Sát Đát Nhân 2

21

Ai mà không sợ chết

     Không biết bằng cách nào, không biết tốn bao nhiêu tiền bạc và công lao; Sát Ác Nhân Tiệm đã gây kinh ngạc cho toàn thể quần hùng tham dự giang hồ đại hội dưới chân núi Tản Viên. Hàng trăm ngôi nhà lớn nhỏ dành cho mọi người tạm trú được xây quanh chân núi. Nhà sàn đều cất bằng gỗ với mái tranh nhọn và cao tương tự như nhà của dân thiểu số. Quần hùng trầm trồ khen ngợi khi nhìn thấy dãy khán đài án theo tám phương vị nam bắc, đông tây, đông bắc, đông nam, tây bắc và tây nam mà khán đài trung ương nằm tại hướng nam. Tám khán đài xếp thành một vòng tròn tượng trưng cho trời với trung tâm là võ đài hình vuông tượng trưng cho đất có bốn cột trụ cao lớn treo đèn đuốc sáng rực. Dù chưa tới giờ tuất là giờ khai mạc song quần hùng đã ngồi chật hết tám khán đài. Người này hỏi thăm người kia. Có người được dịp hàn huyên với người mà họ chỉ nghe danh nhưng chưa biết mặt. Tiếng cười nói vui vẻ huyên náo khắp nơi. Người ta thấy sự hiện diện của các vị chưởng môn nhân các môn phái nổi tiếng như Cổ Loa, Tướng Quốc, Thảo Đường, Lạc Việt, Bạch Hạc, Thông Thánh Quán, Thanh Liễu Quán và các vị trang chủ của thập nhị hiền trang, các vũ sĩ giang hồ lừng danh, các nhân viên nồng cốt của Sát Ác Nhân Tiệm và nhiều nhân vật quan trọng của đoàn do thám Thăng Long cầm đầu bởi Vô Danh Hiệp. Ngồi tại khán đài trung ương Trúc Kiếm Tiên Sinh, chưởng môn phái Cổ Loa cười nói với Bảo Quốc đại sư, phương trượng chùa Tướng Quốc:

     – Đại hội giang hồ đêm nay đúng là kỳ ngộ trăm năm mới có. Đại sư nghĩ đã tới lúc giang hồ nước ta hưng thịnh trở lại?

     – Mô Phật… Bần tăng cũng đồng ý nghĩ như thí chủ. Giới giang hồ của nước ta đã lấy lại uy phong sau thời gian dài suy xụp… Nhìn cảnh mọi người vui vẻ trò chuyện, hỏi han, cười đùa bần tăng hi vọng họ sẽ quên đi tị hiềm để cùng nhau chống xâm lăng…

     Dù không nói ra mọi người đều thắc mắc về sự vắng mặt bất thường của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Hà Phương và tất cả nhân viên trông đứng trông ngồi, thấp thỏm chờ đợi tuy nhiên cũng không thấy tăm hơi. Không thể chờ đợi lâu hơn nữa Hà Phương bước tới thì thầm cùng Vô Danh Hiệp. Hồi trống nổi lên báo hiệu giờ khai mạc bắt đầu. Vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long đứng lên. Đảo mắt một vòng quần hùng ngồi trên khán đài ông ta cao giọng thốt:

     – Kính thưa chư vị chưởng môn các phái võ… Kính thưa chư vị trang chủ các gia trang… Kính thưa chư vị vũ sĩ giang hồ… Vì một lý do đặc biệt Sát phò mã đã phải vắng mặt để khai mạc cho giang hồ đại hội đêm nay do đó lão phu tạm thời đứng ra tuyên bố đại hội bắt đầu. Sở dĩ có đại hội giang hồ ngày hôm nay vì tình thế nước nhà đang và sẽ phải chuẩn bị cho một cuộc chiến tranh chống xâm lăng. Cỗ nhân ta thường nói là ” Giặc tới nhà đàn bà cũng phải đánh ” huống hồ gì chúng ta mang danh vũ sĩ không lẽ lại cúi đầu làm nô lệ cho ngoại bang. Cứu nước giúp dân đó là một bổn phận của vũ sĩ…

     Ngừng nói Vô Danh Hiệp nhìn một rừng người ngồi chật khán đài đoạn cao giọng tiếp. Ông ta đã phổ kình lực vào tiếng nói cho nên âm thanh rền rền ngàn cây nội cỏ:

     – Theo báo cáo của tổ do thám ở Long Châu thời Nguyên triều đã hội quân năm mươi vạn nơi Hồ Quảng và chuẩn bị một cách chu đáo việc xâm chiếm Đại Việt ta. Nhân viên thuộc đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ đã bí mật xâm phạm biên cương và hoạt động ráo riết ở vùng Lạng Giang và Hải Đông. Chúng lén lút ghi nhận hình thể núi sông, đường đi nước bước cùng các vị trí đóng quân quan trọng của quân ta. Mông Cổ là tinh binh đánh đâu thắng đó. Từ khi xuất binh chinh đông phạt bắc họ chưa thua trận nào. Đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ là một tổ chức qui mô, kỷ luật và nhân viên thuộc hàng cao thủ giang hồ từng so tài đọ trí với Tây Hạ, Ba Tư, Hồi quốc và gần đây nhất họ đã đánh tan tành đoàn do thám Tống triều…

Vô Danh Hiệp ngừng nói khi nghe tiếng xì xầm phát ra từ khán đài bắc nơi có các vũ sĩ giang hồ trẻ tuổi ngồi dự khán. Hướng về nơi đó giọng nói của vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long vút cao lên dội rền rền ngàn cây nội cỏ hoà lẫn với ánh trăng sáng lung linh mờ ảo.

     – Giới giang hồ Đại Việt ta thành hình từ thời Hùng Vương, mang dòng máu bất khuất và kiêu hùng của Bà Trưng, Bà Triệu, Lý Bôn, Triệu Quang Phục, Mai Thúc Loan; những người từng biểu dương chí quật cường và lòng dũng cảm trong suốt một ngàn năm nô lệ. Chúng ta đã từng sát cánh với Ngô Quyền đánh một trận thủy chiến danh lừng kim cổ. Cũng chính chúng ta đã phù trợ Đinh Bộ Lĩnh bình loạn mười hai sứ, ủng hộ Lê Hoàn bẻ gãy mộng xâm lăng của Tống triều. Cũng chính các vũ sĩ giang hồ tay đao tay kiếm tòng quân dưới trướng của Lý Thường Kiệt đại tướng quân mở một cuộc viễn chinh chưa từng có trong lịch sử của Đại Việt ta. Bây giờ tới lúc chúng ta, những anh hùng hào kiệt hiện diện nơi đây ngày hôm nay nối gót tiền nhân đem hết thân vũ học ra so tài đọ trí với đoàn do thám Mông Cổ. Mục đích của đại hội giang hồ này là bầu một vị minh chủ để chi huy quần hùng về hợp tác với đoàn do thám Thăng Long nói riêng và triều đình nói chung hầu giúp dân cứu nước khỏi hoạ xâm lăng. Làm được chuyện này là chúng ta đã làm tròn bổn phận của một vũ sĩ. Sau đây lão phu xin nhường lời lại cho vị đại diện của Sát Ác Nhân Tiệm nói về thể thức tuyển chọn vị minh chủ giang hồ…

     Vô Danh Hiệp ngồi xuống. Một tráng niên mặc vũ phục xanh đứng lên. Giọng nói trầm nhỏ song dội vào tai mọi người khiến cho ai ai cũng biết người này có nội lực cao thâm.

