta đi chậm lại chờ họ đi cho có bạn. Đông người ít nguy hiểm hơn…

Bốn người đi thật chậm cố tình chờ người khách độc hành tới gần. Khi người khách tới gần Hương Trà dặc dặc tay ông ngoại của mình rồi nói nho nhỏ:

– Ngoại ngoại … Cái ông…  Ân nhân… Người đã cứu gia đình ta ở Truông Nhà Hồ…

Nghe Hương Trà nói ông lão mãi võ và hai con đồng đứng lại chờ đợi. Khi người lạ tới còn cách ba bước ông lão vòng tay kính cẩn thi lễ:

– Thật là may mắn…Gia đình lão vui mừng được tái ngộ ân nhân…

– Tại hạ hân hạnh được gặp lại chư vị…

Vòng tay thi lễ người lạ nói câu trên. Như sợ cháu ngoại của mình sẽ nói điều làm phiền lòng ân nhân nên ông lão hỏi tiếp:

– Chắc ân nhân đi Nha Nghi?

– Thưa lão trượng tôi đi Thăng Long…

Ông lão mãi võ mỉm cười khi nghe người lạ trả lời. Câu trả lời chứng tỏ y không thông thạo đường lối và dường như không biết Nha Nghi nằm ở đâu.

– Tôi nói có điều chi thất thố…

Người lạ lên tiếng. Tuy bị chiếc nón rộng vành che khuất mặt mày nhưng hình như y có thể thấy hoặc nghe hết mọi việc quanh mình.

– Thưa ân nhân không… Chắc ân nhân mới đi xa lần đầu?

– Lão trượng đoán đúng. Tôi mới được sư phụ cho phép hành hiệp giang hồ nên không biết nhiều…

– Thưa ân nhân…

Giọng nói trầm trầm của người lạ cất lên ngắt ngang lời của ông lão:

– Xin lão trượng đừng gọi tôi bằng hai tiếng ân nhân…

Như không nhịn được Hương Trà xen vào câu chuyện:

– Như vậy ông tên gì?

Nhẹ lắc đầu ông lão gượng cười nói với người lạ:

– Xin ân nhân thứ lổi. Cháu ngoại của lão vốn được cưng chiều thành ra…

Hiểu ý ông lão người lạ cất lời:

– Thưa lão trượng không có chi. Cô đây thật thà nghĩ sao nói vậy…

Chiếc nón rơm hơi hướng về phía Hương Trà cùng với giọng nói trầm trầm cất lên:

– Tiểu Mã… Đó là tên của tôi…

Hương Trà cười tươi như hoa mới nở. Quay mặt nhìn người lạ nàng cười nói:

– Tên của tôi là Hương Trà. Ông ngoại của tôi nói ông còn trẻ mà chừng bao nhiêu tuổi?

– Ông ngoại của cô nương lịch duyệt lắm. Cô Hương Trà bao nhiêu tuổi?

– Tôi mười bảy tuổi…

– Như vậy cô nhỏ hơn tôi năm tuổi…

Ông lão mãi võ chợt xen vào câu chuyện:

– Lão họ Nguyễn tên An Bang, còn con gái tên Thanh Thanh và con rể đây họ Đinh tên Hoàng Long. Gia đình chúng tôi quê quán ở Nho Quan…

– Hân hạnh được biết quí danh của chư vị. Tôi mồ côi cha mẹ từ thuở nhỏ cho nên không có tính danh. Chỉ biết sư phụ gọi là Tiểu Mã…

– Tiểu Mã là con ngựa nhỏ…

Hương Trà cười khúc khích sau câu nói đùa. Đinh Hoàng Long trừng mắt với con gái. Giọng của Tiểu Mã vang lên bình thường:

– Cô nương nói đúng. Sư phụ tôi ẩn cư nơi Bạch Mã Sơn vì thế người mới đặt tên tôi là Tiểu Mã…

– Bạch Mã Sơn ở đâu vậy Tiểu Mã huynh. Tôi gọi bằng anh chắc anh không giận tôi chứ?

Làm sao một thanh niên trẻ tuổi lại có thể phiền giận một cô gái xinh đẹp xưng hô với mình một cách thân mật như thế. Im lặng giây lát Tiểu Mã mới trả lời câu hỏi của Hương Trà:

– Bạch Mã Sơn là một dãy núi nằm trong địa phận huyện Phú Lộc thuộc Hóa Châu. Nó là ranh giới phân chia Hóa Châu với bốn châu Thăng Hoa Tư Nghĩa bằng đèo Ải Vân…

Năm người vừa đi vừa trò chuyện nhờ vậy mà không cảm thấy đường dài. Ngoài ra cách đối xử với xưng hô của họ cũng bớt phần khách sáo hơn.

– Chú em biết Thăng Long ở đâu không?

Tiểu Mã lắc đầu cười rồi mới trả lời câu hỏi của Đinh Hoàng Long.

– Tôi nghe người ta nói ở ngoài bắc mà không biết ở đâu…

Đinh Hoàng Long thở hơi dài thốt:

– Từ đây ra Thăng Long xa lắm. Phải đi qua Tân Bình, Nghệ An, Thanh Hóa, Ninh Bình rồi mới tới Thăng Long được…Chú em cứ tháp tùng gia đình tôi tới Ninh Bình xong rồi đi Thăng Long…

Tiểu Mã đột nhiên ngắt lời của Đinh Hoàng Long:

– Có người tới… Tôi nghe được tiếng vó ngựa đông lắm…

Quay đầu trông về hướng nam thấy một vầng bụi bốc lên Nguyễn An Bang nói:

– Chắc quan binh đi đâu…

Chốc sau khi toán người ngựa tới gần. Ông ta biến hẳn sắc mặt khi nhận ra Tửu Sắc Công Tử ngồi ngất ngưỡng trên lưng con ngựa bạch. Biết không trốn được Nguyễn An Bang và gia đình quay lại đứng đối diện với tên công tử háo sắc và đám thủ hạ.

Quét ánh mắt cú vọ nhìn bốn người gã công tử lên tiếng cười nói với Hương Trà:

– Cô em tệ thời thôi. Cô em lẳng lặng mà đi không nói lời nào khiến cho ta chạy đôn chạy đáo đi tìm…

Ngừng lại gây lát hắn cười gằn tiếp:

– Nay gặp đây ta không thể nào để cho cô em và gia đình đi được… Sẵn ngựa đây ta mời cô em về nhà…

Tiểu Mã đột nhiên lên tiếng hỏi Nguyễn An Bang:

– Hắn là ai. Có liên hệ gì với lão bá?

Nguyễn An Bang đáp không do dự:

– Hắn muốn bắt con Hương Trà về làm tì thiếp. Gia đình lão sợ nên phải trốn đi…

Có tiếng cười hực sau vành nón rơm. Tửu Sắc Công Tử hét lớn:

– Bay đâu… Mau mời Hương Trà cô nương lên ngựa…

Thân ảnh nhích động. Tiểu Mã đứng sừng sững trước mặt Hương Trà. Đầu roi tre chớp ngời. Y vạch một đường sâu cả tấc trên mặt đất.

– Bất cứ ai bước qua đường vạch này sẽ bị ta đét đít…

Tửu Sắc Công Tử và đám thủ hạ cười rộ khi nghe người lạ hăm dọa. Hai tên quăng mình xuống đất. Rút vũ khí cầm tay chúng khoa chân bước qua đường vạch. Chát… Chát… Hai tên cướp chới với vì bị roi tre quất vào mặt. Giọng nói trầm lạnh cất lên sau vành nón rơm:

– Đứa nào muốn bị đòn cứ bước qua…

Tửu Sắc Công Tử biết mình đụng phải một nhân vật giang hồ. Tuy nhiên quen thói lung lăng hắn không chịu bỏ cuộc. Vẩy tay ra lệnh cho thủ hạ hắn hét lớn:

– Dần cho hắn một trận…

Bốn tên cướp chia thành hai hướng dè dặt bước qua đường vạch. Ngay lúc đó đầu roi tre cất lên. Gã công tử háo sắc giật mình khi thấy thủ hạ của mình gục xuống đất không kêu được tiếng nào. Nghiến răng kèn kẹt hắn nhảy xuống ngựa. Khệnh khạng bước tới đứng trước mặt đối thủ hắn gằn giọng:

– Ngươi biết ta là ai không?

Giọng nói trầm trầm từng chữ một vang lên sau vành nón rơm:

– Ta không cần biết ngươi là ai. Bất cứ ai bước qua đường vạch sẽ bị ta đét đít…

Hương Trà bật cười khúc khích vì lời nói của Tiểu Mã.

– Hắn ăn hiếp tôi… Anh Tiểu Mã hãy đét vào đít hắn mấy roi cho hắn chừa thói ba mươi lăm…

Câu nói của Hương Trà chẳng khác gì đổ dầu vào lửa. Nhất là giọng nói thân mật của nàng đối với Tiểu Mã càng khiến cho Tửu Sắc Công Tử điên tiết. Giận run vì bị bẻ mặt hắn tức tốc ra tay với ý định hạ sát Tiểu Mã. Phạch… Chiếc quạt sắt xếp lại điểm tới ngực địch thủ. Từ dưới đất đầu roi tre bật lên tựa điện xẹt. Chát… Hai thứ vũ khí chạm nhau toé lửa. Tửu Sắc Công Tử cảm thấy lòng bàn tay nóng ran còn cánh tay hầu như tê liệt vì sức va chạm quá mạnh.

Biết đụng phải một cao thủ hữu hạng giang hồ do đó hắn ra tay một cách dè dặt và thận trọng hơn. Rẹt… Chiếc quạt sắt xếp lại nhọn hoắt điểm tới huyệt cự khuyết. Đây là một huyệt quan trọng của nhâm mạch, nếu bị điểm trúng có thể gây chấn động tim, làm đọng máu và đưa tới tình trạng tử vọng.

Dù bị vành nón rơm che khuất song Tiểu Mã vẫn thấy được đòn đánh của đối phương. Tuy nhiên y vẫn im lìm không có phản ứng và chờ cho tới khi đầu quạt sắt chờn vờn nơi mục tiêu mới giải chiêu. Như được đẩy đi bằng thứ lò xo cực mạnh đầu roi tre xẹt tới huyệt cực tuyền của Tửu Sắc Công Tử. Đây chính là sơ hở của hắn bởi vì khi tay mặt vung ra thời huyệt đạo này là chỗ trống trải và kém phòng bị nhất. Huyệt cực tuyền thuộc thủ thiếu âm tâm kinh chi phối năm khí thuộc tim cho nên nếu bị điểm trúng thời ảnh hưởng tới tim.

Biết rõ điều này nên Tửu Sắc Công Tử tức tốc dịch bộ sang trái tránh đòn cùng lúc đầu quạt  điểm tới huyệt vân môn nơi vai. Tại vùng vai có hàng chục huyệt đạo quan trọng như trung phủ, khuyết bồn, phố phòng, chu vinh, ốc ế, ưng song, kiên ngung, hung hương, thiên khê do đó khó lòng cho Tiểu Mã nhận biết đối thủ sẽ điểm vào huyệt đạo nào. Không chậm trễ y rung cổ tay và đầu gậy tre đảo xuống huyệt đại bao rồi nhảy qua thanh linh nơi tay đoạn đổi hướng xẹt tới huyệt kỳ môn, nhật nguyệt và chương môn.

Chớp mắt Tửu Sắc Công Tử thấy đầu gậy tre bay lượn, khi biến khi hiện, chợt tắt chợt nổi thành trăm ngàn bóng ảnh trùm phủ các huyệt đạo quan trọng trên thân thể của mình. Rẹt… rẹt… Bóng roi tre tắt lịm. Tửu Sắc Công Tử hồi bộ một bước dài. Nét mặt của hắn nhăn nhó và mồ hôi vã ra trên trán chứng tỏ hắn đã bị đối thủ đánh trúng.

– Sư phụ của ngươi là ai?

Tửu Sắc Công Tử cắn răng không trả lời. Giọng nói trầm trầm của Tiểu Mã cất lên sau vành nón rơm.

– Ngươi đã bị ta dùng thủ pháp độc môn điểm vào huyệt túc tam lý. Về nói lại với bậc bề trên của ngươi để thử xem họ có giải huyệt được không…

Dứt lời Tiểu Mã xoay người bước đi. Gia đình mãi võ cũng im lặng theo sau. Đứng nhìn theo giây lát Tửu Sắc Công Tử bảo thủ hạ đỡ mình lên ngựa chạy trở về Hoá Châu.

*****

Gặp Thời Thế Lê Thành Đạt dạo từng bước quanh biệt sảnh rộng thênh thang và yên tịnh. Đây là nơi vị thủ lĩnh hắc đạo Thuận Hóa an dưỡng mỗi khi có khó khăn, rắc rối hoặc chuyện nhức đầu cần phải suy nghĩ để giải quyết. Chuyện nhức đầu của hắn hiện giờ là bệnh tình phức tạp của đứa con trai cưng. Hôm qua đang ngồi nghe báo cáo về tình trạng làm ăn thời thủ hạ thân tín cho biết Tửu Sắc Công Tử bị một nhân vật giang hồ lạ mặt đã thương ở Thuận Châu. Khi thủ hạ khiêng đứa con của mình vào họ Lê bắt mạch đoạn hỏi tỉ mỉ về cuộc giao đấu. Nghe xong hắn mới biết con của mình bị kẻ lạ đả huyệt. Điều đáng cho hắn lưu ý là sau khi điểm huyệt đối thủ còn cho biết đã dùng thủ pháp độc môn điểm vào huyệt túc tam lý đồng thời kèm theo lời thách thức xem hắn có giải huyệt được hay là không.

Trông thấy đứa con cưng toàn thân bại liệt Gặp Thời Thế biết nếu không chữa trị gấp sẽ làm cho bệnh tình thêm nặng và có thể sẽ bị tàn phế suốt đời. Bảo thủ hạ đặt Tửu Sắc Công Tử nằm ngửa lên mặt bàn xong hắn vận khí vào ngón tay trỏ rồi đặt lên huyệt túc tam lý đoạn từ từ trút chân khí vào để khai thông huyệt đạo. Tuy nhiên điều khiến cho hắn kinh ngạc là chân khí mà hắn trút vào bị trắc trở không lưu thông được. Lấy làm lạ về hiện tượng kỳ dị này hắn lần lượt trút chân khí của mình vào các huyệt bách hội, phong phủ, dương lăng, phong thị và hoàn khiêu. Không những chân khí bị gián đoạn không lưu thông được mà đôi khi còn đẩy ngược chân khí của hắn trở lại. Thử đi thử lại mấy lần tình trạng quái dị vẫn xảy ra Gặp Thời Thế đành phải ngưng tay. Tự tay kê thang thuốc và cho người sắc thuốc xong hắn lui về biệt sảnh suy nghĩ hầu giải quyết khó khăn. Càng suy nghĩ họ Lê càng thêm giận dữ vì không giải huyệt được cho con trai. Hắn cảm thấy bị mất mặt trước đám thủ hạ từ lâu vốn nể trọng và thán phục hắn về trình độ vũ thuật cao siêu. Suy đi tính lại hắn chỉ còn một cách là đi bắt tên đội nón rơm để trị tội và giải huyệt cho con trai của mình.

– Trần Tứ…

Vị thủ lĩnh hắc đạo Thuận Hóa lên tiếng gọi tên thủ hạ thân tín đang đứng chờ ngoài cửa.

– Đại ca có chuyện chi sai bảo?

Gặp Thời Thế nói nhanh:

– Ngươi đi lấy ngựa. Ta với ngươi đi kiếm thằng đội nón rơm…

Nửa khắc sau hai thớt ngựa phi nước kiệu trên quãng đường dẫn về Hải Lăng. Vừa giục ngựa chạy nhanh Gặp Thời Thế nói với Trần Tứ:

– Ta ráng đi nhanh để tới huyện Nam Linh kịp lúc trời tối. Nếu thằng đội nón rơm đi bộ thời ta sẽ bắt kịp bọn chúng ở huyện Nha Nghi…

– Đại ca liệu bắt được hắn không?

Trần Tứ buột miệng hỏi và sau khi hỏi xong hắn mới biết mình lỡ lời khi nhìn thấy ánh mắt giận dữ và hằn học của đàn anh. Hắn biết mình đã chọc giận và đụng chạm tới tự ái của thủ lãnh đại ca. Nuốt nước miếng Trần Tứ chữa:

– Xin đại ca bớt giận… Tôi biết đại ca bản lãnh trùm thiên hạ song thằng đội nón rơm cũng không vừa. Chỉ trong vòng ba chiêu mà nó đã điểm huyệt công tử…

Gặp Thời Thế chép miệng:

– Ta biết… Xuyên qua thủ pháp đả huyệt kỳ bí ta đoán hắn có trình độ vũ thuật cao siêu. Có thể hắn thụ nghiệp từ một kỳ nhân dị sĩ nào đó ẩn cư trong châu Thuận, châu Hóa hay bốn châu Thăng Hoa Tư Nghĩa. Vùng Thuận Hóa của ta đông tây rộng trăm dặm còn nam bắc dài hơn ba trăm dặm với núi cao núi thấp, rừng rú hang động nhiều không kể xiết. Đây là đất của hằng hà sa số kỳ nhân dị sĩ. Họ tu tiên hoặc trốn tránh sự truy nã của Minh triều hay náu mình nơi hoang dã khổ luyện vũ thuật và sau đó lộ diện giang hồ để dương danh. Ta đoán thằng đội nón rơm này phải học nghề từ một kỳ nhân nào nên mới có thủ pháp đả huyệt quái đản tới độ ta trong nhất thời cũng không giải được…

Cười chúm chiếm Trần Tứ lên tiếng:

– Đại ca mà không giải được thời cả vùng Thuận Hóa này và luôn cả Tân Bình chắc chắn cũng không có ai giải được. Tôi có nghe nói chút ít về thuật đả huyệt nhưng không dám nhận là biết. Tiện đây xin đại ca nói rõ cho tôi học lóm…

Trần Tứ khôn ngoan biết cách làm vui lòng đàn anh của mình. Hắn biết Gặp Thời Thế có tật mê võ và nhất là tự hào về bản lãnh do đó mới gợi chuyện để cho đàn anh bớt giận. Được thủ hạ gãi đúng chỗ ngứa Gặp Thời Thế cười hà hà:

– Điểm huyệt là một trong nhiều công phu hay tuyệt kỹ được các vũ sĩ giang hồ luyện tập trong số đó có ta. Tuy nhiên ít có người thành công vì nó đòi hỏi nhiều điều kiện như phải biết nhiều về y lý, phải biết tính giờ giấc bởi vì huyệt đạo có liên hệ chặt chẽ tới giờ giấc và sau cùng còn phải học qua cách thức giải huyệt để chữa trị cho người khác và đôi khi cho chính mình…

Nói vừa dứt câu Gặp Thời Thế đột nhiên động thủ. Bàn tay tả của hắn vung ra với ngón tay trỏ điểm tới huyệt đạo của Trần Tứ. Thủ pháp thần tốc và sự nhận định huyệt vị một cách chính xác của hắn khiến cho Trần Tứ trở tay không kịp. Họ Trần cảm thấy nhói đau một cái rồi cả cánh tay tê liệt. Cười cười nhìn thủ hạ Gặp Thời Thế nói:

– Ngươi vừa bị ta điểm trúng huyệt khúc trì. Gập cánh tay lại, ngươi sẽ thấy huyệt khúc trì nằm ngay trên đầu lằn chỉ. Chắc ngươi có nghe thầy dạy võ của ngươi nói về kinh mạch?

