quỳ 1

bia_quy

8

– Nghiêm…

Tiếng hô của Tuân vang lên. Mọi người trong phòng đều đứng nghiêm khi thiếu tá Định bước vào. Giơ tay chào trả ông ta nói nhanh.

– Tôi chỉ có 10 phút thôi xong tôi còn phải đi gặp ông tỉnh trước khi ổng đi họp ở Sài Gòn…

Hướng về chỗ Kiên đang ngồi, ông ta cười tiếp.

– Ông tỉnh hứa sẽ ráng kiếm mấy món đồ chơi mà chuẩn úy Kiên yêu cầu. Coi bộ từ ngày mình rinh được thằng Chín Lê về thì ổng có vẻ tin tưởng vào hoạt động của toán thám sát…

Tuân cười nhẹ đỡ lời cấp chỉ huy của mình.

– Thiếu tá có đi với ông tỉnh về Sài Gòn không thiếu tá?

Định lắc đầu cười nói đùa.

– Ổng dinh Độc Lập họp với ông Thiệu thì hạng cắc ké như tôi được ở nhà hú hí với bà xã. Thôi tôi để đại úy Tuân bàn công tác với anh em…

Khi Định đi rồi thì không khí trong phòng họp nhẹ đi vì chỉ có năm người là Tuân, Chánh, Kiên, Ẩn và Đính. Nhậu với nhau nhiều lần nên họ không xưng hô theo cấp bậc vì thế ăn nói cũng có phần cởi mở hơn.

– Theo đề nghị của Kiên và đề nghị này đã được ông Định chấp thuận…

Tuân dừng lại nhìn bốn người lính dưới quyền của mình để ngầm nói đây là lệnh của thượng cấp.

– Bắt đầu từ hôm nay mọi hoạt động của toán thám sát đều được đổi mới. Nó sẽ được bảo mật tối đa để tránh tình trạng đáng tiếc đã xảy ra cho ông Bằng và lính dưới quyền của ổng. Mục tiêu, lộ trình cũng như giờ giấc đi về của toán thám sát sẽ được giữ kín cho tới giờ phút chót. Có nghĩa là chỉ có vài người chịu trách nhiệm về kế hoạch hành quân của phòng 2 biết mà thôi. Tôi, trung úy Chánh, thượng sĩ Ẩn của phòng 2, còn chuẩn úy Kiên và trung sĩ nhất Đính của toán thám sát. Nếu công tác bị lộ là một trong năm người của chúng ta làm nội tuyến cho mặt trận…

Đính quay nhìn Kiên mỉm cười song không nói gì hết.

– Tần số liên lạc của toán thám sát cũng sẽ được thay đổi theo một lịch trình mà chỉ có hai ông trưởng và phó biết mà thôi…

– Tôi chịu cái vụ này nghe đại úy… Mình không sợ mấy thằng em đâm sau lưng chiến sĩ. Từ sau vụ ông Bằng, mỗi lần đi công tác tôi cứ lo ngay ngáy không biết trong mấy thằng em của mình có thằng nào nằm vùng…

Tuân gật đầu cười như công nhận lời của Đính.

– Ý kiến đó là của Kiên. Chú mày nên dẫn ổng đi nhậu đi…

Đính cười hề hề giỡn một câu.

– Tôi rủ ổng hoài mà ổng hổng chịu đi. Chắc ổng có bồ nên quên mất anh em…

Tuân nhìn Kiên với ánh mắt ngạc nhiên. Kiên cười gượng.

– Bồ đâu mà bồ. Chỉ mới quen thôi…

Đính cười hả hả.

– Tôi thấy ổng cặp kè với cô nào ở cầu Cá Lóc. Chưa thấy rõ mặt mũi mà tôi đoán cô này đẹp ớn…

– Thiệt hả Kiên… Như vậy bà xã của anh khỏi lo kiếm rồi. Bả cứ băn khoăn về lời hứa của mình…

Kiên cười nói với Tuân.

– Dạ nhờ anh nói với chị Giang khỏi lo chuyện đó nữa… Để hôm nào em dẫn bạn em tới nhà giới thiệu với anh chị…

Tuân cười trở lại vấn đề.

– Tình hình đất nước mình có vẻ bết lắm. Ông Định có nói với tôi là địch chuẩn bị đánh lớn ở vùng 3. Riêng tại tỉnh thì mình cũng ghi nhận được sự chuyển quân của địch. Năm tiểu đoàn chủ lực miền và các đại đội cơ động tỉnh của mặt trận cũng đã hoạt động trở lại. Đêm hôm qua chúng pháo vào quận lỵ Bình Đại đồng thời tấn công một đồn địa phương quân ở An Hóa. Ông tỉnh đã hội họp với sư đoàn 7 để phác họa kế hoạch hành quân. Bởi vậy mà toán thám sát phải đi vào khu giải phóng trước…

Mọi người im lặng nghe Tuân trình bày. Theo tin tức tình báo nhân dân thì hai tiểu đoàn K1 và K5 đang có mặt ở Châu Hòa và Châu Bình. Tuy nhiên độ chính xác của tình báo nhân dân rất thấp nên phòng 2 cần toán thám sát kiểm chứng lại nguồn tin này trước khi sư đoàn 7 và tiểu khu tung ra cuộc hành quân hổn hợp. Tuân nhìn Kiên và Đính trong lúc nói.

– Lần này toán thám sát chia làm 2 tổ nhỏ. Mỗi tổ từ ba tới sáu người. Đính dẫn một toán, Kiên chỉ huy một toán. Toán của Đính chịu trách nhiệm vùng Châu Hòa. Kiên lãnh vùng Châu Bình. Tôi nhắc lại, mục đích của toán là kiểm chứng sự hiện diện của hai tiểu đoàn K1 và K5, do đó càng tránh đụng độ càng tốt. Hai ông về lo chọn người và đồ chơi, còn ngày giờ và mục tiêu sẽ được cho biết sau…

Buổi họp chấm dứt. Mọi người giải tán. Chỉ còn Tuân và Kiên ra sân đứng nói chuyện một hồi lâu.

Chiếc xe đò cũ kỹ chạy đường Giồng Trôm-Ba Tri bắt đầu nổ máy. Kiên nhìn Quỳ lần cuối. Hai bàn tay nắm chặt lại rồi buông ra. Quỳ ứa nước mắt bước lên xe. Ngồi xuống ghế thò đầu ra ngoài cô còn nhắc lại.

– Anh nhớ xuống thăm Quỳ nghen…

Kiên cười gật đầu.

– Anh sẽ đi… Anh hứa… Quỳ nhớ viết thư…

Chiếc xe chậm chạp rời bến. Không có bàn tay đưa tiễn. Chỉ có người đứng trơ vơ nhìn theo bóng chiếc xe khuất dần dần. Kiên thở dài. Anh không biết bao lâu mình mới được gặp lại Quỳ. Bây giờ không còn thấy nhau anh mới biết hình bóng cô gái xứ dừa đã in sâu trong tâm hồn của mình.

Chiếc quân xa dừng lại ngay trước cổng. Nhảy xuống đất trước nhất Kiên nhìn tấm bảng đề bốn chữ ” Chi Khu Giồng Trôm ” loang lổ bụi đất và có mấy lỗ thủng chắc do đạn của địch gây ra. Tay xách AK, Đán đốt điếu thuốc xong đưa gói thuốc mời Kiên. Không do dự Kiên rút lấy một điếu, quẹt diêm đốt cho Đán trước rồi sau đó mới đốt cho mình. Hít hơi dài người lính thám sát tỉnh cười hỏi.

– Chuẩn úy thấy có khác hơn hồi nẫm không?

Sinh ra ở Bến Tre nhưng lớn lên trôi giạt khắp nơi, Đán có giọng nói đặc biệt không giống như dân địa phương. Tuân nói cho Kiên biết là Đán đã từng đi biệt kích rồi bỏ biệt kích đi nhảy dù sau đào ngũ nhảy dù trở về quê cũ đăng vào địa phương quân. Cũng nhờ lý lịch giang hồ và kinh nghiệm chiến trường, Đán được Kiên chọn đi với mình trong công tác này. Kiên gật đầu cười lên tiếng sau khi hít hơi thuốc Ruby quân tiếp vụ.

– Cũng hơi khác chút chút. Tôi đi xa lâu quá rồi nên chắc cũng không nhớ được nhiều…

Cười khà khà Đán xách súng bước vào cổng trước. Giơ tay chào người lính gác cổng, Kiên xách đồ chơi của mình theo sau. Lần này toán thám sát được trang bị đồ chơi mới. Đó là khẩu súng lục gắn ống hãm thanh. Ông tỉnh đã lên tận Sài Gòn để xin thứ đồ chơi mới này về làm quà cho toán thám sát của ông. Với thứ đồ chơi này họ có thể bắn gục lính canh không gây ra tiếng động nào. Nhờ đó họ dễ dàng xâm nhập vào căn cứ của địch. Khẩu súng hãm thanh thứ nhất Kiên giao cho Đính còn khẩu thứ nhì giao cho Đán giữ. Trái với khuyến cáo của mọi người, Kiên chỉ chọn Đán và Hành đi với mình để xâm nhập vào Châu Bình truy tìm dấu vết của tiểu đoàn K5. Kín đáo quan sát, anh nhận thấy chi khu Giồng Trôm là một căn cứ khá lớn nằm biệt lập cách xa nhà dân chúng. Kẽm gai giăng mấy lớp. Lựu đạn lủng lẳng. Chòi canh, vọng gác, hầm núp la liệt. Chi khu gồm hai khu vực khác nhau. Một ngôi nhà đúc bằng xi măng nằm chính giữa chắc là văn phòng quận. Phía bên trái là khu nhà lợp tôn, có lẽ khu gia binh. Đán dẫn Kiên đi gặp trung úy Lành, trưởng ban 2 chi khu. Bắt tay Kiên thật chặt, Lành cười hỏi.

– Sài Gòn hả. Quận nào?

– Dạ Thị Nghè thưa trung úy…

Vỗ vai Kiên một cái bốp, Lành cười hà hà.

– Bỏ cha mấy tiếng dạ thưa hay trung úy đi em. Ở cái xứ Giồng Trôm này thì cấp bậc chỉ để lãnh lương thôi… Hình như ông Tuân cũng ở Thị Nghè đó…

Kiên cười hì hì.

– Đại úy Tuân là láng giềng của em…

– Vậy à…

Liếc nhanh Đán đang đứng nói chuyện với một người lính của Lành, Kiên cười tiếp.

– Em đang ở bên biệt động thì gặp anh Tuân rồi ảnh rủ em về coi thám sát tỉnh cho ảnh…

Lành gật đầu cười hà hà.

– Vậy là đúng nghề của chàng rồi há…

Vừa nói Lành vừa khều Kiên đi ra khoảng sân trống để nói chuyện. Rút điếu thuốc ra mời Lành thì thầm.

– Em nên cẩn thận…

– Cẩn thận chuyện gì anh?

Hít hơi thuốc lá rồi nhả khói ra Lành tiếp nhanh.

– Tụi mặt trận nó cài người vào khắp nơi trong các cơ quan của tỉnh, quận nên mình không biết ai quốc gia, ai cộng sản. Ông Tuân có nói cho em nghe về cái chết của thiếu úy Bằng coi toán thám sát trước khi em về…

Kiên lặng lẽ gật đầu khi nghe Lành hỏi. Hít hơi thuốc lá, nhìn ra ngoài cửa chi khu, Lành cất giọng trầm buồn và khàn đục.

– Bằng hồi trước ở đây. Nghe tỉnh mở toán thám sát, Bằng mới nhờ anh nói với Tuân cho Bằng nắm trưởng toán. Còn trẻ nên Bằng thích nguy hiểm và bay nhảy. Nhưng Bằng không thọ lâu, 13 tháng thôi. Chuyến công tác cuối cùng, cả toán thám sát lọt vào ổ phục kích của tụi nó. Sáu mạng mà năm chết và một bị mất tích. Sau này phòng 2 tiểu khu mới phăng ra là địch đã biết trước mục tiêu của mình nên dàn quân chờ sẵn…

Buông rơi tàn thuốc xuống đất rồi lấy dép râu giẫm lên cho tắt, Kiên nói nhỏ.

– Có thể một nhân viên trong toán thám sát là người của địch… Hoặc địch đã cài được người vào trong phòng 2 của tiểu khu…

Lành gật gật đầu không nói gì. Lát sau anh mới thở hơi thật dài.

– Bởi vậy anh mới khuyên em nên cẩn thận. Có thể không có chuyện gì nhưng cẩn tắc vô áy náy…

Tuy mới gặp Lành lần đầu tiên song Kiên đâm ra có cảm tình liền. Anh cũng không hiểu tại sao. Có lẽ Lành cũng ở Sài Gòn. Có lẽ Lành tử tế, hiền lành và vui vẻ. Có lẽ do ở trực tính. Có những người mình mới gặp một lần là cảm thấy như đã quen lâu.

– Sau chuyến này em xuống đây rủ anh đi nhậu nghen…

Lành bật cười ha hả.

– Ừ… Anh em mình đi Ba Tri ăn đồ biển chơi…

Thấy Đán bước ra sân, Kiên giơ tay xem đồng hồ đoạn cười nói với Lành.

– Em phải đi… Gặp anh sau…

Lành cười bước theo sau lưng của Kiên vào trong văn phòng. Nắng bên ngoài đã tắt. Ba người lính thám sát tỉnh mặc bà ba đen, mang dép râu, tay xách AK bước ra ngoài sân rồi sau đó biến mất trong bóng tối vừa xụp xuống. Lành giơ tay lên. Chiếc đồng hồ dạ quang của anh chỉ 20 giờ. Đêm còn dài, dài lắm.

Ra khỏi cổng chi khu, Kiên hơi chậm bước để đi sau cùng. Vừa đi anh vừa suy nghĩ, kiểm điểm lại lệnh của cấp chỉ huy đã giao cho mình. Mục đích là kiểm chứng sự hiện diện của tiểu đoàn K5 ở Châu Bình. Mục đích thì giản dị và rõ ràng, hoạt động lại khó khăn và mơ hồ. Khó khăn và mơ hồ ở điểm anh phải bám sát theo tiểu đoàn này cho tới khi có lệnh mới. Lệnh mới là lệnh của ai? Khi nào mới có lệnh mới? Hai thắc mắc này anh đã hỏi và chỉ được thượng cấp trả lời gọn: ” Thi hành trước, khiếu nại sau...” Kiên muốn nói với Tuân, thi hành trước mà em ngủm rồi thì làm sao mà khiếu nại. Tuy nhiên trong quân đội lệnh là lệnh, dù nhiều khi lệnh có mâu thuẫn và mơ hồ thì một người lính như anh phải nghiêm chỉnh thi hành mà không được quyền thắc mắc hoặc khiếu nại. Đi tới con lộ đá, Đán và Hành dừng lại chờ. Kiên nói với hai người lính dưới quyền bằng giọng thân mật chứ không phải là lịnh của cấp chỉ huy.

– Bây giờ thì tụi mình có ba đứa thôi. Tôi chỉ chọn hai anh vì tôi thích hai anh. Hai anh chịu chơi và có kinh nghiệm hơn những người khác. Ngoài ra hai anh cũng như tôi đều là dân trong quận…

Đán nhìn Hành song cũng không nói gì.

– Tôi chỉ chọn hai anh đi với tôi vì càng ít người càng ít bị bể. Ba tay súng của toán mình nếu biết cách chơi thì mình có thể cự lại tụi nó…

Kiên ngừng lại. Anh cố tìm lời nói giản dị cho Đán và Hành hiểu ý của mình. Anh biết họ không có học nhiều nên dùng chữ văn hoa thì họ không hiểu.

– Mình đi đâu hả chuẩn úy?

– Châu Bình…

Kiên đáp gọn hai tiếng rồi lát sau mới nói tiếp.

– Mình vào Châu Bình tìm coi tiểu đoàn K5 của tụi nó đang ở đâu…

Trong bóng đêm Kiên thấy đôi mắt của Hành trợn lên chỉ thấy có tròng trắng. Đán cười hì hì.

– Chuẩn úy chịu chơi à nghen… Ba đứa mà ông dám lội vô tận Châu Bình…

Kiên cười nhỏ.

– Mình đâu có đánh nhau với tụi nó thì đi đông làm gì. Ít người ít bể hơn…

Hành tằng hắng.

– Tui cũng muốn nói với chuẩn úy như vậy.

– Tìm ra tụi K5 đóng ở đâu rồi mình báo cáo cho phòng 2 xong mình dọt…

Kiên không muốn nói cho hai người lính của mình biết sau khi tìm ra chỗ đóng quân của tiểu đoàn K5, anh phải báo cáo cho phòng 2 và sau đó chờ lệnh mới chứ không phải dọt. Anh không muốn cho họ hoang mang và nghi ngờ, như thế không có lợi cho công tác.

– Tôi nói cho hai anh biết nếu hai anh ngại thì mình tìm cách khác…

Câu nói của Kiên chạm nhẹ vào tự ái của hai người lính thám sát. Đán hừ tiếng nhỏ.

– Chuẩn úy nói giỡn chuẩn úy. Châu Bình là quê của tui mà. Tưởng tìm ai chứ tìm chỗ đóng quân của tụi K5 thì nhắm mắt tui tìm cũng ra…

– Tôi chỉ sợ…

Kiên ngập ngừng. Hành nhập cuộc liền.

– Chuẩn úy sợ cái gì chứ. Tui với thằng Đán có nợ máu với đám du kích ở Châu Bình. Kỳ này mà dô được là tui phải xẻo tai thằng Năm Tàng với thằng Dửng…

– Hai thằng đó là ai vậy?

Đán thở khì ra hơi dài.

– Thằng Năm Tàng là xã trưởng còn thằng Dửng là trung đội trưởng trung đội du kích Châu Bình. Tụi nó xử tử tía tui và anh thằng Hành…

Kiên im lặng. Hai ngày trước đây anh đã đọc lý lịch của Đán và Hành. Ba của Đán ở Châu Bình. Ông ta bị đám du kích xử từ vì bị khép vào tội gián điệp cho Mỹ Ngụy. Đọc tới đây anh vừa buồn cười mà cũng vừa tội nghiệp cho ông già hiền lành, dốt đặc cán mai lại bị khép vào tội danh mơ hồ. Suốt cuộc đời của ông ta có lẽ chưa bao giờ bước chân ra khỏi tỉnh Bến Tre, không biết đọc biết viết gì hết, thì làm sao lại có thể trở thành một điệp viên. Có lẽ mấy ông du kích làng xã cũng không hiểu gián điệp là gì; nên hể ghét ai, không ưa cái bản mặt của người nào trong làng là chúng gán cho cái tội gián điệp. Mà gián điệp cho Mỹ Ngụy thời bị bắn bỏ không có xét xử gì hết. Giết lầm hơn tha lầm là phương châm của cộng sản mà. Riêng anh của Hành bị kết tội tiếp tế cho ngụy và gián điệp cho CIA. Một tội cũng đủ để bị chặt đầu rồi huống hồ gì tới hai tội. Sau khi cha anh bị du kích giết một thời gian, nhân có cuộc hành quân của quốc gia vào Châu Bình, gia đình của Đán và Hành được di tản ra Giồng Trôm sinh sống. Lớn lên Hành gia nhập vào địa phương quân trong khi Đán bỏ nhà lên Sài Gòn đi lính biệt kích, nhảy dù rồi cuối cùng trở lại đi địa phương quân. Cũng vì có lý lịch đặc biệt nên cả hai mới được lựa vào toán thám sát tỉnh.

– Mình đi chưa chuẩn úy?

Hành lên tiếng. Kiên gật đầu nói nhỏ.

– Mình ráng lội tới sáng rồi kiếm chỗ ngủ…

– Chuẩn úy tính đêm đi ngày ngủ hả chuẩn úy?

– Ừ… Đi đêm tuy mệt nhưng an toàn hơn…

Đán hiểu ý cấp chỉ huy của mình. Đối với lính thám sát thời đêm tối là bạn tốt, giúp đỡ và che chở họ trốn thoát cuộc rượt đuổi của địch. Ba yếu tố chính giúp cho người lính thám sát hoạt động một cách đắc lực trong vùng của địch là ba cái biết. Thứ nhất là biết rõ đường lối. Thứ nhì biết lợi dụng đêm tối và thứ ba là biết người biết ta. Còn ai biết rõ từng lối mòn ngõ tắt, từng mương dừa, con rạch, nước lớn nước ròng, trăng mọc và trăng lặn trong làng Châu Bình hơn Đán và Hành. Còn ai biết tính tình, nhà cửa, vợ con thằng Năm Tàng và thằng Dửng hơn Đán và Hành bởi vì nếu không là chòm xóm thì họ cũng bà con xa gần hay bạn bè từ lúc thơ ấu. Đán và Hành cũng biết rõ trong làng không còn một con chó nào vì bị mấy anh du kích hạ cờ tây viện lý do chó sủa khiến cho họ không đi lại dễ dàng được. Cũng nhờ không có chó nên lính thám sát có thể giả dạng du kích đi mà dân làng không ngờ vực gì hết. Ban đêm ai cũng mặc bà ba đen, quấn khăn rằn và mang AK thì lính quốc gia cũng giống như du kích.

– Mình đi một lèo rồi nghỉ. Tôi biết một chỗ…

Kiên im lặng theo sau Đán còn Hành đi cuối cùng. Vầng trăng thượng tuần ló lên thành một vòng cung vàng một màu bệnh hoạn. Gió nhè nhẹ có lẫn hơi nước. Kiên nghĩ thầm chắc trời sắp mưa. Anh bỗng thấy nhớ Quỳ vô cùng. Văng vẳng trong trí anh lời hát nho nhỏ của nàng ” Sao chưa gặp một lần… Mà nghe tình thật gần… Xin cho được một lần… Gọi tên người thì thầm… Có qua đi ngày tháng… Trả lại thoáng mây bay… buồn…”. Không lẽ mình yêu Quỳ… Kiên nói với chính mình và điều đó làm anh cảm thấy lòng dao động một cách nhẹ nhàng như trong buổi trưa hè đứng nhìn Quỳ nằm ngủ trên chiếc võng căng giữa hai cây nhãn già cỗi.

9

Mưa… Trăm ngàn giọt nước từ lưng chừng trời rơi xuống xóa mờ cảnh vật dù chỉ mới có 4 giờ chiều. Kiên, Đán và Hành ngồi co ro giữa khu rừng bình linh dày đặc. Ngụy trang làm lính du kích, ba người phải mặc bà ba đen, quấn khăn rằn do đó bị ướt như chuột lột. Gió thổi phần phật. Hàng bình linh dạt theo chiều gió. Mưa hắt vào mặt họ rát rạt. Bình linh chỉ cao gấp đôi thân người vì vậy cũng không cản được mưa gió. Chớp lòe sáng rực. Sấm nổ đì đùng.

– Chuẩn úy tính sao?

Đán lên tiếng hỏi. Ngần ngừ giây lát Kiên mới trả lời.

– Tôi tính đi. Mình lội trong mưa tuy cực nhưng còn hơn ngồi đây chịu ướt và lạnh. Mưa như vầy tụi nó lo kiếm chỗ ngủ thì mình đỡ lo đụng tụi đi tuần…

Hành gật đầu ngước nhìn màn mưa trắng xóa. Dãy vườn dừa trước mặt anh chỉ còn là vệt đen mờ mờ trong bầu trời tối sớm vì mưa gió. Sinh ra và lớn lên ở vùng này anh biết còn lâu lắm mưa mới tạnh. Anh lẩm bẩm.

– Tui cũng thấy như chuẩn úy. Đi cho ấm… Chứ cái điệu này tui đoán mưa suốt đêm…

Kiên bật lên tiếng cười nhỏ khi nghe Hành nói đi cho ấm. Đán cũng cười nói.

– Mày nói lạ mậy. Đi trong mưa ướt như chuột lột mà ấm cái nỗi gì…

Hành cười hì hì.

– Thì anh tính coi ngồi đây cũng ướt và lạnh…

Kiên lên tiếng.

– Ăn cơm xong chờ sụp tối mình dọt…

Đán và Hành im lặng không nói nữa. Hành mở bọc giấy dầu đưa cho Đán và Kiên phần ăn tối. Đó là một vắt cơm với ba con khô cá kèo. Nước uống có ông trời lo.

– Mình hút thuốc được không chuẩn úy?

Biết Đán ghiền thuốc lá nặng, Kiên cười nói.

– Được… Mình phải cẩn thận…

Chính Kiên cũng muốn hút một điếu cho ấm lòng. Hành đột nhiên lên tiếng.

– Giờ này có ly cà phê phin uống mới đã à nghen chuẩn úy…

Kiên cười hì hì.

– Sao anh không đem theo cà phê?

– Mình bận đồ của mấy thằng du kích thì đem cái đách gì được…

Hành thở dài sườn sượt sau khi nói. Kiên nhai thật chậm. Anh không có gì phải gấp rút. Cả Đán và Hành cũng vậy. Thường ngày ăn bạo nói tợn nhưng bây giờ họ lại im lìm nhai nuốt. Đưa con khô cá kèo ướt nhẹp lên ngắm nghía giây lát, Kiên cắn một miếng nhỏ. Mùi nước mắm hăng hắc. Vị nước mắm, tiêu và dầu dừa hòa với vị cá kèo ngòn ngọt. Kiên nghĩ tới Quỳ. Anh tự hỏi bây giờ cô đang làm gì? Không biết bây giờ Ba Tri có mưa không? Nếu mưa chắc cô đang nhìn mưa, mơ mộng và nhớ tới mình?

– Chuẩn úy có vợ chưa chuẩn úy?

Đán lên tiếng hỏi. Kiên mỉm cười trả lời trong lúc nhai.

– Vợ con gì. Tôi mới hăm hai mà…

Đán cười ha hả nhưng chợt nhớ ra mình đang ở trong vùng giải phóng bèn ngưng lại thật nhanh.

– Thằng Hành hăm lăm mà ba con rồi đó chuẩn úy. Nó sắp có đứa thứ tư…

– Vậy à… Anh lấy vợ hồi nào mà có con nhiều vậy?

Hành chưa kịp trả lời Đán đã hớt trước.

– Nó lấy vợ hồi lúc mười sáu…

Dường như nhớ lại điều gì mà Hành có cử chỉ ngượng ngùng, còn Đán nói tới đó bụm miệng cười sùng sục.

– Hà… hà… hà… Chuẩn úy biết hông. Tía má nó cưới vợ cho nó mà nó cứ theo hỏi tui hoài…

– Anh ba…

Hành kêu nhỏ. Trong nhà Đán thứ ba nên thỉnh thoảng Hành vẫn kêu người anh bà con của mình theo thứ tự. Vừa nhai cơm, Đán vừa cười nói với Kiên.

– Chuẩn úy biết hông. Nó hỏi tui là mình làm gì với vợ của mình…

Kiên bật cười phun cả cơm ra ngoài. Vừa bụm miệng anh vừa khom người cười sặc sụa. Nhìn nét mặt đỏ au của Hành, anh cười hỏi Đán.

– Rồi anh trả lời ra làm sao?

Bỏ tọt miếng cơm vắt cuối cùng với khúc khô cá kèo vào miệng, Đán vừa nhai ngồm ngoàm, vừa trả lời.

– Tui bảo nó thì ” vợ mày muốn cái gì mày làm cái đó ”… Nó lại hỏi ” rủi nó hổng nói thì tui biết đâu mà rờ…’’ Tui lại nói ” thì mày rờ chỗ nào nó muốn mày rờ...”

Không ngăn được Kiên ôm bụng cười. Đán cũng cười sùng sục trong miệng.

– Vợ nó lớn hơn nó hai tuổi nên rành hơn nó chút đỉnh. Cái đêm đầu tiên đó chuẩn úy… Nó sợ không dám đi buồng vợ nó ngủ. Sáng ra tui hỏi nó có làm gì hông. Nó trả lời trớt quớt. Nó bảo nó rọ rạy suốt đêm mà hổng biết vợ nó muốn cái gì…

Tới đây thì Kiên lăn ra cười khi nhìn nét mặt bí xị của Hành vì bị Đán chọc quê.

– Vậy mà bây giờ tui có ba con rồi đó chuẩn úy…

Kiên cười cười vuốt theo.

– Thì cái vụ đó là chuyện tự nhiên không học cũng biết mà…

Giơ tay nhìn đồng hồ Kiên nói nhỏ.

– Hai anh hút thuốc đi rồi tới phiên tôi…

Dứt lời Kiên đứng lên. Đeo khẩu AK vào vai, quàng cái khăn rằn lên cổ, đội lên đầu chiếc nón đen anh bước ra đứng nơi bìa rừng bình linh. Mưa vẫn rơi có lẽ còn nặng hạt hơn. Nhìn bầu trời xám xịt anh cảm thấy lạnh và càng lạnh hơn khi sờ lên chất thép lạnh buốt của khẩu AK đang đeo.

21 giờ. Đêm không trăng không sao. Chỉ có nước mưa rơi. Đưa tay vuốt mặt của mình Kiên thì thầm vào tai của Đán.

– Anh thấy gì không?

Trong bóng tối Kiên thấy Đán gật gật cái đầu tóc ướt nhẹp.

– Tụi nó có ba thằng ở trạm canh ngay ngã ba…

Ngừng lại giây lát Đán tiếp.

– Chờ thằng Hành trở lại báo cáo tin tức rồi mình tính sau…

Quay mũi súng về phía sau lưng của mình khi nghe tiếng động nhỏ, Kiên bật lên mật khẩu.

– Trúc Giang…

– Giồng Trôm…

Hành trả lời mật khẩu. Đán hỏi gọn bân.

– Sao?

Đán hỏi nhưng Hành lại trả lời cho Kiên nghe.

– Chắc tụi K5 ở đây rồi chuẩn úy. Tui thấy đèn đuốc đầy trên lộ đá từ ngã ba dài ra tới chợ Châu Bình…

Trầm ngâm giây lát Kiên mới lên tiếng.

– Đi… Mình đi tới gần coi cho kỹ. Báo cáo lạng quạng phòng 2 họ rầy mình…

Đán ứng tiếng.

– Chuẩn úy nói phải. Để tôi đi trước…

Biết Đán với Hành rành đường hơn mình nên Kiên để họ đi trước dò đường. Ba người lính thám sát khi bò trên bờ mẫu, lúc lội theo con rạch đầy nước để vượt qua trạm canh đầu tiên của địch. Dù sấm chớp ì ầm và mưa gió với đêm tối, nhưng họ cũng cẩn thận di chuyển. Họ biết nếu địch phát giác thì khó khăn lắm mới trốn thoát được. Kiên thở khì khi vượt qua đươc trạm canh đầu tiên. Anh giơ tay nhìn đồng hồ. 22 giờ. Chỉ có hơn trăm thước mà anh phải mất một giờ để vượt qua. Không biết địch còn bao nhiêu trạm gác và toán tuần tiễu nữa.

Đán thì thầm.

– Chuẩn úy thấy hông?

Gật đầu thay cho câu trả lời Kiên chăm chú nhìn đèn đuốc mập mờ một quãng dài trên con lộ đá. Theo lời của Hành nói thì địch đóng quân dài ra tới chợ. Sở dĩ địch dám đóng quân một cách lộ liễu như vậy vì đây là vùng giải phóng nên chúng không sợ bị lính quốc gia tấn công một cách bất thình lình. Máy bay oanh tạc không có hiệu quả lắm còn nếu lính quốc gia mở cuộc hành quân rầm rộ và còn lâu mới tới đây. Lính sư đoàn 7 đi đông nên chúng biết trước. Nhắm đánh được thì đánh, còn không phân táng mỏng hoặc chém vè qua bên Bình Đại, Ba Tri.

Kiên nói nhỏ vào tai hai người lính.

– Mình tới gần hơn coi cho rõ…

Hơi do dự giây lát, Đán và Hành cũng bò theo sau lưng của cấp chỉ huy. Nấp dưới bờ mẫu cao cách xa con lộ đá chừng ba chục thước, Kiên từ từ ló đầu lên chăm chú nhìn. Nhờ trời đã bớt mưa lại thêm ánh đuốc cháy, anh có thể thấy bóng người di động mập mờ.

– Mình lại đằng này chuẩn úy…

Hành bò trước, tiếp theo Kiên rồi tới Đán. Ba người lính thám sát bò dài dài. Ở đâu họ cũng thấy đèn đuốc và thỉnh thoảng có tiếng gọi nhau ơi ới trong đêm vắng. Kiên ước gì mình có cái starlight scope để có thể nhìn rõ hơn trong ban đêm. Dù sao nhìn bằng mắt thường và xuyên qua báo cáo của hai người lính dưới quyền, anh cũng có thể quả quyết là toàn bộ lực lượng của tiểu đoàn K5 đang có mặt ở Châu Bình.