     – Kính thưa chư vị… Tại hạ là Bất Bình Thời Cuộc, đại diện cho Sát Ác Nhân Tiệm…

     Quần hùng xôn xao bàn tán. Không ai không nghe danh biết tiếng tay kiếm phiêu bạt giang hồ từng là đầu đề bàn tán của cả ba phe hắc, bạch và hiệp đạo về những hành vi ngông cuồng ngạo mạn. Điều mà ít người biết là Bất Bình Thời Cuộc lại trở thành nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm.

     – Là một nhân vật đại diện cho mấy ngàn vũ sĩ của chúng ta bao gồm các môn phái, gia trang lớn nhỏ và các vũ sĩ lưu lạc giang hồ, vị minh chủ phải là người có hai điều kiện tài và đức. Có tài mà kém đức độ sẽ trở thành kẻ bất lương độc ác, còn có đức mà thiếu tài thời ít có người phục tùng và chịu sự chỉ huy của mình. Chư vị cũng như tại hạ dù tài hèn đức bạc nhưng chắc chắn sẽ không tâm phục khẩu phục một kẻ kém tài bạc đức hơn mình. Về phần đạo đức tại hạ tin chắc toàn thể chư vị hiện diện nơi  Tản Viên đều có thừa để trở thành minh chủ giang hồ. Riêng về phần tài ba chúng ta lại có quá nhiều người. Giới giang hồ Đại Việt của chúng ta có quá nhiều nhân tài và cái khó khăn, cái rắc rối là ở chỗ đó…

     Tất cả người dự khán đều cười lớn vì câu nói có vẻ bông đùa của Bất Bình Thời Cuộc. Có tiếng nói phát ra từ khán đài bắc nơi có các cao thủ trẻ tuổi ngồi:

     – Giới giang hồ Đại Việt nhiều nhân tài trong đó có tiên sinh…

     Bất Bình Thời Cuộc hơi mỉm cười khi nghe người ta ca tụng mình. Hướng về nơi có tiếng nói phát ra y cao giọng tiếp:

     – Đa tạ… Tại hạ có tài múa kiếm song so về đức độ không bằng vị phương trượng của Tướng Quốc tự mà kiếm thuật còn kém Trúc Kiếm Tiên Sinh của phái Cổ Loa. Bởi vì có quá nhiều nhân tài cho nên chúng ta phải dùng vũ thuật để tuyển chọn một nhân tài xuất sắc nhất trong số các nhân tài có mặt ở đây ngày hôm nay. Bất cứ ai trong chư vị tự nghĩ là mình có đủ tài để làm minh chủ xin thượng đài phô diễn công phu cho mọi người thưởng lãm…

     Quần hùng xì xầm bàn tán về đề nghị của Bất Bình Thời Cuộc. Thoạt nghe thời giản dị song suy nghĩ mới biết phức tạp và khó khăn. Nhân vật nào đủ bản lĩnh để đánh bại hết mọi người. Vũ sĩ nào có công phu khiến cho mấy ngàn người tham dự phải tâm ohục và khẩu phục để được họ tôn vinh minh chủ giang hồ.

     – Mô phật… Thí chủ nghĩ sao?

     Bảo Quốc đại sư hỏi nhỏ Trúc Kiếm Tiên Sinh. Cười cười vị chưởng môn phái Cổ Loa hỏi:

     – Đại sư muốn làm minh chủ giang hồ?

     Vị sư trụ trì chùa Tướng Quốc lắc đầu mấy lượt:

     – Mô phật… Bần tăng là một kẻ tu hành gác ngoài lợi danh kể cả chức minh chủ giang hồ… Thí chủ là một người mà bần tăng nghĩ…

     Cười ha hả vị chưởng môn phái Cổ Loa nói nhanh:

     – Đại sư cho phép tôi được ngắt lời. Tôi tuổi ngoài sáu mươi thời ham gì chức vị  phiền toái đó. Ta nên dành cho giới trẻ nhiều năng lực và hăng say hoạt động. Tôi nghe đồn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tuổi trẻ mà tài cao lại là phò mã của triều đình cho nên ông ta xứng đáng làm minh chủ giang hồ…

     Ngồi lắng nghe câu chuyện Vô Danh Hiệp cười gật gù. Đợi cho Trúc Kiếm Tiên Sinh dứt lời, ông ta xen vào hỏi:

     – Nói như vậy có nghĩa là đại sư và Trúc chưởng môn đồng ý Sát phò mã được làm minh chủ?

     Bảo Quốc đại sư và Trúc Kiếm Tiên Sinh nhìn nhau hội ý xong vị chưởng môn Cổ Loa cười đáp:

     – Vô thủ lĩnh đừng lo ngại về bọn già mà nên chú tâm vào sự ưng thuận của giới cao thủ trẻ tuổi và hiếu thắng. Muốn trở thành minh chủ giang hồ Sát phò mã phải trổ tài khiến cho họ khâm phục thời mới chỉ huy và sai khiến họ được…

     – Xin phép ba vị cho tiện nữ được góp lời…

     Nghe giọng nói thanh tao vang lên Bảo Quốc đại sư vội quay lại thấy một cô gái trẻ đẹp đang ngồi sau lưng của mình. Chăm chú nhìn giây lát ông ta từ tốn lên tiếng:

     – Mô phật… Nếu bần tăng không lầm thời thí chủ là vị nữ quân sư nổi tiếng túc trí đa mưu của Sát Ác Nhân Tiệm phải không?

     – Đa tạ đại sư có lời khen tặng. Tên của tiện nữ là Hà Phương. Trúc chưởng môn có nói là muốn trở thành minh chủ giang hồ Sát phò mã cần phải trổ tài để thu phục mọi người. Tiện nữ mạn phép hỏi Trúc chưởng môn là trổ tài bằng cách nào?

     – Vũ thuật…

Bất Bình Thời Cuộc lên tiếng và Trúc Kiếm Tiên Sinh cười gật đầu:

     – Túc hạ nói đúng. Sát phò mã phải phô diễn công phu tuyệt kỹ bí truyền của sư môn khiến cho giới cao thủ trẻ tuổi khâm phục thời lúc đó mới có thể chỉ huy và sai khiến họ được…

     Đột nhiên một bóng người từ trên nóc khán đài tà tà rơi xuống võ đài. Qua ánh trăng rằm lung linh mờ ảo cộng thêm ánh đuốc bập bùng quần hùng trông thấy một thanh niên mặc vũ phục màu đen, chân quấn xà cạp cũng màu đen và chuôi kiếm ló lên nơi vai cũng mà đen. Mái tóc dài chấm vai, ánh mắt sáng rực màu xanh lạnh lẽo, ngưòi lạ đứng im với khí thế thần bí và cao ngạo.