Trần Tứ cười gượng lên tiếng:

– Tôi có nghe sư phụ nói chuyện này nhưng vì tối dạ nên chỉ còn nhớ lỏm bỏm về mười hai kinh và tám mạch. Đại ca cánh tay của tôi…

Hiểu ý Gặp Thời Thế cười hà hà đưa bàn tay vuốt nhẹ lên cánh tay của Trần Tứ và họ Trần cảm thấy khuỷu tay của mình nóng lên rồi năm ngón tay co duỗi một cách bình thường. Nhìn quanh quất         phong cảnh hai bên đường Trần Tứ lên tiếng:

– Ta sắp tới bến đò sông Thạch Hãn rồi…

– Ngươi biết rành vùng này lắm hả?

Lê Thành Đạt hỏi thủ hạ với giọng vui vẻ. Biết thủ lĩnh đại ca đã nguôi giận Trần Tứ cười khà:

– Đại ca quên là tôi sinh trưởng ở xã Diên Sinh thuộc huyện An Nhân à… Trước khi về với đại ca tôi lưu lạc khắp các huyện Thanh Lan, Ba Lãng, Lợi Điền và An Nhân của châu Thuận. Ngoài ra các huyện của châu Hóa như Lợi Bồng, Sĩ Vãng, Sa Lệnh, Trà Khê, Tư Dung, Bồ Lài và Bờ Lãng cũng đều có dấu chân của tôi. Tôi còn lội tới bốn châu Thăng, Hoa, Tư, Nghĩa. Bốn châu này có mười một huyện là Lê Giang, Đô Hòa, An Bị, Vạn An, Cụ Hi, Lê Đễ, Từ Bình, Bạch Mã, Nghĩa Thuần, Nga Bôi và Khê Cẩm. Vùng Thuận Hóa thời có đông dân sinh sống chứ từ đèo Ải Vân trở vào thời lộn xộn lắm vì khi thời thuộc về nước ta cai quản còn có khi lại bị Chiêm Thành chiếm cứ…

Trần Tứ nói một cách rành mạch khiến cho Lê Thành Đạt phải ngạc nhiên. Cười ha hả với vẻ thích thú hắn nói lớn:

– Ta không ngờ ngươi lại lịch duyệt giang hồ như thế. Bấy lâu nay ta tưởng ngươi thuộc loại võ biền một chữ cũng không biết…

Được thủ lĩnh đại ca khen tặng Trần Từ cười chúm chiếm:

– Lúc còn trẻ tôi cũng được cha mẹ cho đi học chữ nhưng vì thời thế nhiễu nhương loạn lạc nên tôi mới bỏ văn học võ. Rốt cuộc rồi chẳng đi tới đâu. Văn thời dốt mà võ cũng chẳng bằng ai…

Lê Thành Đạt cười cười:

– Ít nhất về với ta ngươi cũng có chỗ nương tựa vững chắc. Biết đâu sau này ngươi sẽ nổi danh trong giang hồ rồi trở thành thủ lĩnh Thuận Hóa…

Lắc đầu quầy quậy Trần Tứ nói với giọng nghiêm trang và thành thực:

– Đại ca nói đùa làm chi. Tôi tài cán bao nhiêu mà dám mơ chuyện đó. Huống chi công tử bản lĩnh cao siêu và được anh em mến mộ…

Trầm ngâm giây lát Gặp Thời Thế hắng giọng:

– Thằng con của ta tài cán cũng có song lại có cái tật đắm say tửu sắc. Nó ham chơi nên khó mà chỉ huy người khác được. Cũng tại ta không giáo huấn nó từ lúc nhỏ để bây giờ nó lãnh hậu quả. Ta với ngươi ráng tìm cho được thằng đội nón rơm…

Hai người dừng ngựa tại bến đò Thạch Hãn. Họ trả tiền hậu hỉ để gã lái đò chở hai người và hai con ngựa qua sông. Nhìn dòng sông nước trong xanh Trần Tứ nói:

– Sông Thạch Hãn nổi tiếng về nước trong và ngọt bởi vậy mới có câu nói là ” Bất vi xạ não, diệc thị trầm đàn; bất vi quỳnh tương, diệc thị cam lễ “. Bên kia sông là xã Thạch Hãn thuộc địa phận huyện Nam Linh. Từ xã Thạch Hãn đi tới Hồ Xá cũng khá xa. Ta phải ngồi đò qua sông Minh Lương rồi đi qua Truông Nhà Hồ và sau đó mới tới xã Hồ Xá. Đây là ranh giới phân chia hai huyện Nam Linh của châu Thuận và huyện Nha Nghi thuộc Tân Bình…

Trời chập choạng tối Gặp Thời Thế và Trần Tứ tới làng Hồ Xá. Cơm nước xong Trần Tứ nói với thủ lĩnh của mình:

– Đại ca nghỉ ngơi để tôi đi dọ tin…

Lát sau Trần Tứ trở về với vẻ mặt hớn hở. Gặp Thời Thế chưa kịp hỏi hắn đã cười nói lớn:

– Trình đại ca… Sau khi đánh bại công tử tên đội nón rơm hiện đang trên đường tới huyện Nha Nghi. Đại ca có biết tại sao công tử gây chuyện với thằng đội nón rơm không?

Gặp Thời Thế lắc đầu. Trần Tứ từ từ thuật lại cho thủ lĩnh của mình nghe đầu đuôi câu chuyện. Vị thủ lĩnh hắc đạo im lặng thật lâu mới lên tiếng:

– Thằng con của ta cũng có lỗi nhưng tính mạng của nó khó bảo toàn nếu ta không bắt được thằng đội nón rơm. Chờ tới khi gặp nó rồi ta sẽ liệu…

*****

Trời mùa đông mưa bay lất phất. Gió từ hướng tây bắc thổi đến mang theo giá rét khiến cho người ta cảm thấy lạnh hơn. Ủ mình trong chiếc áo bông dày cộm Hương Trà lên tiếng hỏi:

– Ngoại ngoại… Còn bao xa nữa ta mới tới Nha Nghi?

Nguyễn An Bang chưa kịp trả lời Tiểu Mã đã hắng giọng:

– Cô Hương Trà thấy ngọn núi bên tay trái của chúng ta không?

Nhìn theo tay chỉ của Tiểu Mã, Hương Trà trông thấy một ngọn núi cao, cây cối mọc um tùm và xanh rì. Dưới chân núi dọc con đường cái có dòng suối nước trong vắt chảy róc rách.

– Tiểu Mã huynh có nghe gì không… Tiếng nước suối chảy nghe lạ lắm…

Giọng nói của Tiểu Mã vang lên đều đều qua vành nón rơm:

– Núi đó là núi Liên Sơn nằm cách huyện Nha Nghi chừng tám chín dặm đường. Sư phụ tôi nói là núi Liên Sơn có con suối mà nước chảy tạo thành âm thanh lạ, êm tai, dìu dặt, nhặt khoan và du dương như tiếng đàn…

Hương Trà quay sang nhìn Tiểu Mã hồi lâu đoạn nhẹ giọng:

– Tiểu Mã huynh… Tôi có một chuyện nhỏ nhờ huynh giúp…

– Hương Trà cứ nói… Nếu giúp được tôi sẵn sàng…

Nụ cười nở trên vành môi thắm Hương Trà nói với giọng ôn nhu:

– Tiểu muội muốn được nhìn mặt huynh…

Câu nói của Hương Trà rơi vào im lặng. Lát sau nàng mới tiếp tục lên tiếng:

– Huynh đã thấy mặt tiểu muội rồi còn phần tiểu muội có thấy mặt mũi của huynh đâu. Như thế là không công bằng…

Có tiếng cười khẽ sau vành nón rơm rồi giọng nói chững chạc vang lên:

– Hương Trà nói đúng…

Tiểu Mã cởi chiếc nón rơm trên đầu xuống. Hương Trà nhìn đăm đăm rồi lát sau mới cười thốt:

– Cám ơn Tiểu Mã huynh…

Không nói tiếng nào Tiểu Mã đội nón trở lại đoạn cất giọng trầm trầm:

– Mấy năm trước sư phụ dẫn tôi ra Tân Bình tìm kiếm dược thảo. Một dãy núi từ Thuận Châu dài tới châu Bố Chính có mấy chục ngọn núi. Sư phụ và tôi đã lục lọi khắp hang hóc của núi Thành Thang để tìm kiếm nam sâm…

Ngoái đầu nhìn về hướng nam xong Tiểu Mã tiếp:

– Chúng ta đã ngồi đò qua sông Uẩn Áo mà dân địa phương còn gọi là sông Nhà Ngò nằm cách huyện Nha Nghi độ mười dặm. Hương Trà đi lẹ lên để chúng ta tới Nha Nghi trước khi trời tối…

Từ lúc nhìn mặt Tiểu Mã xong Hương Trà có thái độ khác lạ. Nàng có vẻ tư lự, suy tưởng và mộng mơ. Nghe Tiểu Mã giục nàng chỉ mỉm cười im lặng bước nhanh. Trời xâm xẩm tối năm người đi vào huyện lỵ Nha Nghi. Nhà nhà lên đèn. Hàng quán vắng vẻ. Thỉnh thoảng mới có người đi lại một cách vội vàng. Năm người đi vòng vo một hồi mới tìm được một quán trọ tồi tàn và lụp xụp ở cuối đường. Nguyễn An Bang phải hối lộ lão chủ quán mười tiền để khỏi bị hạch hỏi giấy tờ. Tắm rửa và cơm nước qua loa xong Nguyễn An Bang nói với hai con:

– Ta cạn túi rồi… Sáng mai ta kiếm chỗ nào đông đúc để mãi võ kiếm chút tiền lộ phí về quê…

Đinh Hoàng Long nói với cha vợ:

– Thưa nhạc phụ… Con nghe nói chợ Đại Phúc đông đúc lắm. Chợ này ở ranh giới hai xã Đại Phúc và Tuy Lộc thuộc huyện Nha Nghi, nằm ven sông cái, bên cạnh chợ có cầu, sau lưng có chùa Đại Phúc, đường xá rộng rãi và ghe thuyền tấp nập lắm. Nếu nhạc phụ muốn kiếm tiền thời ta nên tới chợ Đại Phúc…

Tiểu Mã chợt lên tiếng xen vào câu chuyện của ba cha con Nguyễn An Bang:

– Nếu ba vị muốn mãi võ kiếm tiền lộ phí thời tôi xin giúp…

Biết Tiểu Mã là một vũ sĩ giang hồ võ nghệ cao siêu nên Đinh Hoàng Long cả mừng cười thốt:

– Đa tạ chú em… Có chú em trổ tài thời còn gì bằng…

Trời tờ mờ sáng. Ăn điểm tâm cho no bụng xong năm người tới chợ Đại Phúc. May mắn họ tìm được một khoảnh đất trống cạnh bờ sông Bình Giang. Người đi lại mỗi lúc một đông hơn. Tiếng rao hàng lanh lãnh. Mùi thức ăn bốc thơm lừng. Khoảng cuối gìờ thìn thiên hạ mà đa số là thanh niên đứng thành vòng tròn chật cứng. Trong lúc xem múa võ họ lại có dịp ngắm nghía, trầm trồ về nhan sắc của Hương Trà. Cũng vì vậy mà họ không ngần ngại bỏ tiền vào chiếc nón mà con khỉ cầm đi vòng vòng. Nhìn đám thanh niên trẻ tuổi đang liếc mắt đưa tình với cháu ngoại của mình Nguyễn An Bang cười nói lớn:

– Kính thưa chư vị… Chư vị đã thưởng thức nhiều pha múa võ ngoạn mục nhưng phải đợi chú em đây…

Đưa tay chỉ Tiểu Mã đang đứng im lìm Nguyễn An Bang tiếp nhanh:

– Chú em đây sẽ thi triển vũ thuật độc bộ, có một không hai trong giang hồ…

Như được sắp đặt trước Hương Trà xếp từng viên gạch lên thành một chồng cao nghệu. Ánh thu ba của nàng liếc một vòng khán giả rồi nụ cười tươi tắn và giọng nói thánh thót vang lên:

– Tiểu ca ca của tôi đây sẽ thi triển công phu bí truyền đánh vỡ gạch. Mời chư vị xem cho kỹ…

Tiểu Mã xuất thủ liền sau câu nói của Hương Trà. Bàn tay hơi mở ra y vổ hờ một cái lên chồng gạch cao nghệu. Không có gì khác lạ ngay cả tiếng động.

– Tướng y ốm yếu như vậy mà đánh làm sao bể gạch được…

Có người lên tiếng chê. Mỉm cười Hương Trà đưa chân hất nhẹ chồng gạch. Người người buột miệng kêu ồ khi thấy mười mấy viên gạch vỡ vụn thành trăm mảnh.

– Cái đó đã lấy gì làm hay. Ta biết họ ngâm gạch vào nước cả đêm trước khi đem ra biểu diễn cho nên gạch mềm rã ai đánh cũng bể…

Người nào trong đám khán giả nói câu trên. Tiểu Mã liếc nhanh Hương Trà. Hiểu ý Hương Trà cất giọng thanh tao:

– Vị đại huynh nào nói như vậy tất chưa tin chuyện ca ca của tôi đánh vỡ gạch. Huynh cứ tự tay đem gạch vào đây…

Một thanh niên tác độ ba mươi bước ra nói lớn:

– Cô em chờ chút ta sai người đi lấy gạch…

Khẽ gật đầu Hương Trà nói vói theo:

– Đại huynh nhớ lấy loại gạch nung nghe…

Thanh niên gật đầu lẩm bẩm:

– Để ta lấy loại gạch nung Thanh Hóa cho hắn chém gãy tay chơi…

Lát sau thanh niên trở lại với một thanh niên khác. Cả hai khệ nệ khiên chồng gạch nung mấy chục viên. Xếp gạch thành chồng cao nghệu thanh niên cười nói với Tiểu Mã:

– Đánh vỡ gạch như chú em cũng tài song nếu chú em đánh theo cách của ta thời mới đúng là thực tài. Chồng gạch này có mười viên nếu chú em đánh vỡ hai viên gạch cuối cùng thời ta…

Thanh niên ngập ngừng chưa biết nói gì Hương Trà xen lời:

– Nếu ca ca của tôi đánh vỡ hai viên cuối cùng thời đại huynh thưởng bao nhiêu tiền?

Thanh niên cười ha hả nói lớn:

– Cô em quả nhiên lanh trí. Nếy y đánh vỡ hai viên gạch thời ta sẽ thưởng cho cô em năm mươi quan…

Thời bấy giờ năm mươi quan là số tiền khá lớn không phải ai ai cũng có được. Mừng rỡ Hương Trà quay qua hỏi Tiểu Mã:

– Ca ca liệu làm được không?

Tiểu Mã gật đầu. Hương Trà cười nói với mọi người:

– Tiểu ca ca của tôi sẽ trổ tài… Mời chư vị thưởng lãm…

Hàng trăm cặp mắt chăm chú nhìn từng cử động nhỏ nhặt của Tiểu Mã. Họ chỉ thấy y vung tay vỗ hờ vào chồng gạch nung. Bụp… Âm thanh khẽ vang lên rồi thôi. Thiên hạ bật kêu thành tiếng kinh dị khi thấy Hương Trà lấy tay nhấc từng viên gạch lên. Tám viên gạch trên cùng vẫn y nguyên còn hai viên gạch cuối cùng vỡ vụn thành trăm mảnh. Cười gượng thanh niên đành  trao cho Hương Trà năm mươi quan. Hướng về đám đông Tiểu Mã cất giọng trầm trầm:

– Để cho chư vị thấy rõ tôi sẽ đánh vỡ viên gạch thứ nhất, thứ tư, thứ bảy và thứ mười…

Tiểu Mã vung tay vổ xuống chồng gạch nung. Không ai thấy có gì lạ xảy ra cho tới khi Hương Trà nhấc từng viên gạch lên. Đúng như lời Tiểu Mã nói. Viên gạch thứ nhất, thứ tư, thứ bảy và thứ mười vỡ vụn như cám dưới cái vỗ tay hời hợt của y.

– Hay thật… Công phu Cách Núi Đánh Trâu này lâu lắm ta mới thấy có người làm được…

Tiểu Mã nhìn đăm đăm người đang đứng trước mặt mình. Y không nói lời nào song ánh mắt của y sáng rực lên sau vành nón rơm.

– Ta là Gặp Thời Thế Lê Thành Đạt… Ngươi tính danh là gì?

Gia đình của Nguyễn An Bang kinh hãi khi nghe người lạ xưng danh. Giọng nói trầm trầm của Tiểu Mã vang lên sau vành nón rơm:

– Là kẻ hoang dã náu mình nơi chốn sơn lâm nên ta không có tính danh. Lê thủ lĩnh cứ gọi ta là Tiểu Mã…

Nụ cười nhạt thếch nở trên môi của vị thủ lĩnh hắc đạo Thuận Hóa:

–  Ngươi là kẻ đả huyệt con trai của ta?

– Ta chưa nặng tay lắm…

Gặp Thời Thế hừ tiếng nhỏ khi nghe đối thủ trả lời. Giọng nói của hắn chợt trầm xuống thành lạnh băng:

– Ta tới đây nhằm hai mục đích. Thứ nhất để xem ngươi tài cán bao nhiêu mà lớn lối. Thứ nhì ta muốn ” mời ” ngươi về Hoá Châu thành…

– Ta là một kẻ danh không màng, lợi không ham và nhất là không quen nghe lệnh của bất cứ ai…

Ánh mắt của tay chúa cướp sáng lên nét dữ dằn và tàn độc.

– Ngươi muốn ta động thủ?

Tiểu Mã buông gọn hai tiếng:

– Xin mời…

Trần Tứ hắng giọng.

– Giết gà đâu cần phải dao mổ trâu. Đại ca để tôi lãnh giáo hắn mấy chiêu trước…

Gặp Thời Thế gật đầu khi nghe Trần Tứ xin thử tài trước. Hồi nãy khi chứng kiến đối thủ phô diễn công phu hắn biết đối thủ có bản lĩnh không kém mình bao nhiêu. Do đó khi Trần Tứ xin phép thử tài hắn ưng thuận liền. Đứng ngoài làm khán giả hắn hi vọng sẽ khám phá ra đường lối hay lộ số từ đó truy nguyên ra lai lịch của đối phương.

Có lẽ muốn trổ tài nên Trần Tứ xuất thủ liền. Tay tả của hắn nắm lại thành quyền đấm vào bụng còn bàn tay hữu xử triệt thủ với năm ngón tay khép lại cứng hơn sắt tôi chặt tới bả vai địch thủ. Bụp… Âm thanh bật lên do Tiểu Mã cắm cây gậy tre xuống đất cùng với hai bàn tay máy động. Một trảo một chỉ y giải hai đòn của Trần Tứ. Bàn tay tả mở khoằm khoằm móc tới cổ tay trong lúc bàn tay hữu cụp lại chỉ chừa ngón trỏ gõ tới khuỷu tay của Trần Tứ. Gã thủ hạ thân tín của Gặp Thời Thế sảng hồn khi không thấy đối thủ nhích động mà trảo công đã chập chờn nơi cổ tay của mình. Không còn cách nào hơn hắn tức tốc giải chiêu. Chậm rồi. Tiểu Mã biến chiêu nhanh tới độ Gặp Thời Thế có lên tiếng báo động cũng không kịp. Chỉ hoá thành chưởng Tiểu Mã vổ một đòn phách không tới ngực còn trảo biến thành triệt thủ chém xuống đầu gối.