– Mấy giờ rồi chuẩn úy?

Đán thì thầm. Đưa tay lên nhìn Kiên trả lời.

– 3 giờ…

– Mình ra khỏi đây rồi kiếm chỗ khò. Lạng quạng…

Đán nói không hết câu song Kiên hiểu. Trời sắp sáng rồi. Anh phải tránh xa, phải ra khỏi vùng hoạt động của địch để tìm chỗ nào kín đáo và an toàn xong mới báo cáo về phòng 2.

– Mình về Gò Nổi hả anh ba…

Hành lên tiếng. Đán gật đầu không do dự.

– Ừa…

Đán trả lời gọn. Đeo túi đồ nghề lên vai, tay xách AK, Hành lội theo bờ mẫu nước tới ngang lưng quần. Mưa vẫn rơi đều. Đi giữa Kiên nghe Đán ở sau lưng mình cằn nhằn.

– Mưa gì mưa hoài…

Chừng nửa giờ ba người tới nơi. Chính giữa cánh đồng bao la nổi lên một khoảnh đất cao. Lau sậy mọc um tùm xen kẻ với dừa nước, ô rô và cóc kèn. Leo lên gò xong, Hành theo con đường mòn đi vào sâu bên trong. Đứng quan sát giây lát, Đán nói với Hành.

– Tao với mày canh để chuẩn úy gọi về tiểu khu…

Kiên lấy ra cái máy truyền tin nhỏ. Kéo ăng ten dài thêm, anh mở máy. Tiếng xè xè vang lên.

– Bắc Đẩu đây Kim Tinh… Bắc Đẩu đây Kim Tinh… nghe rõ trả lời…

Có tiếng xè xè vang lên nhưng không thấy trả lời. Kiên liếc nhanh Đán và Hành đang ôm súng ngồi canh trong lúc anh liên lạc với phòng 2.

– Bắc Đẩu đây Kim Tinh… Bắc Đẩu đây Kim Tinh… Nghe rõ trả lời…

Có tiếng xè xè rồi một giọng nói vang lên. Kiên nhận ra giọng nói của thượng sĩ Ẩn.

– Bắc Đẩu nghe Kim Tinh… Bắc Đẩu nghe Kim Tinh…

– Kim Tinh… Kim Tinh… Tôi đã thấy thằng 5… Nghe rõ trả lời…

Kiên nghe bên kia im lặng giây lát rồi một giọng nói vang lên mà anh nhận ra là giọng nói của trung úy Chánh.

– Kim Tinh… Kim Tinh đây Bắc Đẩu…

Kiên nghe giọng nói của trung úy Chánh vang bên kia đầu máy.

– Trình Bắc Đẩu… Kim Tinh đã thấy thằng 5…

– Kim Tinh cho điểm đứng của thằng 5 đi…

– Trình Bắc Đẩu… Thằng 5 đang ở điểm 307406 +713225… nghe rõ trả lời…

– Bắc Đẩu nghe rõ Kim Tinh 5/5… Bây giờ anh khò đi. Có gì tôi sẽ gọi anh sau…

– Kim Tinh tôi nghe Bắc Đẩu…

Ngồi không xa lắm, Đán và Hành nghe không thiếu tiếng nào cuộc điện đàm giữa Kiên với phòng 2. Liếc nhanh Hành, Đán hỏi Kiên.

– Mình chưa dọt được hả chuẩn úy?

Kiên gật đầu không do dự.

– Ông Chánh bảo mình chờ lệnh mới… Chắc mình phải nằm lại hai ba ngày…

Đán nhìn Hành. Thấy thằng em bà con gật đầu, anh cười nói với Kiên.

– Như vậy chuẩn úy để tôi với thằng Hành về thăm nhà nghe chuẩn úy…

Kiên im lặng. Anh phân vân không biết tính sao. Theo lệnh thượng cấp thì anh phải kiếm chỗ ngủ và chờ lệnh mới. Điều này có nghĩa là anh không được phép hành động mà phải tuyệt đối im lặng. Nếu cho hai người lính dưới quyền về thăm nhà tức là anh không tuân theo lệnh của thượng cấp.

– Hai anh tính làm gì?

Hành thật thà trả lời.

– Tụi này kiếm thằng Tám Tàng và thằng Dửng…

Kiên gục gặt đầu. Lát sau anh mới lên tiếng.

– Khi nào phòng 2 gọi lại ra lệnh hành quân xong rồi mình tính sau. Tôi sẽ đi với hai anh…

Đán làm thinh còn Hành có vẻ mặt buồn buồn. Thấy vậy Kiên lên tiếng.

– Bây giờ mình kiếm chỗ nào an toàn ngủ một giấc. Tôi sẽ xin với phòng 2 và tôi sẽ đi với hai anh vào Châu Bình…

Kiên ngừng lại để suy nghĩ. Tới giờ phút này anh thấy không cần phải giấu diếm với hai người lính của mình về chuyện tiểu khu và sư đoàn 7 sẽ mở cuộc hành quân hỗn hợp vào Châu Bình để tiêu diệt tiểu đoàn K5 của địch.

– Tôi đoán là sau khi mình tìm ra tụi K5 ở đâu thì tiểu khu và sư đoàn 7 sẽ mở cuộc hành quân vào Châu Bình. Lúc đó mình có thể vào hỏi thăm sức khỏe của thằng Tám Tàng và thằng Dửng…

Hành cười gật đầu. Đán cũng cười im lặng như suy nghĩ chuyện gì. Phần Kiên đã chớm có ý tưởng mới nhưng không tiện nói ra cho tới khi nào nhận được lệnh mới của phòng 2.

Đang nằm ngủ Kiên giật mình choàng dậy khi nghe tiếng ì ầm. Đán với Hành cũng ngồi dậy. Ba người lính thám sát nhìn về hướng tây. Hàng loạt tiếng nổ đinh tai nhức óc ở hướng con lộ đá nơi đóng quân của tiểu đoàn K5. Đán nói lớn.

– Cà nông chuẩn úy… Từ Giồng Trôm bắn dô…

Kiên gật đầu im lặng. Anh tự hỏi đây là hành động riêng rẻ của chi khu Giồng Trôm hay là lệnh từ tiểu khu. Thỉnh thoảng chi khu Giồng Trôm cũng pháo vào khu giải phóng gọi là bắn quấy phá như nhằm chứng tỏ sự hiện diện của mình đối với địch quân và nhất là đối với dân chúng vẫn còn ở trong vùng đất bị kiểm soát bởi mặt trận. Tuy nhiên lần này có hơi khác vì anh đếm được không phải vài ba trái mà hàng mấy chục trái đạn đại bác rơi đúng vào chỗ đóng quân của tiểu đoàn K5. Nhờ vậy anh có thể đoán chắc tiểu khu đã ra lệnh cho chi khu Giồng Trôm pháo kích vào vị trí mà anh đã báo cáo. Pháo vừa xong, ba người lính thám sát nghe tiếng vọng ì ầm trên trời rồi hai chiếc phản lực xuất hiện. Đạn từ dưới đất bắn lên. Đạn từ trên phi cơ bắn xuống xen lẫn với tiếng hỏa tiễn và bom nổ ầm ầm. Dù ở cách xa cả cây số, Kiên cũng cảm thấy mặt đất dưới chân của mình rung chuyển.

Nấp sau bờ mẫu quan sát cuộc oanh tạc của hai chiếc phản lực, Kiên thì thầm với hai người lính.

– Hai anh nghĩ sao… Tôi nghĩ mình nên chạy xa hơn… Tụi nó có thể…

Dù Kiên không nói hết câu song một người lính nhiều kinh nghiệm chiến trường như Đán có thể hiểu. Gật đầu anh nói nhỏ.

– Chuẩn úy nói đúng. Mục tiêu bị lộ nên tụi nó nghi có thám sát địch hoạt động… Mình phải chuồn lẹ không thôi nó tóm cổ mình…

Ba người lính thám sát tức tốc thu dọn đồ đạc, cẩn thận xóa hết dấu vết rồi rút lui thật nhanh.

– Mình đi đâu anh Ba?

Hành hỏi Đán. Khom người chạy lúp xúp theo bờ mẫu Đán nói gọn.

– Xóm Cò…

Kiên chạy sau cùng. Tuy chưa từng tới nhưng hồi nhỏ anh có nghe nói tới địa danh này. Xóm Cò có một mảnh đất hoang vu nằm bên cạnh sông Ba Lai. Mảnh đất rộng vài trăm mẫu tây, chỉ có các loại cây như dừa nước, chà là, đước, mắm, bần, ô rô, cóc kèn và sậy. Đủ loại chim sinh sống ở đây nhưng nhiều nhất là cò bởi vậy mới có tên Xóm Cò.

– Mình về đó coi chừng đụng nhằm tụi nó anh Ba…

Đán vừa thở vừa nói lớn.

– Mày quên rồi à… Từ hồi Châu Bình thành khu giải phóng thì đám thằng Tám Tàng đâu có thèm ở Xóm Cò nữa… Mình về chòi của Cậu Tư ở đỡ…

Đưa tay vuốt nước mưa chảy ròng ròng trên mặt, Đán quay qua hỏi Kiên.

– Chuẩn úy biết nhảy bờ mẫu hông chuẩn úy?

Kiên cười nhỏ.

– Hồi nhỏ tôi có làm nhưng lâu quá rồi…

Đán bật cười vui vẻ.

– Mình nhảy bờ mẫu cho lẹ. Mưa như vầy hổng có ai thấy mình đâu…

Gật gật đầu Kiên leo lên đứng trên bờ mẫu. Nhìn Hành và Đán nhảy từ bờ mẫu này sang bờ mẫu khác một cách lẹ làng và thành thạo, anh như nhớ lại tuổi thơ của mình. Trong các làng xóm như Châu Bình, Châu Hòa, Châu Thới, Châu Phú, Lương Quới, Lương Hòa, Bình Hòa, Bình Chánh có rất nhiều vùng mà người ta chưa khai khẩn để trồng trọt. Do ở địa thế bị ngập nước nên người ta chỉ trồng được một vài loại hoa màu trong đó có khoai lang vì nó dễ trồng và không cần phải mất công chăm sóc như nhiều loại khác. Đầu tiên người ta dùng cuốc xẻng đấp đất lên cao thành bờ mẫu rồi sau đó mới trồng khoai lên. Tùy theo vùng mỗi bờ mẫu cách xa nhau từ một thước cho tới một thước rưởi. Để di chuyển từ bờ mẫu này sang bờ mẫu khác người ta phải nhảy nếu không muốn lội xuống rảnh sâu đầy nước rồi sau đó lại leo lên. Nhảy bờ mẫu là cách di chuyển dễ dàng và nhanh chóng. Lâu dần nó trở thành một trò chơi cho con nít và đôi khi cho người lớn.

Kiên tháo đôi dép râu của mình ra. Anh phải nhảy bằng chân không vì sợ té dập mặt hay gãy cổ. Một tay cầm dép, anh nhảy thật chậm vì chưa quen với lại phải mang khẩu súng với máy truyền tin trên vai. Đán với Hành cũng không dám nhảy nhanh vì trời mưa trơn trợt vả lại còn phải mang thêm súng đạn nặng nề và cồng kềnh. Nghe tiếng hụych vang lên đằng sau lưng của mình, Đán quay lại rồi bật cười hắc hắc khi thấy Kiên bị trợt chân ngã lăn kềnh dưới mương ngập nước. Lồm cồm leo lên bờ mẫu Kiên vừa cười vừa nói với hai người lính của mình.

– Hai anh đi trước đi… Đợi tôi chắc lâu lắm…

– Sắp tới rồi chuẩn úy…

Nhìn theo tay chỉ của Hành, anh thấy ánh đèn leo lét trên cánh đồng mờ mờ hơi sương.

– Giờ này ổng thức dậy rồi… Mình tới đó kiếm chén trà nóng uống cho ấm bụng…

Ba người thôi không nhảy nữa mà bước dài dài theo một bờ mẫu rộng như con lộ đất. Đứng nhìn chiếc chòi lá lụp sụp có ánh đèn phát ra, Đán nói nhỏ với Hành.

– Tao đi rảo một vòng còn mày dẫn chuẩn úy vào gặp cậu Tư trước…

Hiểu ý, Hành xăm xăm đi về phía chiếc chòi. Anh không thấy được Kiên tháo khẩu AK đang đeo trên vai xuống cầm bằng hai tay theo thế sẵn sàng tác chiến. Ra dấu cho Kiên đứng nép vào bên vách, Hành gọi nhỏ.

– Cậu Tư… Cậu Tư ơi…

Kiên nghe có tiếng bước chân và giọng nói già nua vang lên bên trong chiếc chòi lá.

– Ai dậy… Ai kêu tui dậy?

– Dạ con đây Cậu Tư…

– Đứa nào dậy?

– Dạ con là Hành…

Cánh cửa làm bằng lá dừa nước được mở ra từ từ. Ánh đèn hắt mờ mờ nhưng cũng đủ sáng để Kiên nhận ra ông già tóc bạc phơ.

– Mày hả Hành. Mày dìa hồi nào dậy?

– Dạ con dìa hôm qua…

Nhìn thấy một người đứng nép bên vách, ông già thấp giọng.

– Mày đi với ai dậy?

– Dạ bạn của con…

Nhìn thấy khẩu súng Kiên đang cầm trên tay ông già thấp giọng.

– Dô nhà đi… Đứng ở ngoài lạnh…

Nháy mắt ra hiệu cho Kiên, Hành bước vào trước. Kiên theo sau lưng. Chiếc chòi lá của ông già mà Hành kêu bằng Cậu Tư trống trơn, không có bàn ghế gì hết ngoại trừ hai bộ ván bằng cây dừa. Phía trong góc cái bếp nhỏ bám đầy khói. Cái bếp làm bằng đất đang cháy có một cái siêu nước sôi.

– Ngồi đi mày…

Cậu Tư bảo Hành. Quay qua Kiên, cậu nói gọn.

– Chú em ngồi uống trà chơi…

– Dạ cám ơn cậu…

Kiên và Hành tháo dép râu leo lên ngồi xếp bằng trên bộ ván. Hành ngồi nhìn ra cửa chính còn Kiên ngồi đối diện trông chừng cửa sau. Cậu Tư lúi húi pha trà. Nghe tiếng động nhẹ nơi cửa sau, Kiên hướng mũi súng về hướng đó. Anh nhẹ thở phào khi thấy Đán xuất hiện.

– Mày hả Đán… Trời đất, vậy mà tao tưởng ai. Tụi bây đi mất biệt cả chục năm làm tao tưởng hai đứa bây chết bờ chết bụi rồi. Bây giờ tự dưng dẫn xác về… Có chuyện gì hông dậy…?

Bước tới vỗ nhẹ lên vai Cậu Tư, Đán cười hì hì.

– Cậu mạnh hông cậu?

– Mạnh thì tao hổng mạnh mà bịnh thì tao hổng bịnh. Cứ đau rề rề hoài… Má mày còn sống hay chết rồi?

– Dạ còn… Má con gởi lời thăm cậu…

Đặt bình trà lên bộ ván, Cậu Tư mới chậm chạp rót nước trà vào bốn cái chén cũ mèm và vàng khè. Có lẽ lâu lắm rồi không có ai đụng tới nó hoặc không được chùi rửa.

– Tụi mày đi lính gì dậy. Lính quận hả?

Liếc nhanh Kiên như làm hiệu, Đán tợp ngụm nước trà rồi mới trả lời.

– Dạ…

Ngưng rót trà vào chén Cậu Tư ngó Đán đăm đăm. Lát sau cậu mới lên tiếng. Giọng của cậu đục và khàn khàn như có cái gì chận ngang cổ họng.

– Tao tưởng hai thằng bây quên rồi chớ…

– Cậu tư hút thuốc Cậu Tư…

Kiên nói trong lúc rút gói thuốc Ruby trong túi ra đưa mời Cậu Tư. Tay run run lấy một điếu cậu nhìn Kiên.

– Cám ơn chú em…

Kiên quẹt diêm đốt cho ông ta xong mới đốt cho mình. Đán và Hành mỗi người cũng đốt một điếu. Hít hơi dài nhả khói ra từ từ Đán lên tiếng. Kiên nhận thấy giọng của anh lạ hẳn ra như chất chứa ít nhiều buồn rầu và tức giận.

– Tui với thằng Hành đi lính trong quận. Tụi này về kiếm thằng Tám Tàng với thằng Dửng…

– Còn chú em này là ai dậy?

– Dạ cũng lính trong quận…

Kiên thầm khen ngợi cho sự khôn ngoan và giàu kinh nghiệm của Đán. Anh đã không tiết lộ nhiệm vụ của mình cũng như cấp bực của cấp chỉ huy. Dù đoán Cậu Tư có bà con xa gần với Đán nhưng Kiên vẫn e dè, không tin vào một người xa lạ đang sống trong vùng giải phóng.

– Thằng Tám bây giờ nó làm lớn lắm. Đi đâu cũng có lính đi theo. Còn thằng Dửng cũng vậy…

Cậu Tư lên tiếng. Mân mê điếu thuốc trên tay, cậu chầm chậm nói tiếp.

– Sau khi tụi bây đi rồi, hai thằng đó kiếm chuyện đuổi tao ra khỏi nhà. Nó lấy luôn vườn tược, nhà cửa. Tao phải ra đây cất cái chòi ở cho tới bây giờ…

– Rồi cậu làm gì mà ăn…

Hành hỏi nhỏ. Cậu Tư thở dài ngước nhìn lên mái nhà mục nát. Kiên thấy mắt ông già ươn ướt.

– Thì tao cũng phải làm để sống… Tao làm ruộng, bắt ốc, bắt còng đấp đổi qua ngày. Cũng may là hổng có ai giành giựt miếng đất phèn của tao. Tao ở ngoài nầy cũng đâu có yên với tụi nó. Nó bắt tao phải đóng thuế…

– Thuế gì dậy Cậu Tư?

Kiên buột miệng hỏi. Cậu Tư chép miệng.

– Ai mà biết… Chắc là thuế giải phóng…

Quay qua Đán đang ngồi nhìn ra cửa, Cậu Tư nói.

– Tụi nó đông lắm… Mày với thằng Hành và chú em đây có ba mạng thì làm gì được nó…

Kiên thấy Đán liếc nhanh mình rồi cười nói với cậu Tư.

– Tụi này tính nhờ cậu giúp…

– Tao già rồi làm gì được…

– Tui nhờ cậu đi dô chợ coi có lính đóng trong chợ hông…

– Thiếu gì… Mấy hôm trước đi nôm cá tao nghe tụi nó la om xòm ngoài ruộng. Hôm kia có mấy thằng mang súng đi ngờ ngờ trên lộ cái…

– Cậu biết tụi nó từ đâu tới?

– Chắc từ miệt Ba Tri lên…

Lượm được những điều gì cần biết, Đán uống cạn chén trà xong nói với cậu Tư.

– Cậu cho tụi này ở đỡ vài ngày nghe cậu…

Hít một hơi thuốc thật dài cậu Tư nhìn ra ngoài trời bắt đầu sáng.

– Thì tụi mày muốn ở bao lâu cũng được…

Kiên nói nhỏ.

– Tôi chỉ sợ nếu tụi nó biết Cậu Tư chứa chấp…

Cậu Tư thở dài.

– Chú em đừng lo. Tui đây cũng quá tám mươi rồi nên có về thăm ông bà tui cũng hổng sợ. Chết còn sướng hơn là sống mà khổ quá…

Nhìn Cậu Tư xách chiếc nôm và cái giỏ đựng cá đi trên bờ mẫu, Kiên hỏi nhỏ.

– Cậu Tư bà con với hai anh?

Đán gật đầu.

– Cậu là em ruột của má tui. Hồi nhỏ cậu bị tây đánh, đâm ra bệnh hoạn cho tới già luôn. Ba tôi dẫn cậu đi theo kháng chiến. Cậu làm tới chức đại đội trưởng gì đó. Sau năm 54 thì ba tôi với cậu trở về làng. Tuy không còn giữ chức vụ gì nhưng hai người vẫn được dân họ nể trọng. Rồi ba tôi bị tụi du kích đem ra xử bắn…

Dường như không muốn nhắc lại chuyện buồn, Đán nói nhỏ.

– Chuẩn úy với thằng Hành ngủ một giấc đi để tôi gác cho…

Kiên với Hành nằm lăn ra bộ ván. Tay xách súng, tay xách bình trà nguội với cái chén Đán bước ra khỏi căn chòi của Cậu Tư. Trước khi chìm vào giấc ngủ Kiên còn nghe tiếng động rì rầm giống như là tiếng máy bay.

– Chuẩn úy… Chuẩn úy…

Kiên mở mắt vì bị Hành đánh thức. Đưa máy truyền tin cho cấp chỉ huy anh cười nói.

– Tiểu khu gọi mình chuẩn úy…

Hơi gật đầu Kiên áp tai vào ống nghe. Hành không nghe được tiểu khu nói gì chỉ biết Kiên im lặng nghe rồi lát sau mới lên tiếng.

– Tôi nghe Bắc Đẩu 5/5…

Tắt máy xong Kiên quay qua hỏi Hành.

– Đán đâu rồi?

– Ảnh ở ngoài ruộng…

– Chuẩn úy ăn cơm đi để tôi đi kêu ảnh…

Bữa cơm thật đạm bạc. Một dĩa cá kho với đọt lang luộc nhưng Kiên cảm thấy thật ngon miệng vì đói và ba bốn ngày nay chỉ ăn toàn cơm vắt với khô cá kèo.

Khi Đán với Hành bước vào nhà, Kiên đang phì phà điếu thuốc.

– Tối nay mình vào Châu Bình…

Nhìn hai người lính dưới quyền, anh tiếp nhanh.

– Dường như có chuyện gì trục trặc mà tiểu khu hủy bỏ cuộc hành quân. Họ ra lịnh cho mình rút. Mình vào Châu Bình là mình vào một mình vì sẽ không có yểm trợ của ai hết. Hai anh tính sao?

Đán liếc nhanh Hành rồi mới nói nhỏ.

– Chuẩn úy để tôi với thằng Hành đi. Còn chuẩn úy ở đây chờ tụi tui…

Hít hơi thuốc thật dài Kiên nhìn hai người lính của mình. Giọng của anh vang lên nhỏ nhẹ, thân tình nhưng cũng thật nghiêm nghị.

– Chơi như vậy đâu có được… Tôi không thể bỏ anh em … Mình sống chết có nhau mà…

Hành lên tiếng.

– Ông thầy muốn đi thì tui cám ơn…

Nhìn Kiên giây lát Đán cười nói.

– Có ông thầy đi tui vững bụng hơn… Có một tay súng lì như ông thầy thì tụi này đâu ngán đám du kích Châu Bình…

Kiên bỏ tàn thuốc xuống đất rồi lấy dép giẫm lên. Anh hiểu tiếng ” ông thầy ” mà Hành nói. Khi gọi cấp chỉ huy bằng tiếng ông thầy, hai người coi Kiên như anh em. Hơn nữa họ tỏ ra kính nể và thương mến cấp chỉ huy của mình do đó không còn gọi bằng cấp bậc nữa.

– Cám ơn gì… Thấy hai anh chịu chơi nên tôi cũng đâm ra lì… Chờ tới tối mình sẽ vào hỏi thăm sức khỏe thằng Tám Tàng…

Đán cười hà hà bước ra sân, trong lúc Hành coi lại khẩu súng của mình. Nắng bên ngoài le lói. Ngồi trên ván Kiên thấy Cậu Tư vác cuốc đi trên bờ mẫu. Hình ảnh già nua và gầy gò của Cậu Tư khiến anh thở dài. Anh tự hỏi giới lãnh đạo miền Bắc mở cuộc chiến tranh xâm lăng miền Nam để làm gì. Giải phóng. Những người như anh, Đán, Hành hay Cậu Tư hoặc dân chúng miền Nam đâu cần giải phóng. Họ đang sống tự do và sung sướng mà. Danh từ giải phóng chỉ có trong trí tưởng bệnh hoạn của các lãnh tụ miền Bắc hoặc đó chỉ là khẩu hiệu để lừa dịp dân chúng, cho họ có cái cớ để xâm lăng miền Nam hầu thực hiện mộng bá chủ của phe cộng sản.

Trời sụp tối. Ngồi trên ván, Cậu Tư nhìn ba người lính thám sát. Ánh mắt của cậu đầy buồn rầu.

– Hai thằng bây nói với má tụi bây là tao gởi lời thăm…

– Dạ… Thưa cậu tụi con đi…

– Ừ…

Cậu Tư chỉ ừ tiếng nhỏ. Quay qua Kiên cậu cười hiền.

– Chú em đi bình an…

– Dạ tôi cám ơn Cậu Tư…

Không biết nghĩ gì mà Kiên rút trong túi ra gói thuốc Ruby còn nguyên chưa khui đưa cho Cậu Tư.

– Cậu giữ cái này hút cho vui…

Cậu Tư mân mê gói thuốc lá mới tinh còn thơm mùi. Dường như hình ảnh gói thuốc lá làm cho cậu nhớ lại điều gì trong quá khứ. Mắt cậu mơ màng nhìn theo bóng ba người lính mặc áo đen mất hút trong bóng đêm vừa chụp xuống.

– Mình đi đường này ông thầy…

Đán nói với Kiên rồi quay qua Hành.

– Mày đi trước, ông thầy đi chính giữa, để tao đi sau. Tới ngã ba…

Hành ngắt lời người anh bà con của mình.

– Tui nhớ đường mà anh Ba… Ai chứ nhà cô Ba nhắm mắt tui đi cũng trúng nữa…

Đang đi trên bờ Hành chợt nhảy xuống mương và bắt đầu lội dài theo hàng bờ mẫu. Lát sau cả ba nấp dưới mương nhìn lên con lộ đá. Không có đèn đuốc gì hết. Không thấy bóng người di chuyển cũng như tiếng nói chuyện. Sau khi bị pháo kích và máy bay oanh tạc tiểu đoàn K5 chắc đã di chuyển sang vùng khác an toàn hơn.

– Để tôi lên coi…

Đán nói nhỏ rồi biến mất. Kiên và Hành im lặng ngồi chờ. Tiếng côn trùng rỉ rả hòa với tiếng cóc nhái kêu giữa cánh đồng hoang vắng không một bóng người. Sao lấp lánh sáng trên bầu trời cao. Kiên tự hỏi đêm nay là ngày mấy mà trời tối đen và sao sáng quá. Chắc là đêm ba mươi. Hành hướng mũi súng của mình khi nghe có tiếng động nhỏ. Đán xuất hiện.

– Tụi nó đi hết rồi ông thầy…

– Anh đoán tụi nó đi đâu?

Im lặng giây lát Đán mới thì thầm.

– Tôi đoán tụi nó rút về Châu Hòa hay là Phong Nẫm với Phong Mỹ…

– Vậy thì mình vào Châu Bình dễ hơn… Đụng đám du kích tôi không ngại…

– Để tui dẫn đường. Ông thầy theo sau tui… Hành mày coi chừng sau lưng…

Đán lủi nhanh vào bóng tối. Kiên bám theo sau. Băng qua con lộ đá, Đán đi như chạy tới khi gặp ngã ba mới dừng lại. Tại ngã ba này có một con đường đất khá rộng chạy song song với con rạch. Con rạch lớn đầy nước này chạy tuốt lên Châu Hòa. Từ đây tới nhà má anh hay đúng hơn là nhà bà Ngoại phải qua sáu cây cầu bắt qua sáu cái mương dẫn nước từ ngoài rạch vào sâu trong vườn dừa đồng thời cũng làm ranh giới của các khu vườn với nhau.

– Mình xuống rạch hả anh ba?

Hành hỏi nhỏ. Đán trả lời gọn và nhanh.

– Ừa… Xuống rạch…

Ba người lính chùi mình xuống lòng rạch. Ban đêm nước lạnh làm cho Kiên cảm thấy tỉnh táo. Men theo bờ rạch họ âm thầm tiến tới mục tiêu. Nếm nước sông mằn mặn Kiên hơi ngạc nhiên nhưng không tiện lên tiếng hỏi. Đang đi Đán chợt dừng lại thì thầm.

– Để tôi đi trước dò đường… Ông thầy với thằng Hành theo sau…

Kiên lặng lẽ gật đầu. Biết mình không thuộc đường cũng như địa thế vùng này nên anh phải để cho Đán chỉ huy. Thân hình chìm mất trong nước chỉ còn có cái đầu ló lên trong nước, hai tay cầm súng giơ lên cao, Đán chậm chạp băng qua mương dừa khá rộng. Vừa qua tới phía bên kia anh hộc tốc núp sau thân cây dừa nằm ngã gần sát mặt nước. Trong bóng đêm mờ mờ anh thấy một đốm lửa cháy đỏ rực. Đốm lửa đỏ di chuyển dần dần tới gần chỗ anh đang núp. Một ý nghĩ lòe sáng thật nhanh trong đầu. Đeo khẩu AK vào vai xong anh rút lấy khẩu súng lục có gắn ống hãm thanh. Hướng mũi súng về đốm lửa đang di động anh hồi hộp chờ đợi. Từ khi nhận lãnh khẩu súng vì lý do đạn rất hiếm, anh chỉ được phép bắn thử có một lần trước khi đi công tác vào Châu Bình. Tuy nhiên bắn thử anh cũng chỉ bắn vào gốc cây dừa nên cũng không chắc là nó có đủ sức bắn chết người mà không gây ra tiếng động nào. Bây giờ trong hoàn cảnh nguy hiểm này phải đem ra thử nên anh đâm ra lo âu và hồi hộp.

Khi đốm lửa đỏ tới thật gần Đán mới nhận ra đó là tên du kích mặt bà ba đen, súng mang trên vai. Hắn vừa đi vừa hút thuốc. Cũng nhờ hắn hút thuốc mà anh mới thấy được. Đợi tên du kích đi tới gần gốc dừa ngay chỗ mình nấp Đán mới hướng mũi súng của mình lên và bóp cò. Xuỵt… Âm thanh   của khẩu súng có gắn ống hãm thanh vang ra bị hòa vào tiếng ếch nhái và ễnh ương kêu vang trong đêm tối. Tên du kích ngã lăn ra đất nằm im không cục cựa.

– Xong rồi hả anh ba?

Tiếng của Hành vang nhỏ.

– Rồi…

Vừa dứt tiếng Đán trèo lên bờ. Dùng chân hất cái xác của tên du kích cùng với khẩu súng của hắn xuống nước Đán giơ tay lên. Chiếc đồng hồ dạ quang chỉ đúng 23 giờ. Ba người lính thám sát đứng yên cho nước rủ xuống hết mới thong thả bước đi. Trong lớp áo bà ba đen họ biến thành lính du kích của mặt trận.

Đán dừng lại phía bên kia đầu cầu. Kiên thấy phía bên tay mặt của anh, sau hàng cây thưa có ánh đèn thấp thoáng. Giọng của Đán vang như tiếng thì thầm.

– Tới rồi… Mày dô cửa sau còn tao với ông thầy dô cửa trước…

Hành biến mất trong bóng đêm. Tay trái xách AK, tay mặt thủ khẩu súng lục có gắn ống hãm thanh, Đán bước đi trước. Kiên theo sau. Khẩu AK trong tay anh mở tự động và ngón tay trỏ đặt vào cơ bẩm.

– Mày hả Tửng?

– Ừa…

Đán trả lời gọn lỏn. Từ trong bóng tối một người hiện ra. Bụp… Khẩu súng hãm thanh nổ tiếng nhỏ. Thân người gục xuống đúng lúc Kiên đưa tay ra đỡ. Đán nhảy một bước tới sát cánh cửa bằng cây. Cửa mở he hé. Từ khi Châu Bình trở thành khu giải phóng, lính quốc gia chưa hề lén lút xâm nhập vào vì thế mà đám du kích chỉ canh gác cho có lệ. Nhà thằng Tám Tàng đang ở cũng không có nhiều lính gác vì ai cũng có nhà riêng. Mấy hôm nay tình hình hơi động một chút, hắn mới cắt thằng du kích gác nhà của mình.