     Nhìn một vòng khắp các khán đài y cất giọng trầm nhỏ song rót vào tai quần hùng nghe rõ mồn một.

     – Vô Lưu Huyết là tính danh của tại hạ…

     Có nhiều người, rất đông người đứng bật dậy khi nghe tới danh hiệu đó. Chưởng môn nhân các phái võ lừng danh, trang chủ của mười hai đại trang và vô số cao thủ nổi tiếng trong giang hồ nhìn nhau. Dường như trên nét mặt của họ hiện lên vẻ kinh dị, băn khoăn và lo nghĩ. Không ít thời nhiều tất cả người tham dự đại hội đều nghe tới danh tánh của tay kiếm vô danh và lạ hoắc này. Nhưng dù vô danh, dù lạ hoắc, song với thuật xử kiếm giết người không vấy máu y lần lượt hạ sát thủ lĩnh hắc đạo các thành Thăng Long, Lạng Sơn, Nghệ An và Thanh Hóa để trở thành thủ lĩnh phe hắc đạo. Bây giờ y lại xuất hiện ở đây để tranh đoạt danh vị minh chủ giang hồ. Đụng tới y là chết. Đó là lời phao truyền kể từ khi Vô Lưu Huyết nhập cuộc chơi đao kiếm.

     – Tại hạ tới đây tranh chức minh chủ giang hồ. Bất cứ ai trong chư vị không đồng ý kính mời người đó lên đây so tài…

     Quần hùng im lặng không có phản ứng nào trước câu nói thách thức đầy ngạo nghể của tay kiếm giết người. Một cụm mây bỗng dưng che mất vầng trăng rằm khiến cho cảnh vật trở nên lờ mờ. Nhìn xuống võ đài quần hùng có cảm tưởng hình bóng của Vô Lưu Huyết trở thành bí hiểm như tượng trưng cho thần chết đi lấy mạng người. Một bóng người từ trên khán đài chính lao xuống đứng đối diện với Vô Lưu Huyết. Người ta nhận ra người đó không ai khác hơn Bảo Quốc đại sư, nhân vật đứng đầu của Tướng Quốc tự. Hai bàn tay chấp lại thành hình đóa hoa sen chớm nở, sư Bảo Quốc cất giọng từ hoà.

     – Mô Phật… Bần tăng xin được phép giải chiêu kiếm của thí chủ…

     Ánh mắt của Vô Lưu Huyết chợt sáng lên màu xanh lè cùng với giọng nói trầm lạnh vang lên từng tiếng một:

     – Đại sư không giải được chiêu kiếm của tại hạ đâu…

     Bảo Quốc đại sư cười cất giọng từ hoà:

     – Mô Phật… Bần tăng biết… Tuy nhiên bần tăng muốn thử may ra…

     Ngừng lại giây lát vị sư già cao giọng:

     – Nếu bần tăng không đem mạng mình ra thử thách thời sẽ có nhiều người chết lắm… Mời thí chủ…

     Không có chút biến đổi trên làn da mặt xanh mét như người chết, Vô Lưu Huyết thỏng tay triển công phu trầm tịnh. Bảo Quốc đại sư cũng đứng im tham thiền nhập định. Không gian như ngưng đọng. Người người như ngừng thở. Không có tiếng xì xầm, tiếng ho hay tiếng hô hấp ngoại trừ tiếng gió hú lưng chừng đồi hoà lẫn trong âm thanh của đuốc cháy bập bùng. Hai đối thủ hoàn toàn bất động nhưng người người đều biết trong cái bất động đó tàng ẩn một cái động vô lường. Vô Lưu Huyết đứng im. Hai mắt của y mở to sáng dần lên màu xanh lạnh lẽo giống như ánh ma trơi bay lặng lờ trong bãi tha ma vào những đêm tối trời. Ai ai cũng cảm thấy hồi hộp, bất an và sợ hãi vì sát khí ngùn ngụt toát ra từ thân vóc và nhất là cái ý giết người của y

     Rẹt… Đó là âm thanh của kiếm rút ra khỏi vỏ. Khi âm thanh đến tai người nghe thời mũi kiếm đã đâm trúng mục tiêu rồi. Bảo Quốc đại sư vẫn đứng im. Vô Lưu Huyết cũng đứng im, hai  tay buông xuôi xuống và kiếm vẫn còn cài trong vỏ. Nếu không nghe âm thanh người ta tưởng y chưa rút kiếm. Tuy nhiên những người ngồi sát võ đài đều thấy rõ một lỗ sâu hun hút và nhỏ rức ngay mi tâm của sư Bảo Quốc. Ông ta đứng im giây lát rồi ngã vật ra sàn đài. Toàn thể người dự khán có cảm giác như bị tia kình khí vô hình đâm ngay mi tâm của mình làm tê liệt tứ chi.

     Nhẹ thở hơi dài Vô Danh Hiệp cất giọng trầm trầm:

     – Chiêu kiếm tuyệt độc. Hơn bốn mươi năm lang bạt sông hồ lão phu chưa thấy ai tôi luyện được chiêu kiếm độc địa như vậy…

     Ngừng lại giây lát ông ta thong thả tiếp:

     – Chư vị đều biết thượng đan điền là giao điểm của huyệt bách hội và mi tâm cho nên nếu bị đâm trúng người ta sẽ chết tức khắc, không có một phản ứng, một cử động nào…

     Không đợi Vô Danh Hiệp dứt lời Thiết Tâm đứng bật dậy song Xú Mỹ Nhân níu tay y lại. Cánh tay nhỏ nhắn của nàng lại có sức mạnh đủ khiến cho anh chàng khổng lồ không bước đi được. Ngọc Diện Công Tử trừng mắt:

     – Ngươi điên à…  Đừng ỷ có tấm thân đao kiếm chém không đứt mà ngươi làm tàng. Lạng quạng là chết với y liền. Chiêu kiếm của y không phải là chiêu kiếm thường mà là ngự kiếm thuật. Thứ kình khí vô hình này thừa khả năng xẻ đá soi vàng, xuyên thủng màn khí công hộ thể của bất cứ cao thủ nào. Ngươi nghĩ ngươi tài hơn sư Bảo Quốc à?

     Thiết Tâm ngồi phịch xuống như bong bóng bị xì hơi.

     – Tại sao y chưa tới?

     Câu hỏi của Xú Mỹ Nhân cũng là câu hỏi của tất cả nhân viên Sát Ác Nhân Tiệm. Họ không biết lý do gì khiến cho vị chủ tiệm của họ trễ hẹn. Hà Phương lẩm bẩm:

                                              – Sát huynh… Sát huynh ơi…

     Giọng nói trầm lạnh của Vô Lưu Huyết vang lên trong bầu không khí nặng nề:

     – Còn ai muốn giải chiêu kiếm của tại hạ…

     Trúc Kiếm Tiên Sinh từ từ đứng dậy. So về vai vế và tăm tiếng ông ta không kém chi Bảo Quốc đại sư, tuy nhiên mọi người và chính ông ta vì tôn trọng các bậc tu hành cho nên tỏ ra trọng vọng sư Bảo Quốc hơn. Nếu thực sự so tài thời chưa chắc ai thắng ai. Nhìn Vô Lưu Huyết đứng trên võ đài giây lát vị chưởng môn phái Cổ Loa thong thả rời khán đài. Quần hùng vỗ tay hoan hô như muốn nâng cao tinh thần của ông ta. Kẻ nào không sợ chết, hoặc sợ chết mà dám chết vì đại nghĩa, kẻ đó là anh hùng đáng cho người ta ngưỡng mộ và trọng vọng.