Chát… Bịch… Trần Tứ hự tiếng nhỏ vì bị trúng đòn. Hồi bộ bước dài hắn trợn mắt nhìn đối thủ với vẻ nửa kinh dị và nửa giận dữ. Hắn không ngờ mình lại bị thằng đội nón rơm đánh bại bằng một chiêu ngắn ngủi. Ngay cả Gặp Thời Thế cũng vậy. Hắn biết mặc dù không phải là cao thủ nhất đẳng song Trần Tứ cũng có công phu khổ luyện lâu dài cộng thêm kinh nghiệm giao tranh. Tuy nhiên hai thứ đó không thể đem ra so bì với Tiểu Mã, kẻ có trình độ vũ thuật cao siêu, nhất là cách biến chiêu kỳ bí và quái đản.

Tạt bộ đứng đối diện với Tiểu Mã, Gặp Thời Thế nhìn trừng trừng vào chiếc nón rơm rộng vành. Ánh mắt rừng rực tinh quang của tay chúa cướp như có lửa, thứ lửa của sự giận dữ khi tự ái và thể diện bị va chạm.

– Nghe danh Lê thủ lĩnh đã lâu nay may mắn  gặp đây…

Gặp Thời Thế cười lạnh khi nghe lời khiêu khích kín đáo và nhã nhặn của đối thủ trẻ tuổi.

– Các hạ muốn thứ nào. Quyền, cước hay khí giới?

Từ trong vành nón rơm phát ra giọng nói trầm trầm, từ từ và lạnh lùng:

– Hằng nghe Lê thủ lĩnh thập bát ban võ nghệ đều thông nhưng nổi tiếng khắp vùng Thuận Hóa về hai món kiếm quyền…

Gặp Thời Thế giận run trong lòng vì lời lẽ ngạo mạn của Tiểu Mã.

– Được… Ta mời ngươi vài chiêu quyền…

Dứt lời tay chúa cướp lừng danh nhị châu đạp bộ. Chân mặt dịch ra một khoảng cách bằng với vai, hai cánh tay gấp lại đưa lên ngực, hai bàn tay khép cong cong mà bàn tay trái đặt vào lòng bàn tay phải; Gặp Thời Thế triển khai chiêu quyền khởi đầu một cách tân kỳ và ngoạn mục.

Không đạp bộ cũng không đứng tấn Tiểu Mã thỏng tay triển công phu trầm tịnh. Hai cao thủ nhất đẳng giang hồ đang âm thầm so bì với nhau về công phu trầm tịnh. Kẻ nào tâm không bình, thần không định, khí không hoà sẽ phải xuất thủ trước.

Không hẹn song phương cùng lúc ra tay. Có thể người này trước và kẻ kia sau một chút; nhưng một chút đó quá ngắn ngủi và nhất là không thể phân định bằng mắt thường được. Bàn tay tả của Gặp Thời Thế phẩy nhẹ tới ngực đối thủ. Hắn đánh bằng lưng bàn tay và cái phẩy tay thoạt trông nhẹ nhàng, hời hợt và gần như vô lực này ẩn tàng vô số biến hoá. Kẻ nào thiếu kinh nghiệm hoặc khinh thường không hoá giải kịp thời đối thủ sẽ bị thương vong dễ dàng vì đòn đánh thuần bằng nội gia chân khí này.

Đòn phách không quyền đi được nửa phần đường mà Tiểu Mã vẫn bất động như cố ý chờ đợi sự biến hoá trong chiêu quyền của đối thủ. Y liệu đúng. Khi chiêu thức đi được hai phần ba đường Gặp Thời Thế xô người nhập nội. Phải ỷ trượng vào bản lĩnh cũng như sở cậy vào kinh nghiệm giao tranh hắn mới có lối tấn kích táo bạo và liều lĩnh như vậy. Lối đánh phủ đầu này nếu gặp phải một đối thủ cao tài hơn hắn có thể bị thương vong nhanh chóng và không mấy khó khăn. Chân vừa đạp bộ hai cánh tay của hắn vung lên với trăm ngàn chiêu thức, thế đòn, nào vổ đâm, chặt chém, móc chụp, bắt cào vào khắp các yếu huyệt trên người đối thủ.

Mới lộ diện giang hồ lại đụng phải một cao thủ hữu hạng có lối thi triển vũ thuật dữ dằn, hung bạo và liều lĩnh; Tiểu Mã bắt buộc phải giải đòn hoặc chiết chiêu một cách thần tốc và hữu hiệu để khỏi bị trúng thương. Tay quyền của đôi bên chạm nhau kêu chan chát. Rốp… Rốp… Song phương đình thủ. Mặt của Gặp Thời Thế đỏ rần vì giận dữ trong lúc Tiểu Mã bị vành nón rơm che khuất nên không ai biết được.

– Quyền thuật độc đáo lắm…

Giọng nói của Tiểu Mã cất lên trầm trầm. Vị thủ lĩnh hắc đạo nhị châu nhếch môi cười lạt cùng với giọng nói lành lạnh cất lên:

– Thử xem ngươi chi trì được bao lâu…

Tiểu Mã xuất chiêu liền theo câu nói của Gặp Thời Thế. Lúc nãy đối phương xô người nhập nội để tấn kích thời y lại dịch bộ vào sát cùng lúc hai cánh tay vung lên mịt mờ bóng ảnh. Mười ngón tay chụm lại nhọn hoắt như mỏ con trác mộc điểu mổ lia lịa vào các trọng huyệt thuộc thượng, trung, hạ bàn và luôn cả hai tay của đối thủ. Thủ pháp của y thần tốc tới độ phát ra âm thanh “…chụt…chụt...” quái dị làm chói tai người nghe.

– Giỏi đa…

Lòng trong tiếng hét vị chúa tể ăn cướp phất tay giải đòn. Hai ống tay áo rộng no tròn kình lực nào ngăn chặn, đón đở, bẻ vặn, gạt hất những đòn tấn công cực kỳ biến ảo và hiểm ác của địch thủ. Bịch… Bịch… Gặp Thời Thế bắn người lùi lại. Nét mặt của hắn xanh dờn vì giận dữ pha lẫn kinh dị. Cặp chân mày chổi xể xếch cao cùng ánh mắt sáng rực nét hằn học.

– Sư phụ của ngươi là ai?

Gặp Thời Thế gằn giọng. Giọng nói trầm trầm của Tiểu Mã phát ra sau vành nón rơm:

– Tệ sư phụ là một kẻ vô danh trong cõi giang hồ…

Gặp Thời Thế cười lạnh khi nghe Tiểu Mã trả lời. Khẩu khí cao ngạo của đối thủ trẻ tuổi làm hắn cảm thấy thể diện bị va chạm. Rẹt… Tay chúa cướp bồng kiếm đứng im. Kiếm là vật cuối cùng và hắn phải giở tới sở đắc này để triệt hạ đối phương hầu thoả mãn tự ái và danh dự. Lưỡi kiếm chĩa mũi chênh chếch lên trời phản chiếu ánh nắng chói chang thành muôn ngàn hào quang rực rỡ.

Phải nhìn nhận Gặp Thời Thế đúng là kiếm thủ hạng nhất giang hồ. Hắn có thể giận dữ, bối rối, kinh ngạc nhưng trong giây phút này hắn hoàn toàn nằm trong tư thế thật ung dung, nhàn tản và tự tại. Đó là tư thế của một vũ sĩ đạt tới tình trạng tâm bình, thần định và khí hoà trước khi thi triển vũ thuật.

Tiểu Mã bình lặng như tượng trong lúc tay mặt nắm hờ cây roi tre. Không một cử động nhỏ nhặt báo trước mũi kiếm của Gặp Thời Thế vút tới mục tiêu tợ ánh chớp. Lanh, chuẩn và biến hoá; ba tính chất đó tạo cho chiêu kiếm của Gặp Thời Thế thành hung hiểm có thể lấy mạng người trong chớp mắt.

Đầu roi tre của Tiểu Mã tự động bật lên mà mục tiêu chính là huyệt tiểu hải nơi khuỷu tay của địch thủ. Cách chiết chiêu này giản dị song hữu hiệu bởi vì nó bắt buộc Gặp Thời Thế phải triệt chiêu bằng không huyệt đạo sẽ bị điểm trúng trước khi hắn đâm được đối phương. Hơi trầm khuỷu tay xuống một chút xong Gặp Thời Thế khẽ gặt cổ tay khiến mũi kiếm đổi chiều đâm vào huyệt đại lăng nơi cổ tay của địch thủ.

– Giỏi…

Lồng trong tiếng nói Tiểu Mã rung tay. Đầu roi tre đột ngột đổi hướng xẹt tới huyệt cự khuyết, một yếu huyệt của nhâm mạch. Lối chiết chiêu của Tiểu Mã vô cùng liều lĩnh và táo bạo bởi vì y không màng tới mũi kiếm sắp đâm vào cổ tay của mình.

Đây là lối chiết-chiêu-buộc, một cách thức giải chiêu chỉ xuất hiện hơn trăm năm nay trong giới giang hồ Đại Việt. Lối chiết-chiêu-buộc này dồn ép hay áp bức đối thủ phải tự triệt chiêu của họ. Chỉ có những cao thủ nhất đẳng giang hồ vốn sở cậy vào bản lĩnh của mình mới dám xử dụng.

Khi thi triển lối chiết-chiêu-buộc này Tiểu Mã tiên đoán Gặp Thời Thế phải tự triệt chiêu xuyên qua hai lý do. Thứ nhất Gặp Thời Thế không muốn đổi mạng. Hắn không có lý do gì để thí mạng với một đối thủ vốn là kẻ vô danh trong giang hồ. Thứ nhì hắn sợ chết và không muốn chết. Đang ngồi trên danh vị thủ lĩnh hắc đạo Thuận Hóa với giàu sang và danh vọng hắn tội vạ gì phải liều mạng. Không muốn thí mạng thời hắn phải tự triệt chiêu để cứu mạng của mình.

Tuy nhiên Gặp Thời Thế quả nhiên là kẻ có chân tài thực học. Điều đó tỏ lộ qua cách thức hắn triệt chiêu. Ba động tác xảy ra cùng lúc và nhanh bằng một sát na. Hắn dịch bộ sang tả nửa bước để tránh bị đầu roi tre điểm vào huyệt cự khuyết; trong lúc đó theo đà bước chân mũi kiếm đổi hướng đâm vào nhũ trung huyệt, còn bàn tay tả mở thành chưởng vổ vào vũ khí của đối thủ.

Tiểu Mã xử lối chiết chiêu buộc thời tay chúa cướp cũng ăn miếng trả miếng. Đâm vào nhũ trung huyệt hắn cố tình bức bách Tiểu Mã phải tự triệt chiêu để cứu mạng của mình. Bằng cách ăn miếng trả miếng này đôi bên quấn lấy nhau như bóng với hình, kèn cựa, chèn ép nhau từng chiêu thức hay thế đòn. Cuộc giao đấu càng lúc càng trở nên gay cấn, ác liệt và kéo dài không biết bao giờ mới chấm dứt.

6

SƠN HỒNG LĨNH

Châu Tuyên Quang. Lộ Quốc Oai. Sau khi thôn tính nước Nam Minh triều đổi tên là phủ Tuyên Hoá nhưng dân chúng trong vùng vẫn gọi tên cũ của nó. Dù cách xa Thăng Long mấy trăm dặm song Tuyên Quang cũng là nơi đô hội của vùng thượng du mạn tây bắc. Đây là nơi để cho các sắc dân Mèo, Nùng, Thái sinh sống trong huyện Thu Vật, Văn Yên, Bình Nguyên và châu Vị Long đem các lâm sản ra đổi chác hoặc mua bán với người kinh hay người Hoa. Mỗi tháng hai lần vào ngày mồng một và ngày mười lăm, chợ phiên được mở ra vô cùng tấp nập và đông đúc.

Đêm nay là đêm mười bốn. Chỉ còn một ngày nữa sẽ tới ngày rằm tháng giêng. Chợ Ỷ La nườm nượp người đi lại. Các cô gái Nùng, Mèo, Mán, Thổ ăn mặc sặc sỡ, nữ trang sáng chói kéo nhau đi tìm bạn trai. Lý Thiên Ân, Lý Ngọc Vân và Sát Minh Thư Sinh thong thả theo làn sóng người dạo khắp phố phường. Theo lời khuyên của Lý Thiên Ân, Sát Minh Thư Sinh cải trang thành một lái buôn ở Thăng Long lên Tuyên Quang tìm mua dược thảo.

– Ta nên đi tìm chỗ trọ. Ở lâu ngoài đường dễ gây rắc rối lắm… Ta có quen biết một tiệm thuốc bắc ở chợ Ỷ La có phòng trọ. Nhà của lão chủ tiệm này rộng và yên tịnh. Mỗi khi xuống Tuyên Quang ta vẫn trọ tại nhà lão…

Lý Thiên Ân nói với Sát Minh Thư Sinh. Ngọc Vân xen lời:

– Có phải nhà chú Mềnh không nội?

Lý Thiên Ân gật đầu cười nói:

– Đúng đó con… Hắn gốc là người Hoa song tổ tiên đã sinh sống ở nước ta mấy đời rồi cho nên gần như người kinh của mình… Ta định giới thiệu chú em…

Lý Thiên Ân ngừng lại khi thấy Sát Minh Thư Sinh không chú ý tới lời nói của mình mà như đang dáo dác tìm kiếm người nào.

– Mình trông y quen quen…

Sát Minh Thư Sinh lẩm bẩm.

– Chú em kiếm ai vậy?

– Thưa lão bá có lẽ tôi lầm người…

Sát Minh Thư Sinh lắc đầu cười nói câu trên song thái độ của y lại băn khoăn và nghĩ ngợi. Cuối cùng y mới thong thả nói với Lý Thiên Ân:

– Tôi thấy một người hao hao giống người bạn ngày xưa. Nhưng có lẽ tôi lầm…

Khẽ gật gù cười Lý Thiên Ân bước lên dẫn đầu. Tới con lộ hơi thưa người ông ta dừng trước ngôi nhà sàn lớn nằm trên khoảnh đất rộng đầy cây cổ thụ cao ngất.

– Đây là nhà của chú Mềnh…

Lý Thiên Ân nói. Sát Minh Thư Sinh chợt lên tiếng:

– Tôi muốn trở ra chợ để tìm người quen…

– Chú em cứ tự nhiên…

Trao hành lý cho Ngọc Vân xong Sát Minh Thư Sinh hối hả đi ngược về lối cũ ra chợ Ỷ La. Người đi lại vẫn đông đảo. Có nhiều người thức suốt đêm vui chơi và chờ phiên chợ sẽ họp vào lúc hừng sáng. Đi lẫn trong đám đông Sát Minh Thư Sinh luôn luôn ngóng tìm bóng dáng quen thuộc của một người nào đó. Khi nhìn về phía bên trái y chợt chú ý tới hai người ăn mặc khác với dân sơn cước. Tới gần hơn chút nữa y nhận ra hai người này chính là nhân viên do thám xuyên qua sắc phục đặc biệt của họ. Làn sóng người đẩy y tới gần họ hơn. Dù bị át bởi tiếng nói cười ca hát của các trai gái sơn cước y cũng nghe loáng thoáng mấy câu:

– Ngươi thấy hắn không?

– Thấy… Hắn đứng lẫn trong đám trai gái nhưng chỉ có phép tàng hình may ra hắn mới trốn thoát khỏi tay ta… Đó đó… Cái thằng đàn ông tóc dài, mặc quần áo đen, đi chân không ở bên trái chúng ta…

– Ta thấy rồi… Ngươi biết hắn là ai không?

– Theo báo cáo của trại tù Thác Bà hắn tên là Sơn Hồng Lĩnh… Họ còn cho biết thằng này nguy hiểm lắm…

Sát Minh Thư Sinh mừng rỡ. Nếu không có công phu trầm tịnh cao siêu y đã bật thành tiếng kêu hay nhảy cỡn lên khi nghe tên do thám Minh triều nhắc tới tên Sơn Hồng Lĩnh. Bây giờ y mới biết mình đã không nhìn lầm một người có vóc dáng hao hao giống người bạn cũ của mình. Người đó chính là Sơn Hồng Lĩnh, một nhân viên nồng cốt của ban tin tức đoàn do thám Phương Nam đồng thời là quyền thủ hạng nhất của Nghệ An. Đúng ra Sơn Hồng Lĩnh không phải là tên tộc mà là danh hiệu của một vũ sĩ giang hồ lừng danh với đường quyền gia truyền siêu đẳng. Sau khi phương nam bị lũ giặc Minh xâm chiếm Sát Minh Thư Sinh sống đời trốn tránh và không còn có dịp gặp lại người bạn thân của mình nữa. Theo như lời tiết lộ thời Sơn Hồng Lĩnh đã vượt ngục và đang trốn tránh sự truy lùng của nhân viên do thám. Làn sóng người đẩy mạnh Sát Minh Thư Sinh lại gần hơn chút nữa. Y thấy rõ một người đàn ông tóc dài chấm vai, mặc y phục đen và chân không có giày dép gì hết đang đi cách y chừng mươi bước.

– Sơn Hồng Lĩnh… Cẩn thận…

Sát Minh Thư Sinh lên tiếng gọi. Nghe tiếng người gọi tên của mình Sơn Hồng Lĩnh quay lại và trông thấy một người đang giơ tay vẩy vẩy. Y lộ vẻ bối rối và hoảng hốt khi trông thấy hai nhân viên do thám chỉ còn cách mình ba bước.

– Nó đó… Thằng tù… Thằng tù… Bắt lấy nó…

Một tên do thám lớn tiếng báo động nhưng câu nói của hắn chìm mất trong tiếng cười nói hát hò ồn ào của đám dân sơn cước. Làn sóng người đột ngột chuyển dòng đẩy Sát Minh Thư Sinh về phía bên trái. Bóng dáng của Sơn Hồng Lĩnh từ từ biến mất dưới ánh trăng mờ ảo hòa lẫn trong y phục rực rỡ sắc màu của các cô gái sơn cước.

Sát Minh Thư Sinh thở dài vì bị lạc mất dấu. Tuy nhiên y không chịu bỏ cuộc. Qua kinh nghiệm nghề nghiệp y biết Sơn Hồng Lĩnh vẫn còn lẩn quẩn đâu đây vì nhiều lý do. Thứ nhất người bạn của y không đủ sức để đi xa. Thứ nhì muốn đi xa Sơn Hồng Lĩnh cần phải thay hình đổi dạng để không ai nhận diện ra mình. Lý do thứ ba là sáng mai mới đúng ngày khai mở chợ phiên cho nên thiên hạ sẽ đổ xô về Ỷ La đông hơn nữa và đó cũng là dịp may cho người bạn của y trà trộn vào đám đông hầu tránh né sự truy lùng của nhân viên do thám Minh triều. Nếu Sơn Hồng Lĩnh còn lẩn quẩn nơi chợ Ỷ La thời y có nhiều hi vọng sẽ tìm ra. Suy nghĩ như thế Sát Minh Thư Sinh tìm đường tới nhà của chú Mềnh. Dù Ngọc Vân và Lý Thiên Ân vặn hỏi y chỉ trả lời qua loa. Suốt đêm đó y trằn trọc mãi tới khi tiếng gà gáy đợt đầu mới chợp mắt.