Đán kéo cửa. Tiếng kèn kẹt vang nhỏ nhưng trong nhà vẫn im lặng. Anh khẽ lách mình vào. Tay lăm lăm khẩu súng hãm thanh anh đứng im để cho mắt của mình quen với bóng tối xong mới quan sát một vòng. Mười mấy năm đi xa nhưng anh nhận thấy ngôi nhà của mình ở vẫn không thay đổi mấy. Đối diện với anh là bộ tràng kỹ. Phía bên phải là bộ ván gõ mun mà anh hay nằm ngủ. Bên trái cũng là bộ ván rộng mà Cậu Tư hay nằm. Phía sau là gian phòng rộng được ngăn làm đôi. Bên trái dành cho người chị và đứa em gái còn bên phải là phòng của ba má. Anh thấy có đèn lù mù sáng nơi gian phòng đó. Nghe tiếng bước chân Đán quay lại. Anh nhận ra Kiên vừa bước vào cửa. Ra dấu cho cấp chỉ huy, anh nhẹ bước về phía căn phòng thắp đèn sang sáng. Đợi cho Kiên bước vào đứng nơi đầu giường bên kia Đán mới đưa tay giở cái mùng. Trên chiếc giường khá rộng có hai người nằm. Kiên thấy Đán mỉm cười. Nụ cười của người lính thám sát tỉnh lạnh tanh cũng như ánh mắt sáng lên nét là lạ nửa như căm giận và nửa như buồn rầu.

– Tám Tàng…

Giọng của Đán rít qua kẻ răng cắn chặt. Người đàn ông đang nằm trên giường chợt mở mắt. Nhờ ánh đèn dầu leo lét, Kiên nhận ra hắn há hốc mồm vì kinh ngạc cực độ rồi sau đó chuyển sang vẻ sợ hãi. Có lẽ hắn nhận ra người đang chĩa họng súng vào mặt của mình là ai.

– Mày còn nhớ tao không Tám…?

Tám Tàng, trung đội trưởng trung đội du kích của làng Châu Bình gật đầu. Vợ hắn cũng thức dậy vì nghe tiếng người nói chuyện. Chị há miệng, trợn mắt nhìn lom lom hai người lạ.

– Chị còn nhớ tôi không chị Ba?

Người đàn bà được gọi là chị Ba thở khì ra rồi ấp úng mấy tiếng.

– Chú… Chú về đây làm gì?

– Tôi về đây làm gì chị biết mà…

– Nằm im… Mày nhúc nhích tao nổ liền…

Nghe tiếng nạt của Kiên, Tám Tàng vội nằm im. Nhân lúc Đán nói chuyện hắn tính giựt súng nhưng Kiên đã nhận ra cử chỉ của hắn.

– Ông thầy tính sao ông thầy?

Ngần ngừ giây lát Kiên nói nhỏ.

– Hắn có nợ máu với anh thì anh muốn làm gì tùy anh…

Vừa lúc đó Hành bước vào. Đán bảo Hành trói tay và bịt mắt chị Ba lại. Người đàn bà khóc lóc van xin. Hơi động lòng Kiên mới lên tiếng.

– Tôi không giết chị đâu. Chị cứ nằm im đừng có la lối om xòm…

Chị Ba sụt sùi nhưng không còn khóc lóc nữa. Hành với Đán điệu Tám Tàng ra sân. Có lẽ biết chuyện gì xảy ra hắn không nói tiếng nào. Kiên hơi rùng mình khi nghe tiếng nổ bụp bụp phát ra từ khẩu súng hãm thanh. Thật ra anh muốn bắt sống Tám Tàng nhưng biết mình không đủ sức thoát ra khỏi vùng Châu Bình trong lúc phải mang theo tù binh. Chiến tranh thật tàn nhẫn. Anh nghĩ thầm như thế khi nhìn người đàn bà đang nằm im trên giường. Bà ta đã thành một góa phụ. Bà ta có tội tình gì. Phải chăng là tội của một người đàn bà Việt Nam lỡ sinh ra trong cuộc chiến tương tàn giữa hai miền nam bắc.

10

Chiếc xe đò chạy đường Bến Tre-Ba Tri từ từ lăn bánh. Đây là chuyến xe sớm nhất. Kiên ngồi im nơi băng ghế phía sau lưng tài xế. Anh không mang gì nhiều ngoài cái túi nhỏ đựng hai bộ quần áo, mấy cuốn báo, tiểu thuyết cho Quỳ và khẩu K54 được lận trong lưng quần. Trong cuộc đột kích vào Lương Hòa bắt sống tên huyện ủy Giồng Trôm, anh được thiếu tá Định thưởng cho khẩu K54. Từ đó nó trở thành vật bất ly thân của anh. Tuy biết con đường từ tỉnh lỵ về Ba Tri khá an ninh nhất là ban ngày, nhưng anh vẫn lo âu nên thủ thân bằng khẩu súng của mình dù biết nó cũng chẳng giúp ích gì nhiều nếu các anh du kích ra chận đường. Xe lên dốc cầu Cá Lóc. Kiên nhìn ngõ vào nhà của Quỳ. Nhờ đầy khách nên chiếc xe chạy nhanh và không có ngừng lại dọc đường. Hơn mười năm không trở lại thăm quê anh thấy đổi khác nhiều lắm. Nhà cửa đông đúc hơn. Dân chúng ở các khu giải phóng như Châu Bình, Châu Hòa, Phong Mỹ, Phong Nẫm được chính phủ di tản ra tỉnh hay các quận có an ninh hơn. Họ làm lụng tuy nghèo khổ nhưng cũng đấp đổi qua ngày.

Xe dừng ở bên này kinh Chẹt Sậy để qua bắc. Con kinh nhỏ nối liền sông Bến Tre, sông Ba Lai và thông qua sông Mỹ Tho nên nước chảy cuồn cuộn. Ghe thuyền xuôi ngược khá đông. Chiếc bắc chở đầy xe và người nặng nề di chuyển. Hành khách lại lên xe. Con đường lộ đá lồi lõm đầy ổ gà. Nó là nạn nhân của mấy ông du kích của mặt trận. Không biết bao nhiêu lần mấy ông lính mặc bà ba đen đã gài lựu đạn, chôn mìn, đấp mô, biến con đường tráng nhựa thành con lộ đá có chỗ còn nhựa, có nơi được đổ lên lớp đá cục, có nơi chỉ còn đất với đá trộn lẫn nhau. Xe chạy chậm mà hành khách ngồi trên xe ngã nghiêng như say rượu. Người đàn bà, mà Kiên đoán độ ngoài 30, cười bẽn lẽn vì xe nghiêng khiến cho chị phải ngã đầu vào vai anh.

– Chú đi Ba Tri hả chú?

– Dạ…

– Tôi cũng đi Ba Tri…

– Nhà chị ở Ba Tri hả chị?

Kiên vui vẻ hỏi chuyện. Người đàn bà gật đầu cười.

– Tôi lên tỉnh mua đồ về bán. Chú đi lính ở Ba Tri hả?

– Dạ hông… Tôi đi thăm người bạn đang dạy học ở Ba Tri…

Người đàn bà cười cười nhìn Kiên rồi im lặng không nói gì. Lát sau chị ta quay qua hỏi.

– Mấy giờ rồi chú?

– Dạ 9 giờ…

– Mình xuống tới đó chắc trưa trờ trưa trật rồi. Lạy trời cho mấy ổng đừng có đấp mô… Chờ phá mô xong mới đi thì chiều mình mới tới…

– Bộ đường đấp mô mỗi ngày hả chị?

– Hổng có mỗi ngày… Lâu lâu mấy ổng mới ra làm một cú… Đấp mô hoài ai mần ăn gì được…

Nhìn quanh quất một vòng chị ta thì thầm.

– Mấy ổng làm bộ đấp mô đặng bắt dân đóng thuế…

Kiên cười cười gật đầu. Xe dừng lại ở Lương Quới để đón khách lên. Xe qua cầu Bình Chánh. Nhà dân chúng lưa thưa, tồi tàn và lụp xụp. Chiến tranh khiến cho dân nghèo lại nghèo thêm.Vài đứa con nít ở truồng đứng bên lề nhìn xe chạy qua khiến cho Kiên nhớ lại hình ảnh của mình ngày xưa. Nếu má anh không có quyết định khôn ngoan, sáng suốt, hợp thời, di chuyển toàn gia đình lên Sài Gòn thì anh vẫn còn sống trong một làng nào đó của quận Giồng Trôm. Có thể anh sẽ không được tới trường học và sẽ trở thành một anh du kích miệt vườn.

– Sắp tới Sơn Đốc rồi đó chú…

Người đàn bà lên tiếng. Kiên cười góp chuyện.

– Phải chỗ này bán bánh phòng ngon lắm hả chị?

– Phải đó chú… Chú nên mua vài chục tặng cho bạn gái của chú đi…

– Sao chị biết tôi đi thăm bạn gái?

Kiên hỏi trong tiếng cười. Chị đàn bà cười hắc hắc.

– Thì tui đoán mò vậy mà. Hổng lẽ chú đi thăm bạn trai mà lại đi xa và đi xuống chỗ khỉ ho cò gáy như Ba Tri sao…

Kiên cười thầm công nhận chị có lý. Xe dừng lại Sơn Đốc. Anh nhờ chị đàn bà mua dùm mình năm chục bánh phòng. Nghĩ tới tối nay rủ Quỳ ăn bánh phòng với uống nước trà anh cảm thấy vui vui. Gần ba tháng rồi anh chỉ nhận được một lá thư mà thôi. Lá thư dài vì Quỳ kể lể khá nhiều về đời sống buồn hiu của một cô giáo nơi quận lỵ cũng như nỗi nhớ thương của nàng. Quê ở Giồng Trôm nhưng anh chưa bao giờ đi Ba Tri do đó vùng này khá xa lạ đối với anh. Dọc theo hai bên đường dân cất nhà trồng trọt như đậu phộng, rau cải và các loại hoa màu phụ để cung cấp cho dân địa phương hoặc các vùng lân cận.

12 giờ trưa xe đậu vào bến xe Ba Tri. Xách chiếc túi nhỏ, bước xuống xe, Kiên đứng ngắm quận lỵ buồn hiu của cái quận miền biển này xong kêu xe lôi chở mình tới trường tiểu học.

Đang đứng trước tấm bảng đen, Quỳ quay nhìn ra ngoài sân. Trên chiếc xe lôi một người nhảy xuống đất. Nàng há miệng vì kinh ngạc, vui mừng rồi buông rơi cục phấn đang cầm trên tay mà không biết.

– Anh… Anh Kiên…

Nàng bước nhanh ra cửa định đón Kiên. Chợt nhớ mình đang ở trong lớp học nàng kịp thời dừng lại. Đứng nơi cửa nàng nhìn Kiên đang từ từ đi vào. Cũng vóc dáng đó. Mái tóc hớt cao. Khuôn mặt sạm nắng. Ánh mắt nhìn tươi vui. Tất cả là hình ảnh của người con trai mà nàng hình dung ra trong giấc ngủ trở trăn hay trong buổi trưa nhàn rỗi. Kiên dừng lại nơi cửa. Quỳ nhìn anh mỉm cười.

– Quỳ mạnh hông?

– Dạ mạnh. Còn anh?

– Bịnh… Tương tư… Muốn chết…

Kiên nói nhỏ. Giọng của anh nghiêm trang và thành thật. Quỳ cười hắc hắc.

– Vậy hả. Bây giờ hết bịnh chưa?

– Chưa… Phải nhờ cô giáo Quỳ bắt mạch và cho thuốc uống mới hết…

Liếc nhanh đám học trò của mình đang cười nói chỉ chỏ, Quỳ nhìn đồng hồ.

– Còn mười lăm phút nữa mới hết giờ. Anh chờ Quỳ được hông?

Kiên cười bằng mắt.

– Trăm năm anh chờ được sá gì mười lăm phút. Anh ra sân hút thuốc và đi dạo một vòng…

Kiên vừa quay đi Quỳ nói vói theo.

– Anh đừng đi đâu xa nghen… Coi chừng lạc…

Cười hắc hắc Kiên thong thả dạo quanh sân trường tiểu học. Hàng cây me xanh lá tạo bóng mát trên khoảnh sân rộng bằng đất. Anh ngửi được trong gió mùi ngai ngái của rong biển, bùn sình từ ngoài khơi thổi vào. Đây cách biển không xa lắm cho nên gió mát dù trời đang nắng chang chang. Không gian thật tĩnh lặng. Hồi còn nhỏ anh vẫn mơ ước được trở thành một ông thầy giáo làng. Bất cứ ở đâu cũng được. Từ vùng cao nguyên rừng núi như Đà Lạt, Bảo Lộc, Ban Mê Thuột, Pleiku, Kontum hay miền biển xanh như Nha Trang, Phan Thiết, Vũng Tàu hoặc miền Hậu Giang hiền hòa. Anh mơ có gia đình vợ con êm ấm, đời sống yên bình phẳng lặng để có thời giờ viết văn làm thơ. Nhưng ước mơ đó không còn nữa từ khi anh trở thành người lính. Chiến tranh đã hủy diệt nhiều thứ trong đó có ước mơ của anh. Bây giờ đứng đây, anh cảm thấy muốn được làm ông thầy giáo dạy học ở ngôi trường này chung với Quỳ. Kiên mỉm cười khi nghĩ tới chuyện nói ra điều này với Quỳ chắc nàng sẽ vui sướng lắm. Tiếng kẻng vang ầm ĩ cho anh biết đã tới giờ tan học. Đám con nít túa ra sân đứng xếp hàng rồi từ từ đi ra cổng. Cha mẹ học sinh ở đây nghèo nên đám học trò có gì mặc nấy. Nhiều đứa mặc quần áo cũ vá nhiều chỗ. Kiên cười khi thấy Quỳ bước ra sân. Nàng ăn mặc giản dị với quần đen, áo dài trắng và mang guốc vông. Một người đàn bà trọng tuổi đi bên cạnh nàng. Nhờ trong thơ Quỳ có nói trước nên Kiên biết đó là dì Sáu của nàng.

– Dạ cháu kính chào dì…

Kiên lên tiếng trước. Dì Sáu vui vẻ nói.

– Kiên đây hả. Dì nghe con Quỳ nó nói về cháu hoài… Nó mừng lắm khi cháu xuống thăm…

– Dạ… Cháu xin được làm phiền dì Sáu ba ngày…

Nhìn Quỳ, Kiên nói nhỏ.

– Anh chỉ ở ba ngày thôi… Mai mốt anh xuống nữa…

Liếc nhanh dì Sáu, Quỳ cười trả lời Kiên.

– Dạ chắc anh Kiên khỏi cần xuống Ba Tri nữa đâu. Quỳ chỉ dạy tới tết rồi về nhà ăn tết và ở lại Trúc Giang luôn…

– Vậy hả…

Kiên chỉ nói được hai tiếng đó rồi nín luôn. Ba người đi song song ra cửa. Dì Sáu vẫy chiếc xe lôi sau khi nói.

– Hai đứa đi bộ để dì Sáu về trước nấu cơm…

Đợi cho dì Sáu leo lên xe lôi xong, hai đứa im lặng đi bên nhau. Gió biển mát thổi tà áo dài của Quỳ bay bay. Đi bên cạnh Quỳ, Kiên mấy lần định nắm tay nàng nhưng nghĩ sao anh lại thôi. Cũng cảm nhận ra điều đó nên thỉnh thoảng Quỳ liếc nhìn anh cười. Nàng cũng muốn được Kiên nắm tay nhưng cố dằn lòng vì biết sẽ có nhiều đôi mắt của cha mẹ học trò đang tò mò quan sát mình. Chuyện nàng đi với một người đàn ông xa lạ sẽ là đầu đề bàn tán sôi nổi cho cái quận lỵ buồn hiu này.

– Anh có về Sài Gòn sau khi Quỳ đi rồi không anh?

– Có… Anh có về thăm má anh một lần…

Quay qua Kiên cười, nói tiếp với Quỳ.

– Anh cũng có tới nhà thăm ba má Quỳ hai lần. Về Sài Gòn nên anh mua ít quà cho ba má Quỳ…

Quỳ cười chúm chiếm.

– Anh định mua chuộc cảm tình của ba má Quỳ hả…?

Kiên cười ròn tan. Hơi ngừng bước, anh đốt điếu thuốc rồi mới trả lời.

– Anh biết hối lộ hay mua chuộc cảm tình là việc không nên làm, tuy nhiên anh không có chọn lựa nào khác hơn…

– Tại sao vậy?

Kiên cười hít hơi thuốc lá thật dài.

– Tại vì anh thương Út Quỳ quá…

Nói xong quay qua nhìn Quỳ, anh thấy má của nàng đỏ au. Cười hì hì anh hỏi.

– Như vậy có gì phiền Quỳ hông?

– Hổng biết…

Quỳ nũng nịu. Ngước nhìn hai dãy phố buồn hiu, Kiên nói cho Quỳ biết, mình thích được làm ông thầy giáo ở đây. Quỳ xì tiếng dài.

– Xí, đặng anh đi theo tán cô giáo chứ gì…

Bị Quỳ nói trúng tim đen, Kiên cười cười ngâm nho nhỏ hai câu ca dao.

Chợ Ba Tri thiếu gì cá biển

Anh thương nàng, anh nguyện về đây…

Nghe Kiên ngâm nga hai câu ca dao, Quỳ bật cười hắc hắc.

– Còn gì nữa hông nói tiếp đi…

Kiên gật đầu đốt điếu thuốc. Hít một hơi anh cao giọng ngâm nga.

Con gái  Bến Tre tóc mây da trắng

Mắt nhung đen má phấn môi son

Dáng đi yểu điệu ru hồn

Em đi khuất dạng mà anh còn trồng cây si…

Nghe tới bốn câu này đôi mắt vốn long lanh của Quỳ càng thêm long lanh trong ánh nắng của buổi xế chiều.

– Phải hông… Cây si đâu chỉ coi…

Ngừng lại nhìn Kiên giây lát, Quỳ cười tiếp.

– Chà coi bộ anh thuộc nhiều ca dao về Bến Tre dữ a… Còn nữa hông…

– Nhiều lắm…

Nói xong Kiên cười đọc bốn câu ca dao, mà khi nghe xong Quỳ ôm bụng cười ra nước mắt.

Trai nào gan cho bằng trai Cao Lãnh

Gái nào bảnh cho bằng gái Bến Tre

Trai nào khôn cho bằng trai Sài Gòn

Gái nào nhìn mòn con mắt cho bằng gái Bến Tre…

Cười hăng hắc Quỳ lườm Kiên.

– Hai câu sau anh đặt phải hông. Nói thiệt đi…

Kiên cười cười không thừa nhận mà cũng không phủ nhận. Hít hơi thuốc anh hắng giọng ngâm tiếp.

Giồng Trôm có gái nhu mì

Qua thương nhớ bậu sá gì đường xa…

Nghe Kiên trả lời bằng hai câu ca dao, Quỳ bật cười hắc hắc. Liếc quanh quất không thấy ai, nàng nói nhỏ.

– Anh nói Quỳ nghe cảm động quá. Thôi để tối nay Quỳ thưởng anh…

Thấy Kiên nhìn mình với ánh mắt là lạ, nàng đỏ mặt gắt nhỏ.

– Không phải cái chuyện đó đâu, anh đừng có nghĩ tầm bậy tầm bạ. Quỳ thưởng anh bằng cách cho anh đọc nhật ký của Quỳ…

Kiên gật gật đầu cười.

– Vậy hả… Anh cám ơn Quỳ… Anh có sách cho Quỳ nè…

– Anh mua cho Quỳ nhiều hông. Quỳ đem theo mấy cuốn sách cũ đọc đi đọc lại muốn thuộc lòng luôn… Mình quẹo đường này…

Hai đứa quẹo vào con đường nhỏ bên tay mặt.

– Nhà dì Sáu đó…

Quỳ dừng lại nơi ngôi nhà vách ván. Mái nhà lợp ngói cũ đầy rong rêu. Trước hiên nhà bày mấy cái ghế gỗ cũng cũ. Dì Sáu ở một mình thành ra đồ đạc bày biện cũng không có gì nhiều. Đa số đều rẻ tiền và cũ kỹ. Chính giữa nhà bộ tràng kỹ bằng gỗ không có khảm sa cừ. Bộ ván phía bên mặt. Bộ bàn ghế phía bên trái. Một bức vách bằng ván ngăn đôi căn nhà làm hai phần. Trong góc có bàn thờ, chắc để thờ ông bà , vì Kiên thấy có hình của mấy người. Góc bên mặt có bàn thờ Phật mà Kiên nhận ra bức tượng của Phật Quan Âm.

– Anh ngồi chơi để Quỳ xuống phụ dì Sáu nấu cơm…

Quỳ nói nhỏ với Kiên. Tiếng dì Sáu từ trong bếp vọng ra. Có lẽ dì nghe được lời của Quỳ.

– Con Út cứ nói chuyện với anh Kiên của con đi. Dì làm xong hết rồi…

Quỳ cười với Kiên đang ngồi ở bộ tràng kỹ. Để giữ ý nàng ngồi nơi bộ ván. Hai đứa cũng ít nói chuyện mà nhìn nhau và cười nhiều hơn. Mở cái túi vải của mình, Kiên nói với Quỳ.

– Sách của Quỳ nè. Còn mấy chục bánh phồng này anh mua biếu dì Sáu…

Quỳ mân mê mấy cuốn tiểu thuyết còn thơm mùi giấy mực. Ngoài tình yêu của Kiên ra, nó là món quà tinh thần quí giá nhất ở vùng đất quê mùa và buồn hiu này.

– Sách đẹp quá…

Quỳ chỉ nói có ba tiếng. Thấy anh lấy ngón tay chỉ vào bên má của mình, Quỳ cười lắc lắc đầu. Xa nhau ba tháng mà tóc của nàng đen hơn và dài ra. Đôi mắt long lanh buồn càng long lanh buồn nhiều hơn. Da nàng không còn trắng như ngày xưa mà lại rám nắng vì bị gió biển làm đổi màu thành ra khỏe mạnh và rắn chắc.

– Anh nhìn gì vậy?

Quỳ hỏi nhỏ. Kiên cười đáp.

– Nhìn Quỳ… để coi Quỳ có còn như ngày xưa… Quỳ thay đổi chút chút…

Đang cúi đầu nhìn xuống đất Quỳ ngước lên nhìn Kiên. Ánh mắt của nàng thăm thẳm sâu.

– Quỳ biết… Tuy nhiên có một điều Quỳ không thay đổi được…

– Điều gì?

Kiên hỏi gọn. Đong đưa hai chân của mình Quỳ thì thầm.

– Nhớ anh… Xa nhau ba tháng Quỳ mới biết là Quỳ nhớ anh. Mỗi ngày nỗi nhớ dài ra giống như tóc của mình…

Tiếng dì Sáu gọi ăn cơm cắt đứt câu chuyện của hai đứa. Trong lúc ăn cơm, có mặt dì Sáu, Quỳ nói sơ cho Kiên biết về các địa điểm mà hai đứa sẽ thăm viếng trong ba ngày Kiên ở đây. Nàng cũng nói sơ qua về sinh hoạt thường ngày của mình cho Kiên biết. Cơm nước xong thấy trời còn sáng Quỳ rủ Kiên đi dạo. Đằng sau nhà xa chừng năm mươi thước có con rạch khá lớn.

– Con rạch này tên là rạch Ba Tri, thông với sông Hàm Luông…

Quỳ nói với Kiên trong lúc hai đứa đi song song bên nhau.

– Nó không đẹp bằng con rạch trước nhà của Quỳ ở Bến Tre. Mấy lần anh tới ngồi ở chỗ mình thường ngồi để nhớ Quỳ…

– Quỳ cũng hay ra đây ngồi để nhớ anh… Quỳ ở cuối sông còn anh ở đầu sông…

Kiên mỉm cười đưa tay ra nắm lấy bàn tay của Quỳ. Liếc không thấy có ai ở gần nàng để yên tay mình trong tay của Kiên rồi quay nhìn anh khi anh bóp nhẹ bàn tay của mình. Hai người ngừng lại bên cạnh một thân cây cao lớn cành lá xum xê mà Kiên không biết tên.

– Khi nào buồn nhớ anh Quỳ ra đây…

Kiên im lặng nhìn con rạch nước đục lờ đờ chảy có lẽ vì những lớn. Ở đây cách biển không xa, chừng ba bốn cây số nên anh nghe mơ hồ tiếng sóng vỗ và gió thổi vào mang theo mùi ngai ngái của rong biển và bùn sình.

– Rạch Ba Tri này người ta nói nó chạy tới Châu Bình đó anh. Anh biết Châu Bình?

Kiên cười gượng lắc đầu.

– Nghe nói chứ chưa tới lần nào…

Nói xong câu này Kiên cảm thấy xốn xang vì nghĩ mình không thật lòng đối với người yêu. Hơn một tháng trước đây, anh đã hoạt động ở Châu Bình để truy tìm sự hiện diện của tiểu đoàn K5 của mặt trận.

– Từ Châu Bình đi qua sông Ba Lai là tới Bình Đại…

Kiên liếc nhanh Quỳ. Anh thấy nét mặt của nàng có vẻ mơ màng và nhuốm chút buồn rầu.

– Sông Ba Lai đẹp lắm anh…

Kiên gật đầu cười bâng quơ.

– Nó giống em…

Quỳ cười ngước lên khi nghe Kiên nói mình giống như sông Ba Lai. Lấy trong túi ra gói thuốc lá, Kiên chậm rãi rút một điếu, gõ nhè nhẹ một đầu lên cái hộp quẹt đoạn đưa lên miệng ngậm rồi quẹt diêm. Lửa cháy bùng lên. Anh đợi một chút chờ cho lửa gần tàn mới đưa lên đốt thuốc xong hít hơi dài rồi nhả khói ra từ từ. Quỳ nhìn đăm đăm từng cử động nhỏ nhặt của Kiên, từ lúc bắt đầu cho tới khi anh nhả khói ra. Nàng cảm thấy thinh thích. Dường như nàng tìm thấy trong cử chỉ của người bạn trai một điều gì lý thú.

– Nhìn gì?

Quỳ mỉm cười. Cách đặt câu hỏi của Kiên ngắn, gọn, cộc lốc, mới đầu làm cho nàng sùng nhưng lâu dần quen nàng đâm ra thích. Có lần nàng nói anh hỏi mà làm như lấy khẩu cung của người ta.

– Nhìn anh…

Quỳ trả lời gọn bân. Kiên cười hì hì đưa tay ra nắm lấy tay của Quỳ và nàng để yên.

– Anh… Coi chừng người ta thấy…

Quỳ nói nhỏ khi thấy Kiên vòng tay ôm ngang hông mình. Tuy nói như vậy nhưng nàng lại ngã đầu vào vai anh. Kiên hôn nhẹ lên mái tóc huyền. Quỳ cười nhỏ nói đùa.

– Hết mùi bông sứ gồi

Búng tàn thuốc rơi xuống nước Kiên thì thầm vào tai nàng.

– Anh vẫn còn ngửi được mùi hoa sứ của Quỳ…

Mặt trời từ từ xuống sau rặng cây bên kia bờ rạch. Trong bóng tối chập choạng xóm nhà bên kia đèn thắp sáng mờ mờ. Cô gái xứ dừa rùng mình. Nàng cảm thấy hơi thở nồng ấm của người bạn trai rộn ràng như nhịp đập của trái tim của mình. Tự dưng nàng mỉm cười khi nghĩ tới một điều: ” Ảnh bắt đầu táy máy tay chân…”. Như để tránh chuyện đó Quỳ nói nhỏ.

– Tối rồi mình về nghen anh…

Kiên trả lời bằng cách dìu nàng đứng dậy. Họ im lặng đi suốt đoạn đường trở về nhà. Hai bàn tay vẫn không rời nhau cho tới lúc bước vào cửa nhà của dì Sáu. Ngọn đèn dầu lù mù. Tiếng muỗi kêu vo ve. Dì Sáu ngồi nơi tràng kỹ ăn trầu và uống nước trà. Vừa nhai trầu dì Sáu nói với hai đứa.

– Tối nay cháu Kiên ngủ trên bộ ván còn Quỳ ngủ với dì…

Ngước lên Quỳ thấy Kiên cũng đang nhìn mình mỉm cười. Nàng hiểu ý nghĩa nụ cười tinh nghịch của anh.

– Sáng mai mình đi đâu hả Quỳ?

– Dạ… Quỳ dẫn anh Kiên đi coi người ta làm muối biển. Đi xuống Tiệm Tôm, nơi người ta bán đủ thứ khô…

Kiên cười nghĩ thầm trong trí.

– Anh xuống đây đâu phải để coi mấy thứ đó…

Dường như đọc được ý nghĩ của Kiên, Quỳ cười nói nhỏ.

– Nếu anh Kiên hổng thích đi mấy chỗ đó thì mình… mình… đi chỗ khác…

– Chỗ nào?

Quỳ cười trả lời.

– Chỗ nào mình thích đi…

– Quỳ biết chỗ nào anh thích đi?

Kiên hỏi tới. Liếc nhanh thấy dì Sáu đang cắm cúi têm trầu Quỳ cười nhìn Kiên. Ánh mắt long lanh buồn của nàng như nói thật nhiều. Khoảng 9 giờ dì Sáu đi ngủ. Lúc đó hai đứa mới được tự do trò chuyện dù không ngồi cạnh nhau.

Chiếc xe lôi dừng lại. Kiên nhảy xuống trước rồi đưa tay đỡ Quỳ bước xuống sau. Hôm nay nàng mặc áo bà ba màu xanh lá mạ, quần lụa đen và mang guốc vông. Trả tiền xe xong Kiên khịt khịt mũi. Trong gió có mùi cá khô hòa với bùn sình và rong rêu. Chỉ vào những đống trăng trắng cao nghệu, Quỳ cười.

– Muối đó anh… Quỳ có mấy đứa học trò nhà của nó làm muối…

Ba bốn đứa con nít từ trong những ngôi nhà lá lụp xụp túa ra. Khi thấy Quỳ chúng la lớn.

– Cô giáo… Cô giáo tụi bây ơi…

Vừa đi tới Quỳ giơ tay vẩy.

– Cô đi đâu vậy cô?

– Cô đi thăm mấy đứa… Cô dẫn bạn cô đi coi làm muối…

Một đứa con gái từ trong nhà đi ra. Nó lớn hơn các đứa khác. Thấy Quỳ, nó cười toe toét khoanh tay lại.

– Dạ chào cô…

Quỳ cười nói với Kiên.

– Học trò của Quỳ đó. Nó học lớp nhất đó anh…

Kiên thì thầm.

– Nó lớn như vậy mà học lớp nhất à. Anh đoán nó cũng phải mười lăm, mười sáu rồi…

Quỳ cười nhìn Kiên xong quay qua nói với đứa học trò của mình.

– Đây là chú Kiên bạn của cô, còn đây là Mận, học trò của Quỳ…

– Tôi hân hạnh được biết Mận…

Thấy Mận lớn tuổi, Kiên không gọi bằng em mà gọi tên. Con bé có vẻ rụt rè và bẽn lẽn trước Kiên. Biết điều đó nên Quỳ xen vào.

– Hôm nay Mận không có đi làm muối à…

– Dạ có chứ cô… Con đang đong muối. Nghe mấy đứa tụi nó nói cô tới chơi nên con ra chào cô…

– Vậy hả… Thôi đi làm đi… Cô dẫn bạn cô đi coi cho biết… Ảnh ăn muối mòn răng mà chưa bao giờ thấy người ta làm muối…

Cười hắc hắc sau câu nói Quỳ bước theo sau Mận đi ra cái sân thật rộng tráng xi măng. Kiên nhìn những đống muối trắng tinh nằm la liệt trên nền xi măng sạch sẽ.

– Quỳ biết người ta làm muối như thế nào hông?

Quỳ cười nhe ràm răng trắng và đều đặn.

– Quỳ nói anh ăn mòn răng chứ Quỳ ăn muối mòn răng mà cũng chưa có dịp đi coi người ta làm muối. Hỏi mấy đứa học trò thì tụi nó nói là người ta bơm nước biển vào trong ruộng muối rồi để cho nước bốc hơi sau cùng thành ra muối…

Kiên nhìn Quỳ với vẻ nghi ngờ. Biết thế nàng cười hắc hắc.

– Quỳ chỉ biết đại khái như vậy thôi còn chi tiết thì chắc mình phải hỏi mấy người làm muối ở đây…

Kiên cười cười kéo tay cô giáo.

– Khỏi cần… Tưởng Quỳ biết thì anh hỏi… Mình đi chỗ khác đi. Mấy cái ruộng muối này có gì mà coi. Để coi mặt Quỳ còn đẹp hơn…

Bật cười Quỳ cung tay thụi vào hông Kiên một cái rồi kéo anh rời khỏi nơi làm muối.

– Anh có muốn xuống Tiệm Tôm mua quà hông?