     Vô Lưu Huyết đứng bất động. Y không tỏ thái độ nào khác lạ trong lúc người ta nhặt tử thi của sư Bảo Quốc. Y cũng không có cử chỉ gì khi thấy Trúc Kiếm Tiên Sinh thượng đài.

     – Lão phu là chưởng môn phái Cổ Loa…

     Giọng nói trầm lạnh vang lên từng tiếng một trong đêm trăng sáng:

     – Chưởng môn không giải được chiêu kiếm của tại hạ đâu…

     Trúc Kiếm Tiên Sinh nhẹ cười:

     –       Lão phu biết…

     –       Chưởng môn không sợ chết?

     Vô Lưu Huyết hỏi câu trên và vị chưởng môn phái võ nổi tiếng nhất giang hồ bình tịnh đáp:

     – Sợ chứ tuy nhiên người ta ai cũng một lần chết…

     Vô Lưu Huyết buông gọn:

     -Ngay cả chết sớm hay chết muộn…

     Trúc Kiếm Tiên Sinh nhẹ cười:

     – Lão phu đã ngoại lục tuần cho nên sống cũng tốt mà chết cũng không có gì phải phàn nàn hay nuối tiếc…

     Ngừng lại giây lát ông ta cao giọng:

     – Túc hạ muốn làm minh chủ giang hồ bằng cách giết người như thế này lão phu e…

     Như không muốn nghe thêm lời khuyên nhủ, Vô Lưu Huyết lạnh giọng:

     – Mời chưởng môn xuất chiêu…

     Biết không thể dùng lời nói để làm ngưng cuộc chém giết, Trúc Kiếm Tiên Sinh rung tay. Một biến thành ba, ba thành chín, chín thành tám mươi mốt, rồi sau đó thanh trúc kiếm biến thành bức tường trùm phủ lấy thân hình của ông ta kín đáo, dày đặc và khít khao tợ tường đồng vách sắt. Từ trong vàng kiếm quang mịt mờ bóng ảnh này những sao kiếm chợt biến chợt hiện, khi tắt khi nổi bắn vào các huyệt đạo của đối thủ. Vô Lưu Huyết đứng im, hai tay buông xuôi xuống, hai mắt sáng ngời nhìn đăm đăm vào vầng kiếm quang chập chờn bay nhảy hầu nhận ra thực hư chân giả trong thuật xử kiếm thần tốc và biến ảo của vị chưởng môn phái Cổ Loa, một nhân vật có thể nói được liệt vào danh vị đệ nhất kiếm thủ đương thời.

     Rẹt… Âm thanh bật lên khô lạnh. Vầng kiếm quang tắt phụt. Mọi người trông thấy Trúc Kiếm Tiên Sinh đứng im và hai tay buông xuôi xuống. Tay cầm kiếm của ông ta run rẫy. Cạch… Thanh trúc kiếm lừng danh rơi xuống cùng với thân hình của ông ta ngã ngửa trên sàn gỗ. Quần hùng im lặng như tờ. Có người cảm thấy như hô hấp bị tắt nghẹn. Có người cảm thấy mi tâm của mình như bị tia kình khí vô hình đâm thấu làm tê liệt tứ chi.

     – Còn ai muốn giải chiêu kiếm của tại hạ?

     Năm bảy ngàn vũ sĩ im thinh thích. Quét ánh mắt ngời sát khí một vòng xong hơi nghiêng mình Vô Lưu Huyết cất giọng trầm trầm:

     – Xin tái kiến…

     Không một nhích động thân hình của tay kiếm giết người không vấy máu tà tà bốc lên trời cao hơn trượng rồi bằng cái xoay mình thân ảnh mất dạng trong đêm trăng mông lung. Chứng kiến thuật khinh công thượng thừa đó mọi người lắc đầu. Dường như có tiếng ai thở dài nhẹ nhỏm.

 

22

Chiêu quyền từ bi

     Từ thành Lạng Sơn đi theo đường cái quan chừng sáu bảy dặm người ta sẽ tới thôn Kỳ Lừa rồi lát sau sẽ tới Tam Lung và Đồng Đăng. Thôn Đồng Đăng cách Lạng Sơn khoảng bốn mươi dặm về hướng tây bắc và cách cửa ải Pha Lũy mà sau này gọi là ải Nam Quan độ hai mươi dặm về hướng đông bắc. Đó là cửa ải phân chia ranh giới của hai nước Việt Hoa.

     Phân đoàn do thám Lạng Giang chịu trách nhiệm một vùng đất mênh mông với địa thế hiểm trở gồm toàn núi non và rừng rậm ngút ngàn. Trên vùng đất này đang xảy ra cuộc giao tranh âm thầm song không kém phần ác liệt và đẫm máu giữa đoàn do thám Thăng Long và đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ. Ban tin tức, ban truy tầm, ban ám sát của đoàn do thám Thăng Long đã cài đặt, bố trí các trạm lượm tin, liên lạc, nghe lén ở Kỳ Lừa, Tam Lung, Đồng Đăng, Pha Lũy, Lộc Châu và dọc theo vùng biên giới hai nước.

     Từ các vị trí này nhân viên do thám Đại Việt lén lút xâm nhập vào nội địa của Trung Hoa như Long Châu, Bằng Tường. Với sự hợp tác của dân bản xứ họ đã thiết lập một đường dây liên lạc sang tới tận Hồ Quãng. Cũng nhờ vào sự giúp đỡ của người Hán không thần phục Mông Cổ, các nhân viên do thám Đại Việt có thể nghe biết khá chính xác về kế hoạch xâm lăng của Nguyên triều. Con đường từ Pha Lũy về Đồng Đăng vắng ngắt chỉ có một người đi. Đó là một ông lão râu tóc bạc trắng, mặc quần áo bằng vải thô và chân mang giày cỏ. Ông ta quảy trên vai gói hành lý nhỏ bằng một đoạn tre dài ba thước. Ngang hông của ông ta lủng lẳng  bầu rượu nhỏ. Tuy râu tóc bạc phơ song trông ông ta còn tráng kiện xuyên qua bước chân nhanh nhẹn và ánh mắt ngời tinh anh. Vừa đi ông ta nghêu ngao ngâm thơ đoạn tợp ngụm rượu xong cất tiếng nghêu ngao:

     – Bồ đào mỹ tửu dạ quan bôi

      Dục ẩm tỳ bà mã thượng khôi

      Túy ngọa sa trường quân mạc tiếu

      Cổ lai chinh chiến kỷ nhân hồi…

     Tiếng ngâm dội vào vách núi bìa rừng rền vang hồi lâu mới dứt. Đưa mắt nhìn ngọn núi xa xa vọt cao trên nền trời xanh thẳm ông ta lẩm bẩm:

     – Động Tam Thanh… Nàng Tô Thị… Mình ráng tới Lạng Sơn sơm sớm để kiếm cái gì lai rai và dằn bụng rồi vào dịch trạm ngủ qua đêm…

     Dứt lời ông ta rảo bước. Tuy gọi là rảo bước song ông ta bước nhanh vô cùng, nhanh tới độ hai ống quần phất gió kêu rèn rẹt. Chừng tàn nén nhang ông ta trông thấy thôn Đồng Đăng thấp thoáng sau rừng cây thưa thớt. Đang rảo bước ông ta chợt dừng lại khi thấy một xác chết nằm xấp bên vệ đường. Nhìn y phục ông lão biết đó là nhân viên của đoàn do thám Thăng Long. Lật ngữa xác chết lên ông ta chăm chú quan sát vết thương nơi ngực. Vết thương nhỏ, gọn và sâu có lẽ do kiếm gây ra. Nhìn ống tay áo đen có hai vệt vàng ông ta biết nạn nhân là một nhân viên có cấp bực ít nhất là tổ trưởng thuộc ban tin tức. Ngẫm nghĩ giây lát  ông lão đứng lên tiếp tục rảo bước vào Đồng Đăng. Khu phố chợ Đồng Đăng vắng vẻ và đìu hiu vì dân chúng đoán biết chiến chinh thế nào cũng xảy ra cho nên đã tản cư về Lạng Sơn hay vùng trung du. Hai dãy nhà lá vách đất trống trơn không người cư ngụ. Ông lão lại thấy một tử thi nằm gục trên chiếc ghế xích đu ngoài hàng ba. Xuyên qua y phục ông ta biết đó là nhân viên do thám Mông Cổ. Quan sát tử thi ông ta biết người này chết không lâu vì tử thi còn âm ấm. Khóe miệng của người chết rỉ máu bầm chứng tỏ hắn đã bị kình lực của đối thủ chấn nát lục phủ ngủ tạng.

     – Ngươi là ai?

     Đang chăm chú quan sát tử thi chợt nghe tiếng người hỏi với giọng lơ lớ ở sau lưng và chưa kịp lên tiếng trả lời, ông lão tóc trắng thoáng nghe quyền phong lốc tới linh đài huyệt của mình. Đây là một yếu huyệt mà nếu để đánh trúng sẽ bị thương vong một cách dễ dàng. Bị đối phương tập kích vào sau lưng song ông lão vãn thản nhiên chờ khi chiêu quyền còn cách mục tiêu gang tấc mới hoành tay đánh ngược ra sau một đòn. Năm ngón tay mở khoằm khoằm mường tượng như vuốt chim lạc móc vào cổ tay khiến cho đối thủ giật mình hồi bộ một bước để tránh. Từ từ xoay người lại ông lão nhìn thấy người lạ mặc y phục bằng da thú, chân mang giày da và ngang hông lủng lẳng thanh đoản đao cũ mèm.

     – Ngươi là ai?

     Ông lão tóc trắng lên tiếng hỏi dù biết chín phần mười người lạ là nhân viên của đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ.

     – Ta là Hoa Tất Cáp, phó trưởng ban tin tức đoàn do thám thiên triều. Lão là ai làm gì ở đây?

     Nghe giọng nói tiếng nôm lơ lớ đầy vẻ hách dịch và phách lối của tên Mông Cổ, ông lão cười nhẹ:

     – Từ Pha Lũy tới Lạng Sơn bây giờ không có thường dân cư ngụ mà chỉ có nhân viên do thám của Đại Việt và Mông Cổ hoạt động. Ta không phải là nhân viên do thám vậy ngươi đoán ta là ai?

     Nếu là người có chút suy nghĩ sẽ biết rằng trong một khu vực mà chuyện chém giết, thanh toán xảy ra như cơm bữa thời kẻ qua lại trong khu vực này phải là nhân viên do thám hay vũ sĩ giang hồ.

     Trầm ngâm giây lát Hoa Tất Cáp nói lớn:

     – Lão là vũ sĩ của giới giang hồ Đại Việt…

     Lão già tóc trắng cười rộ:

     -Ta trông tướng ngươi đần độn mà hoá ra lại chịu khó suy nghĩ…

     Hoa Tất Cáp cười gằn trước lời khen song cũng hàm ý mỉa mai của lão già tóc trắng.

     – Không cần biết lão là nhân viên do thám hay vũ sĩ giang hồ, ta phải bắt sống lão trước…

     Lão già tóc trắng cười hăng hắc:

     – Ngươi muốn bắt sống ta hả… Đây này…

     Dứt lời lão chìa tay hữu ra trước mặt đối thủ. Không bỏ lỡ cơ hội Hoa Tất Cáp ra tay liền. Năm ngón tay của hắn như vuốt chim ưng móc tới cổ tay của lão già. Vũ lâm Trung Hoa có ưng trảo, Chiêm Thành có ưng trảo, Đại Việt có ưng trảo và Mông Cổ cũng có ưng trảo. Người ta đồn trong vùng sa mạc mênh mông của Mông Cổ có loại chim ưng cực lớn đủ sức bắt các hoang thú nặng hơn trăm cân do đó ưng trảo công của Mông Cổ nổi tiếng với các chiêu thức ngụy dị, hiểm ác và kỳ bí vô song. Khi năm ngón tay của đối thủ chập chờn nơi huyệt thần môn và thái uyên, lão già tóc trắng hơi trầm khuỷu tay xuống đồng thời bốn ngón tay cụp lại chỉ chừa ngón trỏ điểm vào huyệt cự khuyết của tên phó trưởng ban tin tức Mông Cổ. Hoa Tất Cáp giật mình trước lối phản đòn giản dị song hữu hiệu của lão già tóc trắng.

     Cự khuyết là một huyệt mộ của tim, thuộc nhâm mạch, nằm trên rốn cách sáu tấc. Nếu bị điểm sẽ gây thương tích cho tim, gan, mật do đó Hoa Tất Cáp đời nào dám để cho đối phương điểm trúng. Không hổ danh phó trưởng ban tin tức của một đoàn do thám lừng danh từng chinh nam phạt bắc Hốt Tất Cáp tức tốc giải đòn. Đạp chênh chếch sang tả nửa bước hầu tránh bị điểm vào huyệt cự khuyết trong khi hai cánh tay cùng lúc xuất chiêu. Bàn tay tả trong một thế triệt thảo thức chém vào hông còn bàn tay hữu trong thế ưng trảo chụp ngay vào huyệt chương môn của đối thủ. Hắn ra đòn, xuất chiêu biến thế cực kỳ lanh lẹ và biến ảo. Cười hăng hắc lão già tóc trắng xô người tới trước và cánh tay gấp lại với cùi chỏ nhọn hoắt thúc ngay vào huyệt thần khuyết. Lão phản đòn lanh khủng khiếp khiến cho Hoa Tất Cáp vô phương hóa giải. Bựt… Cú đánh bằng cùi chỏ tuy nhẹ song đủ khiến cho vị phó trưởng ban tin tức đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ phải hự tiếng nhỏ và hồi bộ bước dài. Mặt tái xanh vì đau đớn, hắn trợn đôi mắt trắng dã nhìn đối phương đăm đăm với vẻ kinh ngạc lẫn giận dữ dường như không thể tưởng mình lại bị thương chỉ qua vài chiêu ngắn ngủi. Rút trong người ra cái còi hắn thổi hơi dài thành âm thanh lanh lãnh như báo hiệu cho đồng bọn đoạn rút thanh đoản đao đeo bên hông. Ông lão tóc trắng cười hăng hắc:

     – Kêu thêm vài nhân viên của ngươi cho vui…

     Ông ta vừa nói dứt câu bốn bóng người xuất hiện hợp cùng Hoa Tất Cáp bao vây lấy địch thủ vào chính giữa.