Đang đứng chờ Lý Thiên Ân nơi tiệm thuốc bắc Sát Minh Thư Sinh chăm chú nhìn một người lạ mặt từ xa xăm xăm đi lại chỗ mình đang đứng. Ngay từ lúc thấy người này y đã đặt mình vào trong tình trạng đề phòng nhất là khi nhận ra bước chân đều đặn, trầm ổn và vững vàng y âm thầm vận dụng nội lực đề phòng bị đánh lén. Đầu đội chiếc khăn màu sặc sỡ, mặc y phục bằng da thú người lạ bước ngang qua mặt Sát Minh Thư Sinh.

– Ra bờ sông…

Người lạ đi thẳng một mạch sau khi nói ba chữ trên. Tuy không biết người lạ là ai và ba chữ này ám chỉ điều gì nhưng Sát Minh Thư Sinh cũng hối hả bước theo người lạ mà không kịp nói cho Lý Thiên Ân hay Ngọc Vân biết. Ra tới bờ sông y đứng ngó dáo dác. Dòng sông Lô cuồn cuộn chảy. Nước xanh lơ và trong vắt. Gió mùa đông lạnh buốt. Mặt nước mù sương.

– Các hạ là ai?

Sát Minh Thư Sinh lên tiếng. Dù không quay lại y cũng khám phá ra có người đứng sau lưng mình.

– Các hạ là Sát Minh Thư Sinh?

– Phải…

– Các hạ có phải là Sát Minh Thư Sinh, nhân viên ban tin tức của đoàn do thám Phương Nam?

Người lạ lại hỏi. Sát Minh Thư Sinh mỉm cười nói đùa:

– Trên đời này chắc không có tới hai Sát Minh Thư Sinh cũng như không có ai giả mạo được Sơn Hồng Lĩnh…

Dứt lời y quay phắt người lại cùng với tay quyền bung ra. Bàn tay mặt khép lại thành triệt thủ đâm vào ngực còn bàn tay trái mở cong cong chụp vào hông. Cười hà hà người lạ xuất chiêu. Hai tay y tống ra hai quyền nghênh đón chiêu thức của đối thủ. Khi quyền bên mặt ra được nửa đường chợt mở cong cong tựa vuốt cọp cào tới ngực trong khi tả quyền chợt đổi thành chưởng nhấn tới một cái. Hồi bộ một bước Sát Minh Thư Sinh nói bằng giọng vui mừng:

– Bạch Hổ quyền… Tôi mừng gặp lại Sơn huynh…

Sơn Hồng Lĩnh cười nhẹ bước tới ôm chầm lấy người bạn cũ rồi cất giọng bùi ngùi:

– Mười năm trong trại tù Thác Bà ta đâu có ngờ gặp lại Sát hiền đệ…

Bỏ dở dang câu nói Sơn Hồng Lĩnh nhìn quanh quất đoạn thấp giọng:

– Ta đang bị lũ giặc Minh theo rát lắm… Hai chúng ta nên tìm chỗ nào kín đáo hàn huyên…

Trông thấy vẻ lo âu của Sơn Hồng Lĩnh Sát Minh Thư Sinh vội trấn an:

– Mấy thằng do thám cắc ké đó làm gì được ta mà huynh lo âu… Tôi đi với hai người nữa và chắc họ đang chờ tôi…

Dứt lời y kéo tay Sơn Hồng Lĩnh đi về phía phố chợ. Họ tới tiệm thuốc bắc vừa đúng lúc Lý Thiên Ân và Ngọc Vân bước ra. Thấy Sát Minh Thư Sinh cặp kè người lạ Lý Thiên Ân không nói gì chỉ có Ngọc Vân hỏi nhỏ:

– Ông ta là ai vậy Sát huynh?

Sát Minh Thư Sinh cười cười:

– Bạn cũ…

– Ông ta trông xanh xao và có vẻ bệnh hoạn…

Nhìn quanh quất không thấy ai Sát Minh Thư Sinh nói nhỏ vừa đủ cho hai ông cháu nghe:

– Tôi xin giới thiệu cùng lão bá và Ngọc muội đây là Sơn Hồng Lĩnh, bạn cũ của tôi ngày xưa. Ông ta vừa trốn khỏi trại tù Thác Bà…

Hơi có chút biến đổi trên khuôn mặt của Lý Thiên Ân. Cuối cùng ông ta thấp giọng:

– Ở đây tai vách mạch rừng không tiện nói chuyện. Ta về nhà chú Mềnh tiện hơn…

Bốn người kéo nhau đi. Họ không thấy được một gã đàn ông đứng trong căn nhà kế bên tiệm thuốc bắc nhìn theo cho tới khi họ khuất dạng mới mở cửa bước ra đường.

Chú Mềnh có vẻ không vui khi thấy Lý Thiên Ân trở về nhà với thêm một người đàn ông lạ mặt. Hiểu điều đó nên Lý Thiên Ân nói nhỏ với Sát Minh Thư Sinh và Sơn Hồng Lĩnh:

– Ta đi tìm chỗ khác… Chú Mềnh là một người hiền lành và tử tế do đó ta không muốn gây phiền lụy cho ông ta…

Sát Minh Thư Sinh nói nhỏ:

– Lão bá và Ngọc Vân cứ ở đây. Phần tôi và Sơn huynh sẽ tìm chỗ khác…

– Chú em tính như vậy cũng được…

Lấy hành lý xong Sát Minh Thư Sinh cùng với Sơn Hồng Lĩnh kéo nhau ra chợ Ỷ La. Biết người bạn cũ cần ăn uống  cho lại sức sau thời gian dài bị bỏ đói cho nên Sát Minh Thư Sinh tìm một quán cơm để vừa ăn uống và trò chuyện. Tuy nhiên hàng quán nào cũng chật ních người ngồi. Họ phải đi về phía cuối phố mới tìm được một quán cơm xập xệ nằm trong một ngỏ hẻm vắng người. Gọi hai phần cơm và một bình trà nóng Sát Minh Thư Sinh cười xoa tay:

– Mời Sơn huynh… Huynh cứ việc ăn uống cho đả… Tôi có tiền…

Vừa cười nói y vừa vổ vào túi áo của mình. Sơn Hồng Lĩnh nuốt nước miếng, vừa hít hà vừa tặc lưỡi:

– Chưa ăn mà ta đã thấy ngon rồi. Hơn chín năm ta mới ăn được hạt cơm trắng…

Dứt lời y cắm cúi ăn. Thong thả nhấp ngụm nước trà nóng Sát Minh Thư Sinh im lặng nhìn người bạn cũ mười năm mới gặp lại. Bây giờ y mới có dịp nhận xét kỹ về Sơn Hồng Lĩnh. Chỉ có mười năm tù mà Sơn Hồng Lĩnh thay đổi nhiều quá. Hơn bốn mươi mà tóc đã lốm đốm bạc. Má hóp, da nhăn, răng rụng mấy cái. Ánh mắt tuy còn phảng phất nét tinh anh song lẩn quất nhiều lo âu và hoảng hốt. Nước da xanh vì thiếu dinh dưỡng và sống trong bóng tối nhiều hơn là ngoài ánh sáng mặt trời. Vầng trán rộng hằn sâu nhiều nếp nhăn. Sát Minh Thư Sinh không biết tụi Ngụy Minh đã làm gì khi giam cầm Sơn Hồng Lĩnh song nhìn những đổi thay y biết sự ngược đãi, sự hành hạ tinh thần và tra tấn thể xác đã hủy hoại người con trai từng một thời được xem như tuấn tú và đào hoa của đoàn do thám Phương Nam.

Sơn Hồng Lĩnh buông đũa sau khi ăn xong bốn chén cơm đầy. Dĩa thịt heo rừng và măng tươi xào chỉ còn trơ lại năm ba miếng nhỏ bằng ngón tay. Uống cạn chén trà nóng Sơn Hồng Lĩnh cười thốt:

– Ngon thật… Mười năm ngồi tù ta chỉ mơ ước có một bữa cơm như thế này…

Ngừng lại liếc một vòng quanh quán cơm y thì thầm:

– Hiền đệ xem có ai theo dõi ta không?

Sát Minh Thư Sinh cười nhẹ lên tiếng trấn an:

– Huynh an tâm… Không có ai theo ta đâu vả lại tôi thừa sức đối phó với tụi do thám…

Sơn Hồng Lĩnh nhìn Sát Minh Thư Sinh với vẻ hoài nghi song thấy thái độ ung dung và tự tại của người bạn cũ y cười nói:

– Hiền đệ trông vẫn như xưa chỉ có điều hơi già hơn…

Ngừng lại như để ngẫm nghĩ điều gì y thong thả tiếp:

– Ta muốn nói già tuổi đời và cũng già dặn hơn…

Vành môi hơi nhếch thành nụ cười Sát Minh Thư Sinh lên tiếng:

– Huynh cũng thế…

Sơn Hồng Lĩnh cười song là một nụ cười buồn, cười như mếu:

– Ta già trước tuổi và bịnh hoạn liên miên… Hiền đệ tính đi đâu?

Châm thêm trà vào hai cái chén đã cạn Sát Minh Thư Sinh lên tiếng:

– Tôi cũng chưa tính đi đâu… Có lẽ trở lại Thăng Long… Huynh nhập bọn với tôi không?

Sơn Hồng Lĩnh ngần ngừ chưa trả lời. Lát sau y mới ngập ngừng thốt:

– Ta cũng chưa biết đi đâu. Ta tính về quê song đường thời xa mà tiền bạc không có, giấy tờ cũng không có thành ra…

Sát Minh Thư Sinh gật đầu liền:

– Tôi biết… Huynh không đi xa được đâu… Tụi do thám nằm đầy khắp nơi lại thêm quan quân tra xét. Phải có tiền mới đi lọt qua cửa ải, trạm canh…

– Hai người đi với hiền đệ là ai vậy?

Sát Minh Thư Sinh từ từ thuật lại chuyện mình đánh nhau với Bất Tự Thông, bị thương rồi được Lý Thiên Ân cứu mạng sau đó ba người mới nhập bọn để lưu lạc giang hồ đồng thời dò hỏi tin tức về người con trai của ông ta. Trầm ngâm giây lát Sơn Hồng Lĩnh mới lên tiếng:

– Có lẽ ta không còn cách nào hơn là đi với hiền đệ một thời gian rồi từ từ tính cách khác. Hiền đệ tính chừng nào rời Tuyên Quang?

Uống cạn chén trà Sát Minh Thư Sinh đáp liền:

– Sáng mai… Ta ở lại đây lâu không tiện nhất là huynh. Tụi do thám đã đánh hơi sự hiện diện của huynh ở Ỷ La rồi. Bây giờ ta tìm chỗ nào trọ qua đêm nay…

Trả tiền xong hai người thong dong bước ra khỏi quán ăn. Ra tới đường lớn Sát Minh Thư Sinh nói nhỏ với Sơn Hồng Lĩnh:

– Có người theo đuôi ta…

Sơn Hồng Lĩnh gật đầu:

– Ta biết… Thằng này đã theo từ lúc hai ta vào quán cơm…

Sát Minh Thư Sinh lên tiếng hỏi:

– Huynh còn đủ sức giao đấu không?

Sơn Hồng Lĩnh đáp không do dự:

– Ăn xong bữa cơm ta cảm thấy khoẻ nhiều. Giao đấu với một cao thủ giang hồ thời ta không dám chắc song đối phó với bọn đĩa mén này ta thừa sức…

Sát Minh Thư Sinh nói nhỏ với bạn. Sơn Hồng Lĩnh cười nhỏ:

– Diệu kế…

Đang đi Sát Minh Thư Sinh chợt tạt nhanh vào lề đường bên phải rồi mất dạng sau những mô đất và cây cỏ rậm rạp. Riêng Sơn Hồng Lĩnh hai tay chấp sau lưng thong thả dạo từng bước với dáng vẻ trầm tư mặc tưởng. Đang đi y chợt xoay người đứng đối diện với kẻ đang theo dõi mình. Tên do thám cũng ngưng bước đứng ngó mong. Hắn giật mình khi thấy Sát Minh Thư Sinh xuất hiện chận hậu trong lúc Sơn Hồng Lĩnh từ từ tiến tới gần. Tiến không được mà lùi cũng không được tên do thám lộ vẻ bối rối không biết đối phó ra sao. Cuối cùng hắn rút vũ khí sẵn sàng giao đấu.

– Ngươi tên gì?

Sát Minh Thư Sinh hỏi gọn và tên do thám nín lặng không trả lời.

– Ngươi theo dõi bọn ta để làm gì?

Tên do thám im lìm. Dĩ nhiên hắn không muốn và không thể thố lộ bởi vì qui luật khắt khe của đoàn do thám không cho phép hắn cung khai trừ những trường hợp đặc biệt.

Sơn Hồng Lĩnh cất giọng hăm he:

– Nếu biết điều thời ta sẽ mở cho một sinh lộ để về với vợ con bằng không…

Tên do thám đột nhiên động thủ. Tạt  bộ tới  gần hắn rung tay. Thanh mộc côn chiếu đúng huyệt hạ quản của Sơn Hồng Lĩnh vút tới. Dù sức khoẻ bị suy giảm vì đói khát và bệnh tật song Sơn Hồng Lĩnh vẫn còn giữ được bản lĩnh của một quyền thủ lừng danh nhất đất Nghệ An. Điều đó tỏ lộ qua cách chiết chiêu và giải đòn của y. Đợi cho đầu côn còn cách huyệt đạo của mình gang tấc y mới xuất thủ. Bàn tay trái khép lại thành triệt thủ chém xuống thanh mộc côn trong lúc bàn tay phải mở cong cong như vuốt cọp móc tới cổ tay cầm côn của tên do thám.

Rốp… Thanh mộc côn rơi xuống đất còn tên do thám đứng bất động nhìn địch thủ với vẻ giận dữ lẫn đau đớn. Hắn thua đau và thua đậm. Chỉ trong một chiêu ngắn ngủi hắn bị tên tù đánh rơi vũ khí. Tệ hại nhất là cổ tay của hắn bị hổ trảo công của Sơn Hồng Lĩnh bấu chặt cứng và từ từ xiết chặt lại khiến cho hắn đau đớn đến đổ mồ hôi hột và mặt mày xanh mét.

– Sơn huynh… Tôi muốn hỏi hắn vài điều…

Sát Minh Thư Sinh lên tiếng nhắc vì sợ Sơn Hồng Lĩnh hạ độc thủ giết chết kẻ địch. Liếc nhanh vào lề đường bên phải y cười nói:

– Tôi đem hắn vào trong kia hỏi thăm sức khỏe còn huynh đứng đây canh chừng…

Sát Minh Thư Sinh lôi tuột tên do thám vào bụi rậm bên đường. Lát sau y trở ra với nét mặt ưu tư và lo nghĩ.  Sơn Hồng Lĩnh hắng giọng:

– Có chuyện gì vậy…?

Sát Minh Thư Sinh chầm chậm lên tiếng:

– Sau khi trốn khỏi trại tù huynh đã bị bọn chúng tuyên án tử hình khiếm diện…

Sơn Hồng Lĩnh nhẹ cười dường như y đã nghĩ tới chuyện đó trước khi đào thoát.

– Ta biết chuyện đó… Hiền đệ làm gì với thằng do thám…

– Tôi cho hắn đi mua muối rồi… Tôi nghĩ tới chuyện nhờ huynh hướng dẫn tới trại tù Thác Bà…

Quay nhìn bạn với tia nhìn dò hỏi Sơn Hồng Lĩnh lên tiếng:

– Hiền đệ tới đó để làm gì?

Sát Minh Thư Sinh trả lời câu hỏi của bạn bằng một câu hỏi:

– Huynh biết Tân Hàn Tín?

– Ai chứ y ta còn lạ gì…

– Y cũng bị giam tại trại tù Thác Bà…

Không nhịn được Sơn Hồng Lĩnh bật kêu với giọng kinh ngạc:

– Thật ư… Sao ta không biết và cũng không nghe nói tới tên y… Mà làm sao hiền đệ biết y bị giam ở trại tù Thác Bà?

Sát Minh Thư Sinh thở hơi thật dài:

– Tên do thám nói cho tôi biết. Hắn nói là Tân Hàn Tín bị biệt giam không được tiếp xúc với ai. Sau khi huynh đào thoát bọn chúng trả thù bằng cách đem Tân Hàn Tín ra xử tử…

– Hiền đệ muốn tới đó để giải cứu cho Tân Hàn Tín?

Lặng lẽ gật đầu Sát Minh Thư Sinh từ từ thốt:

– Y sẽ bị xử tử đúng ngày rằm tháng hai. Bây giờ là rằm tháng giêng rồi. Không biết thời thôi chứ biết thời tôi không đành lòng nhìn người bạn cũ bị xử tử. Tôi cũng biết việc này khó khăn và nguy hiểm song tận nhân lực mới tri thiên mệnh. Vả lại đã là nhân viên của đoàn do thám Phương Nam thời ta đâu có ngại gì khó khăn và nguy hiểm…

Sơn Hồng Lĩnh bật cười ha hả:

– Ta đồng ý… Cùn lắm là chết…

Sau khi gặp lại bạn cũ y không còn có thái độ lo âu và sợ sệt nữa. Dường như Sát Minh Thư Sinh đã truyền sang y cái sinh lực và hùng khí đã hao mòn theo tháng ngày tù tội.

– Chết… Một vũ sĩ giang hồ danh lừng tứ xứ như huynh không phải dễ chết. Trước khi chết huynh cũng phải lôi vài thằng ngụy minh cùng với huynh xuống âm ty… Tôi nói đúng không Sơn huynh?

Sơn Hồng Lĩnh gật đầu lia lịa:

– Hiền đệ nói đúng… Trước khi chết ta phải vặn cổ thằng quản đốc trại tù Thác Bà…

Sát Minh Thư Sinh cười cười:

– Huynh chưa chết được đâu bởi vì chuyện quang phục đất nước khỏi tay kẻ bạo tàn, cởi cái ách nô lệ của dân Việt đang chờ đợi chúng ta…

Sát Minh Thư Sinh bỏ lững câu nói ở đó. Sơn Hồng Lĩnh tằng hắng:

– Bây giờ ta đi đâu?

Vổ vổ túi áo Sát Minh Thư Sinh cười ha hả:

– Chúng ta sẽ mướn một chiếc thuyền con, mua vài vò rượu với chút thức ăn rồi thả thuyền trên sông Lô…

Sơn Hồng Lĩnh cười lớn. Giọng cười của y đầy hả hê và thống khoái.

– Thả thuyền trên dòng Lô giang đêm trăng rằm với một hão bằng hữu. Không ngờ sau mười năm bị người đày ta lại có một ngày vui như vậy…

Khoa chân bước đi Sát Minh Thư Sinh nói trong tiếng cười:

– Đêm nay ta sẽ phác họa kế hoạch giải cứu Tân Hàn Tín đồng thời bàn chuyện của một trăm năm…

– Chuyện của một trăm năm… Hiền đệ nói gì ta không hiểu…

– Đó là chuyện tập họp anh em bằng hữu lại để chống lũ ” ngụy minh ” giành lại tự do cho dân tộc…

hvln

DIỆT HỒ KIẾM SĨ

Tiểu Mã cùng Gặp Thời Thế Lê Thành Đạt đứng im triển công phu trầm tịnh sau khi giao đấu với nhau hơn một khắc mà đôi bên bất phân thắng bại. Giọng nói của vị thủ lĩnh hắc đạo Thuận Hóa chợt cất lên trầm trầm.

– Nếu ta với các hạ tiếp tục giao đấu thời cả hai cùng chết…

Gặp Thời Thế đã thay đổi cách xưng hô từ chữ ” ngươi ” thành ra ” các hạ “. Điều này tỏ ra hắn bắt đầu xem trọng đối thủ trẻ tuổi của mình. Vành môi của Tiểu Mã hơi nhếch thành nụ cười. Y hiểu cái ý của đối thủ.