– Hông…

– Sao vậy?

– Anh lặn lội xuống Ba Tri để hỏi mua trái tim cô Út…

Kiên nhìn đăm đăm vào mặt Quỳ trong lúc nói. Cô gái xứ dừa cười chúm chiếm.

– Cô Út hổng có bán đâu. Cho thì cho mà bán thì hổng có bán… Mà cho cô Út cũng phải tìm được người mới cho…

Kiên cười hì hì.

– Út tìm được người chưa Út?

Quỳ nhìn con đường đất trắng mịn trước mặt. Ba Tri sát biển nên đất có pha cát lẫn phù sa vì vậy thành ra thứ đất có màu trắng ngà rồi người ta đi hoài biến con đường thành màu trắng như sữa đặc. Gió từ ngoài khơi thổi vào mang theo vị mằn mặn cùng mùi rong biển ngai ngái. Trước mặt cửa sông Hàm Luông bát ngát. Dàn đáy mờ mờ. Mấy dề lục bình trôi dật dờ theo con nước. Nắng gay gắt nhưng nhờ gió biển mát khiến người ta cảm thấy dễ chịu.

– Mới thấy thôi…

Quỳ quay qua cười trả lời với Kiên. Đang đi anh chợt đưa tay ra nắm lấy bàn tay của Quỳ và nàng để yên bàn tay của mình trong tay anh. Hai người tay trong tay đi suốt con đường cho tới khi sát mé biển.

Trời bắt đầu rựng sáng. Bến xe bắt đầu nhộn nhịp. Chiếc xe đò chạy lên tỉnh khá đông khách. Đa số là bạn hàng. Họ đem các đặc sản của vùng Ba Tri lên tỉnh bán rồi mua các sản phẩm của thị thành đem về bán lại cho dân chúng địa phương. Tiếng người gọi nhau ơi ới. Tiếng gà vịt kêu quang quác. Quỳ nắm tay Kiên như không muốn rời. Bây giờ nàng không còn e dè hay sợ người ta thấy mình có tình ý với con trai nữa. Giây phút từ biệt cũng như ý nghĩ phải xa Kiên, khiến cho nàng cảm thấy buồn rầu và cô đơn nơi quận lỵ đìu hiu và tẻ nhạt này.

– Quỳ sẽ về nhà trước tết… Anh nhớ thăm chừng nghen…

Kiên gật đầu cười thì thầm nho nhỏ vào tai Quỳ. Không biết anh nói gì mà nàng lắc đầu nhưng sau đó lại gật gật. Hai đứa đi dần về cuối chợ. Đứng khuất sau cây cột Quỳ im lặng để cho Kiên hôn lên tóc và lên má của mình.

– Xong chưa…

Quỳ thì thầm và Kiên cười nhỏ.

– Chưa…

– Xe chạy kìa anh…

Cuối cùng Kiên là người sau chót bước lên chiếc xe đã nổ máy. Đứng bên lề Quỳ ứa nước mắt nhìn chiếc xe khuất dần. Nàng nhớ giọng nói trầm ấm của Kiên qua hai câu ca dao ” Chợ Ba Tri thiếu gì cá biển… Anh thương nàng anh nguyện về đây…”

Chiếc xe lôi dừng lại nơi đầu cầu Cá Lóc. Nhảy xuống xe, trả tiền xong Kiên nhìn ngắm quang cảnh nơi đầu ngõ vào nhà của Quỳ. Tuy ngày mai mới là ngày đưa ông táo về trời mà khung cảnh đã rộn rịp lên. Anh cảm thấy trong cơn gió bấc về mang theo chút hơi mát và mùi hương quen thuộc của tết. Anh càng vui hơn vì được nhìn lại Quỳ sau ba tháng không gặp nhau. Sau lần gặp nhau ở Ba Tri tới nay, Quỳ chỉ viết cho anh một lá thư cách đây hơn tháng báo tin nàng sẽ về nhà ăn tết trước ngày đưa ông táo về trời. Vì vậy hôm nay, dù bận nhiều việc anh cũng tới gặp nàng. Con đường hẻm bắt đầu được người ta bày bán các loại trái như dưa hấu, quít và các loại bánh mứt ăn trong các ngày tết. Kiên nhận ra mứt dừa, me, gừng, bí và các loại kẹo mà trong đó có thứ mà hồi nhỏ anh thích nhất là thèo lèo cứt chuột. Mãi sau này khi lớn lên anh cũng không hiểu tại sao người ta lại gọi thèo lèo cứt chuột.

– Cậu mua dùm tui đi cậu… Tui bán rẻ cho cậu…

Bà bán hàng cười nói với Kiên khi thấy anh đi ngang qua. Thấy Kiên hơi chậm bước, bà ta cười đon đả tiếp.

– Cậu mua cái này cô Út thích lắm cậu…

Hơi ngạc nhiên Kiên cười hỏi.

– Cô Út nào… Bác nói…

Bà bán hàng nhanh nhẩu trả lời.

– Út Quỳ đó… Tui thấy cô cậu đi ngang qua đây hoài. Tui quen cô Út mà…

Kiên gật đầu cười. Anh cảm thấy vui vui khi nghe bà bán hàng nói.

– Bác lựa dùm tôi một trái dưa hấu và một bịch thèo lèo đi…

– Tui lựa cho cậu trái ngon nhứt cho cô Út…

Trả tiền xong Kiên, tay mặt ôm trái dưa còn tay trái cầm bịch thèo lèo. Vào nhà Quỳ có hai lối đi. Nếu theo đường lớn thì xa hơn nên Kiên thường chọn đường tắt dù phải qua hai cây cầu. Tuy nhiên hôm nay vì ôm trái dưa hấu lớn và nặng nên anh tính đi theo đường lớn. Đường này có cây cầu rộng dễ đi hơn. Đang phân vân chưa biết đi đường nào anh nghe tiếng hò vọng đưa theo gió.

Đầu làng có một cây da

Cuối làng cây thị ngã ba cây dừa

Dù anh đi sớm về trưa

Xin anh nghỉ bóng cây dừa nhà em…

Nghe giọng hò trong vắt và lanh lảnh đó anh biết Quỳ đang hát hò để chờ mình. Nàng đang ở đâu đó trong khu vườn cây ăn trái phía bên hông. Không do dự Kiên quẹo mặt đi theo con đường tắt để gặp Quỳ. Như để chọc và cũng để đáp lời, anh cất giọng hò đáp lại. Hơn tháng nay, mỗi cuối tuần anh thường tới nhà Tuân để nhờ Giang chỉ cho mình hò.

Hò ơ… hò…

Con cá lòng tong ăn móng

Con cá bóng cát ăn rong

Anh đi Lục Tỉnh giáp vòng

Về Cầu Cá Lóc đem lòng thương em…

Vừa dứt câu Kiên nghe có tiếng cười hắc hắc của Quỳ đâu đó trong vườn trái cây mà anh không thấy mặt. Anh đoán nàng cố tình chơi trò trốn kiếm với mình.

– Hò ơi !  Bến Tre dừa xanh bát ngát

Đường đi Ba Vát gió mát tận xương

Anh về Chợ Giữa, Giồng Trôm,

Đừng quên Chợ Lách, Cái Mơn em chờ…

Kiên mỉm cười thầm công nhận Quỳ thuộc nhiều câu hò và có cái nhạy cảm trong lúc hò để đối đáp với mình. Biết mình dân tay mơ, không thuộc nhiều câu như Quỳ, do đó anh im lặng cố nhớ lại những câu hò mà chị Giang đã dạy. Vừa lúc đó giọng hò lanh lảnh của Quỳ vọng đưa theo gió và tiếng lá dừa xào xạc.

Bến Tre biển cá sông tôm,

Ba Tri muối mặn, Giồng Trôm lúa vàng

Bến Tre gái đẹp thật thà,

Nói năng nhỏ nhẹ mặn mà có duyên.

Bến Tre giàu mía Mỏ Cày,    

Giàu nghêu Thạnh Phú, giàu xoài Cái Mơn.

Bến Tre nhiều gái chưa chồng,

Không tin xuống chợ Mỹ Lồng mà coi.

Bến Tre nước ngọt lắm dừa,

Ruộng vườn mầu mỡ, biển thừa cá tôm.

Sầu riêng, măng cụt Cái Mơn,

Nghêu sò Cồn Lợi, thuốc ngon Mỏ Cày.

Mắm bày ven bãi Giồng Khoai, 

Bà Hiền, Tân Thủy hằng hà cá tôm.

Đồng Bến Tre nhiều bưng, nhiều lác

Đường về Ba Vát nặng trĩu sầu riêng 

Anh ra đi đã bốn năm liền

Sao không trở lại kết bạn hiền với em…

Tới đây thì Kiên tịt. Anh không biết phải đối đáp như thế nào. May lúc đó anh chợt nhớ ra một bài mà Giang đã dạy tối hôm qua.

Hò ơ… Thấy em đôi má ửng hồng,

Phải chi em đừng mắc cỡ thì anh bồng anh hun…

Gió đưa con buồn ngủ lên bờ,

Mùng em có rộng… cho anh ngủ nhờ một đêm…

Kiên cười hà hà một cách thích thú vì không thấy Quỳ lên tiếng. Anh chắc mẫm nàng sẽ tịt vì không tìm ra câu nào. Lúc đó giọng của cô gái xứ dừa cao vút lên.

– Hò ơ … Đất gò khum cấy đau lưng,

Hễ ai cấy đặng ơ .. ơ .. em ưng làm chồng. . .

Kiên bồi thêm một câu hy vọng sẽ làm nàng bí.

– Hò ơ  ơ… Ngày hò chữ thương chữ nhớ

Tối ngủ nằm mớ kêu nàng

Giật mình ngọn gió nào sang,

Nhớ nàng nhớ lắm… hò ớ .. đừng để xóm làng họ nghi. . .

Hò tới đây Kiên tạm ngưng lại vì sắp sửa phải bước qua cây cầu khỉ làm bằng thân cây dừa. Đối với người ở đây thì cây cầu không thể gọi là cầu khỉ, song với anh nó vẫn là cây cầu khó đi vì trơn trợt và nhất là đang mang giày. Tuy nhiên dù ngần ngại anh cũng phải bước qua khi giọng hò lanh lảnh của cô gái xứ dừa cất lên.

– Kẹo Mỏ Cày năm đồng một ký,

Đường Giồng Trôm một ký năm đồng.

Em đi dạy học mong kiếm tấm chồng,

Để đêm năm canh, con gà gáy sáng,

Chốn cô phòng em đỡ lẻ loi…

Chân bước chậm trên cây cầu trơn trợt Kiên à lên tiếng khoái trá khi nhớ ra câu hò này.

– Thương em anh trèo lên ngọn ớt         

Ớt gảy, anh rớt xuống ngọn hành

Hành đâm anh lủng ruột, sao em đành làm ngơ…

Mải mê hò Kiên quên mất mình ở trên cầu đồng thời đang ôm trong tay trái dưa hấu nặng chình chịch. Vì thế anh hụt chân, lảo đảo mấy cái rồi cắm đầu xuống nước. Ùm… Đang bì bỏm dưới mương vườn đầy nước đục, anh nghe tiếng cười hắc hắc cùng với hai câu hò đầy giễu cợt vang vang.

Hò ơ… Anh té xuống nước… Hò ơ… Thương anh em cũng đành làm ngơ…

Tiếng cười hắc hắc kéo dài rồi Quỳ hiện ra. Cô gái xứ dừa, mặc chiếc áo cánh ngắn tay, quần lụa đen, đi chân không đang đứng chống nạnh nhìn anh. Vừa bị ướt, vừa bị quê bởi tiếng cười của nàng Kiên hơi sùng.

– Về hồi nào dậy?

– Dạ dìa hôm qua… Anh tắm mát hông?

Khều khều trái dưa hấu đang nổi lềnh bềnh trên nước, Kiên cười cười.

– Mát lắm… Quỳ kéo anh lên dùm đi…

– Dạ…

Kiên lội vào sát bờ. Quỳ đưa tay ra. Kiên nắm lấy tay nàng rồi bất thình lình kéo mạnh một cái. Bị trúng kế, nàng cắm đầu xuống mương dừa nước đục ngầu. Vừa lóp ngóp ngoi đầu lên, nàng nghe tiếng cười hắc hắc đầy chế nhạo cùng với câu hò vang bên tai mình.

Hò ơ… Thương em… Anh nỡ lòng nào làm ngơ… hò ơ… hò… nỡ lòng nào làm ngơ, anh kéo em xuống nước… hò ơ… hò…

Mặt mũi, tóc tai đầy nước Quỳ bật cười hắc hắc vì câu hò do Kiên đặt ra. Cười xong nàng lại cằn nhằn.

– Anh xấu quá hổng thèm chơi với anh…

Quỳ dùng dằng. Biết nàng giận dỗi Kiên giảng hòa.

– Quỳ hò hay quá làm anh nghe rớt xuống mương…

– Thôi Quỳ đi lên… Má thấy má rầy chết…

Quỳ vừa nói vừa lội vào bờ. Kiên theo sau lưng của nàng. Vì mương dừa cao và trơn trợt nên nàng lên được nửa chừng lại tuột xuống.

– Anh Kiên…

– Gì?

Quỳ ngập ngừng lên tiếng.

– Anh đẩy dùm Quỳ lên…

– Làm sao mà đẩy được…

Giọng của Quỳ nửa gắt gỏng, nửa năn nỉ.

– Thì anh bợ cái mông …

Kiên cười hắc hắc.

– Cái này là Quỳ năn nỉ anh bợ cái mông chứ anh hổng có muốn bợ cái mông Quỳ đâu nghen… Bợ cái mông của Quỳ có gì đâu mà ham…

Nghe Kiên cứ lập đi lập lại ba tiếng ” bợ cái mông ” Quỳ cười hắc hắc.

– Dạ… Quỳ biết rồi. Anh lẹ lên dùm đi…

Cười hắc hắc Kiên dùng hai tay đỡ cái mông của Quỳ và đẩy mạnh lên. Nhờ vậy nàng mời bò lên bờ được. Đứng trên bờ, chống nạnh nàng cười nói.

– Anh biết tội của anh chưa?

– Biết… Nhưng anh có tội mà cũng có công nữa…

– Công gì?

– Công bợ cái mông của Quỳ chứ công gì… Hổng có anh bợ cái mông giờ này Qùy còn ở dưới mương…

Quỳ mắc cỡ đỏ mặt. Hồi này vì muốn lên bờ nên nàng làm lơ chuyện được Kiên bợ mông nhưng bây giờ nghĩ lại nàng đâm ra mắc cỡ đồng thời có cảm giác kỳ cục khi bàn tay của Kiên chạm vào mông của mình. Dù qua làn vải lụa nàng cũng cảm thấy bàn tay của anh như có điện gây tê tái và rung động nhẹ nhàng.

– Anh có công mà cũng có tội nên Quỳ bỏ qua lần này…

– Quỳ cầm dùm anh trái dưa hấu đi…

– Dạ…

Vừa ngồi xuống bờ mương như nhớ tới chuyện mình bị Kiên gạt kéo xuống nước nàng vội nói.

– Anh hứa không lôi Quỳ xuống nước nữa nghen…

– Ừa… Anh hứa…

Quỳ an tâm đưa tay đỡ trái dưa hấu trơn và nặng. Nàng cười hắc hắc khi nhìn Kiên leo lên tuột xuống mấy lần rồi cuối cùng mới bò lên được. Bắt gặp cái nhìn là lạ của Kiên, nàng đỏ mặt vì biết quần áo ướt dán sát vào da thịt để lộ ra cái gì không nên để cho người khác thấy, ngay cả người đó là Kiên. Vòng hai tay che lấy ngực nàng cúi đầu bước đi trước.

– Quỳ vào thay quần áo trước…

Kiên cười cười bước theo sau. Anh vừa vào tới cửa sau thì má của Quỳ hiện ra với nụ cười hiền.

– Sao con đi đường tắt làm chi vậy. Thôi vào nhà thay quần áo đi con… Bác để quần áo khô của bác trai cho con mặc tạm…

Từ trong nhà vẳng ra tiếng nói của Quỳ.

– Khỏi cho ảnh mượn quần áo đi má. Để ảnh mặc quần áo ướt cho biết. Tại ảnh kéo con xuống mương…

– Ai kêu mầy ngu thì ráng mà chịu…

– Con đâu có ngu mà con tin ảnh…

Má của Quỳ nháy mắt với Kiên rồi đưa tay đỡ trái dưa hấu anh đang ôm bên hông. Đêm 30 tết. Sao sáng vằng vặc. Khung cảnh im vắng ngoại trừ tiếng lửa nổ tí tách và tiếng ùng ục phát ra từ nồi bánh tét đang sôi. Quỳ và Kiên ngồi cạnh nhau. Hai đứa được má giao canh nồi bánh tét. Phải qua giao thừa mới được vớt ra.

– Không được về nhà ăn tết với gia đình anh có buồn hông anh?

Thấy Kiên ngồi trầm ngâm nhìn lửa cháy, Quỳ thì thầm hỏi. Kiên quay qua cười.

– Cũng buồn chút chút… May mà anh còn được em và gia đình cho anh ăn tết ké…

Quỳ mỉm cười. Trong ánh lửa bập bùng cháy, anh cảm thấy nụ cười của nàng chứa vẻ hiền hòa của dòng sông Bến Tre, nét thơ mộng của khu vườn dừa vào một đêm trăng rằm lung linh huyền ảo hòa với sự mộc mạc và thơ ngây của cô gái xứ dừa. Quỳ cúi đầu xuống vì biết anh đang nhìn mình nhưng sau đó nàng lại ngước lên. Hơi xoay người đối diện nàng nhìn anh đăm đăm. Kiên cảm thấy mình chìm mất trong đôi mắt long lanh buồn, đôi môi hơi hé mở để lộ hàm răng trắng từ đó phà ra mùi hoa sứ nồng nàn, dìu anh vào đam mê càng lúc càng tăng cao cường độ, làm trái tim đập mạnh cùng với nỗi rung động và xuyến xao mơ hồ dịu nhẹ. Hai khuôn mặt từ từ, chậm chạp, xích lại gần để người này nghe được hơi thở rộn ràng của người kia. Nụ hôn, như một biểu hiệu của tình yêu òa vỡ. Quỳ ư ư nhỏ khi Kiên vòng tay ôm chặt lấy thân thể của mình. Như bị cuốn hút bằng lực đẩy kỳ diệu không thể cưỡng chống, hai cánh tay mềm ấm của nàng vòng quanh cổ người tình. Nụ hôn bằn bặt. Nụ hôn chín nhừ. Nụ hôn của chờ đợi mỏi mòn. Cuối cùng hai kẻ yêu nhau cũng phải rời ra để thở. Quỳ cúi mặt xuống thật thấp. Nàng cảm thấy như làn môi nóng bỏng của Kiên vẫn còn dính chặt lên môi của mình, làm thành cảm giác khó mà tả được.

– Anh yêu em…

Kiên thì thầm. Quỳ ngước lên. Nhìn anh giây lát nàng mấp máy môi.

– Em yêu anh…

Câu nói là một ân cần gởi trao, một tin tưởng và hứa hẹn sẽ cùng nhau chia xẻ đời còn lại. Kiên đưa tay ra. Quỳ nắm lấy bàn tay của người yêu. Trong đêm tối mông lung và yên lặng, họ ngồi bên nhau đón giao thừa của một năm mới mà tình yêu và tai ương có thể sẽ ập tới không báo trước.

11

Đang cười nói ồn ào, hai mươi lăm người lính thám sát kể luôn cả Đính đều im lặng khi thấy Kiên với trung úy Chánh và đại úy Tuân bước vào. Giơ tay chào trả lại cái chào của Đính, Tuân đi ngay vào cuộc họp.

– Tin tình báo nhân dân cho biết…

Tuân ngừng lại nhìn một vòng xong hắng giọng tiếp.

– … địa điểm mà tên bí thư tỉnh ủy tỉnh Bến Tre đang có mặt. Ông tỉnh đã chỉ thị cho phòng 2 phác họa cuộc đột kích để bắt sống hắn. Chi tiết về cuộc đột kích do chuẩn úy Kiên đề nghị đã được thiếu tá Định chấp thuận…

Toán thám sát được về nhà nghỉ ngơi và phải trình diện đúng 18 giờ. Trong phòng chỉ còn lại bốn người là Tuân, Chánh, Kiên và Đính. Nhìn hai người lính chỉ huy toán thám sát, Tuân nói với giọng nghiêm nghị.

– Ông tỉnh ra lệnh cho hai anh phải bắt sống được tên bí thư. Nó là kho tài liệu sống để cho phòng 2 có thể khai thác hầu tìm ra các tên nằm vùng trong chính phủ của mình ở tỉnh Bến Tre…

Đính liếc nhanh Kiên như hỏi ý. Hiểu ý người toán phó, Kiên lên tiếng.

– Tụi này sẽ làm theo lệnh nhưng đại úy cũng biết, đôi khi…

Tuân gật đầu.

– Tôi biết sự khó khăn của hai ông, nhưng đó là lệnh thượng cấp…

Kiên gật gật đầu vớt vát một câu.

– Tôi sẽ cố gắng hết mình để cõng về đây thằng người sống cho ông tỉnh…

Chánh và Đính bật cười vui vẻ, còn Tuân cũng cười nói giỡn.

– Em mà cõng được thằng bí thư về đây là anh sẽ nói với chị Giang làm tiệc đãi em…

Nói xong Tuân đứng dậy. Chánh cũng theo sau. Chỉ còn Kiên và Đính ngồi lại trong phòng.

– Chuẩn úy tính sao chuẩn úy?

– Bắt sống khó lắm…

Kiên nói gọn. Đính gật đầu.

– Bắn nó chết đã khó huống hồ gì bắt sống. Ông tỉnh ra cái lệnh này ác đạn lắm… Là bí thư tỉnh ủy nó được bảo vệ tận răng. Nhiều khi chưa đụng tới da nó mình đã toi mạng rồi…

Thong thả rút điếu thuốc xong Kiên đưa gói thuốc qua mời Đính. Quẹt diêm đốt cho Đính rồi anh mới đốt cho mình. Bập bập vài hơi, nhả khói ra anh từ từ lên tiếng. Hai người lính thám sát, một có đầu óc và một có kinh nghiệm bàn luận với nhau về cuộc đột kích gay go và đổ máu vì mục tiêu nằm trong khu giải phóng của địch.

– Tôi tính như thế này…

Ngừng lại hít hơi thuốc Kiên tiếp.

– Mình chia làm hai toán. Toán 1 do tôi chỉ huy vào trước diệt đám du kích canh gác xong ông dẫn toán thứ nhì vào bắt sống thằng bí thư tỉnh…

Đính gật đầu đồng ý. Anh cũng hiểu đó là lệnh của cấp chỉ huy.

– Anh muốn mấy đứa?

Kiên hỏi gọn. Đính trả lời cũng gọn.

– Năm thôi… Bắt được rồi mình làm sao chuẩn úy?

Kiên cười nhẹ.

– Anh cứ dọt trước để tôi cản đường…

Nhìn Kiên giây lát rồi Đính ngập ngừng lên tiếng.

– Hay là chuẩn úy để tôi nằm lại cho ông dọt trước…

Hiểu ý tốt của Đính, Kiên cười lắc đầu.

– Thôi để tôi cản đường cho. Anh vợ con đùm đề còn tôi độc thân…

Nói xong Kiên đứng dậy. Vỗ vai Đính anh cười nhẹ.

– Mình xuống câu lạc bộ làm chai bia đi…

– Nhậu thì nhậu… Mà ông phải để tôi trả tiền à nghen. Ông cứ bao tôi hoài…

– Anh vợ con năm bảy đứa trong khi tôi độc thân… Tiền để lâu trong túi nó mục…

Đính bật cười ha hả. Anh biết tính hào phóng của Kiên. Đa số những lần cùng lính trong toán đi nhậu, ăn uống với nhau Kiên đều dành trả tiền. Hỏi lý do thì Kiên bảo mấy anh vợ con đùm đề còn tôi độc thân. Hai người ra tới sân. Nhìn nắng vàng hực trải dài trên tàng cây me, Kiên chợt nhớ tới Quỳ. Môi nàng ngọt như nước dừa xiêm. Bàn tay nàng mềm ấm. Giọng hò lanh lảnh vang lên trong trí não của anh. ” Sông Bến Tre có nhiều hang cá ngác…Đường lên Ba Vát gió mát tận xương… Anh có thương em thì nối sợi chỉ hường… Chớ bán rao cho lắm hãy chừa đường… em đi…” Anh như ngửi được mùi hoa sứ trong cơn gió nóng thổi về từ con rạch mang cái tên Cá Lóc chảy trước cửa nhà nàng.

23 giờ. Hai chiếc giang đỉnh của hải quân chở toán lính thám sát tỉnh lềnh bềnh trên sông Hàm Luông chờ đợi lệnh đổ quân từ phòng 2 của tiểu khu. Gió thổi phần phật và mát rợi. Ngồi sau lái tàu Kiên cảm thấy trong gió có hơi nước. Bính, người lính ngồi cạnh Kiên chắt lưỡi.

– Chắc mưa… Mình sẽ ướt như chuột lột…

Kiên cười nhỏ.

– Mưa thì tụi nó rút trong nhà nên dễ cho mình…

– Mình đi đâu ông thầy?

Đán thì thầm. Sau chuyến công tác ở Châu Bình, Đán với Hành được Kiên tín nhiệm hơn và cả ba cũng thành ra thân tình hơn.

– Định Thủy…

Kiên nói gọn. Vì đêm thật tối nên anh không thấy được Hành trợn mắt nhìn mình.

– Ông thầy biết Định Thủy hông?

– Biết… Nó là cái nôi cách mạng của mặt trận… Nó là nơi nổ ra phong trào đồng khởi…

Đán cười hì hì.

– Chắc hổm rày ông thầy ngồi đọc tài liệu của phòng 2 chứ gì…

Kiên cười nhỏ như thừa nhận. Gật gật đầu anh quay qua hỏi Bính.

– Anh quê Mỏ Cày?

– Tôi ở Chợ Xép chuẩn úy…

– Anh biết Định Thủy…?

– Sao hổng biết chuẩn úy. Hồi chưa đi lính tôi có con bồ ở tại chợ Mõ Cày nên tôi rành Định Thủy lắm. Chuẩn úy để tôi đi đầu cho…

Kiên gật đầu làm thinh. Tự nhiên anh có cảm giác bất an. Từ khi về chỉ huy toán thám sát tỉnh, anh đã nhiều lần dẫn lính đột nhập vào các khu giải phóng của mặt trận nhưng chưa lần nào anh lại có cảm giác kỳ lạ như lần này. Nó không phải là cảm giác hồi hộp, vì anh đã quá quen với nhiệm vụ của mình. Nó cũng không phải là cảm giác sợ hãi hoặc lo âu, vì anh đã duyệt xét một cách kỹ lưỡng kế hoạch do phòng 2 vẽ ra. Hai mươi bốn người lính thám sát là những người lính nhiều kinh nghiệm trong nghề đánh du kích, không kể sự gan lì và liều lĩnh. Họ được trang bị đồ chơi tối tân nhất mà quân đội Mỹ đã cung cấp trước khi rút về nước. Phải nói hai mươi bốn người lính của anh có thể chơi ngang ngửa với một đại đội của mặt trận. Thế mà bây giờ, ngồi trên chiếc tàu hải quân trôi lềnh bềnh trên sông Hàm Luông, anh lại có cảm giác kỳ cục khó mà diễn tả được. Anh cảm thấy trái tim của mình thỉnh thoảng lại đập ình ịch và ngực nhói đau một cái thật nhanh rồi thôi.

– Kim Tinh… Kim Tinh đây Bắc Đẩu… Nghe rõ trả lời…

Kiên bấm nút máy truyền tin đeo trên vai. Có tiếng xè xè nho nhỏ vang lên.

– Kim Tinh nghe Bắc Đẩu…

– Gà đã vô chuồng. Anh đi được rồi…

– Kim Tinh tôi nghe Bắc Đẩu 5/5…

Kiên tắt máy truyền tin. Giờ này anh tự lo liệu một mình. Mọi liên lạc đều bị đình chỉ cho tới khi anh báo cáo với phòng 2 tiểu khu đã hoàn thành nhiệm vụ. Lính lần lượt xuống bốn chiếc ghe để chèo vào bờ. Giả dạng du kích cho nên họ phải dùng ghe thay vì xuồng cao su. Thêm vào đó vì sợ bị lộ mục tiêu nên hai chiếc tàu sắt phải lềnh bềnh ở giữa sông và rất xa mục tiêu mà toán thám sát sẽ đổ bộ. Nhưng nhờ   biết nương theo con nước ròng và cũng giỏi chèo chống nên họ vào bờ không mấy khó khăn. Bốn chiếc ghe tấp vào một vùng đầy đặc dừa nước. Dưới sự hướng dẫn của Bính, họ tìm thấy một khoảnh đất trống không có nhà dân ở ven bờ sông. Buộc ghe vào đám dừa nước mọi người lần lượt lên bờ. Đính với Đán, Hành, Trọn và Án đi trước mở đường, còn Kiên chỉ huy toán của mình đi sau. Định Thủy cách Mỏ Cày chừng ba cây số, nằm cạnh con đường từ Chợ Xép đi Mỏ Cày và Thạnh Phú. Vừa đi Đính vừa nhẫm tính. Từ chỗ đỗ bộ nơi bờ sông Hàm Luông tới Định Thủy non ba cây số. Nếu không gặp rắc rối nào như bị lạc đường hoặc bị du kích chận đánh, thì nửa đêm anh sẽ tới Định Thủy. Lạc đường thì anh nghĩ không thể vì người lính dẫn đường là Án. Sinh ra ở Hòa Lộc, lớn lên ở Mỏ Cày, Án thuộc lòng các xã ấp trong vùng. Còn đụng đám du kích thì Đính chắc mẩm mình sẽ đụng. Bí thư tỉnh ở đâu thì nơi đó sẽ có du kích canh gác, không kể đám hộ vệ súng ngắn súng dài. Huống chi Định Thủy còn là cái nôi của cách mạng, nơi mà bất cứ dân trong xã từ đứa con nít sáu bảy tuổi đều theo mặt trận.

Mưa bắt đầu rơi lác đác. Gió thổi vù vù. Đính cảm thấy mưa tạt vào mặt mình rát rạt.

– Tới chưa mậy?

Đính thì thầm. Án trả lời nhỏ. Câu trả lời của anh bị át trong tiếng mưa rơi, gió gào qua hàng cây trâm bầu dọc theo con đường đất dẫn về Định Thủy.

– Chút nữa anh Tư…

Đính thứ tư nên lính trong toán quen gọi là anh Tư.

– Sao tao hổng thấy thằng nào hết trơn dậy mậy?

– Chưa đâu… Mình chưa tới trạm gác của tụi nó mà…

Đi được một quãng Án dừng lại.

– Cái gì vậy?

Đính thì thầm. Án ghé vào tai Đính.

– Chòi gác… Anh Tư thấy hông?

Đính dương mắt nhìn. Qua màn mưa giăng giăng trong bóng đêm thâm u, anh thấy lờ mờ ánh đèn dầu lù mù.

– Tụi nó có chòi canh tại ngã ba…

Gật gật đầu Đính ra lịnh.

– Tao với mày lên coi…

– Anh Tư có khẩu súng bắn êm?

Đính cầm chặt khẩu súng hãm thanh trong tay mà lính quen gọi là súng bắn êm.

– Có đây… Lại gần mày chỉ tao nẻ một phát là nó gục liền…

Tay xách khẩu AK, Án đi trước. Đính theo sau. Khi hai người còn cách chòi canh chừng mươi thước có tiếng hỏi vang lên.

– Ai dậy?

– Tui…

– Tui là ai?

– Tui ở toán đi tuần…

Trong lúc đối đáp Án cứ bước nhanh tới gần chòi canh le lói ánh đèn.

– Mày tên gì?

– Tui đây mà anh Hai…

Bụp… Viên đạn từ nòng súng hãm thanh xẹt ra gây thành âm thanh nhỏ. Tên du kích gục xuống. Đính ùa vào chòi canh. Qua ánh đèn dầu lù mù anh thấy cái mùng buông xuống. Bụp… Bụp… Có tiếng ú ớ rồi im luôn. Toán thám sát ào tới. Kiên ra lịnh thật nhanh.