     – Tấn công…

     Tuân lệnh chủ tướng bốn tên do thám Mông Cổ lâm trận. Cười hăng hắc ông lão tóc trắng lạng mình. Không biết ông ta thi triển bộ pháp gì mà xuyên qua vòng vây của đối thủ một cách dễ dàng.

     – Các ngươi rán mà theo kịp ta…

     Trợn mắt nhìn theo đối thủ biến thành cái bóng mờ mờ trên đường cái quan Hốt Tất Cáp  cùng với thủ hạ hối hả băng mình đuổi theo. Chạy độ trăm trượng hắn thấy một vầng bụi bốc lên xa xa cách mình vài trăm bước. Bụi bốc lên càng lúc càng nhiều giống như con trốt di chuyển và càng lúc càng tới gần chỗ hắn đứng. Không biết chuyện gì xảy ra Hốt Tất Cáp ghìm đao chờ đợi. Khi vầng bụi tới gần hắn và bốn thuộc hạ rùng mình dựng tóc gáy, sợ hãi tới độ tứ chi hầu như tê liệt khi chứng kiến cảnh tượng dị kỳ, quái đản từ thuở cha sanh mẹ đẻ tới giờ mới thấy lần đầu tiên. Mập mờ trong làn bụi đỏ là đứa trẻ sơ sinh tóc bạc phơ đang nhe hàm răng trắng nhởn nhìn chúng đăm đăm. Làn bụi đỏ quấn lấy bốn tên do thám Mông Cổ. Tiếng la hét hoà lẫn trong tiếng cười hăng hắc rồi im bặt. Nạt tiếng lấy tinh thần Hốt Tất Cáp loang đao nhảy vào vầng bụi đỏ. Tiếng cười hăng hắc lại nổi lên cùng với thân hình của đứa trẻ sơ sinh nhảy chồm lên người của tên phó trưởng ban tin tức đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ. Hắn cảm thấy huyệt đạo của mình nhói đau rồi ngã vật ra đất mê man bất tỉnh.

     Trời chiều. Có lẽ vào khoảng giữa giờ dậu. Hốt Tất Cáp tỉnh dậy. Hắn mừng rỡ khi biết mình vẫn còn sống. Ngó qua thấy bốn nhân viên của mình cũng bắt đầu tỉnh dậy. Ngẫm nghĩ hắn ra lệnh cho thủ hạ trở lại Đồng Đăng đoạn bước dài theo bìa rừng một quãng xong rẽ vào con đường mòn dẫn vào khu rừng già. Có lẽ vì tinh thần chưa được tỉnh táo vả lại tranh tối tranh sáng cho nên hắn không thấy ông lão tóc bạc theo sau lưng của mình chừng mươi bước. Quanh co một hồi cuối cùng hắn dừng trước một ngôi nhà nhỏ nằm dưới tàng cây rậm rạp. Giơ tay gõ cửa ba tiếng dài hai tiếng ngắn, hắn đứng im chờ đợi. Cánh cửa mở hé đủ cho hắn lách mình vào.

     Nép mình sau vách ván và xuyên qua khe hở ông lão tóc bạc thấy Hoa Tất Cáp đang đứng xí xô xí xào với một tráng niên thân hình nhỏ thó. Chỉ cần nhìn ánh mắt sáng rực và loang loáng ông ta biết hắn phải là xếp của Hốt Tất Cáp. Cả hai đối thoại bằng tiếng Mông Cổ cho nên ông lão không biết hai người nói gì, chỉ biết tráng niên có vẻ giận dữ và thuộc hạ của hắn tỏ ra sợ sệt. Nói một tràng dài bằng tiếng Mông Cổ xong hắn xô cửa bước ra ngoài trời đêm. Ánh trăng đêm mười ba sáng mờ mờ xuyên qua cành lá tạo cho khu rừng một vẻ mông lung và huyền bí. Đang đứng im vị trưởng ban tin tức của đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ nhảy xổ vào bóng tối. Tay tả án hờ nơi ngực, tay hữu của hắn vổ một đòn phách không chưởng. Tuy nhiên hắn hơi kinh ngạc khi biết mình đánh vào khoảng không. Thầm khen cho thân thủ linh hoạt của kẻ dạ hành, hắn đứng im an thần định khí lắng nghe tiếng hô hấp song không có gì hết ngoại trừ tiếng côn trùng rỉ rả. Đột nhiên hắn nghe tiếng cười hăng hắc nổi lên sau lưng cùng lúc với bóng đen xẹt vù qua hông của mình. Không chậm trễ vị trưởng ban tin tức chuyển bộ bám theo kẻ lạ. Ra tới đường thiên lý vắng vẻ dưới ánh trăng sáng hắn thấy một bóng người mập mờ cách mình một quãng xa xa.

     – Ngươi lên trời mới thoát khỏi tay của Áo Hoa Bát ta…

     Chỉ bằng vài cái nhảy nhót vị trưởng ban tin tức đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ còn cách kẻ lạ chừng mươi bước. Hắn nhận ra kẻ lạ là một lão già tóc trắng mặc y phục thường dân và vai đeo gói hành lý nhỏ. Mừng rỡ hắn gia tăng cước lực rồi cuối cùng cách đối thủ độ năm bước.

     Đang chạy thật nhanh ông lão tóc trắng đột nhiên dừng lại. Nương đà Áo Hoa Bát vung tay vổ liền một chưởng. Cười hăng hắc ông lão dịch bộ sang tả nửa bước trong lúc bàn tay khẳng khiu móc tới cổ tay đối thủ. Cái móc tay tầm thường, hời hợt chiếu đúng vào huyệt chi chính ở trên cổ tay khiến cho Áo Hoa Bát giật mình. Hắn cảm thấy không những huyệt chi chính mà các huyệt đạo trên cánh tay đều có thể trở thành mục tiêu của chiêu thức. Không chậm trễ vị trưởng ban tin tức của một đoàn do thám bách chiến bách thắng giải chiêu. Hơi trầm khũy tay xuống một chút cùng với cái đạp bộ chênh chếch hắn tránh đòn một cách dễ dàng đồng thời bàn tay từ chưởng biến thành triệt thủ róc một đường xuống đầu gối đối phương.