– Ta biết… Hòa hay chiến đều tùy ở Lê thủ lĩnh…

Lê Thành Đạt cười hực:

– Còn thằng con trai của ta?

Giọng nói của Tiểu Mã vang lên giữa đám đông đang đứng xa xa xem hai người đấu võ.

– Thủ pháp điểm huyệt độc môn của tại hạ hiếm có người giải được tuy nhiên…

Y ngừng lại. Hiểu ý Lê Thành Đạt nghiến răng.

– Ngươi muốn thương lượng điều gì?

– Tại hạ chỉ có mỗi yêu cầu là Lê thủ lĩnh đừng quấy rầy họ…

Dứt lời Tiểu Mã chỉ vào Hương Trà và gia đình đang đứng sau lưng của mình. Lê Thành Đạt cao giọng.

– Được… Nhân danh thủ lĩnh Thuận Hóa ta sẽ bỏ qua vụ này. Giờ tới phiên các hạ phải thỏa mãn yêu cầu của ta…

Nguyễn An Bang mừng thầm khi nghe lời tuyên bố của Gặp Thời Thế. Nếu đã lớn tiếng tuyên bố hắn không thể nuốt lời để gây rắc rối cho Hương Trà. Nuốt lời hắn sẽ bị đồng đạo giang hồ đàm tiếu và khinh khi.

Tiểu Mã trầm giọng nói xuống thật thấp.

– Y đã bị tại hạ điểm vào huyệt túc tam lý khiến cho hai chân tê bại không nhúc nhích hay cử động được. Lê thủ lĩnh cũng biết huyệt túc tam lý thuộc túc dương minh vị kinh mà kinh này có quan hệ biểu lý với túc thái âm tỳ. Ngoài ra theo ngũ hành tương sinh và tương khắc thời vị kinh thuộc thổ mà thổ sinh ra hoả song bị khắc bởi mộc…

Lê Thành Đạt gật gù. Dù không nói ra hắn cũng thầm khen cho sự hiểu biết của đối thủ trẻ tuổi.

– Đặt bệnh nhân nằm ngữa đoạn vận khí vào ngón trỏ điểm các huyệt bách hội, phong phủ, túc tam lý, dương lăng, phong thị và hoàn khiêu xong Lê thủ lĩnh thúc đẩy chân khí khai thông các huyệt đạo nói trên rồi cho y uống thuốc trợ lực trong vòng mười ngày sẽ khỏi…

Gục gặt đầu Lê Thành Đạt gằn giọng.

– Được… Ta sẽ làm theo lời các hạ chỉ dẫn. Nếu thằng con của ta có mệnh hệ nào ta sẽ tìm các hạ. Dù các hạ có lên trời hay xuống đất ta cũng theo…

Tiểu Mã lặng thinh trước lời hăm dọa của vị thủ lĩnh hắc đạo. Gặp Thời Thế quăng mình lên ngựa kèm theo câu nói.

– Đây là số tiền ta đền bù thiệt hại cho vị cô nương nhỏ tuổi…

Véo… Một vệt sáng từ trong ống tay áo của vị thủ lĩnh Thuận Hóa xẹt ra bằng tốc độ khủng khiếp. Không biết đó là vật gì song với lực đạo trầm trọng và tốc độ nhanh nhẹn nó trở thành thứ vũ khí giết người bởi vì mục tiêu của nó chính là huyệt cự khuyết. Bàn tay của Tiểu Mã hất lên chụp lấy ám khí của đối thủ. Ngựa lao vút đi vọng lại tiếng cười khanh khách của vị thủ lĩnh hắc đạo Thuận Hóa.

Dù bắt được ám khí Tiểu Mã cũng nghe lòng bàn tay nóng ran vì lực đạo khủng khiếp của Gặp Thời Thế. Nhìn vào lòng bàn tay y mới biết ám khí chính là thỏi bạc nặng chĩu. Cười nhẹ y bước tới thì thầm vào tai Nguyễn An Bang mấy câu. Nghe xong ông ta hối con cháu thu dọn hành lý để rời chợ Đại Phúc.

Năm người ngồi trong một quán ăn khá sang trọng tại chợ Phan Long hay Ba Đồn. Trên chiếc bàn rộng bày đầy thức ăn song không người nào đụng đũa tới. Đây là buổi tiệc chia tay vì Tiểu Mã đổi ý muốn đi một mình tới Thăng Long. Lý do chính mà y không muốn nói ra là y sợ tình cảm của Hương Trà sẽ làm vướng bận bước chân giang hồ của mình. Chỉ có Nguyễn An Bang hiểu điều đó. Vì thế khi tới Ba Đồn ông ta đặt tiệc để giã từ cũng như cám ơn Tiểu Mã đã giúp đỡ gia đình mình trong lúc nguy khốn. Mọi người đều có vẻ buồn nhất là Hương Trà. Nàng làm thinh tay chống cằm nhìn ra đường.

– Từ đây tới Thăng Long đường xa diệu vợi, giặc cướp như rươi cho nên chú em phải cẩn thận…

Tuy nói như thế song Nguyễn An Bang biết với một thân vũ thuật cao siêu Tiểu Mãt thừa sức đối phó với những bất trắc. Uống cạn chén trà nguội Tiểu Mã hắng giọng.

– Lão bá tính dùng đường gì về Nho Quan?

Nguyễn An Bang cười lớn nói với con gái, con rể và cháu ngoại.

– Các con ăn đi chứ… Có gì mà buồn rầu… Có tụ thời phải có tan… Huống chi…

Ông ta cười nói với Tiểu Mã:

– Với chút tiền của chú em đưa cho ta sẽ ngồi thuyền buôn ra bắc rồi theo đường bộ đi về Nho Quan. Đi như thế ít nguy hiểm và vất vả hơn dùng đường bộ…

Liếc nhanh Hương Trà đang im lặng nhìn ra đường Tiểu Mã nói nhỏ.

– Khi nào xong công chuyện ở Thăng Long tôi sẽ tới Nho Quan thăm lão bá và gia đình…

Hơi tươi nét mặt Hương Trà thỏ thẻ.

– Chừng nào Tiểu Mã huynh mới tới thăm Hương Trà?

– Tôi không thể nói trước được… Có thể một tháng, một năm hay năm năm nhưng tôi hứa là sẽ tới thăm Hương Trà…

– Huynh hứa là phải giữ lời nha… Hương Trà nghe nói lời hứa của một vũ sĩ giang hồ nặng hơn thiết thạch…

Tiểu Mã cười nhẹ nhìn Hương Trà và cô gái cũng nhìn y với ánh mắt trìu mến và gửi trao. Tiểu Mã đứng lên. Vòng tay thi lễ với Nguyễn An Bang, Nguyễn Thanh Thanh và Đinh Hoàng Long xong y hấp tấp bước ra đường. Hương Trà ngồi im nhìn theo vóc dáng của người thanh niên trẻ tuổi tuy gặp gỡ không lâu nhưng hình bóng đã in đậm trong tâm tưởng của mình. Nước mắt ứa ra làm nhạt nhòa hình bóng của Tiểu Mã mỗi lúc một xa hơn.

Hoành Sơn. Đèo cao ngất trời. Núi đụng mây xanh. Xa xa Đông Hải xanh ngắt. Rừng cây xanh rì. Quang cảnh u tịch và thê lương. Quay đầu nhìn về hướng nam Tiểu Mã thở dài. Không phải y không có cảm tình hay không quyến luyến Hương Trà. Ai lại không có cảm tình với một cô gái xinh đẹp, nết na và hiền thục như nàng. Tuy nhiên y không muốn dấn sâu vào vòng tình ái vì sợ nó sẽ ngăn cản bước chân của mình trong sứ mệnh quang phục đất nước ra khỏi ách nô lệ của kẻ xâm lăng. Làm thế nào để quang phục đất nước? Câu hỏi đó lởn vởn trong trí não của y sau khi rời núi Bạch Mã. Không có sư phụ bên cạnh chỉ bảo do đó y phải tự mình suy nghĩ và tìm kiếm để trả lời cho câu hỏi khúc mắc này. Khẽ lắc đầu y phóng mắt nhìn xuống con đường đèo uốn khúc giữa rừng cây xanh um. Đường thiên lý xa diệu vợi. Muốn tới Thăng Long y phải trèo núi, lên đèo, xuống dốc và qua sông. Đứng trên đỉnh Hoành Sơn y mới thấy nước mình rộng lớn quá cũng như hành trình quang phục đất nước khó khăn và gian nan vô cùng. Y cảm thấy bơ vơ và trơ trọi. Y cần có người bên cạnh. Y nhớ tới Hương Trà. Y ước gì nàng là trai để hai người cùng sát cách bên nhau du lãng giang hồ. Khe khẽ thở dài Tiểu Mã lao mình xuống con đường đèo nhỏ hẹp và khúc khuỷu.

Hơn một tuần tắm mưa gội nắng, ngủ bờ ngủ bụi y dừng lại nơi Phù Thạch, một địa điểm trù phú và đông đúc dân cư nằm cạnh dòng sông Thanh Long. Nhà cửa san sát dọc theo bờ sông. Tàu buôn của Trung Hoa, Bồ Đào Nha, Tây Ban Nha, Ấn Độ, Nam Dương buông neo đầy đặc trên sông. Họ mang vải vóc tơ lụa, nữ trang hay các vật dụng của bản xứ tới Phù Thạch. Ngược lại họ mua hồ tiêu, quế hương, ngà voi, da cọp, cao hổ cốt và các thứ lâm sản quí giá. Nhờ vậy mà dân chúng tại Phù Thạch, Triều Khẩu có công ăn việc làm đồng thời hàng quán, phố xá cũng trở nên phát đạt hơn nhiều. Biết mình không có nhiều tiền Tiểu Mã đi dài dài theo bờ sông để tìm một quán cơm nghèo rẻ tiền. Cuối cùng y bước vào cửa một quán cơm xập xệ chỉ có một thanh niên đang ngồi ăn uống. Trông thấy Tiểu Mã lão chủ quán tươi cười thi lễ.

– Mời khách quan vào… Hôm nay lão có giá đặc biệt, mỗi phần cơm chỉ có ba đồng…

Tiểu Mã gật đầu nói.

– Tốt lắm… Vậy lão bá cho tôi một phần cơm và một bình trà…

Nói xong y tới ngồi vào chiếc bàn trong góc cạnh bàn của người khách đang ngồi.

– Huynh đài chắc từ Thuận Hóa đi ra bắc?

Người khách lên tiếng hỏi và Tiểu Mã sốt sắng trả lời.

– Dạ phải… Tôi tính ra thăm Thăng Long cho biết…

– Tôi tên là Vũ Định quê ở Phong Châu. Tôi vào Thuận Châu làm ăn mấy năm rồi bây giờ mới có dịp về thăm nhà…

Vũ Định cười nói câu trên. Đón lấy bình trà nóng trong tay lão chủ quán Tiểu Mã cũng cười thốt.

– Thế ư… Vậy tôi và huynh cùng đồng hành ra bắc cho vui. Thú thật với huynh tôi mới được sư phụ cho phép lưu lạc nên không biết gì hết…

Vũ Định chợt mỉm cười, một nụ cười tinh quái và khó hiểu. Tiểu Mã không thấy được nụ cười đó. Dù thấy được y cũng không hiểu được vì thiếu kinh nghiệm giang hồ.

– Tốt lắm… Tôi…

Vũ Định ngừng lời khi thấy một toán quân đang đi ngoài đường. Hướng về chủ quán y cười hỏi.

– Chắc có chuyện lộn xộn nên quan quân đi tuần…

Lão chủ quán ứng tiếng.

– Khách quan chưa biết chuyện lộn xộn ư. Đêm qua có người lẻn vào tư gia của lão tài chủ họ Vương trộm vàng bạc và ngọc ngà châu báu. Lão là người giàu nhất ở vùng Phù Thạch này…

Cười gật gù hớp ngụm nước trà Vũ Định nói với lão chủ quán.

– Tên trộm nào gan cùng mình mới dám chọc tới họ Vương. Lão là một trong ba tay có máu mặt nhất của vùng Thuận Hóa, Tân Bình và Nghệ An. Gia tài của lão gian thương này có tới trăm vạn. Có năm thê bảy thiếp lại quen biết, cậy thế quan quyền để hiếp đáp lương dân, cho vay ăn lời cắt cổ; lão phú hộ họ Vương nổi tiếng ác ôn…

Tiểu Mã vọt miệng xen vào câu chuyện.

– Tôi tán thành hành động của tên trộm này. Lấy của người giàu có và bất lương xong chia cho dân nghèo…

Lão chủ quán nhìn Vũ Định giây lát rồi mới thấp giọng.

– Nhị vị có nói cũng phải lựa lời. Phú hộ họ Vương quen biết với quan lớn tận cả bên Tàu và cả ngoài Đông Quan do đó quan quyền sở tại cũng phải sợ lão…

Tiểu Mã nghiêm giọng.

– Thì ra hắn dựa hơi lũ ” ngụy minh ” để ăn hiếp dân ta… Tôi cũng muốn vào nhà của hắn vét một ít…

Vũ Định nhìn Tiểu Mã cười không nói. Liếc nhanh ra toán quân đang đi rầm rập ngoài đường y nói nhanh.

– Nếu không có chi bất tiện tôi xin được phép sang bàn của huynh ngồi nói chuyện cho vui…

– Huynh đài cứ tự nhiên…

Tiểu Mã vừa dứt lời Vũ Định đứng lên liền. Tay xách gói hành lý nặng chĩu y ngồi vào bàn của Tiểu Mã. Không biết vô tình hay hữu ý y lại đặt gói hành lý ngay dưới chân của hai người mà lại gần về phía của Tiểu Mã. Đưa chén trà lên y cười nói.

– Mời huynh…

Tiểu Mã cười thốt.

– Tôi tên Tiểu Mã. Mời Vũ huynh… Lũ ” ngụy minh ” đi tìm tên trộm gắt lắm. Nãy giờ tôi thấy chúng qua lại ba lần…

Vũ Định đột nhiên đứng lên. Nhìn Tiểu Mã y cười nói.

– Tôi nhờ huynh trông hộ gói hành lý để tôi qua bên kia đường mua ít sâm về cho gia phụ…

Tiểu Mã gật đầu liền.

– Được… Huynh an tâm… Tôi sẽ không để ai lấy mất của huynh đâu…

Vũ Định cười cười.

– Trong đó cũng chẳng có gì quí giá…

Dứt lời y lẹ bước ra cửa. Trông theo Tiểu Mã còn thấy Vũ Định đi vào một tiệm thuốc bắc phía bên kia đường. Vừa lúc đó đội quân tuần tiễu xuất hiện nơi cửa rồi một tên bước vào. Hắn đi vòng vòng quanh quán. Ngang qua chỗ Tiểu Mã  ngồi hắn liếc nhanh gói hành lý đặt dưới chân y rồi trở ra đường thì thầm vào tai một tên khác có lẽ là tên đội trưởng. Tên đội trưởng này gật đầu bước vào cửa. Đảo mắt quan sát  hắn bệ vệ bước tới đứng cách Tiểu Mã chừng ba bước. Bằng cái giọng lơ lớ hắn cao giọng hỏi.

– Mày là ai? Tên gì?

Tiểu Mã im lìm không trả lời. Thứ nhất y ghét cái bản mặt của hắn. Thứ nhì y không ưa cung cách xấc xược và phách lối của hắn. Thứ ba y không muốn trả lời một câu hỏi trịch thượng. Tên đội trưởng đặt tay vào cán đao đeo bên hông như là một cử chỉ hăm dọa. Tiểu Mã nhếch môi cười lạt. Trông thấy nụ cười khinh khỉnh của thằng con nít hắn tím mặt.

– Thằng này phách lối… Ta còng đầu mày… Bay đâu bắt thằng ăn trộm cho ta…

Nghe xếp ra lệnh ba tên lính hùm hổ bước tới bàn của Tiểu Mã. Một tên gầm gừ.

– Thằng ăn trộm… Mày biết điều đưa tay chịu trói bằng không bọn ta đập nhừ tử…

Tiểu Mã cười khỉnh.

– Ta chưa bao giờ trộm cắp của ai…

Cười gằn tên đội trưởng chỉ vào cái gói vải đặt dưới chân của Tiểu Mã:

– Tang vật rành rành mà ngươi còn cố cãi…

Quay sang đám lính hắn ra lệnh.

– Thằng này cứng đầu lắm… Đánh cho hắn một trận…

Ba tên lính vung khí giới nhào tới. Bàn tay của Tiểu Mã máy động. Bốp… Bốp… Bốp… Ba tên lính lảo đảo lùi lại vì bị trúng đòn. Hai tên bị hai chén nước trà đập vào mặt còn tên thứ ba lãnh trọn dĩa cơm nện vào mặt máu tuôn xối xả. Tên đội trưởng trợn mắt. Hơn mười năm ở đất Đại Việt này đây là lần đầu tiên hắn mới mục kích có người dám đánh lại quân sĩ của mình. Rẻng… Tên đội trưởng bạt đao.

Tiểu Mã lạnh giọng.

– Tài bộ như ngươi mà đòi còng đầu ta…

Lồng trong tiếng nói đầu roi tre bung ra. Chát…

– Ối… Trời ơi…

Tên đội trưởng bật tiếng la đau đớn khi bị một roi quất vào mặt. Chưa hoàn hồn hắn lại thấy đầu roi tre chờn vờn. Chát… Tên đội trưởng la ối vì bị đòn. Quơ tay chụp lấy gói hành lý của mình và của Vũ Định, Tiểu Mã đứng lên. Chát… Tên đội trưởng và toán quân lùi dần ra cửa rồi ra tới đường. Chát… Chát… Chát… Hàng chục tiếng kêu ròn rã hoà lẫn với tiếng thét, tiếng la, tiếng rú của đám quân Minh.

– Đánh… Đánh lộn bà con ơi…

– Không phải đánh lộn mà tụi lính bị đánh…

Dân chúng trong các hàng quán túa ra đường đứng xem. Người qua lại trên đường chỉ chỏ và hò hét khi mục kích cảnh tượng đám quân Minh bị đánh tơi bời hoa lá. Không cố tình đánh chết do đó Tiểu Mã ra đòn vừa đủ để cho kẻ thù phải kêu la than khóc. Y cố tình hạ nhục hơn là đánh chết. Y đánh cho hả mối hờn căm của dân chúng. Y đánh cho vơi nỗi nhục nhả của người dân Đại Việt đang gồng mình gánh chịu sự thống trị của ngoại bang. Đồng lượt dân chúng hò hét hoan hô Tiểu Mã, vị anh hùng vô danh của họ.

– Quân Minh tới…

Có người lớn tiếng báo động cho Tiểu Mã biết để chạy trốn. Trông thấy bóng quân Minh thiên hạ vội rút vào nhà chỉ còn vài người bạo gan vẫn đứng tại chỗ cũ. Nghé con không sợ cọp. Tiểu Mã vẫn đứng im trên đường chờ kẻ thù tới. Dưới chân y mấy tên lính nằm rên rỉ. Ngồi trong một quán rượu cách chỗ Tiểu Mã chừng mươi bước Vũ Định cười gật gù.

– Biết mà… Y không chịu để ai ăn hiếp mà cũng khó có ai bắt nạt được y…

Thấy toán quân độ hai chục tới gần Vũ Định đứng dậy. Thong thả bước ra cửa y mỉm cười nhìn Tiểu Mã đội xùm xụp chiếc nón rơm, vai mang hai gói hành lý và tay cầm roi tre đứng ngạo nghễ giữa đám quân Minh đang hằm hè như muốn ăn tươi nuốt sống kẻ địch.