– Bức và Trẹn ở lại đây… Để tôi đi đầu. Ông Đính đi sau tôi…

Ra lệnh xong Kiên cùng với toán lính dưới quyền chỉ huy của mình biến mất trong màn đêm. Lặng lẽ đi sau lưng Bính, không hiểu sao anh lại có cảm giác hồi hộp, lo âu đồng thời cảm giác nhói đau nơi ngực tái xuất hiện. Tuy nhiên anh lắc đầu cố không nghĩ tới bất cứ điều gì trong lúc này. Bây giờ không phải lúc để suy nghĩ vu vơ.

– Ông Đính…

Kiên thì thầm. Đính hiện ra trong bóng tối. Kiên nói nhanh.

– Tôi đã dọn hết đám du kích rồi. Bây giờ tới phiên tụi hộ vệ…

Ấn vào tay Đán khẩu súng lục hãm thanh, Kiên thì thầm.

– Anh cẩn thận…

Đính ra lịnh cho Đán, Hành, Lựu và Trọn đi theo mình. Đán lên tiếng.

– Anh để tui với thằng Trọn và thằng Lựu vào trước… Anh với thằng Hành đi sau…

Hơi ngần ngừ giây lát, Đính đưa khẩu súng hãm thanh cho Lựu.

– Mày cầm cái này… Tao theo sau lưng mày…

Lãnh khẩu súng bắn êm, Lựu cùng với Trọn và Đán biến mất trong bóng tối. Đính với Hành bò theo sau. Kiên chỉ huy toán lính của mình tìm nơi ẩn nấp để làm nút chặn địch cho Đính rút sau khi bắt được tên bí thư tỉnh. Trong màn mưa trắng xóa với tiếng gió thổi ù ù lẫn trong tiếng sấm gầm xa xa, anh thấy ánh đèn leo lét khi tỏ khi mờ như ánh đèn ma. Đó là ngôi nhà nơi có tên bí thư tỉnh ủy Bến Tre đang trú ẩn. Nép mình sau gốc cây, Kiên tự hỏi. Hắn về đây để làm gì? Phòng 2 nói là tin tình báo nhân dân nhưng nhân dân là ai? Người nào trong lòng địch lại phản bội để báo cáo cho phòng 2 biết sự có mặt của tên cán bộ cao cấp? Tự dưng Kiên nghĩ tới vụ thiếu úy Bằng và toán thám sát do ông ta chỉ huy bị lọt vào ổ phục kích của địch. Phải chăng đây chính là vụ gài bẫy thứ hai? Ý nghĩ đó như tia lửa điện nẹt ra trong trí của anh.

Tạch… Tạch… Tạch… Tiếng AK nổ lên đột ngột. Đạn rít trong không khí. Ánh sáng lóe lên. Đứng sau thân cây thấy từng cụm ánh sáng chớp tắt từ ba vị trí khác nhau, Kiên biết mình đã bị lọt vào vòng vây của địch. Cuộc đột kích bất thần đã bị bể. Nướng nguyên băng đan AK về hường có ánh sáng lóe lên anh hét lớn cho Quá, tiểu đội trưởng tiểu đội 2.

– Lui… Lui… Rút… rút lẹ…

Ánh sáng lóe lên từng chập. Súng nổ khắp nơi. Ta và địch đều dùng AK, song nghe lằn đạn đi anh có thể đoán mình bị bao vây từ hai hướng nam và hướng tây. Đính, Đán, Hành và Lựu chạy ngược trở lại. Không thấy Trọn, Kiên vừa định hỏi Đán đã nói lớn.

– Nó tiêu rồi ông thầy… Lãnh nguyên băng AK…

Gật đầu Kiên bảo Đán nằm lại với mình làm nút chặn cho Đính chỉ huy toán 1 rút trước.

– Ra bờ sông…

Đính hét oang oang. Bính nói lớn trong lúc miết cò.

– Anh Tư… Tụi nó có gà cồ anh Tư…

Đính gầm lên như con hổ cùng đường.

– Để tao đi trước… Chuẩn úy tới chưa tụi bây?

– Ổng còn nằm lại đằng kia…

– Bính mày lên giúp ổng…

Vừa lúc đó Kiên với Đán, Hành và Lựu cũng chạy ngược trở lại. Toán thám sát tung hết lực lượng định mở đường máu, song vẫn không ra khỏi vòng vây mà còn bị địch bắn gục hai người. Kiên im lặng quan sát trận địa. Địch có đông người nhưng vì hỏa lực yếu thêm trời mưa gió nên chúng không thể đè bẹp được toán thám sát ngay tức khắc. Anh bị chận cứng chỉ vì địch có khẩu đại liên trí ngay trên đường rút của mình. Muốn rút chạy anh phải hành động nhanh vì chần chờ địch sẽ có quân tiếp viện tới. Quay qua Đính đang nằm kế bên, Kiên nói nhỏ.

– Tôi dụ con gà cồ gáy để anh dứt điểm nó…

Hiểu ý cấp chỉ huy Đính ghìm khẩu M14 có gắn ống starlight scope. Kiên nổ luôn một băng AK về hướng mà anh đoán địch trí khẩu đại liên. Đúng như anh liệu tính đám du kích bắn trả lại. Bùm… bùm… bùm… Đính nổ liền ba phát… Khẩu đại liên im bặt. Không bỏ lỡ cơ hội Kiên nhào tới trước nhất. Lựu đạn và AK nổ ầm ầm. Đám du kích lớp chết gục, lớp sợ hãi dạt ra nhường đường. Chạy một hơi ra tới bờ sông anh ra lịnh cho lính rút thật nhanh xuống tàu hải quân đang chờ sẵn. Trong lúc tàu lềnh bềnh trên sông lớn anh im lặng nghe hai tiểu đội trưởng báo cáo tổn thất. Ba người chết là Bảy Rượu, Dần, Thừa, chưa kể Trọn không lấy xác được. Bốn bị thương nặng và năm bị thương nhẹ.

Kiên im lặng hít thuốc. Đây là lần đầu tiên toán thám sát bị địch chơi một vố nặng với tổn thất trầm trọng. Sự tổn thất này có thể khiến cho hoạt động của toán bị đình trệ hoặc sẽ bị giới hạn rất nhiều. Điều khiến cho Kiên đau nhất chính là bốn người lính bị tử trận. Đành rằng đi lính thì phải chết nhất là lính thám sát, nhưng bốn người lính của anh bị chết một cách lảng xẹt. Họ chết vì bị nội tuyến. Hít hơi thuốc thật dài Kiên suy nghĩ tiếp. Công tác bị bể vì địch quân đã biết trước giờ giấc, mục tiêu mà anh sẽ đến. Như vậy là phòng 2 đã sụp bẫy của địch. Có thể người báo tin cho phòng 2 là gián điệp hai mang, vừa hoạt động cho mặt trận mà cũng vừa nhân viên của phòng 2 tiểu khu. Hoặc có thể địch đã cài được nhân viên nằm trong phòng 2. Tuy nhiên như Tuân đã nói với anh thì công tác này được bảo   mật tối đa, có nghĩa chỉ có vài người chịu trách nhiệm về hoạt động của toán thám sát tỉnh như thiếu tá Định, đại úy Tuân, trung úy Chánh, thượng sĩ Ẩn, Đính và anh biết mà thôi. Trong số những người đó ai nội tuyến cho Việt Cộng? Câu hỏi lởn vởn trong óc Kiên cho tới khi chiếc tàu sắt cập bến. Xe cứu thương chớp đèn chờ tản thương. Đứng nhìn theo hai chiếc xe chớp đèn chạy trên đường phố Kiên thở dài. Anh nhớ tới bốn người lính đã chết. Vợ của họ và đàn con sẽ nheo nhóc và đói khổ vì mất người cột trụ của gia đình. Tiền tử tuất 12 tháng thắm vào đâu so với đời sống mắc mỏ. Rồi họ sẽ làm gì. Kiên không muốn nghĩ tới khi leo lên chiếc quân xa. Tỉnh lỵ gần sáng vắng vẻ và buồn bã.

12

Sau khi đưa đám tang Bảy Rượu, Trọn, Dần và Thừa xong, mặc dù Đính rủ ra chợ uống vài chai bia nhưng Kiên từ chối. Anh cần tìm một chỗ nào khuất vắng và yên tịnh để suy nghĩ hầu trả lời cho những thắc mắc về chuyến công tác vừa rồi. Đi lang thang quanh bờ hồ Trúc Bạch hồi lâu, anh nhớ lại trước nhà Quỳ có mảnh đất nhỏ nhìn ra rạch Cá Lóc. Chỗ đó vắng người nên rất yên tịnh. Anh muốn xuống đó ngồi suy nghĩ giây lát rồi sau đó sẽ vào nhà rủ Quỳ đi ra chợ ăn cháo cá xong đi qua bên Cái Cối ăn trái cây. Thấy ông xe lôi đang đậu dưới bóng cây bả đậu anh leo lên. Lát sau xe dừng dưới chân cầu Cá Lóc. Ghé sạp của bà bảy mua gói đậu phộng anh đi ra bãi đất trống. Nhằm nước lớn nên con rạch đầy nước trong xanh. Gió man mát. Chiếc cầu của nhà ai bên kia bắt de ra thật xa. Ngồi im trên thân cây dừa Kiên cố gắng tập trung tư tưởng để suy nghĩ. Theo như lời của Tuân thì mật báo viên của phòng 2 là một nhân viên rất đáng tin cậy vì đã nhiều lần anh ta cung cấp tin tức rất chính xác. Do đó nội tuyến phải nằm trong phòng 2 hoặc trong toán thám sát của anh. Nhân viên của phòng 2 tiểu khu thì nhiều lắm, nhưng biết mục tiêu, giờ giấc và lộ trình đi về của toán thám sát thì chỉ có bốn người là thiếu tá Định, đại úy Tuân, trung úy Chánh và thượng sĩ Ẩn. Bốn người đó đều có lý lịch rất sạch. Như vậy chỉ còn lại toán thám sát. Ai là người lính ăn cơm quốc gia thờ ma cộng sản này? Kiên tự hỏi. Trong số hai mươi lăm người lính dưới quyền chỉ huy của mình ai làm nội tuyến cho mặt trận? Ai? Kiên lẩm bẩm rồi lại lắc lắc đầu thở khì ra hơi dài. Anh là lính đánh giặc chứ không phải là nhân viên của phòng an ninh, tình báo để có khả năng tháo gỡ ra những rắc rối này. Ăn hết bịch đậu phộng rang Kiên đứng lên. Nghĩ tới lúc gặp Quỳ anh mỉm cười. Nụ hôn nồng nàn đêm ba mươi tết như còn đọng đâu đây. Mùi hoa sứ thoang thoảng. Hai tay thọc túi quần anh lững thững bước trên lối mòn lưa thưa cỏ mọc. Ra gần tới đường hẻm anh hơi khựng lại rồi lật đật nép mình sau thân cây dừa lão. Hai mắt anh chăm chú nhìn. Phía bên kia, cách xa chỗ anh đứng là Quỳ. Chiếc áo bà ba trắng, quần đen, mái tóc xõa vai, Quỳ đang đứng nói chuyện với một người đàn ông mặc chiếc quần ka ki xanh và áo sơ mi trắng ngắn tay bỏ ngoài quần. Vì người này đứng quay lưng lại nên anh không thể nhận diện hắn được song lại có cảm giác là người này rất quen thuộc với mình. Khoảng cách khá xa lại thêm hai người nói chuyện nhỏ cho nên anh không thể nghe họ nói gì. Lát sau Quỳ bỏ đi vào nhà và người đàn ông cũng quay lưng đi. Khi anh ta ra tới cây cầu ván, Kiên mới nhận diện được anh ta. Đó là Lắm, người lính thuộc toán thám sát tỉnh, tiểu đội phó tiểu đội 1, dưới quyền chỉ huy của Đán. Kiên không biết gì nhiều về Lắm. Điều làm cho anh thắc mắc là Lắm quen biết thế nào với Quỳ? Nhiều lần lui tới nhà nàng anh đâu có thấy mặt của Lắm. Anh cũng không nghe Quỳ hay ba má hoặc anh chị của nàng nhắc nhở tới Lắm. Đây là lần đầu tiên anh thấy Lắm đứng nói chuyện với Quỳ. Hai người có liên hệ tình cảm như thế nào mà lại đứng nói chuyện lâu và có vẻ thân mật lắm. Bỗng nhiên Kiên cảm thấy buồn. Nghĩ tới chuyện Quỳ âm thầm quen biết với một người khác anh cảm thấy tức nghẹn, giống như bị ai đấm một cú thật mạnh vào ngay ngực của mình. Thấy Lắm thong dong bước trên con hẻm dẫn ra đường lớn Kiên nghiến răng. Tay đặt lên khẩu K54 được giắt trong bụng của mình, anh lại thở dài buồn bã. Có thể nào một cô gái hiền lành và đứng đắn như Quỳ lại lừa gạt mình? Có thể nào một cô gái đoan trang như Quỳ lại quen biết với một người con trai khác trong khi lại nói thương yêu mình? Có thể nào một thiếu nữ con nhà gia giáo mà anh thương yêu và kính trọng lại dan díu với một người đàn ông khác? Những câu hỏi quay cuồng trong trí não khiến cho anh đứng thừ ra cho tới khi ngước lên Lắm đã đi mất từ lâu. Suy nghĩ giây lát Kiên không đi vào nhà gặp Quỳ mà lặng lẽ trở về trại. Vừa nhai cơm tay cầm anh vừa đọc lý lịch của Lắm. Bây giờ anh mới biết Lắm sinh ra trong quận Bình Đại. Một tia sáng lóe ra. Nhà ngoại của Quỳ cũng ở tại chợ của quận Bình Đại. Như vậy có thể là nàng với Lắm biết nhau. Có thể họ là bà con với nhau hoặc là láng giềng, bè bạn hồi lúc còn nhỏ. Tuy nêu ra mấy câu hỏi song Kiên lại lắc đầu phủ nhận. Anh biết Quỳ sinh ra tại tỉnh lỵ vì trong giấy khai sinh của nàng ghi tại làng An Hội. Bình Đại chỉ là quê ngoại. Nàng không hề sinh ra và lớn lên ở quận Bình Đại, do đó không phải là láng giềng hoặc quen biết từ nhỏ với Lắm. Trong hồ sơ cá nhân Lắm khai chỉ học tới lớp nhất rồi nghỉ học về làm nghề đánh cá. Sau đó không biết vì lý do gì mà Lắm lại bỏ nhà lên Sài Gòn để đi học nghề sửa xe gắn máy. Một năm sau Lắm trở về Bình Đại rồi lại lên tỉnh đi lính địa phương quân. Nhờ quen biết nên sau đó Lắm được tuyển vào toán thám sát tỉnh của thiếu úy Bằng. Đọc đi đọc lại mấy lần, Kiên nhận thấy lý lịch của Lắm cũng giản dị và rõ ràng trừ hai điểm. Thứ nhất khoảng thời gian ở Sài Gòn. Theo lời khai thì anh ta học sửa xe gắn máy ở Sài Gòn nhưng không nêu ra địa chỉ trú ngụ và luôn cả địa chỉ nơi làm việc. Thứ nhì ai đưa Lắm vào làm lính thám sát? Theo như anh biết, bất cứ người lính nào muốn được tuyển chọn vào toán thám sát tỉnh phải có thâm niên quân vụ ít nhất ba năm. Họ phải được một sĩ quan giới thiệu và bảo chứng. Thêm vào đó họ còn phải được phòng 2 chấp thuận sau khi điều tra về lý lịch của họ. Như vậy Lắm chưa đủ điều kiện để được tuyển chọn. Nhưng tại sao anh ta lại trở thành lính thám sát tỉnh đồng thời còn được thăng cấp hạ sĩ và chức tiểu đội phó. Nếu tính thời gian phục vụ, Lắm chỉ có hai năm thôi mà lại được thăng cấp hai lần. Kiên biết mình không có quyền hạn cũng như lý do chính đáng để loại trừ Lắm ra khỏi toán thám sát tỉnh. Điều mà anh muốn biết không gì khác hơn mối liên hệ giữa Quỳ với Lắm. Họ có liên hệ gì? Câu hỏi đó lởn vởn trong trí của anh suốt đêm.

– Ông thầy…

– Ông thầy…

Kiên mở mắt khi nghe tiếng gọi. Nhìn thấy Đính, Đán và Hành đang đứng trong phòng anh ngáp tiếng dài.

– Ba ông đi đâu mà sớm vậy?

Liếc nhanh Đán, Đính cười hà hà.

– Trời đất… Trưa trờ trưa trật mà ông nói sớm…

– Mấy giờ rồi?

– 12 giờ…

Hành xen vào.

– Tụi này rủ ông đi nhậu…

– Nhậu…?

Kiên hỏi gọn một tiếng. Đán cười hì hì chưa kịp trả lời Kiên lại ngáp cái nữa.

– Tôi chưa có cái gì dằn bụng… Tối hôm qua ăn cơm tay cầm…

Kiên vỗ vỗ cái bụng xẹp lép của mình. Đính xen vào.

– Ông đừng lo. Mình đi đám giỗ thiếu gì đồ ăn…

Uể oải ngồi dậy Kiên xỏ chân vào đôi giày bốt đờ sô.

– Giỗ của ai vậy?

– Tía thằng Ẩn. Nó mời nguyên cả toán thám sát của tụi mình…

Nghĩ tới lúc phải nhìn mặt Lắm, Kiên cảm thấy mất hứng thú ăn nhậu mặc dù đang đói bụng.

– Thôi ba ông đi đi… Tôi nhức đầu quá…

Đính lắc đầu quầy quậy.

– Đâu có được… Hổng có ông nhậu mất vui…

– Tôi mà nhậu gì… Phá mồi thì có…

Hành cười hà hà.

– Thì mình đi để phá mồi mà… Ông nên đi hạ cờ tây cho biết…

Biết không đi không được, Kiên đành cười trừ.

– Ừ đi thì đi… Mà tôi về sớm nghen…

Đính gật đầu liền.

– Ông muốn về lúc nào cũng được… Tôi kêu tụi nó chở ông về…

Đánh răng rửa mặt và chảy sơ lại cái đầu tóc hơi dài, Kiên theo chân ba người lính dưới quyền ra sân. Bây giờ anh mới nhớ hôm nay nhằm thứ sáu. Lá cờ vàng ba sọc đỏ rủ xuống vì không có gió. Nắng chói chang trên khoảng sân rộng lơ thơ người đi. Bên kia con đường ngoài cổng trại thấp thoáng mấy tà áo dài của các cô nữ sinh trường Phan Thanh Giản trên đường về nhà sau buổi tan trường. Thoáng nghĩ tới Quỳ, anh thầm thở dài buồn bã. Hai chiếc xe gắn máy nối đuôi nhau chạy về hướng Ngã Ba Tháp. Vì đám giỗ đông người quá nên gia chủ phải cho dọn bàn ngoài sân trước. Hai mươi lăm người lính thám sát cộng với Kiên thành hai mươi sáu ngồi chật ba chiếc bàn tròn. Kiên ngồi đối diện với Lắm. Thoạt đầu anh hơi khó chịu nhưng nhờ không khí ồn ào và vui vẻ, thêm vài chung đế khiến cho anh tạm thời quên đi chuyện của Quỳ với Lắm.

– Dô đi ông thầy… Làm vài chung cho sần sần rồi mình bắt đầu hạ cờ tây…

Kiên cười cười. Anh nhận ra một điều là sau chuyến công tác vừa rồi lính đã thay đổi cách xưng hô với mình. Họ không còn gọi anh bằng cấp bực mà thay vào hai tiếng ” ông thầy ”. Danh từ này có một ý nghĩa đặc biệt hơn và thân tình hơn, bao gồm sự nể phục và thương mến. Nể phục ai về học thức và tư cách họ mới gọi ông thầy. Thầy đứng trên hoặc ngang hàng với cha, thành ra đôi khi một cấp chỉ huy trẻ tuổi vẫn được những người lính già gọi bằng thầy. Hai mươi lăm người lính thám sát đều lớn tuổi và có vợ con đùm đề song họ lại vui vẻ gọi anh bằng thầy. Đó là một điều thuận lợi và dễ dàng cho anh chỉ huy họ. Có nể phục, có thương mến họ mới vui vẻ tuân lệnh và sống chết với anh.

– Ông thầy ” hạ cờ tây ” lần nào chưa?

Lắm lên tiếng hỏi. Ngần ngừ một chút Kiên cười trả lời.

– Thỉnh thoảng… Ở Sài Gòn tôi cũng theo mấy thằng bạn đi thử…

Đón lấy chung đế từ tay Đính đưa cho mình, Kiên cười hỏi tiếp.

– Anh Lắm ở Sài Gòn chắc cũng đã đi ăn rồi?

Trong lúc nói Kiên nhìn Lắm đăm đăm.

– Dạ cũng có chuẩn úy…

Lắm trả lời một cách lửng lơ. Ực một hơi cạn chung đế, khà tiếng nhỏ, Kiên đưa cái chung không cho Đán đang ngồi ở bên trái của mình. Lấy điếu thuốc ra đốt, hít hơi dài rồi anh cười cười tiếp.

– Tôi nghe nói anh biết sửa xe gắn máy vậy bữa nào nhờ anh coi dùm chiếc xe gắn máy của ông Tuân…

Ngồi kế bên, Đính vọt miệng xen vào câu chuyện giữa Kiên với Lắm.

– Thằng Lắm lên Sài Gòn học sửa xe rồi về Bình Đại làm mà ở dưới đó đâu có ai mua xe chạy để cho nó sửa…

Trong lúc Đính nói, Kiên kín đáo nhận xét thấy Lắm có cử chỉ gượng gạo, lúng túng và không được tự nhiên lắm. Điều đó càng gây thêm sự nghi ngờ trong lòng anh.

– Nó mà sửa cái gì… Hôm trước chiếc Honda của ông Ẩn hư mà nó mò hoài hổng ra…

Hành cười ha hả nói đùa với Kiên. Câu nói của Hành khiến cho Lắm đỏ mặt.

– Tại tui bỏ lâu quá nên tui bị lụt nghề…

Hít hơi thuốc Kiên cười nói một câu.

– Anh Lắm nói đúng đó. Máy móc mà bỏ lâu không rớ tới là quên. Hồi ở Sài Gòn anh ở quận nào?

– Dạ tôi ở tại chợ Bà Chiểu…

– Vậy chắc anh ở gần rạp chiếu bóng… rạp chiếu bóng gì tôi quên mất tên…

– Ở chợ Bà Chiểu đâu có rạp chiếu bóng nào chuẩn úy…

Lắm lên tiếng. Kiên cười gật gù.

– Anh nói đúng… Tôi lộn chợ Bà Chiểu với Đa Kao hay Tân Định…

Chỉ cần một câu trả lời thôi, Kiên biết Lắm không có ở Sài Gòn hay đúng hơn chợ Bà Chiểu. Nếu đã ở Bà Chiểu, Lắm phải biết có rạp hát Cao Đồng Hưng tại chợ. Thuở còn đi học trường Hồ Ngọc Cẩn, mỗi ngày anh đều đi xe buýt ngang qua rạp hát này.

– Anh Lắm chắc nhớ Lăng Ông?

Kiên hỏi một câu. Anh thấy nét mặt ngơ ngác của Lắm. Điều này đủ chứng tỏ Lắm chưa bao giờ nghe nói tới địa điểm nổi tiếng khắp Sài Gòn, Chợ Lớn và Gia Định. Ở Sài Gòn mà không biết Lăng Ông thời cũng giống như ở Bến Tre mà không biết hồ Trúc Bạch hoặc Ngã Ba Tháp. Vừa uống rượu vừa trò chuyện cùng mọi người, Kiên vừa suy nghĩ. Không ở Sài Gòn thời Lắm ở đâu? Tại sao anh ta lại khai gian lý lịch của mình? Lắm với Quỳ gặp nhau để làm gì? Họ có bồ bịch với nhau? Kiên ngồi uống rượu mà trí óc nghĩ ngợi lung tung. Càng nghĩ ngợi anh càng buồn nhiều hơn. Bây giờ anh mới biết mình yêu Quỳ, yêu nhiều lắm. Vì thế anh mới buồn và có chút hờn ghen khi biết được Quỳ nói chuyện với Lắm. Hơn ba giờ dù đám giỗ chưa tan nhưng Kiên ra về sớm. Đi dài dài trên con đường liên tỉnh lộ dẫn về Ngã Ba Tháp anh nhớ và muốn gặp Quỳ. Nỗi nhớ nhung bùng cháy trong tâm hồn, trong cơn la đà say khiến cho anh không tự chủ được. Thấy chiếc xe lôi chạy qua anh đưa tay vẩy.

– Bác cho tôi về Cầu Cá Lóc…

Chiều thứ sáu người đi lưa thưa. Xe chạy qua bờ hồ. Cây me còng xanh lá. Hàng cây sao dọc bên hông trường tiểu học cao ngất. Sở thú đìu hiu. Những chiếc chuồng trống không còn con thú nào. Thời buổi chiến tranh nên mọi nỗ lực đều dồn vào việc súng đạn hơn là nuôi thú rừng. Xe lôi dừng tại chân cầu. Nhảy xuống đất, trả tiền xong, Kiên bước những bước buồn tênh. Anh chỉ gật đầu chào bà bán hàng mà không mua gì hết. Con hẻm nhỏ bắt đầu có bóng mát. Tiếng lá dừa ru trong gió như điệu nhạc buồn. Chim cu gáy rời rạc. Cây cầu ván bắt ngang chiếc mương dừa lớn. Đứng chính giữa cầu anh cúi nhìn màu nước đục lờ im không chảy.

– Anh mà nhảy là Quỳ nhảy theo anh liền…

Kiên quay lại nhìn. Phía bên kia cầu ván là hình ảnh của cô gái xứ dừa. Đôi chân trần mủm mỉm. Chiếc quần vải đen. Áo bà ba trắng ngắn lộ ra hai cánh tay. Chiếc nút áo trên cùng bung ra để hở chút da thịt trắng ngần. Mắt nàng long lanh buồn vời vợi. Đôi môi hơi hé ra thành nụ cười. Quỳ đứng đó. Hình ảnh thật dịu dàng và thuần khiết, ngây thơ và mộc mạc.

– Thiệt không?

Kiên hỏi và giọng của anh có chút gì đùa cợt. Khẽ gật đầu Quỳ hỏi lại.

– Thiệt… Mà anh tính nhảy thiệt à…?

Kiên cười cười.

– Tại sao không…

Nghe giọng nói nhừa nhựa và nhìn ánh mắt hơi lờ đờ của Kiên, Quỳ nhíu mày.

– Anh say rượu phải hông?

– Chút chút…

Trả lời gọn lỏn hai tiếng, Kiên rút gói thuốc lá trong túi ra. Lấy một điếu anh dọng dọng một đầu vào cái hộp quẹt mấy lần rồi mới đưa lên môi ngậm. Tay trái cầm cái hộp quẹt, tay mặt quẹt que diêm. Lửa cháy bùng. Quỳ ngửi được mùi diêm sinh khen khét và mùi thuốc lá hăng hăng bay vào mũi của mình. Nàng nhìn đăm đăm từng cử chỉ của Kiên bằng ánh mắt biểu lộ sự thích thú và cũng nhiều thương mến.

– Anh uống rượu với ai dậy?

Quỳ hỏi nhỏ. Kiên hít hơi thuốc thật dài, ém hơi thật kỹ đoạn thở ra từ từ.

– Lính ở trong trại. Có một anh ở dưới quyền anh tên Lắm…

Khi nói dứt tiếng ” Lắm ” Kiên quay qua nhìn Quỳ như để bắt mạch hoặc tìm kiếm một điều gì. Tuy nhiên anh thấy người yêu vẫn giữ được vẻ thản nhiên không có cử chỉ khác lạ hoặc bối rối. Dường như tên Lắm không quan trọng đối với nàng hoặc không gợi cho nàng một điều gì hết. ” Không lẽ Quỳ với Lắm không có chuyện gì hết…”. Hít liên tiếp hai hơi thuốc Kiên nghĩ thầm. Riêng Quỳ nhận thấy người yêu có thái độ hơi khác lạ. Có chút trầm tư. Chút nghĩ ngợi. Có chút gì thờ ơ. Không vồn vả cũng như âu yếm như những lần gặp gỡ trước. ” Hay tại ảnh uống rượu say… Tại ảnh buồn…” Quỳ nghĩ thầm trong trí.

– Anh có chuyện gì buồn hả anh?

Không biết có cái gì làm cho Kiên không phun ra hết những ý nghĩ đang quay cuồng trong trí của mình. Không biết tại sao anh lại không mở miệng, không hét vào tai của Quỳ: ” Tại sao em lại làm như vậy hả Quỳ. Em không biết là anh yêu em… yêu em tới độ sẵn sàng làm bất cứ điều gì cho em sung sướng. Tại sao em nỡ lừa gạt anh… Tại sao em không nói cho anh biết là em không yêu anh… Em đã có người khác…”. Kiên lẩm bẩm. Trong phút giây ra ngoài ý nghĩ anh đột ngột nhảy xuống nước rồi chìm lĩm. Mới đầu Quỳ nghĩ là Kiên say rượu nên té xuống nước. Sau đó nàng lại nghĩ anh cố tình nhảy xuống rạch để hù mình. Bởi vậy nàng cứ đứng yên trên cầu nhìn xuống nước. Lát sau nàng hơi hoảng khi không thấy Kiên trồi lên khỏi mặt nước. Ý nghĩ Kiên tự tử khiến cho nàng kinh hoảng tới độ chỉ kêu được hai tiếng ” má ơi…” rồi nhảy ào xuống nước.

– Anh Kiên… Kiên… Anh ơi…

Kiên trồi đầu lên khỏi mặt nước thật nhanh với giọng cười hăng hắc. Bây giờ Quỳ mới biết là người yêu gạt mình.

– Anh kỳ ghê… làm em sợ muốn chết… Em tưởng anh tự tử nên nhảy xuống…

Mặt mày còn đẫm nước, Kiên nhìn đăm đăm người con gái cũng đang nhìn mình với ánh mắt long lanh thật buồn.

– Anh yêu em Quỳ ơi…

Quỳ mỉm cười. Vòng tay ôm lấy người yêu nàng thì thầm.

– Em yêu anh… Cho dù có việc gì xảy ra giữa hai chúng ta em vẫn yêu anh… mãi mãi yêu anh…

Kiên ngước đầu nhìn lên trời như không muốn cho Quỳ thấy mình ứa nước mắt. Ôm người yêu vào lòng anh lẩm bẩm những gì Quỳ không nghe rõ.

13

Lắm bước vào căn phòng dành riêng cho toán thám sát. Anh thấy Đính đang ngồi nơi bàn làm việc của Kiên.

– Anh Tư gọi tôi hả anh Tư?

Đang xem xét giấy tờ Đính ngước đầu lên. Nhìn Lắm, anh nói nhanh.

– Thằng Đán, má nó bị bịnh nên nó phải về Giồng Trôm. Mày thế nó coi tiểu đội vài ngày. Ngày mai mình sẽ có công tác ở Thạnh Phú…

– Chuẩn úy Kiên đâu rồi anh Tư?

– Ổng đi Mỹ Tho với đại úy Tuân. Họp hành gì đó với sư đoàn 7. Chắc ba bốn ngày nữa mới về…

Ngừng lại Đính móc gói thuốc lá ra đưa mời Lắm. Hít liên tiếp hai hơi Lắm lại hỏi.

– Anh muốn tui dẫn nguyên tiểu đội 2 đi hả anh Tư?

– Ừ… Tao nghe ông Chánh nói thằng bí thư tỉnh ủy đang có mặt ở vùng Thạnh Phú. Mày bảo lính chuẩn bị đầy đủ súng đạn đầy đủ. Hể có lệnh là mình dọt liền….

– Chừng nào mình đi anh Tư?

Cúi xuống chồng hồ sơ trên bàn Đính nói nhỏ.

– Cái đó thì tao chưa biết. Còn chờ lệnh phòng 2. Ông Chánh chỉ nói mình phải sẵn sàng…

Không hỏi gì thêm Lắm bước ra khỏi phòng. Đính nhìn theo giây lát mới đứng dậy đi về phía văn phòng của trung úy Chánh.

1 giờ. Chiếc quân xa nổ máy. Đính vẩy tay cho Lắm cùng với mười người lính thám sát đang đứng nơi sân leo lên xe.

– Đi đâu anh Tư?

Lắm hỏi và Đính đáp gọn.

– Ra bến đò. Tàu hải quân chờ mình ở đó…

Chiếc quân xa từ từ chạy ra khỏi cổng. Kiên xuất hiện liền khi chiếc quân xa mất nơi khúc quanh.

– Mình đi hả ông thầy?