     – Giỏi…

     Lồng trong tiếng khen ông lão tóc bạc phản đòn và lối phản đòn của ông ta khiến cho Áo Hoa Bát lạnh sống lưng. Nó hung hiểm, táo bạo, liều lĩnh và quái đản hầu như muốn thí mạng với đối thủ. Nếu hắn đạp bộ thời đối thủ cũng nhập nội cùng với tiếng cười hăng hắc nổi lên. Áo Hoa Bát hãi hùng khi thấy thân hình của đối thủ đột nhiên thu nhỏ bằng đứa trẻ sơ sinh với hai bàn tay nhỏ xíu và ngắn ngủn một điểm vào huyệt hoàn khiên và một chỉa vào huyệt hạ quản của mình.

     Mấy chục năm lăn lộn trong nghề do thám từng so quyền đọ cước với các cao thủ Tây Hạ, Ba Tư, Trung Hoa; hắn chưa bao giờ lâm vào tình trạng quái gở như ngày hôm nay. Làm thế nào một lão già tóc bạc bỗng chốc biến thành đứa trẻ sơ sinh với thân thủ linh hoạt và lối xuất chiêu đặc dị kỳ bí. Thằng bé tóc bạc phơ đảo qua trái, xẹt qua phải, hụp xuống chân, nhảy lên ngực, khi nhe hàm răng trắng nhởn với tiếng cười hăng hắc khiến cho hắn hãi hùng và vô cùng bối rối chỉ còn biết thi triển công phu bí truyền của sư môn hầu bảo vệ thân thể và tìm cách chuồn bởi vì hắn biết mình đã đụng phải một đối thủ có công phu kỳ bí vô lường.

     Mấy chục hiệp qua mau và đôi bên vẫn ở thế quân bình. Áo Hoa Bát đột nhiên phản công bằng các chiêu thức trầm trọng và cương mãnh khiến cho lão già tóc bạc phải lui về thế thủ. Cùng lúc đó vị trưởng ban tin tức đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ bắn người lùi lại thật nhanh xong triển thuật phi hành chạy ngược về hướng Đồng Đăng. Càng chạy nhanh chừng nào hắn càng nghe tiếng cười hăng hắc càng gần bên tai rồi trước mặt mình xuất hiện một lão già tóc bạc cao lêu nghêu. Lão già tóc trắng đột nhiên thu nhỏ lại bằng đứa trẻ sơ sinh rồi lại biến ra cao lớn gấp ba bốn lần. Áo Hoa Bát rụng rời tay chân khi chứng kiến cảnh tượng quái đản chỉ có trong các chuyện thần tiên hay ma quỉ. Quá kinh sợ hắn quay đầu chạy ngược về hướng Lạng Sơn nhưng lại thấy thằng bé tóc bạc đang nhe răng nhìn mình cười hăng hắc đoạn nhảy xổ vào tấn công. Hắn cảm thấy huyệt á môn nhói đau rồi không biết gì nữa.

*****

     Sáng mười sáu.   Sau bữa điểm tâm quần hùng lần lượt kéo nhau tới ngồi chật hết tám khán đài. Mấy ngàn người im lặng như tờ. Không có tiếng cười nói, trò chuyện, thăm hỏi. Không khí ủ rủ. Họ buồn vì cái chết của sư Bảo Quốc và Trúc Kiếm Tiên Sinh. Tuy nhiên họ cũng lo âu và hồi hộp chờ đợi sự xuất hiện của Vô Lưu Huyết. Tay kiếm giết người đã tuyên bố sẽ trở lại và chắc chắn sẽ trở lại để được tôn làm minh chủ giang hồ nếu như không có ai đánh bại y.

     – Cô nương nghĩ sao?

     Vô Danh Hiệp lên tiếng hỏi Hà Phương đang ngồi ngó mong về phía khu rừng thông xanh mờ xa xa.

     – Không biết vì lý do gì mà Sát phò mã lại trễ hẹn. Chắc phải có lý do quan trọng…

     Vừa nói tới đó Hà Phương chợt ngưng lại khi thấy một bóng đỏ từ trên nóc khán đài phía bắc tà tà rơi xuống võ đài. Với khoảng cách xa năm mươi trượng, không cần tiếp hơi với vận sức hay chuyển mình mà Vô Lưu Huyết tà tà rơi xuống võ đài êm rơ không động hạt bụi.

     Bất Bình Thời Cuộc chép miệng:

     – Ta phải nhìn nhận ngoài thuật xử kiếm độc địa y còn tôi luyện được nhiều ngón đòn tuyệt diệu. Thuật khinh công đề khí này không phải ai ai cũng làm được…

     Mọi người im lặng trước lời nói của Bất Bình Thời Cuộc vì họ bận chú mục vào Vô Lưu Huyết đứng trên võ đài. Đêm qua mặc dù có trăng sáng song vì khoảng cách khá xa do đó có nhiều người không thấy rõ. Bây giờ giữa ban ngày họ mới có dịp quan sát kỹ càng Vô Lưu Huyết. Màu đỏ hay màu máu là biểu tượng cho tay kiếm giết người không đổ một giọt máu. Thân thể cao gầy bó gọn trong bộ vũ phục màu đỏ, ngoài phủ chiếc áo choàng cũng màu đỏ, giày đỏ cộng thêm chuôi kiếm màu đỏ, Vô Lưu Huyết đứng im trên võ đài với tư thế cao ngạo và bức người kinh khiếp. Mục quang sáng màu xanh lạnh lẽo, mái tóc dài chấm vai trông y có vẻ gì hoang sơ man dã khiến cho người ta sợ sệt và không muốn thân cận.

     – Còn ai muốn giải chiêu kiếm của tại hạ?

     Quần hùng nhìn nhau im lặng trước câu hỏi đầy thách thức và đụng chạm tới tự ái cùng sĩ diện người khác. Có rất nhiều người muốn giải chiêu kiếm của y. Cũng có rất nhiều người không muốn giải chiêu kiếm của y. Giải được chiêu kiếm giết người độc địa họ sẽ nổi danh và có hi vọng trở thành minh chủ giang hồ. Tuy nhiên không giải được là chết. Mà chết là hết. Hết danh vọng bạc tiền, vợ đẹp con ngoan, nhà cao cửa rộng. Ai cũng sợ chết song có một thứ mà vũ sĩ giang hồ coi trọng hơn cái chết. Đó là danh dự. Bởi vậy họ mới nói thà chết vinh còn hơn sống nhục. Mấy ngàn vũ sĩ hiện diện ở đây mang trong tâm niềm kiêu hãnh, tính cao ngạo cho nên dù biết so tài với Vô Lưu Huyết là chín phần chết một phần sống; có người vẫn làm bởi vì họ không chịu được nhục nhã hoặc sợ sệt trước kẻ khác.