– Đánh…

Tên toán trưởng hét lớn. Toán quân Minh vung khí giới. Chúng định lấy số đông áp đảo kẻ địch. Rốp… Chát… Vũ khí rơi lả tả. Hàng chục người gục xuống…

– Chạy đi… Tụi nó tới nữa kìa…

Dân chúng bên đường la lớn thúc hối. Tiểu Mã biết tới lúc phải chạy. Giơ tay vẩy vẩy mọi người y băng mình chạy dọc theo mé sông. Trời xế chiều. Y ngồi im trên một thân cây ngã cạnh dòng sông. Xung quanh y là rừng cây lỗ chỗ ánh nắng. Tiếng chim kêu ríu rít trên cành cây. Ngồi đây y cảm thấy bình an. Với y rừng núi và dã thú là bạn hiền. Cảm thấy đói bụng y lục hành lý tìm thức ăn. Trông thấy gói hành lý của Vũ Định y nhìn ngắm rồi nhấc lên xem xét. Bây giờ y mới có dịp để quan sát kỹ hơn. Không biết bên trong chứa cái gì mà nặng trĩu và được gói bằng hai lớp vải dày cộm. Nhấc gói vải lên lắc lắc y nghe tiếng va chạm của kim khí như sắt hay đồng chì gì trong đó. Tuy biết không phải là vật của mình song không dằn được sự tò mò Tiểu Mã mở ra xem. Trước mắt y là những thỏi kim khí màu vàng xen lẫn với mấy viên đá lấp lánh ánh ngũ sắc. Thấy lạ y cầm lấy thỏi kim khí đưa lên ngắm nghía. Y không biết loại kim khí gì mà mềm mềm và nằng nặng. Chưa bao giờ thấy cho nên y không biết đó là vàng thỏi cũng như mấy viên đá lóng lánh ánh ngũ sắc chính là kim cương, hai vật quí giá nhất trên đời.

– Y quá cẩn thận… Có vài cục chì và mấy viên đá mà y gói tới hai lớp vải…

Tiểu Mã lẩm bẩm câu nói trên. Đột nhiên y ngẩn người khi chợt nghĩ ra một điều khiến cho y vừa giận vừa buồn cười. Tuy chất phác, thật thà và kém kinh nghiệm giang hồ song Tiểu Mã không ngu. Hồi tưởng lại cuộc gặp gỡ với Vũ Định trong quán ăn, y mới nghiệm ra họ Vũ chính là tên đạo chích đã lẻn vào nhà lão phú hộ họ Vương. Bằng chứng là gói châu báu và vàng bạc này. Ăn trộm xong bị quân Minh truy nã gắt gao, Vũ Định mới nảy ra ý kiến nhờ y giữ dùm tang vật rồi kiếm cớ cao bay xa chạy. Tình ngay mà lý gian khiến cho y trở thành tên trộm.

Trầm ngâm giây lát Tiểu Mã mỉm cười thích thú khi nghĩ ra một ý kiến mới lạ. Ăn qua loa chút lương khô y men theo bờ sông lần xuống hạ lưu. Trời chập choạng tối y tới một thôn nghèo thưa thớt dân cư. Một đứa trẻ vui mừng chở y qua sông vì được thưởng mười đồng. Qua bên kia bờ sông Thanh Long y tìm một hốc đá ngủ tạm một đêm. Phải mất mấy ngày y mới tới phủ Diễn Châu. Biết vùng đất này là nơi đô hội, đông đảo quân sĩ do đó y ghé vào một quán cơm bên đường ăn uống qua loa xong tìm đường tắt đi tiếp.

Trưa ngày hôm sau y dừng chân nơi Cầu Giát thuộc huyện Quỳnh Lưu. Đang ngồi ăn trưa trong một quán cơm bên đường y nghe được tiếng vó ngựa vọng từ xa rồi lát sau ba thớt chiến mã cao lớn dừng nơi tửu quán xế nơi chỗ y ngồi chừng mươi bước. Tiểu Mã hơi cau mày khi thấy ba kỵ sĩ tung mình rời khỏi lưng ngựa. Động tác của họ nhanh, gọn và êm không động hạt bụi. Điều này tỏ lộ ba người lạ này đều là nhân vật giang hồ vũ thuật cao siêu. Cả ba đều mặc y phục giống nhau, chân quấn xà cạp và vai mang vũ khí tùy  thân.

Dĩ nhiên Tiểu Mã không biết họ là nhân viên của đoàn do thám Ngụy Minh triều bởi vì chỉ có quân Minh hay nhân viên do thám mới được phép mang vũ khí. Sau khi thôn tính được nước Nam, Minh triều ban lệnh cấm dân gian không ai được tàng trữ vũ khí. Ngay cả đồng sắt chì cũng không được chứa quá số ấn định. Mỗi nhà chỉ có một con dao cùn cắt cổ gà không đứt. Đó là lời mỉa mai của thiên hạ. Bọn chúng sợ dân Nam nổi dậy cho nên tìm đủ mọi cách để kiểm soát và ngăn ngừa.

Ăn vội dĩa cơm xong Tiểu Mã ngóng chừng về phía tửu quán bên kia đường. Chừng cạn tuần trà ba hắc y kỵ sĩ bước ra. Tiếng vó ngựa vừa nổi lên Tiểu Mã cũng hấp tấp bước ra đường nhìn cho tới khi bóng ngựa mất hút nơi khúc quanh y mới rẽ vào con đường mòn đối diện với quán cơm.

Mưa bay lất phất. Gió thổi nhè nhẹ. Khí trời lạnh buốt. Vũ Định lầm lủi bước trên đoạn đường cái quan thuộc xã Tào Xuyên, huyện Cỗ Đằng. Đang đi y chợt quay đầu nhìn về hướng nam. Cách y chừng hai ba dặm đường là bến đò sông Tất Mã hay bến Hàm Rồng. Nhà cửa lác đác thấp thoáng sau chòm cây. Một xóm nhà tranh vách đất hiện ra dọc theo con đường thiên lý. Lát sau Vũ Định dừng lại nơi chiếc quán cóc bên đường. Gọi một bình trà nóng y nhìn cảnh hoang sơ, man dã và đìu hiu của huyện Cỗ Đằng.

Mưa rơi nặng hạt hơn. Gió cũng thổi mạnh hơn khiến cho không khí càng thêm lạnh lùng và rét mướt. Tuy ngồi uống trà song thỉnh thoảng Vũ Định lại quay đầu nhìn về hướng nam rồi lại ngóng về phương bắc như tìm kiếm ai. Người mà y ngóng trông hay tìm kiếm chính là Tiểu Mã. Y đã lạc mất dấu vết của người bạn mới quen nơi Phù Thạch. Không phải y lo lắng cho sự an nguy của Tiểu Mã mà lo cho gói hành lý của mình. Y đoán sớm muộn gì Tiểu Mã cũng khám phá ra gói hành lý chứa toàn ngọc ngà châu báu và giữ luôn không chịu trả lại cho y. Bây giờ muốn đòi lại gói hành lý việc trước tiên là y phải tìm gặp Tiểu Mã. Tìm kiếm một vũ sĩ lưu lạc là một chuyện khó khăn huống hồ gì người đó lại đang phải trốn tránh sự truy lùng ráo riết của nhân viên do thám Minh triều. Khẽ lắc đầu thở dài Vũ Định trả tiền xong tiếp tục lên đường.

Khoảng đầu giờ tỵ y tới bến đò Ngung Giang. Đây là con sông tách ra từ sông Tất Mã chảy qua địa phận các huyện Cỗ Đằng và Thông Bình. Gần tới biển có sông Bào Giang đổ vào làm ranh giới của hai huyện này. Bờ phía bắc của sông thuộc Thông Bình còn bờ phía nam thuộc huyện Cỗ Đằng và chảy ra biển đông bằng cửa Y Bích. Ngồi đò qua sông y đi một mạch không nghỉ. Xế chiều y mới tới xã Hoằng Trung nằm cách ranh giới của hai huyện Cỗ Đằng và Thống Bình chừng vài dặm. Dừng lại một chiếc quán bên lề ăn uống qua loa xong y hối hả đi tiếp. Đường thiên lý chạy giữa vùng núi non trùng điệp. Rừng cây ngút ngàn. Núi Tiên Sơn, Đồn Sơn, Bạch Đầu và Chủ Sơn. Phong cảnh hoang sơ, tiêu điều và vắng tanh không có nhà cửa. Thấy xa xa đường thiên lý cách chừng vài mươi bước có ánh đèn y vội lần đến. Tới nơi y mới biết đó là một ngôi miếu hoang tối tăm và vắng vẻ. Màng nhện giăng tứ tung. Nền gạch đầy rong rêu bám. Mái ngói đổ nát. Mùi ẩm mốc khiến cho Vũ Định phải nhăn mặt. Gió thổi vù vù. Tiếng côn trùng rỉ rả hòa lẫn trong tiếng cóc nhái kêu khiến cho phong cảnh của ngôi miếu hoang càng thêm lạnh lùng và ghê rợn. Y không sợ ma song nhìn ngọn đèn dầu lù mù y cũng phải chột lòng tự hỏi tại sao lại có ngọn đèn cháy leo lét trong ngôi miếu hoang. Ai đốt? Vũ Định hỏi thầm xong lắc đầu bước ra sân. Lúi húi hồi lâu y mới ôm vào mấy cành cây khô rồi bắt đầu nhóm lửa. Đốm lửa không sáng lắm nhưng cũng đủ gây chút ấm áp trong ngôi miếu hoang lạnh lùng và rét mướt. Cởi hành lý, lấy ra chút lương khô, y tựa vào vách ván nhai chầm chậm bữa cơm tối đạm bạc của một vũ sĩ vì thời thế phải lưu lạc giang hồ. Y không phàn nàn khi phải sống lang thang khắp nơi. Cái nghiệp của vũ sĩ là như thế. Sau khi lũ ngụy minh tấn công và chiếm đóng Thuận Hóa y trở thành một kẻ lưu vong. Để trốn tránh sự truy lùng của nhân viên do thám Ngụy Minh, y phải sống nương nhờ người Man ở các huyện như Trình Cố, Man Duy, Sầm Nưa, Man Soạn, Sa Nổ và Sầm Tộ…

Đang ngồi ăn Vũ Định chợt ngưng thần lắng tai nghe ngóng. Văng vẳng có tiếng vó ngựa vọng lại rồi chốc sau lớn dần lên. Không kịp suy nghĩ y dập tắt lửa, nhặt các thứ lỉnh kỉnh bỏ vào gói hành lý đoạn băng mình ra khỏi cửa miếu. Nấp sau một gốc cây lớn cạnh đường thiên lý y chăm chú nhìn. Qua ánh sao mờ mờ y thấy một toán người im lặng đi trong đêm. Không dằn được tính tò mò Vũ Định cẩn thận tới gần hơn để nhìn cho rõ. Bây giờ y mới nhận ra có năm người bị trói dính với nhau. Cau mày suy nghĩ giây lát y lẳng lặng bám theo đoàn quân áp tải tù nhân. Đoàn tù im lặng đi cho tới khi có tiếng gà gáy mới dừng lại.

Đoán chừng vào khoảng canh tư Vũ Định cũng tìm một gốc cây ngồi dựa lưng ngủ. Đang thiu thỉu y chợt mở mắt khi nghe có tiếng động. Thính lực tinh tường của một vũ sĩ giang hồ khiến cho y có thể phân biệt được tiếng động lạ thường này. Đây không phải là tiếng hoang thú đi săn mồi ban đêm mà là tiếng bước chân của kẻ dạ hành vô tình dẩm lên cành cây khô. Đang ngồi dựa lưng vào gốc cây Vũ Định chầm chậm xoay người lại. Dù đêm tối mông lung nhưng nhờ ánh sao đêm y thấy một bóng đen đang đứng cách mình một quãng xa xa vài chục bước. Lúc đó có tiếng ngựa hí nổi lên khiến cho y vội quay lại nhìn về phía đường thiên lý nơi chỗ đoàn tù nhân. Không thấy có gì khác lạ y vội quay đầu lại chỗ bóng đen đứng. Y giật mình khi thấy bóng đen biến mất không để lại tông tích. Tần ngần hồi lâu y chầm chậm ngồi dựa lưng vào gốc cây.

Lát sau nhờ tiếng gió rì rào và tiếng côn trùng rỉ rả Vũ Định thiếp dần vào giấc ngủ. Đột nhiên y giật bắn người khi nghe có tiếng cành cây gãy sát bên tai của mình. Bằng phản ứng thành thạo của một vũ sĩ giang hồ, y vung hai tay đánh ngược ra sau gốc cây. Tay trái xử triệt thủ còn tay phải thi triển trảo công y muốn dồn ép đối phương phải hoàn thủ. Tuy nhiên y càng thêm kinh sợ khi thấy mình đánh vào khoảng không. Không nhịn được y vụt đứng dậy đoạn quay đầu nhìn ra sau lưng. Không có gì hết ngoại trừ bóng đêm thâm u và huyền bí. Sau giây phút đó y không ngủ nữa mà ngồi luyện công cho tới hừng sáng. Mặt trời vừa gác ngọn cây y im lìm quan sát đoàn người bắt đầu di chuyển. Nhờ ban ngày y mới thấy rõ hơn năm tù nhân đều bị trói tay. Điều khiến cho y ngạc nhiên hơn hết là chỉ có năm tù nhân áo quần rách rưới, dáng dấp mệt mỏi mà có tới hai chục người áp tải. Nhìn sắc phục của hai chục người này Vũ Định biết họ là nhân viên do thám Ngụy Minh. Sự kiện trên chứng tỏ năm người phải thuộc loại tù nhân đặc biệt và quan trọng do đó mới bị nhân viên do thám áp tải và canh giữ. Năm người tù là ai? Câu hỏi lởn vởn trong trí của Vũ Định suốt thời gian y bám theo toán quân do thám cho tới lúc chiều tối khi chúng dừng lại bến đò Hà Phong bên bờ sông Tống Giang. Từ đây đến xã Hà Lai huyện Tống Sơn hơn mười dặm. Thu hình sau thân cây cổ thụ Vũ Định nhìn chăm chú vào năm tù nhân đang ngồi bên vệ đường ăn cơm chiều.

Ngẫm nghĩ giây lát y dùng thuật xà hình bò chầm chậm tới chỗ họ ngồi. Biết rõ đám nhân viên do thám đều có vũ thuật cao siêu vì vậy y rất thận trọng không gây ra tiếng động hay bất cứ cử chỉ nào khiến chúng nghi ngờ. Phải mất gần nửa khắc y mới bò tới gần chỗ năm người tù. Khi còn cách họ chừng hai ba chục bước y dừng lại. Đợi lúc bóng đêm vừa ập xuống y tiếp tục bò tới gần chỉ còn cách năm người tù độ mươi bước.Thấy không có gì khác lạ xảy ra y mừng thầm. Tuy nhiên y quên mất một điều quan trọng. Đó là lối canh gác đặc biệt của nhân viên do thám. Họ ngồi im tại một chỗ trong bóng tối để rình rập và vây bắt gian phi hơn là đi đi lại lại như các lính canh thường. Nhờ ngồi im họ không lộ hình tích cho gian phi biết để đề phòng. Ngay lúc vừa ngồi dậy Vũ Định chợt thoáng nghe gió lạ âm u lốc tới hậu tâm của mình. Không những âm kình mạnh mẽ mà đòn tập kích của kẻ lạ còn đánh ngay vào mệnh môn, một yếu huyệt mà nếu bị điểm trúng sẽ gây ra tê liệt nửa người. Vũ Định đạp bộ một bước để giải đòn dù biết cách giải đòn của mình không ổn. Y đoán đúng. Đạp bộ, xoay mình lại đối diện với kẻ địch, y thoáng thấy ánh kim khí loé lên trong bóng đêm thâm u. Không kịp suy nghĩ y đảo bộ sang phải rồi bằng ba bước nhảy y băng mình chạy trốn.

– Ngươi chạy đàng trời…

Tiếng nói âm trầm vang lên. Triển hết tuyệt kỹ phi hành Vũ Định nhảy qua mô đất, luồn theo gốc cây cố tình bỏ rơi kẻ địch. Tuy nhiên dù chạy nhanh cách mấy y vẫn nghe được thứ âm thanh mà y không muốn nghe. Đó là âm thanh lạch phạch của vạt áo bay trong gió. Biết không chạy thoát được y rẽ ngoặt sang trái rồi dừng phắt lại. Xuyên qua ánh sao đêm khi mờ khi tỏ y chú mục vào một người mặc sắc phục màu đen, chân đi hài xảo và tóc búi đuôi sam đang đứng trước mặt mình.

– Ngươi là ai?

Người lạ lên tiếng hỏi. Hắn nói tiếng Nam rất sõi. Vũ Định cười hực không trả lời vì đang âm thầm vận dụng nội lực để kiếm cách chuồn. Dường như đoán ra ý định của địch thủ hắn cười gằn.

– Ngươi không chạy thoát đâu. Dưới gầm trời này không có ai trốn khỏi tay Phi Hoa Ma Ảnh ta…

Có tiếng khịt mũi vang lên trong bóng đêm như chế nhạo câu nói đầy ngạo mạn của gã nhân viên do thám Minh triều vừa xưng danh Phi Hoa Ma Ảnh.

– Ai?

Không có tiếng trả lời. Phi Hoa Ma Ảnh vẩy tay. Véo… Ánh kim khí chớp ngời trong bóng đêm. Hắn cau mày khi thấy ám khí của mình biến đi mất tiêu. Chưa kịp hành động hắn nghe giọng nói trầm trầm, lạnh lùng và chầm chậm vang lên.

– Của ngươi ta trả lại cho ngươi đây…

Một vật gì từ trong bóng tối vút tới chỗ Phi Hoa Ma Ảnh đang đứng.

– Trích diệp phi hoa…

Gã nhân viên do thám bật la thảng thốt khi nhận ra đối thủ đã dùng lá cây làm ám khí tấn công mình. Trích diệp phi hoa là một tuyệt kỹ đứng đầu chỉ có các cao thủ thượng đẳng giang hồ mới thi triển được bởi vì nó đòi hỏi một điều kiện tất yếu là nội lực vô cùng thâm hậu. Phải có nội lực thâm hậu, thủ pháp điêu luyện và nhãn lực tinh tường, kẻ lạ mặt mới có thể trong nhất thời bẻ lá cây làm vũ khí tấn kích địch thủ. Hoành tay bắt lấy chiếc lá cây mỏng manh Phi Hoa Ma Ảnh cảm thấy lòng bàn tay nóng ran cùng toàn thân rung chuyển. Bóp vụn chiếc lá cây Phi Hoa Ma Ảnh cao giọng.

– Nếu ngươi không lộ diện thời chớ trách ta nặng tay…

– Hà… hà… hà… Thử xem ngươi tài cán bao nhiêu mà phách lối…

Từ trong bóng tối một người đủng đỉnh bước ra. Chân mang giày đen, áo tứ thân màu đen, quần mỏng bằng lụa thâm, ngoài khoác thêm chiếc áo choàng dài quá gối cũng màu đen, đầu cạo trọc và bịt mặt bằng chiếc khăn cũng màu đen chừa hai con mắt sáng rực như hai vì sao trong đêm tối; người lạ thoạt trông đầy cổ quái và thần bí. Phi Hoa Ma Ảnh chớp mắt khi thấy chỉ cần một bước mà người lạ đã đứng lừng lững trước mặt mình.