– Ừ mình đi…

Trả lời xong Kiên vẩy tay cho năm người lính thám sát dưới quyền chỉ huy của mình. Đó là Hành, Đán, Trận, Hội và Mới. Anh đã chọn năm tay súng gan lì và nhiều kinh nghiệm nhất. Trong công tác đặc biệt này họ không cần đi đông. Chỉ cần nửa tiểu đội người nhưng biết áp dụng yếu tố bất ngờ và thông thuộc địa hình địa vật, họ có nhiều hi vọng thành công hơn.

– Mình đi đâu hả ông thầy?

Trận hỏi. Kiên im lặng không trả lời câu hỏi của Trận. Đán lên tiếng rầy.

– Mày hỏi làm gì… Chừng nào ổng nói thì biết…

Vì yếu tố bảo mật, do đó chỉ có Kiên và Đán mới biết mục tiêu cũng như lộ trình của chuyến công tác đêm nay. Sáu người ra sân. Đưa tay chỉ ba chiếc xe gắn máy hiệu Suzuki, Kiên ra lệnh.

– Hội, Trận và Mới lái xe. Tôi, Đán và Hành ngồi sau…

Kiên ngồi với Trận, còn Đán ngồi sau với Hội, trong lúc Hành đi với Mới.

– Đi… Bót Hội Đồng Khương…

Dứt lời Kiên kéo cơ bẩm khẩu súng hãm thanh của mình. Bên kia Hành và Đán cũng làm như vậy. Ba chiếc Suzuki vọt ra cổng. Kiên nhìn đồng hồ. 1giờ 35 sáng. Đường phố vắng tanh. Không có ai đi trong giờ này. Mới lái xe đi đầu với Đán ngồi sau lưng chỉ đường. Kiên đi xe thứ nhì. Anh nhớ mài mại con đường dẫn về bót Hội Đồng Khương vì lúc nhỏ anh cũng đã ở đây một thời gian ngắn. Xe dừng lại ngay ngã ba. Xuống xe, Kiên thì thầm với Hành. Nhẹ gật đầu Hành dẫn Trận và Mới đi vào con hẻm nhỏ. Kiên, Đán và Hội bước vào con lộ chạy song song với con hẻm mà Hành đã đi vào. Ba người lính trong y phục thường dân lặng lẽ đi dài dài. Hai bên nhà đèn thắp lù mù. Có tiếng chó tru vu vơ. Kiên đi đầu. Tay mặt của anh thủ khẩu súng hãm thanh kẹp sát vào bên hông. Dừng lại trước ngôi nhà còn thắp đèn mờ mờ anh thì thầm vào tai Đán.

– Tôi dô trước…

Kiên lách mình qua cánh cổng mở phân nửa. Đán theo sau kế đó Hội. Ba người lính thám sát bước vào khoảnh sân rộng có trồng nhiều cây ăn trái cành lá xum xê khiến cho khoảnh sân tối mờ mờ. Đứng trong bóng tối Kiên có thể thấy chút ánh sáng hắt ra sân xuyên qua kẻ hở. Từ trong nhà vẳng ra tiếng nói chuyện. Ngần ngừ giây lát Kiên bước đi. Còn cách cửa ba bước Kiên ra dấu cho Đán. Khẩu súng hãm thanh kèm bên hông, ngón tay trỏ chạm lên cò súng, anh đạp cửa bước vào cùng với mũi súng chĩa ra trước sẵn sàng nhả đạn.

– Ngồi im…

Nói tới đó Kiên chợt dừng lại. Hai mắt trợn lên, anh nhìn đăm đăm người ngồi trên ghế ngay trước mặt của mình. Người đó cũng đang nhìn anh với vẻ sững sờ và kinh sợ khi thấy họng súng đen ngòm đang chĩa ngay mặt mình.

– Quỳ… Quỳ làm gì ở đây?

Kiên ấp úng lên tiếng hỏi. Quỳ nhìn người yêu bằng vẻ sửng sốt pha lẫn sợ sệt.

– Em… Em… Nhà nhỏ bạn của em…

Kiên cau mày. Quay qua anh thấy Đán cũng đang nhìn mình với nét kinh nghi và thắc mắc. Tuy không có dịp nói chuyện nhưng Đán đã thấy Quỳ đi chơi với cấp chỉ huy của mình hai lần. Bây giờ bỗng dưng gặp nàng ở đây anh đâm ra thắc mắc. Đảo mắt một vòng bốn người ngồi quanh chiếc bàn hình chữ nhật Kiên nghiêm giọng.

– Ai là chủ nhà?

Một cô gái mặc áo bà ba màu xanh da trời trả lời bằng giọng run run.

– Dạ… Tôi là chủ nhà… Nhà này của tôi mướn để đi dạy học…

Kiên nhìn Quỳ và thấy nàng cũng đang nhìn mình. Đôi mắt long lanh của nàng như có nước mắt.

– Còn hai người kia?

Kiên hướng mắt về một cô gái và một thanh niên còn lại. Cô gái tự xưng là chủ nhà trả lời.

– Dạ… Họ là bạn với tôi… Họ ở bên Mỏ Cày…

Suy nghĩ giây lát Kiên nói với Đán và Hội.

– Hai anh ở đây để tôi liên lạc với phòng 2…

Không nhìn tới Quỳ đang ngồi im Kiên bước ra sân. Anh không dám nhìn vào khuôn mặt buồn rầu của nàng. Lát sau anh trở vào. Nhìn Quỳ giây lát anh cất giọng ôn tồn và nhỏ nhẹ.

– Anh xin lỗi Quỳ và ba người bạn của Quỳ về hành động đường đột của anh. Anh chỉ làm theo lệnh của cấp trên. Chút nữa sẽ có xe tới đón Quỳ và ba người bạn về tiểu khu để họ hỏi chuyện giây lát rồi anh sẽ đưa Quỳ và các bạn trở lại nhà…

Quỳ chợt lên tiếng. Giọng của nàng hơi gay gắt và nghiêm nghị tuy vẫn có chút run run.

– Anh Kiên… Quỳ đâu có làm gì mà bị bắt…?

Kiên gật đầu cười gượng. Giọng của anh rất mực ôn tồn và nhỏ nhẹ.

– Anh biết Quỳ không có làm gì hết nhưng anh phải thi hành lệnh của thượng cấp. Quỳ cứ nghe lời anh rồi mọi chuyện anh lo hết. Anh bảo đảm với Quỳ…

Đán và Hội lặng im không nói lời nào. Họ biết chuyện này khá phức tạp. Có thể nhân viên của phòng 2 ở trong lòng địch đã báo cáo sai. Tuy nhiên tại sao lại có sự trùng hợp kỳ lạ này. Tại sao cô bồ của ông trưởng toán thám sát tỉnh lại có mặt tại địa điểm mà phòng 2 được báo cáo là nơi hội họp của tên bí thư tỉnh ủy tỉnh Bến Tre. Dù sao cấp bậc và chức vụ không cho phép họ xen vào câu chuyện. Họ để cho cấp chỉ huy giải quyết. Riêng Kiên, dù bị bất ngờ song anh cũng đủ sáng suốt gọi máy báo cáo với thượng cấp để hỏi ý kiến chứ không tự mình giải quyết tình trạng khá phức tạp này. Nghe tiếng xe nhà binh nổi lên ngoài đường Kiên bước tới cười nói với Quỳ.

– Em nghe anh đi Quỳ… Đi với anh về trại rồi sau đó anh sẽ đưa em về nhà. Anh bảo đảm…

Ứa nước mắt Quỳ lặng lẽ theo Kiên ra khỏi nhà. Bắt gặp cái nháy mắt đầy ý nghĩa của cấp chỉ huy Hành gật đầu nhận lệnh. Để Đán phụ với Kiên hộ tống bốn người tình nghi ra xe, anh ở lại lục xét căn nhà tìm kiếm dấu vết. Trên suốt đoạn đường về tới tiểu khu, Quỳ không nói chuyện mà cũng không nhìn Kiên. Tuy buồn nhưng anh im lặng suy nghĩ. Tại sao Quỳ lại có mặt đúng căn nhà và giờ giấc mà phòng 2 biết là tên bí thư tỉnh ủy sẽ có mặt? Tin tình báo của phòng 2 sai? Quỳ là bí thư tỉnh ủy? Giả thuyết đó khó mà chấp nhận được. Không lẽ một cô gái trẻ tuổi, hiền lành và thơ ngây như Quỳ lại là thành viên của Mặt Trận Giải Phóng Miền Nam, hơn nữa lại làm tới chức bí thư tỉnh ủy. Tự thâm tâm anh phủ nhận Quỳ, người mà mình thương yêu lại là kẻ khác chiến tuyến với mình. Đó là điều mà anh không thể chấp nhận được… Mãi suy nghĩ nên Kiên không để ý tới Quỳ. Tuy không nói, không nhìn anh, nhưng thỉnh thoảng nàng lại len lén liếc nhanh người yêu rồi quay đi chỗ khác thật nhanh. Xe vào tới trại. Đợi cho xe ngừng hẳn Kiên nhảy xuống trước. Anh đưa tay ra như muốn cầm tay người yêu để đỡ cho nàng xuống xe. Ngần ngừ giây lát Quỳ cũng đưa tay ra cho Kiên nắm lấy để dìu nàng bước xuống xe. Cảm thấy bàn tay của người yêu lạnh ngắt vì sợ, Kiên mỉm cười trấn an.

– Quỳ đừng sợ… Không có gì phải sợ… Nếu em không có làm gì hết thì không việc gì phải sợ… Có thể đây là một hiểu lầm…

Quỳ mỉm cười, dù chỉ là nụ cười gượng gạo nở ra trên khuôn mặt còn xanh vì sợ hãi. Quay sang Đán, Kiên ra lệnh.

– Anh đem ba người bạn của Quỳ vào phòng riêng và giữ an ninh cho họ. Quỳ sẽ ở chung phòng với tôi. Đợi tới sáng mai tôi sẽ báo cáo lên trung úy Chánh…

Nhận lịnh, Đán hộ tống ba nghi can vào khu dinh trại dành riêng cho toán thám sát.

– Mình đi đâu vậy anh?

Quỳ hỏi khi thấy chỉ còn lại mình với Kiên đứng giữa sân.

– Tới phòng của anh…

Bắt gặp cái nhìn của người yêu, Kiên vội giải thích.

– Anh không muốn đưa em vào phòng tạm giam dành cho người bị nghi ngờ nên phải đưa em về phòng riêng của anh. Anh hứa…

Hiểu ý của Kiên, Quỳ lí nhí trong lúc nhìn xuống chân của mình.

– Quỳ cám ơn anh…

Hơi gật đầu Kiên dìu người yêu đi về khu nhà còn thắp đèn sang sáng. Xô cửa nhường cho Quỳ vào phòng trước, Kiên cười nói.

– Phòng bê bối lắm. Nhưng em chỉ ở tạm một đêm thôi…

Quỳ nhìn quanh quất. Lần đầu tiên nàng bước vào phòng riêng của người yêu. Chiếc giường nệm cũ kỹ. Mùng được vén lên cao. Mền được xếp lại. Không có bàn ghế gì hết. Trên bức vách đối diện với giường là bức ảnh bán thân của nàng được rọi ra thật lớn.

– Quỳ ngồi tạm xuống giường nghỉ mệt đi…

Không ngồi xuống giường, Quỳ bước tới đứng cạnh cửa sổ nhìn ra ngoài trời đêm. Lát sau nàng quay lại nhìn Kiên. Tia nhìn của nàng thăm thẳm.

– Anh có yêu Quỳ không anh?

Hơi gật đầu Kiên nói chậm và nghiêm nghị.

– Có… Anh yêu Quỳ… Anh yêu em nhiều hơn em tưởng…

– Tại sao anh lại giấu Quỳ…

Kiên ấp úng vì ngượng. Anh chưa kịp lên tiếng giải thích, Quỳ đã nói trước.

– Anh đâu phải là lính kiểng, trồng bông hoa cây cỏ như anh đã nói. Anh không thành thật với Quỳ… Lính kiểng như anh đâu có một hai giờ sáng đạp cửa vào nhà dân, chĩa súng và bắt người ta đi mà không có lý do chính đáng hay lời giải thích hợp lý…

Kiên nhìn ra khung cửa sổ nhỏ. Có lẽ anh không dám nhìn vào ánh mắt mà anh biết sẽ chứa nhiều giận dỗi và hờn trách của người yêu. Bên tai anh văng vẳng giọng nói hờn trách pha lẫn mỉa mai.

– Anh từng nói với Quỳ là chúng mình đang sống trong một xứ sở tự do dân chủ mà…

Kiên quay lại nhìn người yêu. Lần đầu tiên anh thấy một Quỳ hoàn toàn khác lạ. Ánh mắt long lanh buồn không còn nữa. Thay vào đó là ánh mắt giận hờn, trách móc và pha chút thất vọng.

– Anh nói đi anh. Anh là lính gì? Cảnh sát chìm? Công an? Mật vụ?

Giọng của Quỳ gằn gằn sau mỗi câu hỏi. Kiên thở dài nhè nhẹ.

– Anh xin lỗi em là anh đã không thành thật với em…

Quỳ mỉm cười. Nụ cười của nàng chứa đựng sự sung sướng và mãn nguyện. Cuối cùng rồi nàng cũng khai thác được ông lính, bắt ông ta phải thú nhận không thành thật với nàng. Nàng bị bắt, bị nghi là người của Mặt Trận thì bây giờ tình thế có vẻ đã xoay chiều theo cái ý nàng muốn. Đáng lẽ là người bị hỏi cung thì giờ đây nàng lại trở thành kẻ thẩm vấn người đã bắt mình.

Giọng của Kiên vang chậm đều trong căn phòng nhỏ.

– Anh không phải là lính kiểng như anh thường nói với em. Anh là trưởng toán của toán thám sát tỉnh…

– Thám sát tỉnh là gì hả anh?

Giọng của Quỳ vang lên nhẹ nhàng nhưng cũng đủ sức bắt Kiên phải cung khai sự thực.

– Thám sát tỉnh là đơn vị đặc biệt có nhiệm vụ truy lùng dấu vết của các đơn vị chiến đấu của mặt trận…

Dù yêu Quỳ, Kiên cũng còn đủ sáng suốt để không phun ra hết sự thật về các hoạt động bí mật của toán thám sát tỉnh thuộc phòng 2 tiểu khu. Anh chỉ tiết lộ những gì cần tiết lộ hầu khỏi bị mang tiếng nói dối người yêu. Có một điều anh quên hoặc không nghĩ tới, nếu đã quen biết với Lắm, tất nhiên Quỳ phải biết anh là trưởng toán thám sát tỉnh. Nếu đã biết thì tại sao nàng cố tình bắt anh phải thố lộ sự thật. Tuy nhiên đang ở trong tình trạng bị Quỳ thẩm vấn anh không thể nhớ ra được. Cũng như anh muốn hỏi Quỳ về sự giao du giữa nàng với Lắm mà anh không dám hỏi.

– Như vậy anh thực sự không phải là lính kiểng?

Quỳ lập lại câu hỏi của mình lần nữa. Kiên trả lời thật gọn.

– Không… Anh là lính đánh giặc…

– Tại sao anh không nói với Quỳ từ trước?

– Tại vì nhiệm vụ, nhất là kỹ luật của quân đội không cho phép anh tiết lộ ngay cả với những người quen biết…

– Anh không tin Quỳ?

Kiên chậm chạp giải bày.

– Không phải anh không tin Quỳ, nhưng anh không được phép nói. Anh chỉ được phép tiết lộ khi nào Quỳ trở thành vợ anh…

– Thì tại sao bây giờ anh lại nói cho Quỳ biết?

Kiên hơi bối rối vì câu hỏi vặn của người yêu. Lát sau anh thở dài cất giọng trầm và buồn.

– Tại vì sự kiện đêm hôm nay bắt buộc anh phải nói sự thực cho em biết…

Nhìn thẳng vào mặt của Quỳ, Kiên hỏi một câu mà tự nãy giờ suy nghĩ nhưng anh chưa có dịp hỏi.

– Quỳ có phải là thành viên của Mặt Trận Giải Phóng Miền Nam?

Vì Quỳ đứng quay mặt nhìn ra cửa sổ, Kiên không thấy được nàng mím môi trước câu hỏi của người yêu cũng như không nghe được tiếng thở dài thầm lặng của nàng.

– Không… Quỳ không phải là người của mặt trận…

– Như vậy Quỳ cũng không phải là tên bí thư tỉnh ủy mà anh có nhiệm vụ truy bắt?

Bờ vai gầy của Quỳ hơi run rẩy khi nghe câu hỏi này. Giọng của nàng hơi lạc đi.

– Không…

– Quỳ không nói dối anh?

– Không…

Quỳ trả lời gọn một tiếng. Kiên nhìn người yêu đăm đăm. Vì đứng sau lưng nên anh chỉ thấy được mái tóc huyền xỏa trên chiếc áo bà ba trắng. Chiếc quần lụa đen. Đôi guốc vông. Dáng nàng yếu đuối và hiền hậu. Người như thế thì có phải là người của mặt trận không? Kiên lẩm bẩm. Nàng là bí thư tỉnh ủy? Kiên tự hỏi trong lúc nhìn xuống nền xi măng trắng mốc.

– Quỳ có cảm tưởng như anh hỏng phải dân Sài Gòn mà là dân Bến Tre…

Quỳ cười khúc khích sau khi nói. Kiên ngước lên.

– Tại sao Quỳ lại nghĩ vậy?

– Hỏng biết… Tại anh thuộc nhiều câu hò… Tại cái giọng nói của anh hay tại Quỳ có cái cảm giác anh như là người đồng hương của Quỳ…

Kiên bật thành tiếng cười vui. Dường như trước sự thơ ngây, thành thật, duyên dáng của Quỳ, anh không tự chủ được mà từ phun ra hết lý lịch của mình.

– Anh gốc dân Bến Tre mà…

Bật tiếng reo thánh thót Quỳ cất giọng nũng nịu và đùa giỡn.

– Thấy chưa… Quỳ biết mà… Anh còn điều gì nữa giấu Quỳ… Khai thiệt đi…

– Anh quê ở Giồng Trôm. Sau này gia đình mới dọn lên Sài Gòn…

Quỳ bước tới đứng đối diện Kiên. Người của nàng như tựa hẳn vào anh. Sự đụng chạm này làm cho anh cảm thấy một rung động òa vỡ ra trong tâm hồn mình gây thành nỗi xuyến xao dịu nhẹ. Hít thở mùi bông sứ trên tóc, mùi hương thanh tân của hơi thở cùng với cảm giác mềm mại, ấm êm của da thịt tạo cho anh một cảm giác đắm say. Không chịu được, anh ôm lấy Quỳ cùng lúc nàng cũng vòng tay ôm lấy cổ anh và từ từ xiết chặt lại. Ánh mắt nàng thăm thẳm gọi mời. Hơi thở nóng phà vào mũi thơm mùi hoa cau, hoa bưởi. Nụ hôn bùng ra với toàn thể sức quyến dụ của nó làm Kiên mê man quên mất Quỳ là nghi can của công tác truy tầm tên bí thư tỉnh ủy.

– Anh… Em đói bụng…

Tiếng Quỳ thì thầm thoảng đưa. Kiên giơ tay xem đồng hồ.

– Mới có 5 giờ sáng mà em. Chờ chút nữa anh chở Quỳ ra chợ ăn sáng… Quỳ muốn ăn gì?

– Dạ… Gì cũng được… Em đói bụng và buồn ngủ…

Kiên vùi mặt mình trong mái tóc thơm mùi bông sứ. Bên tai anh vang lên giọng nói êm êm như tiếng lá dừa ru của Quỳ.

– Ăn xong anh chở Quỳ về nhà ngủ một giấc rồi trưa anh tới đón Quỳ nghen…

Kiên gật đầu. Quỳ hôn lên trán người yêu. Ngước lên nhìn ra cửa sổ nàng thấy trời sáng dần. Đang ngồi trong căn phòng dành riêng cho toán thám sát, Kiên ngước lên nhìn khi thấy trung úy Chánh bước vào.

– Cô bạn gái tên Quỳ của Kiên đâu rồi?

Kiên cười tươi tắn.

– Dạ em chở Quỳ về nhà rồi chút nữa em trở lại đón…

Kiên ngưng lại khi thấy sự biến đổi trên khuôn mặt vị sĩ quan trưởng ban tình báo thuộc phòng 2 của tiểu khu Kiến Hòa.

– Hả… Kiên thả cô ta…

Hơi ngạc nhiên về câu nói của Chánh, Kiên hỏi lại và lần này anh xưng hô bằng cấp bậc.

– Có chuyện gì vậy thưa trung úy?

Chánh thở dài nhìn Kiên. Cái nhìn biểu lộ sự giận dữ, thất vọng pha với thương hại. Giọng nói của vị trưởng ban tình báo cất lên thật nghiêm nghị.

– Kiên có biết mình phải mất bao lâu, bao nhiêu mạng người mới bắt được Út Quỳ, bí thư tỉnh ủy không?

Kiên cảm thấy miệng của mình đắng ghét và nước miếng chua lè ứa ra càng lúc càng nhiều làm cho anh muốn nôn mửa. Có thể nào Quỳ đích thực là bí thư tỉnh ủy. Có thể nào Quỳ lừa mình.

Không nhìn Kiên, Chánh nghiêm nghị ra lệnh cho trung sĩ nhất Đính.

– Trung sĩ Đính. Anh tới phòng làm việc của tôi hỏi thượng sĩ Ẩn hồ sơ của Út Quỳ, bí thư tỉnh ủy của tỉnh Bến Tre…

Đính bước như chạy ra khỏi phòng. Ba phút sau anh trở lại với xấp hồ sơ dầy cộm. Lật trang bìa ra xem xong, Chánh thảy lên bàn làm việc của Kiên kèm theo câu nói.

– Chuẩn úy Kiên đọc đi… Đọc để biết rõ về Út Quỳ, cô bồ của chuẩn úy…

Chánh bước ra khỏi phòng không nhìn ai. Kiên thở dài nhè nhẹ. Anh cảm thấy như bị ai tát vào má của mình một cái thật mạnh. Thấy tình hình có vẻ gay cấn, Đính lẳng lặng rời khỏi phòng. Còn trơ lại một mình, Kiên từ từ đọc hồ sơ của Út Quỳ. Trang bìa trên góc bên trái là bức ảnh bán thân của Quỳ. Bức ảnh mới chụp nên rất sắc nét. Kiên nhìn đăm đăm những dòng chữ như đang nhảy múa trước mắt của mình. Nguyễn Thị Quỳ. Năm sinh 1954. Nơi sinh An Hội- Bến Tre. Cha Nguyễn Duy Miễn. Mẹ Lê thị Mỹ. Học lực tú tài 2. Nghề nghiệp giáo sư đệ nhất cấp trường trung học Phan Thanh Giản. Kiên lướt nhanh xuống phần khuynh hướng và hoạt động chánh trị. Anh đổ mồ hôi trán khi đọc những dòng chữ sau đây. Được kết nạp vào Mặt Trận Giải Phóng Miền Nam năm 14 tuổi. Thành viên của đội tuyên truyền nội thành. Chức vụ đảm nhận. 1970: Bí thư huyện ủy huyện Trúc Giang. 1971: Phó bí thư tỉnh ủy. 1972: Bí thư tỉnh ủy…

Từ khi bắt gặp Quỳ trong căn nhà mà phòng 2 phái mình tới bắt tên bí thư tỉnh ủy, Kiên không hề nghĩ người yêu của mình là người của mặt trận và làm tới chức bí thư. Chỉ mới hai mươi tuổi thì làm sao Quỳ lại leo lên tới chức vụ lớn như vậy. Bây giờ đọc từng chi tiết trong hồ sơ Kiên mới tin. Hai phần ba người bên ngoại của Quỳ đều theo mặt trận. Cậu hai của nàng là tỉnh ủy tỉnh Bến Tre, bởi vậy nàng mới được cất nhắc lên làm bí thư. Không những thông minh, khéo tổ chức, nàng còn có trình độ học vấn cao nhất trong dòng họ. Cậu ba của nàng là trung đoàn trưởng, chỉ huy các tiểu đoàn cơ động tỉnh. Cậu út là huyện ủy huyện Bình Đại. Dì năm của nàng là trưởng ban kinh tài của tỉnh. Nhiều anh em bên ngoại của nàng là trung đội trưởng, đại đội trưởng, tiểu đoàn trưởng… Càng đọc Kiên càng thêm sợ hãi. Hóa ra mình bị lừa. Mình bị lợi dụng… Đi như chạy ra khỏi cổng, Kiên nhảy lên chiếc xe lôi. Anh không thấy được trung úy Chánh đứng nhìn theo. Chiếc xe lôi có gắn máy chạy nhanh trên con đường khá đông xe cộ dẫn về cầu Cá Lóc. Dúi vào tay ông tài xế tờ giấy hai chục, Kiên cắm đầu chạy vào con hẻm quen thuộc. Lát sau anh ùa vào cửa nhà của Quỳ. Mọi thứ đều quen thuộc. Mọi người đều đủ mặt trừ một người mà anh muốn thấy. Quỳ biến mất. Ngay chính ba má nàng cũng không biết nàng đi đâu. Bước ra sân Kiên đi như một người mộng du. Anh cảm thấy buồn, thật buồn. Tự thâm tâm anh không giận Quỳ mà chỉ buồn. Nỗi buồn của một kẻ vừa bị mất đi cái gì quý báu mà mình nâng niu và gìn giữ. Ngồi trên chiếc xe lôi, ngước nhìn bầu trời xanh anh ứa nước mắt lẩm bẩm.

– Quỳ ơi… Anh yêu em… Tại sao lại như vậy…

14

Chiếc xe đò chạy đường Bến Tre-Giồng Trôm-Ba Tri ngừng lại tại chợ Giồng Trôm. Tay xách túi quân trang, Kiên bước xuống đất rồi đứng nhìn quận lỵ đìu hiu và vắng vẻ. Sau vụ phóng thích Út Quỳ, anh bị cất chức trưởng toán thám sát tỉnh và bị thuyên chuyển về chi khu Giồng Trôm. Đáng lẽ anh bị đưa ra tòa án mặt trận, nhưng nhờ sự can thiệp của Tuân và cũng nhờ thành tích đã lập được, do đó ông tỉnh chỉ áp dụng hình phạt nhẹ nhất là đề nghị giáng cấp và thuyên chuyển. Hôm nay là ngày đầu tiên anh trình diện đơn vị mới. Đã được báo trước nên trung úy Lành, trưởng ban an ninh của chi khu cười ha hả khi thấy Kiên bước vào. Bắt tay Kiên, Lành cười đùa.

– Hân hạnh tái ngộ ông lính si tình…

Kiên cười gượng. Anh cảm thấy mắc cỡ khi bị Lành chọc quê. Hiểu ý Lành cười hà hà.

– Thôi ráng chịu buồn và chịu khổ ở đây thời gian đi em…

– Em làm với anh hả?

– Ừ… Việc cũng chẳng có gì nhiều. Có em, anh mừng lắm vì có thêm bạn nhậu…

Đội chiếc nón lưỡi trai lên đầu Lành nói nhanh.

– Đi… Ra quán hủ tiếu anh em mình lai rai một xị rồi tính sau…

Buông cái túi quân trang xuống đất Kiên bước song song với Lành về quán hủ tiếu nằm kế bên con lộ đá. Hai ông lính khề khà xị rượu đế với tô xíu quách. Trong cơn say la đà, Kiên kể sơ cho Lành nghe về chuyện tình của mình với Quỳ. Nghe xong Lành gật gù cười.

– Có gì đâu mà buồn em. Ít ra em còn có tình yêu để buồn, để nhớ. Còn yêu thương và khổ đau được là tốt rồi. Từ từ em sẽ quên…

Quay nhìn khu nhà lồng chợ vắng tanh có những tia nắng buổi xế chiều đọng trên nóc Kiên thở dài.

– Em làm gì ở đây?

Đưa cái nhạo đầy rượu lên ực cạn Lành cười cười.

– Thì cũng đánh giặc. Ông quận muốn lập ra toán thám sát kiểu như trên tỉnh. Bởi vậy ổng mới nhận em về mặc dù ổng biết chuyện của em…

Rót rượu vào cái nhạo đưa cho Kiên, Lành cười tiếp.

– Ổng nói với anh như vầy: ” Thằng Kiên nó si tình và dại gái nhưng mà nó chịu chơi. Mình xài nó được chỉ kềm đừng cho nó mê gái…”

Lành cười hắc hắc vì thấy vẻ sượng sùng của Kiên.

– Ở cái quận đìu hiu này chắc hỏng có cô nào cho em mê đâu…

Kiên thở dài. Đặt nhạo đế trước mặt Kiên, Lành cười hà hà.

– Anh đã chọn đủ lính rồi. Chỉ cần em rèn cho họ quen với công tác mà em đã làm…

Kiên gật đầu làm thinh. Anh không cảm thấy hứng thú khi phải chỉ huy toán thám sát quận. Tuy nhiên anh cũng biết mình phải thi hành lệnh của cấp chỉ huy. Con sông Bến Tre chảy qua Bình Chánh trở nên hẹp dần dần cho tới Giồng Trôm thì nó chỉ còn là con rạch sâu và không rộng lắm. Bề ngang của nó chỉ vào khoảng năm mươi thước. Ngồi trên thân cây mục gần mé rạch Kiên nhìn qua bên kia. Mấy căn nhà lá xám mốc thấp thoáng trong chòm cây. Không gian tĩnh lặng và đìu hiu. Có tiếng bìm bịp kêu nước lớn. Tiếng bịp… bịp… kéo dài trên mặt nước lờ đò chảy. Kiên thở dài. Đời sống của một người lính như anh thật buồn nản. Vì không có nhiều lính cũng như phương tiện, toán thám sát quận cũng chẳng làm cái gì ra hồn. Được trang bị thô sơ, đạn dược ít ỏi, người lính làng nằm trong thế thủ nhiều hơn thế tấn công, hoặc tìm kiếm và tiêu diệt địch quân. Họa hoằn lắm anh mới chỉ huy một tiểu đội đi sâu vào vùng giải phóng lúc ban đêm để không làm gì khác hơn là phục kích các tên du kích xong rút lui thật nhanh trước khi các đơn vị cơ động của Mặt Trận có mặt để can thiệp. Nhặt lấy miếng ngói mỏng anh ném xuống nước. Miếng ngói nhảy vọt từng bước dài trên mặt nước. Anh chợt nhớ tới Quỳ. Hình ảnh của nàng hiện ra. Nụ cười. Ánh mắt nhìn. Giọng nói. Mùi bông sứ phảng phất. Mới đó mà đã hơn một năm rồi. Thời gian đi song khổ đau còn ở lại. Nỗi buồn câm nín của những đêm ra ngồi nơi lô cốt nhìn về hướng có đèn sang sáng. Cây cầu ván bắt qua mương nhỏ đầy nước. Khu vườn dừa rợp bóng mát. Giọng hò cất lên chơi vơi.

Anh đi trên đường Ba Vát

Anh đạp cát, cát nhỏ,

Anh đạp cỏ, cỏ mòn,

Yêu nhau t độ trăng tròn,

Bây giờ trăng khuyết vẫn còn yêu nhau…

Nước mắt ứa ra cay cay, Kiên cảm tưởng như khuôn mặt của Quỳ hiện ra trên mặt nước đục phù sa.

Cây khô chết đứng giữa trời

Chết thời chịu chết, không bội lời hẹn xưa…

Quỳ ơi… Không bội lời hẹn xưa mà sao em nỡ lừa gạt anh. Kiên bặm môi cúi nhặt một miếng ngói ném xuống nước. Miếng ngói nhảy hàng chục cái trên mặt nước rồi sau đó mới chìm lĩm. Nhìn mặt nước đục chói lòa bởi ánh nắng chiều, Kiên lẩm bẩm.

Gió vật bờ tre, con cá he nó xòe đuôi phụng

Anh xa em rồi, trong bụng còn thương…

Nghe tiếng bước chân sau lưng, quay lại Kiên thấy Lành đang đi tới.

– Buồn hả Kiên…

Lành hỏi nhỏ và Kiên gật đầu. Liếc nhanh nét mặt buồn rầu của người lính trẻ, Lành vỗ nhẹ lên vai như an ủi.

– Vào văn phòng đi anh có chuyện này hay lắm…

Đợi cho Kiên ngồi xuống ghế xong đâu đấy Lành mới cất giọng trầm trầm.