– Ngươi ra tay trước đi… Ta chấp ngươi ba chiêu…

Phi  Hoa  Ma  Ảnh  xám mặt. Hắn  kiêu ngạo  mà địch thủ còn kiêu ngạo hơn nhiều. Tăng… Xẹt ra tợ ánh chớp lưỡi liễu diệp kiếm vút tới nhân nghinh huyệt của địch thủ. Dĩ nhiên đây chỉ là  đòn thăm dò vì tên do thám Minh triều thừa biết không thể nào đắc thủ bằng chiêu kiếm đầu tiên.

Người lạ hơi nhếch môi cười khi thấy Phi Hoa Ma Ảnh bạt kiếm. Dường như y sớm nhận ra bản lĩnh của địch thủ xuyên qua chiêu thức vừa thi triển. Nhanh mà không gấp gáp, không trì trệ trái lại còn trầm ổn và vững vàng; điều này tỏ lộ sự sung túc của nội lực cũng như nhiều kinh nghiệm trong thuật xử kiếm. Chiêu thức giản dị, tầm thường song ẩn tàng tính chất biến ảo và xảo diệu. Đợi cho mũi kiếm còn cách huyệt đạo cự ly người lạ mới giải chiêu và lối giải chiêu của y khiến cho Phi Hoa Ma Ảnh giật mình còn Vũ Định không nhịn được phải buột miệng tán thưởng.

– Tuyệt…

Ngay lúc mũi kiếm vừa chạm áo người lạ dịch bộ. Động tác của y nhanh vô cùng bởi vì chậm một sát na thôi y sẽ bị mũi kiếm đâm trúng. Muốn giải chiêu bằng cách này y phải ước tính được phản ứng của đối phương cũng như tốc độ của đường kiếm của địch thủ. Sai trật là y chết hoặc bị thương liền. Tuy nhiên không hổ danh cao thủ Lưỡng Quảng Phi Hoa Ma Ảnh biến chiêu liền. Nếu đối thủ dịch bộ thời y cũng có hành động tương tự đồng thời lưỡi kiếm từ thế đâm đổi sang chém vạch một đường từ huyệt nhân nghinh xuống tới hạ quản. Bằng lối biên chiêu này y có thể chém hoặc đâm hay điểm vào hàng chục yếu huyệt của nhâm mạch hoặc của thập nhị chính kinh. Người lạ lại dịch bộ. Hành động của y nhanh tới độ Vũ Định tưởng y vẫn đứng yên tại chỗ cũ.

Phi Hoa Ma Ảnh đình thủ. Nhìn chằm chằm kẻ địch giây lát hắn trầm giọng hỏi.

– Ngươi tên gì?

– Diệt Hồ Kiếm Sĩ…

Thân ảnh loáng động liền theo chữ cuối. Vũ Định nghe Phi Hoa Ma Ảnh hò hét cùng với ánh kiếm chớp chớp và tiếng vũ khí chạm nhau chát chúa trong bóng đêm thâm u huyền bí. Lát sau cảnh vật trở lại im lặng. Phi Hoa Ma Ảnh và kẻ lạ mặt tự xưng danh Diệt Hồ Kiếm Sĩ đều biến dạng. Thở hơi dài nhẹ nhỏm Vũ Định băng mình vào bóng tối.

NHỮNG NGƯỜi Bị ” NGƯỜI ĐÀY ”

        Đang ngồi ăn cơm trong quán Bỉm Sơn, một quán ăn nổi tiếng của xã Bỉm Sơn thuộc huyện Tống Giang, Vũ Định không dấu được vẻ ngạc nhiên khi thấy Tiểu Mã xuất hiện. Bước từng bước thong dong tới chỗ Vũ Định đang ngồi Tiểu Mã cười nói.

– Để tôi ăn uống xong rồi ta sẽ bàn chuyện…

Vũ Định cười gượng.

– Huynh tự nhiên… Tôi có tiền bao huynh ăn nhậu một bữa…

Gọi thức ăn xong Tiểu Mã cười nói đùa.

– Tôi biết huynh có tiền… Người ta bảo một đêm ăn trộm bằng ba năm làm huống hồ gì huynh còn…

Vũ Định hơi đổi sắc mặt song lấy lại vẻ bình thường rất nhanh. Liếc một vòng quanh quán ăn lác đác người ngồi không thấy ai chú ý hoặc có thái độ nào khác lạ y gượng cười nói với Tiểu Mã.

– Chắc huynh còn phiền về chuyện đã xảy ra?

Tiểu Mã nhếch môi cười nụ.

– Không có chi… Đó là bài học cho tôi… Sư phụ tôi thường nói kinh nghiệm nào cũng có cái giá của nó…

Im lặng thật lâu Vũ Định mới lên tiếng.

– Tôi xin lỗi huynh… Đúng ra thời tôi cũng bậy song vì kẹt quá…

Thong thả rót trà vào chén cho người bạn mới quen y cười nói tiếp.

– Vã lại tôi biết huynh thừa sức đối phó với đám quân binh. Huynh có đường roi gia truyền thật lạ…

Tiểu Mã không cười trước lời khen tặng này. Đặt đôi đũa xuống bàn, cầm chén trà lên uống một ngụm y buông câu hỏi.

– Huynh đã làm mấy vụ rồi?

Vũ Định đáp gọn.

– Một…

Nhẹ lắc đầu Tiểu Mã rút trong túi áo ra tờ giấy đặt lên mặt bàn.

– Đây là tờ cáo thị của tụi ngụy minh. Tôi lấy được nó ở huyện Thống Binh. Quân Minh đã treo giải thưởng cho bất cứ ai bắt được tên đạo chích nổi tiếng. Nếu tôi không lầm hắn đã làm ăn phát đạt gần năm nay từ đất Thuận Hóa dài ra tới Hoan Châu và Hóa Châu…

Vũ Định cười cười.

– Té ra huynh đã bí mật điều tra… Huynh còn giữ gói hành lý?

Tiểu Mã trả lời một cách nghiêm nghị.

– Còn giữ chứ… Tôi cất nó vào một nơi bí mật chỉ có một mình tôi biết…

Vũ Định hơi nhăn mặt. Thong thả đưa chén trà còn bốc khói lên nhấp một ngụm nhỏ y thầm suy tính. Y biết mình đang nói chuyện với một người thật thà chứ không ngu ngốc, đã học khôn sau khi bị người khác lừa gạt. Y đã tính sai nước cờ khi nhờ Tiểu Mã giữ hộ gói hành lý quý giá. Bây giờ muốn đòi lại cũng khó khăn bởi vì chính y cũng không phải là chủ nhân. Y nghĩ tới cách dùng sức mạnh để lấy lại gói hành lý song y biết bản lĩnh của mình không bằng Tiểu Mã. Suy đi tính lại cuối cùng Vũ Định phải lên tiếng.

– Gói hành lý đó do tôi lấy được song huynh lại có công giữ gìn. Vậy thời bây giờ chúng ta chia ra làm hai, mỗi người phân nửa…

Hạ thấp giọng nói Vũ Định thì thầm như sợ người khác nghe được.

– Nếu tôi không lầm thời chia phân nửa hai chúng ta mỗi người cũng phải được hơn trăm lạng vàng ròng…

Tiểu Mã cười cười.

– Huynh định làm gì với số tiền này? Ăn xài thỏa thích ư ?

Đặt chén nuớc trà xuống bàn Vũ Định từ từ lên tiếng.

– Cho cha mẹ, anh em họ hàng, bà con quen biết mỗi người một ít chứ ăn xài làm sao hết. Còn huynh định làm gì ?

Trầm ngâm giây lát Tiểu Mã hắng giọng.

– Tôi mồ côi cha mẹ cho nên nếu có được số tiền lớn tôi sẽ đem phân phát cho người nghèo khổ. Sư phụ tôi nói từ lúc nước ta bị  tụi ngụy minh chiếm đóng bá tánh trở nên lầm than và đói rách. Có người không cơm ăn và áo mặc…

Vũ Định thở dài khe khẽ.

– Tôi biết… Hơn năm nay lang bạt khắp vùng Thuận Hóa và đất Nghệ An với Thanh Hóa; tôi được chứng kiến cảnh bần cùng của dân ta. Ngày xưa một người làm có thể nuôi cả gia đình còn bây giờ thời ai làm cũng chưa đủ nuôi thân người đó…

Liếc nhanh một vòng quanh quán Vũ Định thì thầm chỉ đủ cho Tiểu Mã nghe.

– Đói quá vả lại không chịu nổi sự ngược đãi của lũ ngụy minh  nên dân ta rục rịch đứng lên. Mấy năm trước dân chúng ở huyện Quỳnh Lưu đã nổi dậy…

Mục quang của Tiểu Mã chợt ngời sáng cùng với nét mặt rạng rỡ vì vui mừng khi nghe được tin tức do Vũ Định tiết lộ.

– Tuy nhiên cuộc nổi dậy của họ bị tụi ngụy minh đàn áp thẳng tay. Tôi có người anh họ bị chết vì tham gia cuộc nổi dậy này…

Nói tới đó Vũ Định nhẹ thở dài. Tiểu Mã cũng lặng thinh không nói. Lát sau y đứng lên cười nói với Vũ Định.

– Tôi với huynh đi lấy gói hành lý…

Mừng rỡ Vũ Định trả tiền rồi sóng bước với Tiểu Mã ra đường. Lát sau cả hai thong dong đi trên đường thiên lý. Ngắm nhìn phong cảnh núi rừng hoang dã Vũ Định nói bâng quơ song ngụ ý nhắc nhở người bạn đồng hành.

– Sắp tới đèo Ba Dội rồi…

Hiểu ý bạn Tiểu Mã cười lên tiếng.

– Tôi giấu gói hành lý của huynh ở đỉnh đèo…

– Huynh không sợ bị người ta lấy mất ư…

Tiểu Mã nói với giọng chắc chắn.

– Tôi đào lỗ chôn nó xong dằn lên tảng đá nặng hai ba trăm cân..

Trời xế chiều họ leo lên tới đỉnh đèo Ba Dội. Tiểu Mã hơi biến đổi sắc mặt khi nhận ra điểm khác lạ của nơi chôn dấu gói hành lý. Đứng trước tảng đá y chầm chậm nói với Vũ Định.

– Có người nào đã tới đây và xê dịch tảng đá…

Vũ Định nhìn Tiểu Mã với vẻ hoài nghi thời một giọng nói trầm trầm và lạnh lùng vang lên.

– Chính ta đã xê dịch tảng đá…

Tiểu Mã nhìn đăm đăm người lạ từ trong gốc cây cổ thụ bước ra. Vũ Định nhận ra người đó là Diệt Hồ Kiếm Sĩ, nhân vật cổ quái và thần bí mà y đã gặp mấy ngày trước.

– Các hạ đã lấy gói hành lý của ta?

Tiểu Mã gằn giọng hỏi.

– Diệt Hồ Kiếm Sĩ ta sợ ai mà không dám nhận…

Diệt Hồ Kiếm Sĩ cười nói câu trên. Không một dấu hiệu nào báo trước cây gậy tre của Tiểu Mã nhích động. Gậy vừa nhích động đầu roi tre đã chập chờn nơi huyệt hoa cái của đối thủ. Vũ Định từng mục kích Tiểu Mã đánh nhau với đám quân Minh ở Phù Thạch cho nên biết người bạn đồng hành của mình vũ thật cao siêu. Y cũng chứng kiến Diệt Hồ Kiếm Sĩ giao đấu với Phi Hoa Ma Ảnh nên biết nhân vật thần bí và cổ quái này bản lĩnh cao thâm cực độ. Y muốn lên tiếng nói cho Tiểu Mã biết để đề phòng nhưng nghĩ sao y lại im lặng đứng dựa lưng vào tảng đá thưởng thức cuộc so tài hiếm có giữa hai cao thủ.

Ngay khi đầu roi tre còn cách yếu huyệt của mình cự ly Diệt Hồ Kiếm Sĩ dịch bộ để né tránh. Tiểu Mã cũng tạt bộ và bằng cái tạt bộ này y chận đường đối thủ cùng với đầu roi tre xẹt tới huyệt thiên đột. Diệt Hồ Kiếm Sĩ lại dịch bộ. Không biết y thi triển bộ pháp gì mà tránh né đầu roi tre của Tiểu Mã một cách dễ dàng.

– Giỏi…

Nạt tiếng trầm trầm Tiểu Mã rung tay. Một biến thành ba, ba thành chín, chín thành tám mươi mốt; thoáng chốc bóng roi vàng hực khi biến khi hiện, lúc ẩn lúc tắt mịt mờ giăng mắc tạo thành nghìn vạn bóng ảnh hư thực không ai có thể đo lường được. Kình phong từ ngọn roi tre phát ra tạo thành âm thanh lanh lãnh như xé lụa.

Đứng trước thuật múa roi đặc dị này Diệt Hồ Kiếm Sĩ  không dám xem thường. Phằng… Âm thanh lãnh lót vang lên báo hiệu y đã rút kiếm. Tia sáng màu xanh cuộn lấy ngọn roi tre vàng hực rồi hàng chục tiếng chát chát vang lên. Song phương đình thủ. Vũ Định thấy nét mặt của Tiểu Mã ưng ửng đỏ còn khung mặt của Diệt Hồ Kiếm Sĩ trở thành lạnh tanh. Cuối cùng nhân vật thần bí hắng giọng.

– Chú em hạ thụ nghiệp từ ai?

Cắm đầu ngọn roi tre xuống đất Tiểu Mã nhếch môi:

– Ông hỏi để làm gì. NếÔnng không hoàn trả lại gói hành lý thời giữa hai chúng ta phải có người bị thương…

Trầm ngâm giây lát Diệt Hồ Kiếm Sĩ nói với giọng từ tốn.

– Gói hành lý của nhị vị giá tới ngàn lạng vàng. Sỡ dĩ ta lấy là vì muốn dùng nó cho đại cuộc…

Tiểu Mã nhướng mày chưa kịp nói Vũ Định chợt xen lời.

– Hai chúng tôi định đem số tiền này phát cho dân nghèo. Các hạ nói đại cuộc là nghĩa làm sao?

Nhìn Tiểu Mã giây lát Diệt Hồ Kiếm Sĩ lên tiếng.

– Dù có làm chủ được số ngọc ngà châu báu  nhị vị cũng khó khăn lắm mới đổi thành tiền để phân phát cho dân nghèo. Ta có người quen làm được việc đó. Chỉ cần mang tới Thăng Long gặp người này là ba ngày sau chúng ta sẽ có trong tay mấy vạn quan tiền…

Quay sang Vũ Định y nói tiếp.

– Ta biết huynh đài đã theo dõi nhóm tù nhân bị áp tải bởi nhân viên do thám. Huynh biết họ là ai không?

Diệt Hồ Kiếm Sĩ hỏi đúng ngay sự thắc mắc của Vũ Định do đó y không nhịn được phải lên tiếng.

– Tôi không biết. Chắc huynh biết rõ hơn tôi…

Diệt Hồ Kiếm Sĩ gật đầu nói không do dự.

– Họ là nhân viên của đoàn do thám Phương Nam. Sau khi chiếm đóng nước Nam tụi ngụy minh đã bắt giam những người này. Bây giờ chúng giải họ lên trại tù Thác Bà…

Ngừng lại giây lát Diệt Hồ Kiếm Sĩ nhẹ thở dài.

– Họ quen biết với ta bởi vậy ta mới theo dõi để chờ dịp giải cứu xong cùng với họ phác họa kế hoạch hô hào dân chúng đứng lên chống lại tụi Ngụy Minh

Mục quang của Tiểu Mã chợt sáng lên song tắt lịm thật nhanh. Vũ Định gật gù cười liếc nhanh Tiểu Mã. Gã thanh niên trẻ tuổi lên tiếng và giọng nói của y dịu lại kèm theo cách xưng hô cũng thay đổi.

– Thực sự số tiền đó cũng không phải của tôi. Nếu huynh đài cần tiền để giải cứu bằng hữu thời tôi không nề hà gì mà tặng không cho huynh. Nếu huynh cần sự giúp đỡ của tôi để cứu các bằng hữu…

Hiểu ý tốt của Tiểu Mã, Diệt Hồ Kiếm Sĩ cười nói.

– Cần chứ… Có nhị vị phụ thời chuyện giải cứu càng thêm nhanh chóng. Bây giờ chúng ta cần đuổi theo nhóm tù nhân…

Nói xong Diệt Hồ Kiếm Sĩ băng mình chạy trước còn Tiểu Mã và Vũ Định theo sau. Có lẽ muốn thử tài hai người bạn trẻ Diệt Hồ Kiếm Sĩ ngầm vận sức xuống chân chạy thật nhanh. Nhưng hơn dặm đường y ngạc nhiên khi thấy Tiểu Mã vẫn sóng bước cạnh mình một cách thong dong còn Vũ Định chạy sau cách chừng ba bước. Diệt Hồ Kiếm Sĩ mừng thầm trong lòng vì tình cờ gặp gỡ được hai người bạn mới. Họ là những thanh niên trẻ tuổi, tài cao, quả cảm và đầy nhiệt huyết. Họ là những đứa con yêu của tổ quốc sẵn sàng hy sinh cho đại cuộc.

Trời chạng vạng tối cả ba tới xã Tam Điệp thuộc phủ Trường Yên. Vì sợ bị quân lính tra xét và hạch hỏi giấy tờ vả lại muốn dấu diếm hành tung cho nên họ không vào làng mà dừng lại nơi khu rừng thưa cách làng chừng hai dặm. Ăn qua loa chút lương khô Diệt Hồ Kiếm Sĩ nói.

– Ta đoán bọn do thám Minh triều sẽ dừng lại ở Ba Dội đêm nay…

Vũ Định hỏi nhanh.

– Huynh đoán chúng sẽ theo lộ trình nào để lên Tuyên Quang?

Trầm ngâm giây lát Diệt Hồ Kiếm Sĩ trả lời.

– Từ Tam Điệp chỉ có hai đường để tới Tuyên Quang. Thứ nhất chúng có thể từ đây đi lên Nho Quan, rồi từ Nho Quan đi Chi Nê, Chợ Bền, Xuân Mai tới Phúc Thọ xong băng qua sông Bạch Hạc để đi Tuyên Quang. Đi lối này là đi theo lối mòn đường tắt, vừa lâu lắc và nguy hiểm vì phải băng rừng vượt suối, phải qua các động, bản của dân Mường Mán. Do đó ta nghĩ bọn do thám ngụy minh sẽ không đi theo lối này. Đường mà chúng noi theo là từ Tam Điệp đi Trường Yên, Phủ Lý, Phú Xuyên tới Thăng Long rồi từ đây đi Tuyên Quang. Lộ trình này nhanh chóng, dễ dàng và an ninh hơn. Chúng có thể dùng xe ngựa đi cho nhanh và nhàn hạ hơn…

Mặc dù không thông thạo đường lối song Tiểu Mã cũng gật đầu góp ý.

– Huynh nói có lý… Tôi nghĩ quân binh không thích vất vả và nguy hiểm cho nên chúng sẽ dùng đường thiên lý…

Vũ Định cũng cười.

– Tôi cũng nghĩ như vậy…

Mang hành lý và kiếm vào vai Diệt Hồ Kiếm Sĩ cười cười.

– Bây giờ ba chúng ta đi dọ thám để xem bọn chúng ngụ ở đâu…

Biết hai người bạn mới ít kinh nghiệm giang hồ và nhất là kinh nghiệm trong nghề do thám y lập lại.

– Ta nhắc cho hai hiền đệ biết là chúng ta đi dọ thám để biết tông tích địch chớ không phải để cho chúng biết tông tích của ta. Ta không được giao đấu ngoại trừ trường hợp phải tự vệ. Dù có tìm ra tông tích của địch hay không hai hiền đệ cũng trở về đây chậm nhất là đầu canh ba. Đi…

Lồng trong tiếng nói thân ảnh của Diệt Hồ Kiếm Sĩ tựa như bóng ma biến mất trong bóng tối chập chùng. Vũ Định cười nói với Tiểu Mã.

– Bản lĩnh của y cao thật…

Tiểu Mã chầm chậm gật đầu.

– Không biết y là người tốt hay xấu. Tuy nhiên chuyện giải cứu tù nhân là chuyện đáng làm do đó ta cũng nên giúp y…

Phát nguyên từ miệt rừng núi của huyện Thủy Vĩ rồi chảy qua huyện Thu Vật, sông Chảy có lắm ghềnh nhiều thác và một hồ nước rộng mênh mông tên Thác Bà. Trại tù nằm dưới chân núi La cao gần ngàn thước và cách hồ nước Thác Bà khoảng một ngày đi bộ. Lý Thiên Ân, Lý Ngọc Vân, Sơn Hồng Lĩnh và Sát Minh Thư Sinh cúi đầu lặng lẽ bước trên con đường mòn dẫn về núi La.

– Trời sắp sáng rồi chúng ta hãy tìm chỗ nghỉ ngơi chờ tối…

Sơn Hồng Lĩnh lên tiếng. Đưa tay chỉ một gốc cây cổ thụ cao ngất Lý Thiên Ân nói nhanh.

– Ta tới gốc cây đó ngã lưng một giấc. Ngủ trên cây ít nguy hiểm hơn…

Dứt lời ông ta đi trước. Biết ông lão họ Lý sống cả đời trong rừng rú do đó Sơn Hồng Lĩnh và Sát Minh Thư Sinh im lặng theo chân ông ta. Tháo gói hành lý to tướng Sát Minh Thư Sinh cười nói với Ngọc Vân bằng giọng âu yếm và săn sóc.

– Ngọc muội mệt không. Thấy muội vất vả ta ngại quá…

Được Sát Minh Thư Sinh hỏi han một cách thân mật Ngọc Vân mừng rỡ cười nói.

– Tiểu muội đâu có nhọc mệt gì. Huynh để muội dọn cơm cho…

Mặt trời từ từ khuất sau rừng cây xanh. Ngọc Vân chăm chú nhìn Sát Minh Thư Sinh đang sửa soạn trước khi đột nhập vào trại giam Thác Bà thu lượm tin tức. Bộ quần áo chẻn màu đen bó lấy thân hình, chân mang giày da thú màu đen, kiếm đeo nơi vai, mấy lưỡi đoản kiếm cài ngang hông, y đứng im chờ đợi.

– Hiền đệ cẩn thận…

Sơn Hồng Lĩnh lên tiếng nhắc nhở Sát Minh Thư Sinh khi bóng tối tràn ngập khu rừng. Biết Sơn Hồng Lĩnh sức lực chưa hồi phục do đó Sát Minh Thư Sinh mới đi một mình mặc dù y không thông thuộc đường lối trong trại giam.

Đêm mồng năm trời tối ngửa bàn tay không thấy. Tiếng chim kêu quang quác. Tiếng hổ gầm xa xa hòa lẫn trong tiếng gió gào qua thung vắng khiến cảnh núi rừng càng thêm rùng rợn và huyền bí. Ánh đôm đốm lập loè. Khu trại giam Thác Bà chìm trong im lặng. Thỉnh thoảng tiếng kẻng canh vọng lên rời rạc và buồn buồn.

Đuốc cháy bập bùng soi mờ mờ hình bóng của Sát Minh Thư Sinh đang nép mình cạnh hàng rào nằm ở góc tây của trại giam. Đây là thứ hàng rào được làm bằng nguyên cả thân cây rừng cao hơn hai trượng; một chiều cao không có người nhảy qua được ngoại trừ các cao thủ giang hồ với công phu phi thiềm tẩu bích siêu đẳng. Ghé mắt qua khe hở của hàng rào y im lìm quan sát địa thế. Theo như lời chỉ dẫn của Sơn Hồng Lĩnh thời trại giam được chia thành bốn khu vực riêng biệt là đông, tây, nam và bắc. Đó là bốn khu vực giam nhốt tù nhân. Còn khu trung ương là dinh thự của tên quản đốc trại giam cùng với nhân viên trực thuộc của hắn. Bốn khu trại giam được ngăn cách bởi bốn gian nhà của lính canh. Bốn góc trại đều có vọng gác hoặc chòi canh thật cao. Ngoài ra ban đêm còn có các toán quân tuần tiểu túc trực để đề phòng tù nhân trốn thoát hoặc kẻ địch từ bên ngoài lén lút xâm nhập.

Đang chăm chú quan sát địa thế của trại giam Sát Minh Thư Sinh nghe có tiếng động là lạ phát ra từ sau lưng của mình. Tiếng sè sè chưa dứt y thoáng nghe gió lộng âm u cùng với mùi tanh tanh. Rắn… Cánh tay tả của y đánh ngược ra sau lưng một đòn phách không chưởng đoạn năm ngón tay mở khoằm khoằm như vuốt chim ưng bấu vào cổ họng con rắn xong xiết chặt lại. Dù gỗ đá cũng phải vỡ nát dưới kình lực khủng khiếp chứ đừng nói chi đầu con rắn.

Sát Minh Thư Sinh đã thi triển một đòn cầm nã bắt nguồn từ động tác của loài chim ưng. Không những dùng để chế ngự loài rắn độc các vũ sĩ giang hồ còn biến hóa nó thành các đòn thế tấn công cực kỳ lợi hại. Muốn thi triển đòn đánh này người ta phải có tai thính, mắt linh cùng thủ pháp thần tốc và chuẩn xác để bấu trúng ngay cổ họng của con rắn. Sai trật là sẽ bị nó cắn trúng và tánh mạng khó bảo toàn bởi vì đây là loại rắn hổ mang có nọc độc cực mạnh. Năm ngón tay xiết cứng lại cho tới khi con rắn không còn giãy giụa nữa y mới chịu quăng nó ra xa.

Vừa quăng con rắn ra xa Sát Minh Thư Sinh lại nghe có tiếng gừ gừ rồi trước mặt y hiện lên hai đốm lửa xanh lè. Trong bóng đêm thâm u huyền bí hai đốm lửa màu xanh càng lúc càng sáng dần lên và có ma lực dị kỳ như muốn thôi miên. Tay kiếm phiêu bạt giang hồ thoáng nghĩ tới chó sói hay sài khứu. Đây là loài thú hoang hung dữ, cuồng điên và đói ăn nhất của vùng núi rừng tây bắc Đại Việt. Nó thường đi từng đàn có khi năm bảy chục con, có khi lên tới năm bảy trăm con vì vậy mà cọp beo hay voi gấu cũng đều sợ hãi và lánh xa. Con chó sói này đi săn mồi một mình tất nhiên phải thuộc loại đàn anh dữ dằn và khôn ngoan. Dân sơn cước hay đồn đại là loài chó rừng này có con thành tinh nói được tiếng người. Sát Minh Thư Sinh nhìn không chớp mắt vào hai đốm lửa xanh lè. Ào… Nguyên cả khối thịt nặng hơn hai trăm cân của con sài khứu lao tới với tốc độ nhanh nhẹn như định dùng phương cách lấy thịt đè người. Vành môi của y hơi nhếch thành nụ cười cùng với bàn tay máy động. Ánh kim khí chớp chớp kèm theo thân ảnh loáng động. Bựt… Bụp… Âm thanh thứ nhất phát ra do lưỡi đoản kiếm ghim đúng yết hầu, còn âm thanh thứ nhì do đòn phách không chưởng đánh vào đầu con chó rừng. Dù khoẻ mạnh, hung dữ, khôn ngoan thành tinh, nó chưa phải là đối thủ đồng cân lượng với một cao thủ nhất đẳng giang hồ như Sát Minh Thư Sinh. Vì không muốn bị bại lộ hành tung y đã thi triển liền một lúc hai sát thủ. Lưỡi phi kiếm ghim ngay huyệt thiên đột đã khiến cho con chó bị tê liệt trong khi đòn đánh thuần lấy nội gia chân lực đã làm vỡ nát não bộ khiến nó rơi phịch xuống đất mà không giãy giụa hoặc kêu la được tiếng nào. Hạ sát con chó rừng xong y tiếp tục theo dõi tình hình bên trong trại tù Thác Bà.

Y đếm thầm trong trí khi toán quân tuần tiễu đi ngang qua chỗ mình nấp và khi y đếm tới số một ngàn chín trăm bảy mươi lăm thời lại có toán tuần tiễu thứ nhì hiện ra. Y nhận thấy toán tuần tiễu thứ nhất đi từ nam sang tây còn toán thứ nhì lại đi từ bắc sang tây. Như vậy hai toán tuần tiễu này phải đi ngược chiều nhau. Sát Minh Thư Sinh mỉm cười thích thú khi nhận ra điều này. Đột nhiên y giật mình nhìn sửng vì thoáng thấy một bóng đen ngồi lù lù xế bên phải của mình gần trăm bước. Lúc nãy y không thấy bóng đen này dù đã quan sát cẩn thận. Y liên tưởng tới chuyện ngoài quân canh thông thường trại giam Thác Bà còn được canh gác ngầm bởi các nhân viên do thám. Ban đêm họ ngồi im trong bóng tối để rình mò và vây bắt tù vượt ngục. Cũng vì lý do này mà Sơn Hồng Lĩnh nói là ít có tù nhân nào trốn thoát khỏi trại giam Thác Bà. Khám phá ra sự canh chừng ngầm của nhân viên do thám Sát Minh Thư Sinh càng thêm thận trọng trong lúc di chuyển quanh bốn góc của trại tù để tìm ra các trạm canh gác ngầm. Khi tiếng gà rừng eo óc gáy đợt đầu tiên y mới trở về chỗ ngụ. Chưa kịp đặt lưng nằm nghỉ ngơi Sơn Hồng Lĩnh đã lên tiếng hỏi.

– Hiền đệ tìm thấy điều gì mới lạ?

Sát Minh Thư Sinh trả lời gọn.

– Nhiều thứ… Trại tù này khó xâm nhập lắm. Có nhiều trạm canh gác ngầm do nhân viên do thám đảm trách…

Sơn Hồng Lĩnh gật đầu trong bóng tối.

– Ta cũng đoán như vậy… Chúng ta phải nghĩ ra cách…

Sát Minh Thư Sinh thở dài nhè nhẹ.

– Hôm nay mồng năm rồi. Ta có mười ngày để cứu Tân Hàn Tín…

Tiếng nói của y chìm trong im lặng ngoại trừ tiếng gió rì rào cây rừng hòa lẫn trong tiếng chim kêu ríu rít. Mặt trời ửng đỏ nơi hướng đông.

– Sát ca… Dậy… Sát ca…

Tiếng gọi gấp rút của Ngọc Vân đánh thức Sát Minh Thư Sinh. Mở mắt ra y bắt gặp nụ cười tươi tắn của cô gái sơn cước cùng giọng nói thanh tao cất lên.

– Nội nội muốn gặp Sát ca ở đằng kia…

Khẽ gật đầu Sát Minh Thư Sinh ngồi dậy rồi lặng lẽ bước theo sau lưng Ngọc Vân. Dù quen biết đã lâu nhưng hai người ít khi có dịp trò chuyện để tìm hiểu nhau. Tuy là cô gái mang hai dòng máu song Ngọc Vân lại ảnh hưởng nhiều bởi phong tục và tập quán của dân sơn cước. Tính tình nàng hồn nhiên, thơ ngây và thẳng thắn. Đối với nàng việc bày tỏ hay biểu lộ tình cảm của mình cho nam phái nhất là với Sát Minh Thư Sinh, một người mà nàng xem như anh trai là một chuyện tự nhiên không cần phải che giấu. Vì đường mòn nhỏ hẹp không thể sóng đôi do đó Sát Minh Thư Sinh mới có dịp nhìn ngắm cái mông nở nang, cặp đùi thon lẳn ẩn hiện mập mờ sau chiếc váy xòe sặc sỡ. Y biết Ngọc Vân là một sơn nữ đẹp, gợi cảm và rất mến phục mình. Tuy nhiên y ít khi có thời giờ để nghĩ tới chuyện tình cảm trai gái mặc dù y ngầm hiểu chỉ mở miệng là Ngọc Vân và Lý Thiên Ân sẽ hoan hỉ chấp nhận chuyện lứa đôi. Ra tới gần đường lớn Sát Minh Thư Sinh trông thấy Sơn Hồng Lĩnh và Lý Thiên Ân đang đứng nấp sau lưng một gốc cây nghiến khổng lồ.

– Chú em thấy gì không?

Lý Thiên Ân hỏi nhỏ trong lúc đưa tay chỉ con đường mòn bề ngang rộng chừng mười thước. Sát Minh Thư Sinh chưa kịp trả lời Lý Thiên Ân tiếp nhanh.

– Đây là con đường từ cổng chánh của trại giam Thác Bà. Hồi nãy ta và chú Hồng Lĩnh thấy tụi lính gác dẫn tù nhân đi trên con đường này…

Liếc nhanh Sát Minh Thư Sinh, Sơn Hồng Lĩnh góp lời.

– Mỗi ngày ta cùng với một số anh em được hộ tống ra rừng để tự túc mưu sinh. Tốp thì bẫy thú hay câu cá, toán thì trồng trọt ngũ cốc hay khoai đậu còn toán khác đốn cây làm củi. Thường thường anh em nào được phép ra ngoài rừng làm việc là bị án nhẹ hoặc được tụi ngụy minh cho là hạnh kiểm tốt. Còn tù biệt giam đa số là cứng đầu hay có nhiều ân oán giang hồ với tụi nó thời bị tra tấn, hành hạ, bị bỏ đói khát cho tới chết…

Ngọc Vân lắc đầu thở dài. Sơn Hồng Lĩnh cũng thở hơi dài tiếp.

– Tù nhân như Tân Hàn Tín và nhiều anh em khác thời bị nhốt chuồng thú, chịu lạnh lẽo, nắng mưa và đói khát liên miên rồi cuối cùng chết vì kiệt sức. Tụi ngụy minh khôn lắm, ác lắm mà cũng thâm độc vô cùng. Chúng giết mình từ từ, chậm chạp bởi vì chết nhanh thời sung sướng và tiện nghi cho mình quá. Chúng hành hạ, ngược đãi mình cho tới chết để dằn mặt người sống khiến cho đa số đều sợ hãi và đâm ra tuân phục chúng…

Nhìn con đường mòn dẫn vào cổng chánh của trại tù với vẻ đăm chiêu Sơn Hồng Lĩnh cất giọng buồn buồn.

– Cũng vì có dự tính vượt ngục cho nên ta mới hạ mình tuân phục chúng. Cả năm sau ta mới có cơ hội đi ra ngoài trại để làm lụng. Nhớ kỹ đường lối, chôn dấu thức ăn vào chỗ bí mật xong nhân không ai để ý ta âm thầm trốn thoát…

Ngọc Vân ra dấu cho mọi người nhìn về phía cổng chánh của trại tù. Xa xa hơn trăm bước xuất hiện một đoàn người.

– Anh em đi làm…

Sơn Hồng Lĩnh lên tiếng. Lát sau đoàn người tới gần. Quần áo tả tơi. Nét mặt tiều tụy và hốc hác. Tất cả đều đi chân trần. Có người bị xiềng hai chân bằng xích sắt. Toán tù nhân im lặng lê bước trên đường đất đỏ hoạch. Sát Minh Thư Sinh thở dài hắt hiu. Toán người tù tựa như những cái xác không hồn. Có người ngơ ngác. Có người hoảng hốt. Có người sợ hãi. Có người thân thể gầy nhom bó gọn trong chiếc áo vá trăm mảnh. Đôi chân trần khẳng khiu, xạm đen vì nắng mưa hoặc mang nhiều vết sẹo từ các cực hình tra tấn của kẻ thù. Họ đi âm thầm, co ro giữa trời mù mùa đông lạnh ngắt. Nhìn sang Lý Thiên Ân, y thấy ông ta có thái độ kỳ lạ. Hai bàn tay của ông ta nắm chặt đến nổi gân xanh, quai hàm bạnh ra và hai dòng nước mắt chảy ra trên da mặt đầy nếp nhăn. Không ai mà không thương cảm hoặc đồng lòng trắc ẩn cho những kẻ tội tù này. Khi bóng người tù cuối cùng mất sau khúc quanh Sát Minh Thư Sinh hắng giọng.

– Lão bá…

Lý Thiên Ân cười buồn.

– Tội cho họ quá…

Dứt lời ông ta liếc Ngọc Vân thật nhanh đoạn nói bằng giọng nghèn nghẹn.

– Lão phu có chuyện cần bàn với nhị vị… Chúng ta tới đằng kia nói chuyện tiện hơn…

Biết ông lão họ Lý có chuyện quan trọng nhưng không muốn cho cháu nội biết nên Sơn Hồng Lĩnh và Sát Minh Thư Sinh im lặng cùng Lý Thiên Ân tới đứng cạnh gốc cây cổ thụ. Nhìn hai người bạn trẻ với cái nhìn nghiêm nghị ông ta thì thầm.

-Thằng con của lão ở trong toán người đó…

Sát Minh Thư Sinh liếc nhanh Sơn Hồng Lĩnh rồi nhẹ cười.

– Tốt lắm… Chúng ta sẽ giải thoát cho đại huynh… Lão bá an tâm…

Liếc về phía Ngọc Vân đang đứng ngóng trời đất y tiếp nhanh.

– Việc đầu tiên là dọ hỏi tin tức của tù nhân và tình hình trong trại giam. Ngoài những điều Sơn huynh đã biết chúng ta còn cần phải biết thêm về nhân số của lính gác, giờ giấc, nơi giam giữ các tử tù…

Sơn Hồng Lĩnh bàn thêm.

– Giải thoát cho con của lão bá không khó bởi vì y được ra ngoài làm việc. Ta chỉ cần giết mấy tên quân canh là xong ngay. Tuy nhiên cứu Tân Hàn Tín và các anh em trong trại mới khó hơn. Ba chúng ta phải giết hết bọn quân canh đông hơn trăm người…

Lý Thiên Ân hắng giọng.

– Ta có thể nhờ anh em tù giúp sức…

Sát Minh Thư Sinh cười cười nhìn Sơn Hồng Lĩnh.

– Tôi cũng nghĩ tới điều này. Mấy trăm anh em có thể tạo thành một lực lượng đáng kể song điều khó khăn là ta phải tháo xiềng, xích hoặc gông cùm cho họ trước rồi sau đó họ mới có thể giúp ta đánh lại quân canh… Tôi định như thế này…

Sát Minh Thư Sinh thì thầm với Sơn Hồng Lĩnh và Lý Thiên Ân. Nghe xong ông lão họ Lý liếc nhanh cháu nội đoạn cười khà khà.

– Diệu kế… Chuyện này con Vân thích làm lắm… Nó vốn tính nghịch ngợm và hay trêu chọc…

Ba người chụm đầu bàn tính cho tới đứng bóng mới chia tay ai lo phần người đó. Lý Thiên Ân và cháu nội theo con đường mòn trở lại Ỷ La mua sắm các thứ cần dùng.

Trang 3

6 thoughts on “Thanh Kiếm Quy Hương

Comments are closed.