– Tin tình báo nhân dân cho biết Út Quỳ đang ở tại Lương Quới…

Hai tiếng Út Quỳ tuy nhỏ nhưng đủ làm lùng bùng lỗ tai của Kiên. Anh cảm thấy chiếc ghế của mình đang ngồi chợt tuột vùn vụt xuống hố sâu không đáy. Bàn tay đang để trên bàn chợt nắm chặt lại và run nhè nhẹ.

– Anh nói Út Quỳ…

Giọng của Kiên khàn đặc. Cười nhẹ Lành lập lại.

– Ừa… Út Quỳ… Cô bồ của em đang ở tại Lương Quới. Ông quận muốn em chỉ huy lính…

Kiên lắc đầu. Giọng của anh cất lên trầm và nghiêm.

– Em sẽ đi một mình…

Lành trợn mắt.

– Đi một mình… Em điên à… Em cũng biết…

Kiên gật đầu.

– Em biết… Em biết Quỳ được bảo vệ một cách cẩn thận. Bởi vậy mà dẫn một tiểu đội lính của mình vào là hy sinh tính mạng của họ một cách vô ích. Không những không bắt được Út Quỳ mà lính mình còn chết lãng xẹt. Đám lính làng của mình làm sao cự lại các đại đội chủ lực miền hay tiểu đoàn cơ động tỉnh. Chẳng thà em đi một mình… Em có cơ hội nhiều hơn…

Lành hiểu ý Kiên. Anh cũng nhìn nhận Kiên có lý. Dẫn một tiểu đội lính làng đi vào khu giải phóng của địch là nướng gọn mười hai mạng cho lực lượng phòng thủ của địch. Chẳng thà để Kiên đi một mình. Từng chỉ huy toán thám sát tỉnh Kiên biết việc mình phải làm hoặc không nên làm.

– Em muốn đi một mình cũng được… Anh chỉ sợ…

Kiên cười nhẹ.

– Nếu ông quận có hỏi thì anh cứ việc nói em tình nguyện. Sống hay chết em chịu…

Biết Kiên đã quyết ý Lành hỏi.

– Em tính bắt sống hay bắn chết ?

Lành thấy bàn tay của Kiên run lên khi nghe mình hỏi. Ánh mắt của Kiên hiện lên vẻ gì kỳ lạ. Nó như là căm hận, khổ sở, bối rối và buồn bã.

– Em không biết. Không dễ gì bắt sống… mà bắn thì… thì…

Thông cảm cho tâm tình của người lính trẻ, Lành cười nói.

– Em cứ làm điều gì có thể làm… Anh sẽ nói với ông quận sau… Em cần súng đạn?

Hơi lắc đầu Kiên bước tới lấy trong túi quân trang của mình ra khẩu K54 và một túi vải màu đen. Trở lại chỗ ngồi, đặt khẩu súng lên mặt bàn xong anh tháo cái túi vải ra. Lành nhìn chăm chú đồ chơi của người cựu toán trưởng toán thám sát tỉnh. Mười một lưỡi dao cán bằng gỗ, lưỡi mỏng tanh nằm im trên mặt bàn. Ánh nắng của buổi xế chiều xuyên qua khung cửa sổ, dọi lên chất thép của lưỡi dao màu vàng óng ánh. Lành nhìn sững khi thấy Kiên cầm lấy một con dao lên ngắm nghía.

– Em chỉ cần thứ đồ chơi này. Gọn và êm hơn súng…

Lành gật đầu lên tiếng hỏi. Anh nghe giọng của mình hơi thay đổi.

– Chừng nào em đi?

Liếc ra ngoài trời Kiên nói chậm.

– Bây giờ trễ rồi… Mình phải đợi tới ngày mai… Hi vọng Quỳ còn ở đó…

Hai người lính ngồi im lặng. Trong bóng tối họ không nhìn rõ mặt nhau. Chỉ có đầu thuốc lá thỉnh thoảng đỏ rực lên.

Ba giờ chiều. Chiếc xe lôi có gắn máy chạy qua khỏi chợ Lương Quới rồi thả Kiên xuống tại đầu Cầu Đúc. Đợi cho người tài xế khuất dạng anh mới theo con đường mòn đi vào khu vườn dừa hoang vu. Ngừng lại dưới một gốc dừa anh cởi quần dài và áo sơ mi ra đoạn mặc bộ bà đen vào. Quấn chiếc khăn rằn lên cổ, anh cuộn bộ quần áo thành cục nhỏ nhét vào gốc cây dừa mục xong lấy mấy trái dừa rụng dằn lên trên. Nhét khẩu K54 vào bụng, tay xách cái túi vải anh theo con đường mòn đi ngược về hướng làng Lương Quới. Trời chạng vạng tối, anh ngừng lại khi đụng con đường lớn. Dù đã xa nhiều năm nhưng vì Lương Quới là quê nội nên anh còn nhớ mài mại con đường đá đỏ này bắt từ ngoài chợ chạy vào cho tới khi đụng bờ sông Bến Tre. Theo như lời Lành nói Quỳ đang ở tại nhà của Năm Châu. Cũng như các làng khác trong quận Giồng Trôm, Lương Quới là làng xôi đậu. Dân ở ngoài chợ theo quốc gia còn dân trong vườn theo mặt trận. Ban đêm du kích hoạt động mạnh vì lính quốc gia đã rút vào đồn. Kiên im lìm cất bước. Anh hơi ngạc nhiên không thấy bóng du kích nào. Có lẽ họ cũng lơ là việc canh gác vì nghĩ không có lính quốc gia nào dám xâm nhập ban đêm. Khoảng tháng 10 năm 1974 thì tình hình của quân lực Việt Nam Cộng Hòa trở nên bi đát hơn. Vì thiếu hụt tiếp liệu do đó các hoạt động quân sự sút giảm. Nhân cơ hội này Mặt Trận đã gia tăng hoạt động của mình và họ chiếm đóng hầu hết các làng xã trong tỉnh cũng như kiểm soát các trục lộ giao thông quan trọng. Con lộ đá đỏ bây giờ có thêm con rạch nhỏ chạy song song với nó. Thấy bên phải của mình có ánh đèn dầu leo lét anh biết đó là ngôi chùa cổ gần nhà bà nội. Nó cũng báo cho anh biết sắp tới nhà của Năm Châu. Ông ta là một trong nhiều người có vườn tược và đất đai trong làng. Đang đi Kiên hơi dừng lại đoạn nằm sát xuống đất nhìn về hướng bên mặt của mình. Trong bóng tối mông lung anh thấy mấy bóng người hiện lờ mờ trên con lộ đá đỏ. Không muốn chạm mặt đám du kích, anh vội vàng lủi vào một bụi rậm bên đường. Đứng đàng sau thân cây dừa anh im lặng chờ đợi. Có tiếng cười nói, huýt sáo và bước chân nghe rõ dần. Ba tên du kích mặc bà ba đen vừa đi vừa nói chuyện om xòm.

– Ê Tửng… Con nhỏ ở nhà chú năm là ai vậy?

Tên được kêu tên Tửng xuỵt một tiếng xong mới nói nhỏ.

– Mày khóa cái miệng của mày lại. Cô ta là đồng chí bí thư tỉnh ủy. Cổ mà nghe được mày gọi là con nhỏ này con nhỏ nọ là cổ ra lệnh cho chú năm trùm bao bố thả trôi sông mày liền…

– Ghê vậy à… Tao thấy cô ta mặt hiền khô mà lại ăn nói nhỏ nhẹ… Mà cô ta tên gì vậy?

– Út Quỳ… Ở trên tỉnh bị động nên cô Út mới xuống đây ở đỡ… Cũng tại cổ mà chú năm mới bắt tụi mình đi tuần mỗi buổi tối…

– Vậy à… Tao thấy có mấy người theo cổ…

Giọng của du kích tên Tửng lại vang lên.

– Mấy người đó hộ tống cổ tới đây giao cho chú Năm xong rồi họ đi … Hình như chỉ có một thằng ở lại với cổ…

Nghe tới đây Kiên mừng rỡ. Nhờ mấy thằng du kích bép xép mà anh biết chắc chắn Quỳ đang ở tại nhà Năm Châu. Nàng được đám du kích làng bảo vệ vòng ngoài còn vòng trong chỉ có một tên cận vệ. Có lẽ nàng nghĩ lính quốc gia không bao giờ dám xâm nhập vào khu giải phóng nhất là ban đêm. Đợi cho ba tên du kích đi thật xa, Kiên mới rời chỗ nấp. Đứng ngẫm nghĩ giây lát, thay vì đi theo lộ chánh anh lại đi sâu vào khu vườn dừa. Anh tính đột nhập vào nhà Năm Châu bằng ngã sau hơn vào bằng lối trước. Đêm tối mông lung. Côn trùng rỉ rả. Tiếng dơi quạ đập cánh kêu bành bạch. Cú rúc nghe rùng rợn. Kiên dừng lại nơi bờ dừa đôi. Mấy ngôi mộ nằm trơ vơ. Anh nhớ mài mại đây là khu mộ của gia đình bên nội. Phía bên kia là đất của Năm Châu. Trong bóng tối có ánh đèn thấp thoáng. Đi qua ba cây cầu làm bằng nửa thân cây dừa, anh tiến dần dần về chỗ có ánh đèn le lói. Dừng lại giây lát anh ngồi im trên đất. Ánh mắt quen với bóng tối của người lính thám báo quận Giồng Trôm chăm chú vào hai ngôi nhà có đèn sang sáng. Ngôi nhà bên tay phải lớn hơn thắp đèn sáng hơn ngôi nhà nhỏ bên tay trái. Hai ngôi nhà cách nhau chừng hai ba chục thước. Út Quỳ ở đâu? Nhà lớn hay gian nhà nhỏ phía sau? Kiên hỏi thầm. Giơ tay lên xem đồng hồ anh thấy 10 giờ. Cũng không sớm lắm mà cũng không trễ lắm. Đối với dân làng thì họ đã lên giường rồi. Không khí thật yên tịnh trừ tiếng côn trùng và lá dừa rì rào. Nhẹ và êm Kiên bò lần về gian nhà nhỏ. Được chục thước anh ngừng lại nghe ngóng rồi mới tiếp tục bò một cách chậm chạp và cực kỳ cẩn thận. Anh biết mình đang ở trong vùng địch. Một sơ sẩy, một lỗi lầm nhỏ nhặt sẽ làm cuộc đột kích bị bể. Lúc đó anh khó mà chạy trốn. Lủi nhanh vào một gốc dừa ở bên trái, anh chăm chú nhìn gian nhà nhỏ nằm lẻ loi giữa khu vườn dừa. Có tiếng kèn kẹt vang lên. Cửa mở. Chút ánh sáng hắt ra. Bóng người xuất hiện. Đèn từ trong nhà theo cánh cửa mở dọi trên đất cho anh thấy một người mặc bà ba đen đang đi tới chỗ mình đang nấp. Vóc dáng của người đó thấp nhỏ như đàn bà. Quỳ… Kiên cảm thấy thân thể của mình run rẩy, tim đập thình thịch và hai bàn tay tươm mồ hôi không biết vì giận hay vì sợ. Trong trí anh hiện lên khuôn mặt thông minh, tia nhìn âu yếm và tiếng cười thánh thót. Quỳ đó. Quỳ đang đứng im giữa khoảnh sân mập mờ chút ánh sáng. Khi nàng tới gần hơn chút nữa, Kiên nhìn đăm đăm vào người con gái mà anh đã yêu thương, khổ đau và căm giận. Cũng vì nàng mà đời lính của anh đi xuống bùn. Cũng vì tin tưởng, thương yêu nàng mà anh bị nàng lừa gạt. Bây giờ đứng đây, chỉ cách Quỳ mươi bước, Kiên cảm thấy nỗi buồn kỳ lạ dâng lên trong lòng mình. Anh nhận ra một điều, dù Quỳ có lường gạt hay đối xử tệ bạc anh vẫn còn yêu nàng. Thứ tình yêu không dứt bỏ được làm anh khổ tâm. Càng đau khổ anh càng yêu nàng nhiều hơn. Càng yêu nhiều hơn anh lại càng buồn khổ. Cứ như thế tình yêu và đau khổ trộn lẫn, nung nấu thành thứ tình cảm kỳ lạ.

Đang suy nghĩ Kiên giật mình khi nghe có tiếng đàn ông vang lên đột ngột giữa đêm tối.

– Cô Út chưa đi ngủ hả cô Út?

Kiên run người. Giọng nói đó anh đã nghe nhiều lần. Lắm… Lắm… Người lính thám sát tỉnh đó đang ở đây bên cạnh Quỳ. Bây giờ Kiên mới biết Lắm cũng là người của mặt trận. Lắm là cận vệ cho Quỳ. Bây giờ anh mới nghĩ ra thêm một điều mà từ lâu không có nghĩ ra. Nếu đã quen Lắm, tất nhiên Quỳ phải biết anh là trưởng toán thám sát tỉnh. Thế mà khi bị anh bắt, nàng làm như không biết. ” Mình ngu thật… Nàng đã tính toán và suy nghĩ… Nàng giả bộ… Nàng giả đò âu yếm, ngây thơ cho mình tin…”. Kiên nuốt nước miếng ừng ực. Bàn tay của anh chợt sờ lên lưỡi dao đang cài sẵn trên áo. Anh nghĩ tới Bảy Rượu, Dần, Thừa, Trọn đã chết trong công tác ở Định Thủy. Lắm được Quỳ cài vào nằm vùng trong toán thám sát do đó công tác ở Định Thủy mới bị bể vì địch đã biết trước mục tiêu cũng như ngày giờ. Nghĩ tới cái chết của bốn người lính Kiên nuốt nước miếng. Anh muốn cắm lưỡi dao của mình vào ngực Lắm để trả thù cho những người đã chết.

Kiên nhìn đăm đăm hai bóng người đang đứng cạnh nhau cách mình chừng mươi bước. Giọng nói của Quỳ vang lên trong bóng đêm. Kiên nghe giọng của nàng không thay đổi mấy.

– Tôi chưa buồn ngủ… Anh ba đi ngủ trước đi…

– Cô buồn hả cô Út?

Lắm lên tiếng hỏi. Quỳ im lặng không trả lời. Kiên nghe như có tiếng nàng thở dài.

– Tôi biết cô Út buồn vì nhớ…

Lắm bỏ ngang câu nói của mình. Quỳ cũng im lặng dường như đang bận tâm suy nghĩ.

– Chuyện đã qua rồi anh nhắc lại làm gì…

Kiên nghe giọng nói của Quỳ run run.

– Tôi biết cô Út còn nhớ ông Kiên… Cô Út còn thương ông Kiên…

Kiên mơ hồ nghe có tiếng nấc nghẹn ngào vọng đưa trong tiếng lá dừa rì rào vì cơn gió ban đêm. Giọng nói của Lắm trầm xuống thật thấp như tiếng than thở.

– Cô Út còn thương ông Kiên bởi vậy cô đâu có thèm để ý tới tui…

Quỳ chợt lên tiếng ngắt ngang lời của Lắm. Kiên nghe giọng của nàng trở nên đanh lạnh. Đó là giọng nói của Út Quỳ, bí thư tỉnh ủy.

– Anh đừng nói tới chuyện đó nữa… Tôi không muốn nghe… Tôi cấm anh nhắc tới chuyện đó. Anh nghe chưa… Dù chuyện giữa tôi với ông Kiên đã lỡ nhưng tôi cũng không thương ai hết…

Ngừng lại giây lát giọng nói của Quỳ hơi dịu xuống.

– Anh đi ngủ đi… Không cần canh gác cho tôi làm gì. Tôi tự lo cho tôi được…

Lắm thở dài bỏ đi vào ngôi nhà lớn còn thắp đèn sáng. Quỳ vẫn đứng yên tại chỗ cũ cách gốc dừa nơi Kiên nấp chừng ba bốn bước. Mãi suy nghĩ và vì đêm quá tối, nàng không thấy Kiên từ từ đứng dậy.

– Quỳ…

Kiên thì thầm. Nghe tiếng người gọi tên mình Quỳ ngước nhìn chăm chú. Tiếng gọi đó thật thân quen. Đó là tiếng gọi mà nàng khắc khoải chờ mong. Đó là tiếng gọi âu yếm của Kiên mà nàng đã mơ từng đêm, nhớ từng phút giây qua. Miệng há ra, hai mắt trợn lên, nàng nhìn Kiên đang từ từ hiện ra trong bóng tối. Không bao giờ nàng có thể tưởng tượng thấy lại Kiên bằng xương bằng thịt. Bộ bà ba đen, khăn rằn, chân không, khẩu súng nhét nơi bụng, tay lăm lăm con dao mũi nhọn lễu, Kiên đứng đó nhìn nàng bằng ánh mắt buồn rầu và hờn giận.

– A… A… Anh… Anh…

Quỳ ấp úng không thành lời. Kiên đọc thấy trong đôi mắt long lanh buồn của người con gái mà mình đã yêu thương vẻ gì mừng rỡ, lo âu và kinh ngạc. Hai người lặng nhìn nhau. Thật lâu Kiên thì thầm.

– Tại sao Quỳ không thành thật với anh?

Quỳ im lặng. Kiên tiếp bằng giọng gằn gằn.

– Tại sao Quỳ không nói cho anh biết Quỳ là người của mặt trận. Quỳ là bí thư tỉnh ủy Bến Tre, bí danh Út Quỳ…

Kiên dừng lại khi nghe có tiếng nấc của Quỳ bật lên.

– Quỳ xin lỗi anh…

– Xin lỗi… Quỳ có biết sau đêm em bỏ trốn thì chuyện gì đã xảy ra cho anh không. Anh đã bị bắt, bị lột lon và chờ ngày ra toà án mặt trận vì tội hợp tác với địch quân. Anh có thể bị tử hình vì tin Quỳ, vì yêu em, vì…

– Anh Kiên… Quỳ xin lỗi anh…

Quỳ nghẹn ngào lên tiếng. Kiên bước tới đứng đối diện với nàng. Dù trong bóng tối anh cũng thấy được những giọt nước mắt ứa ra trên mặt của nàng.

– Quỳ có yêu anh không?

Kiên hỏi câu này trong lúc hai hàm răng cắn chặt, bàn tay cầm con dao nhúc nhích như sắp sửa đâm con dao vào cổ họng của người đang đứng trước mặt mình

– Dạ có…

Quỳ trả lời nhỏ. Giọng của Kiên cao lên khiến cho Quỳ sợ hãi liếc nhanh về phía ngôi nhà còn thắp đèn sáng.

– Yêu anh thì tại sao Quỳ lại nhẫn tâm…

Quỳ bật lên tiếng khóc vì bị người mình yêu đay nghiến. Cúi mặt nhìn xuống đất nàng thì thầm.

– Em không cố ý làm như vậy… Em… sợ… sợ nói thật rồi mình phải xa nhau…

– Bây giờ mình cũng xa nhau… Chẳng thà em nói thật còn hơn… Anh khổ tâm vì bị em lừa gạt… Em còn yêu anh không…

– Dạ còn…

– Thì đi với anh về tỉnh. Anh bảo đảm không có chuyện gì xảy ra cho em…

Quỳ lắc đầu.

– Em không thể làm vậy được… Em không thể bỏ con đường mà em đang đeo đuổi, bỏ chí hướng đấu tranh của mình…

Kiên bật lên tiếng cười ngắn. Quỳ nhìn thấy trong mắt anh tia lửa giận dữ, cay đắng lẫn thù hận.

– Cô Út ngủ chưa cô Út?

Lắm hỏi trong lúc bước ra sân. Trên tay anh ta cầm khẩu AK47. Kiên liếc nhanh về chỗ vừa phát ra tiếng nói của Lắm. Quỳ nhìn Kiên. Nàng thấy bàn tay của anh nắm lấy cán con dao. Liếc nhanh về phía Lắm đang đi tới, Quỳ lên tiếng. Kiên nghe giọng của nàng hơi lạc đi.

– Chưa… Tôi chưa buồn ngủ…

– Cô đang nói chuyện với ai vậy cô Út?

– Đâu có ai… Tôi đứng đây có một mình mà…

Vừa trả lời Quỳ vừa nhìn Kiên lùi dần vào bóng tối.

– Tôi nghe có tiếng xì xào mà cô Út…

Nói xong Lắm chuyển hướng đi. Kinh nghiệm của một người lính thám sát báo cho anh ta biết có chuyện lạ. Thay vì đi lại chỗ của Quỳ đứng, anh ta quẹo qua bên trái tức tiến lại gần chỗ Kiên đang nấp.

– Anh đi đâu vậy anh ba… Tôi ở đây mà…

Quỳ hỏi cốt ý đánh lạc hướng của Lắm đồng thời cũng ngầm báo cho Kiên biết Lắm sắp đi tới. Tay xách khẩu AK47, Lắm bước từng bước chậm. Cái khứu giác của người lính thám sát tỉnh như đánh hơi được điều gì bất thường. Khi tới gần gốc dừa chừng năm bước, anh ta dừng lại chăm chú nhìn. Qua màn đêm anh ta thấy lờ mờ một bóng người. Họng súng đen ngòm chưa kịp cất lên, anh ta nghe tiếng gió rít cùng với ánh kim khí chớp ngời. Phập… Lưỡi dao mỏng dính cắm ngập vào cổ họng Lắm sâu lút cán. Tách… Âm thanh của lưỡi dao bấm bật ra. Bằng hành động của một kẻ sắp chết, Lắm cố gắng nâng khẩu súng nặng trăm kí lô lên. Ngón tay trỏ của anh mò tìm cái cò súng. Kiên nhào tới. Tiếng kim khí cứa vào da thịt khiến cho Quỳ rùng mình nhắm mắt lại. Lắm gục xuống vì lưỡi dao bấm của Kiên cắm đúng ngay tim sâu lút cán. Chụp lấy khẩu AK, bước ba bước tới chỗ Quỳ đang đứng, Kiên nói như ra lệnh.

– Vào nhà…

Dứt lời anh nắm tay Quỳ kéo đi. Như mất hết tự chủ, nàng để cho Kiên lôi tuột vào nhà. Xập cửa lại Kiên liếc một vòng. Ngôi nhà nhỏ chỉ có một cái giường và cái bàn bằng cây với hai cái ghế đẩu. Trên giường bừa bãi quần áo.

– Em ở đây lâu chưa?

– Dạ mới có mấy ngày…

Ngước nhìn Kiên, nàng tiếp với giọng buồn và mỏi mệt.

– Em thay đổi chỗ ở hoài…

Kiên gật đầu.

– Em nên đi với anh về tỉnh…

Quỳ lắc đầu. Giọng nói của nàng nhỏ song nghiêm lạnh.

– Anh có thể bắn chết em nhưng không thể bắt em đi theo anh. Về để làm gì hả anh. Để ở tù à?

Kiên làm thinh. Nhìn thẳng vào mặt người yêu, nàng rắn giọng.

– Tình hình chánh trị đã chín muồi rồi. Chỉ trong thời gian ngắn mặt trận sẽ về thành. Phe của anh sẽ thua. Nếu khôn ngoan anh nên ở lại đây với em…

Kiên quắc mắt nhìn Quỳ. Anh không thấy một Quỳ ngày xưa nữa mà là một Út Quỳ, bí thư tỉnh ủy. Quỳ chết thật rồi. Quỳ với áo bà ba trắng, quần lụa đen, mắt long lanh buồn và mùi hoa sứ trên tóc. Bây giờ là Quỳ với bà ba đen, chiếc khăn rằn quấn cổ đang nhìn anh với ánh mắt lạnh lùng, xa lạ, ngạo nghễ và thách thức.

– Anh nên ở lại đây với em… Em khuyên anh hãy sáng suốt…

Kiên cười hực. Câu nói của Quỳ làm anh nổi giận. Bao nhiêu buồn rầu, khổ đau, thống hận chất chứa trong lòng anh chợt nổ bùng ra. Quỳ lùi lại vì lo sợ khi thấy khuôn mặt của Kiên đanh lại. Ánh mắt của người lính thám sát bốc lên vẻ liều lĩnh và tuyệt vọng. Nàng lùi lại thì Kiên tiến tới. Thêm một bước lùi nữa. Bất thình lình Kiên vung tay ra. Quỳ thấy mà tránh không kịp. Chát… Lãnh một cái tát vào mặt, Quỳ chới với lùi lại sát bên chiếc giường. Má của nàng đỏ au. Nàng kinh ngạc nhiều hơn đau vì không ngờ Kiên lại tát mình. Nàng không ngờ một người hiền lành như Kiên lại có hành động vũ phu như vậy.

– Anh đánh em… Anh dám…

Quỳ ấp úng. Kiên cười gằn. Giọng của anh sắc lạnh.

– Ừa… Thử coi có thằng du kích, tên bộ đội nào dô đây binh em không. Thử coi Mặt Trận của em có bảo vệ được em không…

Quỳ quắc mắt lên nhìn Kiên. Nàng bắt gặp tia lửa giận, hằn học, lạnh lùng của người yêu. Nàng biết anh hiền lành nhưng không đần độn. Khi giận lên anh có thể xem thường hết mọi thứ, làm bất cứ chuyện gì. Biết được điều đó nàng đâm ra sợ. Kiên bước tới một bước. Xô ngã Quỳ lên giường, anh chồm lên người nàng.

– Anh điên rồi à… Anh làm gì dậy?

Quỳ la nhỏ. Lầm lì không nói, Kiên đè Quỳ ra giường không cho nàng giãy giụa. Nàng không dám la vì sợ Kiên nổi điên có thể giết mình. Chát… chát… chát… Kiên vả liên tiếp ba cái vào má của Quỳ.

– Anh là kẻ vũ phu… Anh là thằng hèn…

Mắt long sòng sọc, tay trái đè lên ngực của Quỳ, tay mặt Kiên rút khẩu K54 ra.

– Em tưởng tôi không dám giết em à?

Quỳ nằm im. Nàng rùng mình vì chất thép lạnh tanh của họng súng K54 đang ấn vào bên màng tang của mình. Nhìn ánh mắt của Kiên, biết anh có thể bóp cò, nàng nhắm mắt lại chờ đợi phút giây sắp xảy ra. Tay chạm vào cò súng, Kiên nhìn đăm đăm vào khuôn mặt của Quỳ. Hai mắt khép lại. Mấy sợi tóc xỏa trên trán. Đôi môi mím lại. Hai cánh mũi phập phồng. Hình ảnh chập chờn lay động. Giọng nói êm êm như lá dừa ru. Môi hôn nàng mềm ấm. Bàn tay ân cần. Ánh mắt thiết tha. Giọt nước mắt đọng trên má hiếm hoi như tình yêu. Lòng người lính dịu xuống. Những hằn học, oán hận bị dập tắt nhường chỗ cho yêu thương. Kiên lẩm bẩm. Anh đâu có hận thù gì em. Chẳng qua mình không cùng đường. Mình khác nhau chỉ vì chí hướng, phát xuất từ hoàn cảnh sống hay môi trường mà mình đã sinh ra và lớn lên. Không xum hợp được thì đường ai nấy đi. Tội tình gì phải trách móc hay cấu xé nhau. Phải không em. Kiên thở dài khi thấy giọt nước mắt từ từ ứa ra trên khuôn mặt còn in dấu tay của mình. Thấy mấy chiếc nút bóp của áo bà ba bị xổ tung ra vì giằn co và vật lộn, anh chậm chạp gài lại. Thoạt đầu tưởng Kiên sẽ làm bậy nhưng sau đó nàng hiểu nên để yên cho anh cài lại nút áo. Bước xuống giường, nhét khẩu súng vào bụng, Kiên đứng nhìn Quỳ còn nằm trên giường. Nàng đọc thấy trong mắt anh nỗi buồn rầu muốn khóc. Nhìn giây lát Kiên cúi đầu đi ra cửa. Quỳ ngồi dậy trông theo dáng đi của người yêu. Nàng biết, còn lâu lắm, hoặc có thể không bao giờ gặp lại Kiên. Điều đó làm cho nàng ứa nước mắt.

15

Đang nằm mơ mơ màng màng Quỳ giật mình vì tiếng ú ớ vang lên ngoài phòng khách. Mặc thêm chiếc áo choàng nàng mở cửa bước ra. Nhìn Kiên nằm co ro trên tấm vải trải giường nàng ứa nước mắt. Cũng vì chàng thanh niên này mà nàng đã từ bỏ sự nghiệp cách mạng của mình. Chức vụ, quyền uy, cuộc sống khá giả và nhiều thứ khác vẫn không đủ sức để giữ nàng lại trên quê hương của mình. Những người khác liều chết vượt đại dương để đi tìm tự do. Riêng nàng không. Nàng bỏ hết những gì nàng đã có để đi tìm tình yêu, hay đúng hơn tìm người mà nàng yêu thương. Mái tóc dài rối, nét mặt xương xương gầy, Kiên nằm ngủ với nỗi buồn khắc khổ. Nhìn Kiên ngủ nàng cảm thấy mắt mình như mờ đi để nhớ lại mấy năm về trước.

16

Kiên bước vào phòng. Đúng hơn là anh bị hai tên du kích thúc họng AK vào lưng bắt buộc anh phải bước vào phòng. Anh hơi khựng lại một chút vì thấy người ngồi sau cái bàn hình chữ nhật làm bằng gỗ thau lau bóng loáng. Mặc bộ bà ba đen, chiếc khăn rằn quấn vòng quanh cổ, người đó nhìn anh với nụ cười tự mãn, với ánh mắt có chút gì giễu cợt và mỉa mai. Người mặc áo bà ba đen đó không ai khác hơn là Quỳ. Cô gái xứ dừa mà anh yêu thương đó giờ này mang bí danh Út Quỳ, bí thư tỉnh ủy của tỉnh Bến Tre.

– Mời anh ngồi…

Quỳ đưa tay chỉ vào chiếc ghế đặt trước mặt mình. Hơi ngần ngừ giây lát Kiên cũng ngồi xuống ghế đối diện với Quỳ. Hai người, từng một thời yêu đương, từng thuộc hai phe nghịch nhau, giờ đây đang đối mặt. Chỉ có điều vị thế đã thay đổi. Quỳ bây giờ trở thành kẻ thắng trận. Kiên, ông thiếu úy cựu trưởng toán thám sát tỉnh Bến Tre và quận Giồng Trôm trở thành người lính thua trận đang bị bắt làm tù binh.

– Anh hút thuốc…

Đặt bao thuốc Ruby trước mặt Kiên, Quỳ cười nói. Kiên lắc đầu nói bằng giọng lạnh nhạt.

– Cám ơn tôi không hút thuốc…

– Anh bỏ thuốc rồi hả… Kỳ dậy…

Kiên nhếch môi cười im lặng. Quỳ cũng không nói gì thêm. Nàng làm bộ chăm chú đọc mớ giấy tờ trên bàn để chờ Kiên nói trước. Cuối cùng thì người thua phải lên tiếng trước bằng giọng nói lạnh nhạt và vô tình cảm.

– Quỳ cho bộ đội điệu tôi tới đây chắc không phải để mời tôi hút thuốc…

Quỳ ngước lên cười, nhưng bắt gặp nét mặt lạnh lùng và ánh mắt hằn học của Kiên, nàng vội nghiêm mặt lại.

– Anh cứ hút hết điếu thuốc đi rồi mình nói chuyện sau…

– Tôi đã nói với Quỳ rồi là tôi không hút thuốc…

Cảm thấy tức trong lòng song Quỳ cố dịu giọng.

– Hồi trước Quỳ nhớ anh hút thuốc mà…

Giọng của Quỳ nhuốm chút nũng nịu và đùa giỡn cốt ý xóa đi phần nào bầu không khí ngột ngạt giữa hai người.

– Cám ơn… Tôi không hút thuốc của Quỳ…

Nói xong câu nói đó Kiên nhìn thẳng vào mặt Quỳ. Anh nhếch môi cười cười như thách thức và khiêu khích khi nhìn thấy vẻ giận dữ của người đối diện.

– Anh nên nhớ anh đang là một tù binh…

– Tôi nhớ chứ… Tôi biết thân phận của tôi… Cũng vì biết mình là tù binh nên tôi không hút thuốc của Quỳ…

Kiên ngừng nói. Anh thấy làn da mặt của Út Quỳ đỏ au vì giận dữ cũng như ánh mắt rực lửa. Hai người nhìn nhau thật lâu rồi cuối cùng mỗi người quay nhìn chỗ khác. Kiên hướng mắt ra khung cửa sổ nhỏ còn Quỳ cúi nhìn xuống bàn. Thật lâu Kiên mới thở dài lên tiếng.

– Nếu cô không có chuyện gì để nói thì tôi xin phép được về nhà giam…

Quỳ vẫn cúi đầu nhìn xuống không trả lời. Kiên đứng dậy. Liếc nhanh người đang ngồi anh lặng lẽ bước ra cửa. Quỳ ngước trông theo không nói tiếng nào. Mắt nàng nhìn đăm đăm ra khung cửa sổ. Đâu đó trong quá khứ hiện lên hình ảnh của Kiên ngồi trên chiếc xe đò trong ngày gặp gỡ đầu tiên. Nàng nhớ như in hình ảnh Kiên với chiếc quần kaki màu vàng, áo sơ mi trắng ngắn tay đi dạo cùng nàng trong khu vườn rợp lá dừa và đầy bông sứ rơi trên mặt đất đen. Hình như nàng còn ngửi được mùi bông sứ phảng phất đâu đây. ” Mùi của Quỳ ”. Ba tiếng thật êm đềm mà cũng thật lãng mạn làm nàng cảm thấy tâm hồn bềnh bồng như lần đầu tiên hai đứa hôn nhau trong đêm ba mươi tết. Trong thoáng chốc nàng trở về với kỹ niệm mà quên mất mình đang ngồi trong phòng. Nàng quên mất mình đang là Út Quỳ, bí thư tỉnh ủy, một nhân vật đang nắm quyền sinh sát mấy ngàn người lính thua trận trong đó có Kiên.

– Anh ba…

Quỳ gọi lớn. Giọng của nàng đầy hách dịch và lạnh lùng. Người lính du kích mặc bà ba đen khúm núm bước vào.

– Mời ông Kiên trở lại đây gặp tôi…

– Dạ cô Út muốn nói thằng Kiên…

Quỳ quắc đôi mắt long lanh vì giận dữ nhìn anh ba.

– Ông Kiên chứ thằng Kiên nào… Anh nên…

Thấy vẻ mặt sợ hãi của người lính dưới quyền, Quỳ hơi dịu giọng.

– Anh mời ông ta tới đây gặp tôi… Nhớ là phải tử tế với ông ta…

Mười lăm phút sau Kiên chậm chạp bước vào. Lần này anh không bị đẩy mà tự động bước vào.

– Mời anh ngồi…

Quỳ cất giọng lạnh nhạt vì trong phòng còn có anh ba.

– Dạ cô Út còn biểu tui cái gì nữa hông cô Út?

– Hông anh ba. Anh đi ra và khép cửa lại dùm tôi…

Kiên hơi nhếch mép cười khi nghe cái giọng của Quỳ. Bắt gặp cái cười của Kiên, Quỳ hơi đỏ mặt vì mắc cỡ. Ngày xưa nàng dịu hiền, ngây thơ và thật thà, còn bây giờ thì hách dịch và giả tạo. Nàng đã lột xác rồi. Kiên nghĩ thầm như thế.

– Anh Kiên uống nước nghen. Quỳ lấy cho anh ly nước…

Hơi ngần ngừ, Kiên gật đầu nói bằng giọng khách sáo.

– Nếu không có gì phiền Quỳ cho tôi xin ly nước lạnh…

Quỳ nhoẻn miệng cười duyên dáng.

– Anh xin gì Quỳ cũng cho huống hồ gì ly nước lạnh…

Kiên làm thinh nhìn theo bóng cô gái mặc bà ba đen đi vào trong phòng kế bên. Cho tới giờ phút này anh cũng chưa hiểu vì lý do gì mà một cô gái hiền lành như Quỳ lại theo mặt trận, có bí danh Út Quỳ và làm tới chức vụ bí thư tỉnh ủy của tỉnh Bến Tre. Bây giờ nàng là một trong mấy người có quyền bắt giam, xử bắn bất cứ ai kể cả anh, người được nàng đối xử đặc biệt nhất trong đám tù binh. Quỳ trở ra với ly nước lạnh. Đặt ly nước trước mặt Kiên, nàng ngồi xuống chiếc ghế bành rộng bằng da màu nâu. Đó là chiếc ghế của ông tỉnh trưởng. Cách đây gần hai năm, lúc còn nắm chức trưởng toán thám sát tỉnh, anh có dịp tháp tùng thiếu tá Định và Tuân vào gặp ông tỉnh. Anh đã thấy ông ta ngồi ở trong căn phòng này và cũng trên chiếc ghế da màu nâu này. Nhìn Quỳ ngồi gọn lỏn trong chiếc ghế, Kiên làm bộ quay mặt nhìn ra cửa để cười. Anh biết không nên chọc giận nàng. Anh không ngu dại gì chọc giận một người đang nắm sinh mạng của mình. Quen nhau lâu, anh biết tuy tính tình dịu dàng và hiền hậu song đôi lúc nàng cũng tỏ ra cứng rắn và cương quyết. Huống chi bây giờ đang có quyền lực do đó nàng cần phải chứng tỏ quyền lực của mình. Đưa xấp giấy học trò chi chít chữ lên Quỳ cười nói.

– Cám ơn anh đã viết tốt về Quỳ…

Nhận ra nàng đang cầm bản tự khai của mình, Kiên cất giọng lạnh nhạt.

– Quỳ không cần phải cám ơn. Người ta bảo tôi khai sự thật thì tôi khai sự thật…

Đọc lướt qua hai trang Quỳ ngửng đầu lên nhìn Kiên.

– Anh còn yêu Quỳ không anh Kiên?

Kiên nghe lòng mình quặn đau cùng lúc với nỗi buồn rầu như cơn gió lùa vào tâm hồn làm tê lạnh mọi ý tưởng. Anh tự hỏi mình còn yêu Quỳ không. Có lẽ anh còn yêu nhưng yêu Quỳ của ngày xưa, chứ không phải Quỳ đang ngồi trước mặt mình. Vẫn đôi mắt long lanh nhưng không phải long lanh buồn mà là thứ long lanh sắc lạnh khiến cho người ta phải e dè và sợ sệt.

– Tôi không biết…

Nói được ba tiếng Kiên dừng lại thở dài rồi giọng nói rời rạc, mệt mỏi và chán nản của anh vang nhỏ.

– Có lẽ tôi vẫn còn yêu Quỳ, một Quỳ của ngày xưa. Đúng hơn tôi yêu hình bóng của Quỳ…

Quỳ gật gù như hiểu ý. Kiên yêu nàng nhưng yêu hình bóng của ngày xưa chứ không phải bây giờ. Tự dưng nàng có cảm giác buồn vui lẫn lộn.

– Cám ơn sự thành thực của anh. Anh Kiên biết không Quỳ đã phải can thiệp để người ta không mang anh ra bắn bỏ…

– Sao Quỳ không để cho người ta xử tử tôi…

Kiên nhìn thẳng vào mặt Quỳ trong lúc nói câu đó. Vì vậy mà anh thấy đôi mắt long lanh của nàng rực lửa giận dữ.

– Anh là người không biết điều nên mới nói câu đó. Chết anh có giải quyết được điều gì không. Nếu Quỳ không nghĩ tới chút tình cảm mà anh đã dành cho Quỳ thì Quỳ đã để người ta mang anh ra bắn như bắn một con chó ghẻ…

Kiên đứng bật dậy. Anh lườm lườm nhìn Quỳ rồi cuối cùng ngồi phịch xuống ghế.

– Là sĩ quan cấp úy lại thêm chức vụ trưởng toán thám sát tỉnh, anh có nợ máu với nhân dân nhiều lắm…

Kiên lầm bầm mấy tiếng.

– Nếu tôi biết được có ngày hôm nay thì hồi đó tôi bóp cò cho rồi…

Tuy anh lầm bầm nhưng Quỳ lại nghe được. Nhếch nụ cười khinh khỉnh nàng lạnh giọng.

– Anh hối hận là anh đã không giết tôi hả. Anh hối hận là đã kề khẩu K54 vào đầu tôi mà không bóp cò hả…

– Cô nói đúng… Đúng ra tôi phải bóp cò…

Giọng của Kiên đầy hằn học và phẫn nộ nhưng Quỳ lại bình thản và ung dung. Dường như nàng thích thú khi chọc giận được Kiên. Nhìn khuôn mặt của Kiên, không biết nghĩ sao nàng lại bật cười hắc hắc. Ngày xưa nàng cũng cười hắc hắc nhưng Kiên nghe và mê giọng cười trẻ thơ hồn nhiên của nàng. Còn bây giờ anh cảm thấy giọng cười của nàng the thé có pha sắt máu trong đó.

– Anh Kiên… Anh nên khôn ngoan một chút. Thức thời vụ mới là tuấn kiệt. Anh nên thức tỉnh quay về với cách mạng. Đảng và nhà nước sẽ khoan hồng cho anh… Về với cách mạng anh sẽ có em. Mình sẽ sống hạnh phúc bên nhau…

Kiên chợt bật lên tiếng cười sắc lạnh.

– Cám ơn Quỳ đã vẽ cho tôi giấc mộng. Tiếc là tôi không thể theo cách mạng. Tôi không cần sự khoan hồng của ai hết. Tôi không thể và không bao giờ là một người của mặt trận, một người cộng sản…

– Tại sao?

Quỳ hỏi với giọng đanh lạnh. Ánh mắt của Kiên rực lửa giận cùng với giọng nói trầm buồn cất lên.

– Tại vì tôi không thể sống với những người lừa gạt, dối gian như Quỳ. Tôi không cần Quỳ phải can thiệp gì hết. Ân tình giữa tôi với Quỳ đã hết. Quỳ cứ để cho người ta xử bắn tôi…

Quỳ xô ghế đứng bật dậy vì giận dữ. Nhìn Kiên giây lát nàng buông mình xuống ghế. Giọng nói của nàng cất lên trong căn phòng im vắng.

– Tôi không để cho người ta xử bắn anh đâu anh Kiên…

– Tại sao?

Kiên gằn giọng. Ánh mắt của anh lườm lườm nhìn Quỳ.

– Tại vì tôi là kẻ biết điều. Anh đã không giết tôi thì tại sao tôi lại giết anh. Tuy nhiên, nhân danh mặt trận tôi sẽ có hình phạt đặc biệt dành cho anh…

Kiên quay nhìn ra khung cửa sổ như không muốn nghe, không muốn nhìn thấy Quỳ đồng thời cũng tỏ thái độ muốn chấm dứt câu chuyện giữa hai người. Anh không thấy đôi mắt long lanh buồn như có lệ.

– Anh ba…

Quỳ gọi lớn. Giọng của nàng nghèn nghẹn. Người lính già xuất hiện nơi cửa. Nhìn Kiên giây lát Quỳ nói bằng giọng vô tình cảm.

– Đưa ông Kiên về phòng. Cho ổng ăn uống đàng hoàng rồi chờ lệnh của tôi…

Kiên đứng lên. Không nhìn Quỳ, anh bước ra cửa. Anh muốn đi xa, rời xa, càng xa càng tốt, Quỳ, cô gái mà anh yêu thương. Anh không muốn gặp lại nàng nữa. Tình yêu đã chết. Quỳ đã chết trong lòng anh. Giữa tháng 5 năm 1975, Kiên được tống xuống chiếc ghe chở đầy người vượt biên chạy ra cửa Hàm Luông.

17

Kiên nhìn Quỳ chăm chú khi nàng từ trong phòng ngủ bước ra.

– Anh Kiên nhìn gì dậy?

– Nhìn Quỳ…

– Chắc anh ngạc nhiên…?

Kiên gật đầu cười gượng

– Phải tôi ngạc nhiên. Quỳ bây giờ chỉ còn có nửa trái dừa thôi…

Quỳ mở đôi mắt long lanh buồn nhìn Kiên. Có lẽ nàng chờ nghe lời giải thích về câu nói tối nghĩa của anh.

– Quỳ khác xưa nhiều lắm. Họa chăng chỉ còn lại đôi mắt long lanh buồn, mái tóc dài và chút vóc dáng của cô gái xứ dừa… Quỳ không có bảnh như cô gái Bến Tre của ngày xưa…

Quỳ nhoẻn miệng cười duyên.

– Bởi vậy anh mới nói Quỳ chỉ còn nửa trái dừa hả…

Kiên gật đầu cầm lấy xâu chìa khóa. Hai người bước ra cửa. Đi song song với nhau tự dưng như có điều gì thích thú anh ngâm nhỏ nhỏ.

Trai nào gan cho bằng trai Cao Lãnh

Gái nào chảnh cho bằng gái Bến Tre…

Quỳ bật cười nói hai câu đối lại.

Trai nào dữ cho bằng trai Sài Gòn

Gái nào bị đòn nhiều bằng gái Bến Tre…

Nói xong Quỳ quay qua cười với Kiên. Giọng của nàng có chút đùa giỡn mà cũng có chút hờn mát.

– Anh Kiên nhớ hồi đó anh ăn hiếp Quỳ hông. Anh tát Quỳ mấy cái bây giờ còn đau nè… Mỗi lần đánh phấn lên má Quỳ vẫn còn cảm thấy đau. Nhiều lúc nghĩ lại Quỳ thấy ghét và giận anh ghê…

Kiên lên tiếng. Giọng của anh nghe buồn buồn.

– Tôi xin lỗi Quỳ. Tại lúc đó tôi khổ, mà khổ đâm ra giận… Quỳ muốn tôi phải làm gì?

Quỳ bật cười hắc hắc.

– Tối nay anh nằm xuống cho Quỳ quánh anh mấy cái trừ nghen…

– Ừ… Quỳ muốn quánh, muốn dọng, muốn đục bao nhiêu cũng được…

– Cha… Bây giờ anh hiền ghê…

Kiên thở dài hắt hiu.

– Bây giờ tôi là người lính thua trận…

Nghe Kiên thở dài, Quỳ nói nhỏ.

– Anh Kiên là một kẻ thua trận. Quỳ là một kẻ thắng trận. Anh cũng khổ mà Quỳ cũng khổ. Quỳ thường băn khoăn, kẻ thắng với người thua, ai khổ hơn ai…

– Quỳ khổ?

Kiên hỏi gọn. Giọng của anh nhuốm chút ngạc nhiên.

– Dạ…

– Quỳ có thể nói cho anh nghe…

Quỳ nhoẻn miệng cười. Nàng thầm sung sướng khi nghe Kiên xưng anh một cách thân mật.

– Dạ. Quỳ sẽ nói cho anh nghe. Quỳ bỏ hết sự nghiệp cách mạng của mình chỉ vì muốn gặp anh Kiên để nói lên một sự thật…

Ngừng lại nơi cuối cầu thang, Kiên ngước lên và Quỳ cúi nhìn xuống. Hai người cách nhau thật gần. Kiên nghe được mùi nước hoa phảng phất như mùi bông sứ ở khu vườn sau nhà của Quỳ.

– Mình đi đâu hả Quỳ?

– Dạ. Mình ra bờ hồ chơi cho tới tối rồi về ăn cơm…

– Tối nay Quỳ cho anh ăn gì?

Vừa nói Kiên vừa đưa tay ra cho Quỳ cầm lấy để bước xuống bực thang cuối cùng. Đôi mắt của cô gái Bến Tre long lanh hơn vì cử chỉ âu yếm của người tình xưa.

– Dạ Quỳ đãi anh mắm tép…

Mấy năm nay xực toàn hamburger, hot dog, pizza, fried chicken và peanut butter sandwich ngấy tới tận cổ nên bây giờ nghe nói mắm tép, Kiên cảm thấy nước miếng ứa ra đầy trong miệng. Mắm tép được làm bởi bàn tay của cô gái Bến Tre thì phải ngon hết biết. Nó ướp đầy ân tình trong đó.

– Quỳ làm hai hủ mắm. Mình ăn một hủ còn một hủ anh mang về bên đó ăn từ từ để…

Quỳ nín lặng không nói hết câu. Thấy thế Kiên cười hỏi.

– Để cái gì?

– Dạ để nhớ quê hương và…

Kiên cười cười.

– … Và để nhớ Quỳ… Phải vậy hông?

Cô gái Bến Tre cười chúm chiếm. Xe dừng lại chờ đèn xanh.

– Anh Kiên thích ở đây?

Quỳ hỏi. Kiên im lặng thật lâu mới trả lời.

– Dường như anh không còn một chọn lựa nào khác hơn. Anh bị Quỳ tống lên ghe đi tị nạn mà…

Kiên nói với giọng không có chút hờn trách nào. Quỳ thở dài nhè nhẹ.

– Lúc đó vì ghét anh, giận anh nên Quỳ muốn đì anh bằng cách tống khứ anh đi cho khuất mắt…

Đạp ga cho xe chạy từ từ, Kiên quay qua nhìn người đang ngồi bên cạnh. Dù quay mặt ra ngoài Quỳ cũng biết anh đang nhìn mình. Giọng nói của nàng hơi có nước mắt.

– Sau ngày anh đi rồi, khi tình hình biến chuyển ra ngoài sự hiểu biết và dự tính của mình, Quỳ mới mừng vì đã tống anh lên ghe tị nạn. Dù biết không bao giờ gặp lại anh nhưng Quỳ cũng mãn nguyện. Nơi xứ người tuy buồn rầu nhưng ít ra anh cũng không bị khổ sở nhiều như ở lại quê hương… Ở lại anh Kiên sẽ khổ sở lắm. Anh sẽ bị người ta ngược đãi, hành hạ đủ thứ từ tinh thần tới thể xác. Tội như anh chắc ở tù mọt gông luôn…

Quỳ nói câu sau cùng với giọng đùa giỡn. Kiên cũng nói giỡn với nàng cho vui.

– Bị Út Quỳ bắt ở tù mọt gông thì anh cũng ráng mà ủ tờ…

Quỳ bật cười giòn tan vì câu nói giỡn này. Quay nhìn Kiên, nàng cười toe toét.

– Thiệt hông… Bắt anh ở tù cực chứ sướng ích gì. Phải nấu cơm cho anh ăn, giặt quần áo cho anh mặc rồi còn lo giường…

Nói tới đó Quỳ im bặt. Mặt của nàng hồng lên vì mắc cỡ. Biết nàng nghĩ tới điều gì, Kiên chọc thêm bằng hai câu ca dao.

Gió đưa con buồn ngủ lên bờ

Giường ai có rộng… hò ơ hò… cho tôi ngủ nhờ một đêm…

Quỳ cười hắc hắc.

– Thiệt hông… Quỳ hổng tin anh đâu…

Cười hà hà Kiên hò tiếp.

Hò ơ… hò…

Nước mắm ngon dầm con cá đối

Nhắc Út Quỳ trời tối tôi qua…  Ơ hò…

Quỳ bụm miệng cười sằng sặc. Không để cho nàng dứt cơn cười Kiên tiếp theo một câu hò được chế biến cho hợp tình hợp cảnh.

– Arizona không có nhiều cá biển

Anh thương Quỳ anh mới chịu về đây…

Quỳ nói trong tiếng cười thánh thót.

– Hay quá… Nữa đi anh…

Cười chúm chiếm Kiên cao giọng ngâm nga tiếp hai câu.

Cá rô ăn móng dợn sóng dưới đìa

Thương em từ thuở má dìa với ba…

Ré lên cười Quỳ quay mặt qua nhìn Kiên. Anh thấy trong đôi mắt long lanh buồn của nàng sáng lên thứ hạnh phúc mong manh dù muộn màng. Giọng ngâm trữ tình, lãng mạn của Quỳ cất lên trầm ấm, thiết tha.

Chừng nào cho sóng bỏ gành
Cù lao bỏ biển em mới đành bỏ anh.
..

Kiên gật gù. Đang sống nơi xứ lạ quê người song tâm hồn của cô gái xứ dừa vẫn còn đầy tình tự quê hương. Nàng vẫn còn bén nhạy trong câu trả lời.

– Thò tay mà bứt cọng ngò

Thương em đứt ruột… hò ơ… anh… giả đò làm lơ

Nghe xong bốn tiếng ” giả đò làm lơ ” của Kiên, Quỳ cười sung sướng. Nhìn vào mặt anh, nàng buông giọng hò mà khi nghe xong, anh cảm thấy hồn mình chao đảo.

Muối ba năm muối đang còn mặn

Gừng chín tháng gừng hãy còn cay

Đôi ta tình nặng nghĩa dày

Dù có xa nhau đi nữa

Cũng ba vạn chín ngàn ngày mới xa…

Anh còn đang ngẩn ngơ chưa kịp đối đáp cô gái xứ dừa hò tiếp.

Thương anh vô giá quá chừng

Trèo truông quên mệt ngậm gừng quên cay

Nhác trông thấy bóng anh đây

Ăn chín lạng ớt ngọt ngay như đường…

Kiên cười sằng sặc.

– Cái này xạo à nghen. Quỳ đâu có ăn ớt bao giờ…

Quỳ cười thánh thót. Mắt của nàng long lanh cùng với giọng trầm ấm cất lên. Kiên nghe như lời tình tự nàng đã nói với anh đêm ba mươi tết năm nào.

Rủ nhau xuống bể mò cua

Đem về nấu quả me chua trên rừng

Anh ơi chua ngọt đã từng

Non xanh nước bạc xin đừng quên nhau…

18

Kiên ngước lên nhìn Quỳ từ trong phòng ngủ bước ra. Trên tay của nàng cầm một phong thư cũ mèm, nhăn nheo và khá dày.

– Đây là thư của má và hai chị của anh Kiên viết trước khi Quỳ vượt biên một tháng…

Cười nói Quỳ ngồi xuống bên cạnh Kiên thay vì ngồi đối diện như hai người thường ngồi trò chuyện trong ba ngày qua. Cầm lá thư lên ngắm nghía giây lát Kiên mới quay qua nói nhỏ.

– Cám ơn Quỳ…

Nói xong anh gấp lá thư lại rồi nhét vào túi áo của mình.

– Anh không đọc à…

Kiên cười cười.

– Về nhà đọc cũng được. Bây giờ ngồi nghe Quỳ kể chuyện thú hơn…

– Kể chuyện gì… Quỳ có biết gì đâu mà kể…

– Thiếu gì chuyện… Anh muốn Quỳ kể chuyện xảy ra sau ngày 30-4. Anh muốn biết lý do nào thúc đẩy Quỳ vượt biên?

Kiên nhấn mạnh ở câu cuối cùng bằng một giọng nghiêm trọng. Quỳ im lặng. Biết muốn khôi phục lại lòng tin yêu của Kiên, nàng phải nói thật. Tuy có lúc vui vẻ, có lúc âu yếm, nhưng thỉnh thoảng Kiên vẫn lộ ra chút e dè và nghi ngờ. Muốn chinh phục một người thiên về tình cảm như Kiên, nàng phải khôn khéo chứng tỏ cho anh thấy dù có chuyện gì xảy ra giữa hai người nàng vẫn yêu anh. Tình yêu sẽ là sợi giây ràng buộc hai người lại với nhau. Tình yêu sẽ xóa bỏ mọi hiểu lầm, cách biệt và bất đồng chính kiến. Những thứ đó là mây mù che phủ tình yêu của họ. Chỉ có tình yêu, duy nhất tình yêu chân thật của nàng, mới đủ khả năng chinh phục được lòng yêu thương của Kiên.

19

Nắng xuyên qua tàng cây nhãn già cỗi dọi xuống cái võng thành những đốm sáng lung linh. Gió rì rào. Buông cuốn sách xuống Quỳ thở dài. Lật bật đã hai năm kể từ ngày Kiên bị nàng tống lên ghe đi tị nạn. Từ đó nàng không nghe bất cứ tin tức nào về anh. Cũng từ ngày đó nàng sống một đời sống khác biệt. Nàng có chức vụ, quyền lực, tiền bạc. Cái gì nàng cũng có. Trong khi nhà nước ra lệnh tịch thu sách vở, báo chí, băng nhạc hay những gì liên quan tới văn hóa đồi trụy của ngụy thì tại nhà, nàng vẫn đọc, vẫn gìn giữ và nâng niu những gì mà Kiên đã mua tặng cho nàng. Nó là kỹ niệm. Nó là hình ảnh của Kiên. Đảng và nhà nước có thể cho nàng mọi thứ trừ một điều. Kiên. Nàng yêu đảng. Nàng yêu nhà nước nhưng tận cùng tâm khảm nàng biết những thứ đó chưa đủ. Dù đã được kết nạp vào đảng, nàng vẫn cảm thấy giữa cá nhân mình và cái tập thể rộng lớn đó vẫn có một cái gì xa lạ và cách ngăn. Đảng không mơ mộng. Nhà nước không lãng mạn. Do đó mà đảng viên cũng không được phép mơ mộng hay lãng mạn. Đảng không có yêu ai ngoại trừ đảng. Vì vậy mà nàng cũng không thể yêu ai ngoại trừ yêu đảng. Đó là đạo đức cách mạng. Nàng đã được dạy dỗ từ hồi nhỏ là phải noi gương đạo đức cách mạng của bác và đảng. Tuy nhiên chỉ cần sau hai năm sống dưới sự chỉ đạo của đảng và nhà nước, nàng đâm ra hoài nghi, thắc mắc và thất vọng. Nàng cảm thấy thiếu thốn. Đảng với nhà nước cung cấp cho nàng mọi thứ nàng cần trừ một thứ. Tình yêu. Nàng nhớ tới lần nói chuyện cuối cùng với Kiên. Nàng đã mời anh tham gia cách mạng và anh đã thẳng thắn từ chối. Lý do mà Kiên nêu ra là không thể và không muốn sống chung với những người dối gian, giả trá và lường gạt như nàng. Ngày đó nàng giận Kiên và tống cổ anh lên tàu tị nạn. Bây giờ nàng mới nhận ra Kiên có lý. Thiên đường chỉ là tưởng tượng của con người, huống hồ gì thiên đường cộng sản thuần là tưởng tượng trong đầu óc bệnh hoạn của lãnh tụ. Cùng là đồng bào mà người ta xử tệ với nhau. Cùng là người đồng quê hương mà người ta lại thù ghét nhau. Ở trong cái tập thể mà người ta gọi là đảng không có tình yêu, không có một chỗ nào dành cho tình thương, mà chỉ là chèn ép, lừa gạt, dối trá, tố cáo, triệt hạ nhau bằng đủ mọi thủ đoạn, mưu mô và mánh khóe hèn hạ và bỉ ổi. Ngay sau khi cách mạng thành công, nàng là bí thư tỉnh ủy. Một năm sau nàng ” tình nguyện ” nhường chức vụ béo bở này lại cho một đồng chí của mình từ ngoài bắc vào. Tuy nhiên đảng vẫn còn có lòng ưu ái bằng cách cho nàng chức vụ phó trưởng ty giáo dục vì ngày xưa nàng là cô giáo. Điều cay đắng nhất, ông trưởng ty, ông sếp của nàng lại là người có trình độ học vấn mới học hết lớp ba của một trường làng đâu đó ngoài Nam Định. Với trình độ này, Quỳ nhớ, trước năm 1975, ông ta chỉ có làm gác dan hay lau cầu tiêu. Thế mà bây giờ, được đảng cho làm trưởng ty, ông ta hãnh diện về thành tích cách mạng của mình. Mỗi lần hội họp, ông ta thao thao giảng dạy về lý thuyết cộng sản, đạo đức cách mạng, đường lối giáo dục cho nhân viên của mình, mà những người nghe đó đều có bằng tú tài hoặc cử nhân. Nhưng thôi nàng cũng không muốn nghĩ tới các sự kiện cười ra nước mắt đó. Một điều mà nàng không chịu được là cái nhìn của bạn bè, người quen và luôn cả người bên nội. Đất nước thống nhất, nhưng gia đình nàng lại chia thành hai phe. Ba và hai anh rể mỉa mai nàng. Họ xa lánh nàng. Họ không thèm cầu cạnh nàng dù nàng có quyền uy và địa vị. Nàng cảm thấy lạc lõng và bơ vơ. Từ đó nàng cảm thấy một điều mà lâu nay nàng quên bẵng đi. Tình thương mới là cái quí nhất. Nàng nhớ Kiên. Mỗi buổi chiều, sau khi đi làm về, ra sân ngồi trên võng đọc sách, nàng nhớ Kiên vô cùng. Nàng nhớ giọng nói của anh. Nàng thèm được nhìn vào mắt anh. Nàng muốn được nắm tay anh đi dạo trên bờ dừa lấp lánh ánh nắng. Nàng muốn được Kiên vùi mặt trong mái tóc thơm mùi bông sứ của mình và thì thầm ba tiếng ” anh yêu em…”. Đời sống không có tình yêu là một đời sống dẫy chết. Kiên đã nói như thế. Muốn sống hạnh phúc nàng biết phải làm điều gì khác hơn là nhắm mắt quay theo cái guồng máy đang từ từ nghiền nát mình. Đảng không thể cho nàng tình yêu và hạnh phúc. Tại sao mình không đi tìm Kiên. Vượt biên. Ý tưởng nổ bùng ra trong trí làm Quỳ thảng thốt. Nàng sợ. Sợ có người nào đọc được ý tưởng của mình. Nàng sợ đôi mắt vô hình của đảng đang rình mò, quan sát mình. Vượt biên để tìm Kiên. Ngày xưa vì bất đồng chánh kiến hai người đã xa nhau. Bây giờ nàng bằng lòng bỏ sự nghiệp cách mạng của mình để đổi lấy tình yêu. Nàng từ bỏ hết những gì mình có chỉ để gặp Kiên, sống cho tình yêu của mình. Ngồi trên chiếc võng mà ngày xưa hai đứa hay ngồi chung với nhau, nàng như thấy Kiên đang mỉm cười nhìn mình bằng ánh mắt thương yêu. Từ đó nàng âm thầm phác họa kế hoạch đi tìm tình yêu. Sáu tháng sau, chiếc thuyền chở người vượt biên, trong số đó có Quỳ tới được trại tị nạn Bidong. Một năm sau nàng đặt chân lên đất Mỹ.

20

Một tuần nghỉ hè chấm dứt. Dù nấn ná, dù bịn rịn, Kiên cũng phải trở lại nơi mình ở để tiếp tục đi làm và đi học. Chầm chậm lái xe ra khỏi khu chung cư, ngoảnh đầu nhìn lại, anh thấy Quỳ vẫn còn đứng trông theo. Dáng của nàng lẻ loi, cô đơn, buồn rầu. Kiên ứa nước mắt. Anh biết mình yêu Quỳ, mãi mãi yêu cô gái xứ dừa đó. Không có gì có thể làm anh ngưng yêu Quỳ. Tình yêu của anh vẫn còn đó, bàng bạc trong không gian, hiện hữu từng sát na.

Đứng nhìn theo chiếc xe chở Kiên mất dạng nơi khúc quanh Quỳ ứa nước mắt, lặng lẽ trở về căn phòng của mình. Buồn bã. Cô đơn. Âu sầu. Bỏ sự nghiệp cách mạng, rời xa cha mẹ để đi tìm tình yêu, nàng hi vọng sẽ đạt được điều mình mong ước. Gặp lại Kiên, nàng mới biết những mâu thuẫn giữa hai người vẫn còn đó. Kiên vẫn còn đau, còn giận, còn e dè như con chim đã một lần bị tên nên vẫn còn sợ khi thấy cành cây cong. Mở cửa bước vào phòng, gài chốt lại cẩn thận, nàng nằm dài trên giường khóc thầm.

– Quỳ… Quỳ… Anh đây… Kiên đây…

Quỳ ngồi bật dậy khi nghe tiếng gõ cửa cùng với giọng nói của Kiên vang lên. Mở cửa nàng thấy anh đang đứng.

– Anh quên cái gì hả anh?

Quỳ hỏi nhỏ. Kiên cười gật đầu.

– Anh quên hỏi Quỳ một câu…

– Dạ câu gì…

– Lý do nào thúc đẩy Quỳ vượt biên đi tìm anh?

Kiên hỏi với giọng thật nghiêm trọng. Nhìn anh đăm đăm, Quỳ nói chậm.

– Sau khi anh đi rồi, em mới nhận ra chỉ có tình thương yêu chân thật mới là điều quí giá nhất. Vì thế mà em phải đi tìm anh…

Gật gật đầu Kiên hỏi tiếp.

– Em có nói với anh một câu là ” Em phải làm gì để được anh tha thứ ”. Em nhớ không?

– Dạ em nhớ…

Kiên nhìn vào đôi mắt long lanh buồn của cô gái xứ dừa.

– Em có muốn nghe câu trả lời của anh không?

– Dạ muốn…

Bước vào phòng, khép cửa lại, hôn lên mái tóc vẫn còn phảng phất mùi hoa sứ của người yêu, Kiên thì thầm.

– Em phải bằng lòng làm vợ anh thì mới được anh tha thứ…

Quỳ mỉm cười. Tựa đầu vào ngực người yêu, nàng thủ thỉ.

– Em chờ câu trả lời này lâu lắm rồi anh biết không…

Hè 2010

chu sa lan