     – Có tại hạ…

     Tiếng nói phát ra từ khán đài phía nam nơi các nhân vật nổi tiếng nhất trong giới giang hồ Đại Việt. Một người mặc áo thụng xanh thong thả thượng đài. Thiên hạ xì xầm:

     – Vô Thức Côn Lê Mỹ Anh…

     Trong vòng hai mươi năm nay Lê Mỹ Anh là đại diện cho giới giang hồ Đại Việt về thuật xử côn. Không biết thụ nghiệp từ ai nhưng với số tuổi ngoài ba mươi và bằng côn thuật quái đản, tân kỳ và ngoạn mục; Lê Mỹ Anh ngang nhiên qua lại giang hồ ít người đối thủ. Giang hồ đồn sở dĩ Lê Mỹ Anh nổi tiếng chỉ vì thuật múa côn của ông ta quái dị ở chỗ không có côn pháp, không có chiêu thức, đường lối và lộ số do đó ngưòi ta mới gọi là vô thức côn.

     Từ từ leo lên võ đài xong cung kính ôm quyền thi lễ, vị trang chủ trẻ tuổi lừng danh cất giọng:

     – Lê Mỹ Anh tôi hân hạnh được thưởng lãm chiêu kiếm của tôn ông…

     Ôm quyền trả lễ Vô Lưu Huyết cất giọng trầm trầm:

     – Kẻ này ngưỡng mộ danh hào hiệp của Lê trang chủ từ lâu…

     Kể từ khi xuất hiện đây là lần đầu tiên tay kiếm giết người mới đối đáp bằng giọng lễ độ và thân tình.

     – Dù biết không giải được chiêu kiếm giết người của tôn ông, tôi cũng phải thử…

     Vành môi hơi nhếch thành nụ cười Vô Lưu Huyết cất giọng trầm trầm. Tuy y nói nhỏ song dường như ngầm phổ nội lực vào cho nên mọi người đều nghe được:

     – Kiếm thuật của tôi chỉ có mỗi một chiêu trong khi thuật múa côn của Lê trang chủ lấy vô thức làm chuẩn. Thử xem nhất chiêu và vô thức ai thắng ai. Xin mời…

     Tay kiếm giết người thỏng tay triển công phu trầm tịnh. Không an thần định khí cũng không triển công phu trầm tịnh, vị trang chủ lừng danh xuất thủ liền. Thanh mộc côn dài ba thước tám tấc xé gió re re thọc tới huyệt hoa cái nơi ngực đối thủ. Đường côn đi không nhanh không chậm, bình thường và giản dị, nhưng mọi người đều biết nó sẽ biến hóa bởi vì một chiêu như vậy không thể nào thắng được Vô Lưu Huyết. Ai ai cũng đoán chiêu côn sẽ biến hoá song không biết sẽ biến lúc nào và biến hoá theo đường lối và lộ số như thế nào. Đây chính là chỗ tinh diệu của Vô Thức côn vì nó không có côn pháp hay chiêu thức nhất định, đường lối và lộ số rõ rệt ngõ hầu đối phương có thể tìm hiểu để hóa giải. Chiêu thức chỉ nằm trong cái ý của người thi triển đồng thời tuỳ thuộc vào nhiều yếu tố quan trọng như thủ pháp, nội lực cùng kinh nghiệm giang hồ để tìm tòi, nhận xét và khám phá ra cái ý của đối thủ. Do những yếu tố này Vô Thức côn rất khó luyện tập vì làm sao người ta có thể tập luyện thuật múa côn hoàn toàn không có chiêu thức hay đường lối và lộ số. Theo sự tiết lộ của Lê Mỹ Anh với các bằng hữu thân thiết thời muốn luyện Vô Thức Côn, ông ta phải vượt qua chặng đường khó khăn của vũ thuật là tâm-ý-hành tương thông hay nói khác tâm-ý-hành hợp nhất. Lúc đó một ý niệm phát xuất từ tâm tới ý rồi xảy ra hành động chỉ trong khoảng thời gian một sát na.

 Vô Lưu Huyết bất động, hoàn toàn bất động dù đầu côn chỉ còn cách huyệt hoa cái của mình gang tấc. Y lấy tĩnh chế động dường như tiên đoán tới lúc nào đó đối thủ sẽ phải biến chiêu. Y đoán đúng song chỉ đúng nửa phần. Lối biến chiêu của Lê Mỹ Anh vô cùng quái dị vượt ra ngoài tiên liệu của đối thủ. Còn cách mục tiêu gang tấc đầu côn chợt rụt lại thật nhanh xong xẹt tới nhũ trung huyệt tợ ánh chớp. Tốc độ của đường côn nhanh khủng khiếp. Khó có ai thấy kịp ngoại trừ hai người trong cuộc tử đấu. Bàn tay của Vô Lưu Huyết hất ngược về sau ngay chỗ chuôi kiếm ló lên. Rẹt… Âm thanh giết người nổi lên làm đứng tim người nghe cùng lúc với bàn tay mặt của Lê Mỹ Anh vỗ nhẹ vào đầu côn. Cái vỗ hàm chứa nội lực đẩy thanh mộc côn xẹt tới mục tiêu tợ ánh chớp. Quần hùng ngồi trên khán đài đồng đứng bật dậy trước đột biến xảy ra quá nhanh. Đa số người ngồi xa không thấy song những người ngồi gần khán đài đều thấy rõ. Vô Lưu Huyết đứng im. Tay tả của y nắm chặt đầu thanh mộc côn của Lê Mỹ Anh. Trên khuôn mặt lạnh băng vô tình cảm không có nét thay đổi. Ánh mắt xanh lè của y nhìn đăm đăm đối thủ. Vô Thức Côn Lê Mỹ Anh chệnh choang lùi lại rồi ngã lăn ra sàn gỗ.

     Hướng về khán đài chính Vô Lưu Huyết cao giọng:

     – Còn ai muốn giải chiêu kiếm của tại hạ?

     Một tiếng hú nổi lên tiếp theo lời nói của Vô Lưu Huyết. Tiếng hú thoạt đầu nhỏ rồi từ từ lớn dần lên và cao vút thấu mây xanh, lồng lộng không gian, rền rền ngàn cây vách núi, dội vào tai quần hùng khiến cho mọi người xôn xao bàn tán. Họ biết người phát ra tiếng hú có nội lực khủng khiếp, thâm hậu hơn bất cứ ai hiện diện nơi núi Tản Viên. Riêng các nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm tươi hẵn nét mặt khi nghe tiếng hú đó.

     – Y tới… Y tới rồi…

     Cười ha hả Thiết Tâm nói lớn khiến cho mọi người ngồi gần đều nghe rõ. Nhìn xa xa mọi người trông thấy một bóng người bay nhảy trên ngọn cây, gộp đá, thoăn thoắt như khỉ chuyền cành. Tiếng hú đột ngột dứt và quần hùng chú mục vào Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đang đứng đối diện với Vô Lưu Huyết. Tiếng vỗ tay phát ra càng lúc càng lớn, càng nhiều như để cổ võ cho người sắp sửa hoá giải chiêu kiếm giết người của Vô Lưu Huyết.

     – Tôn ông là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm?

     Giọng nói trầm lạnh nổi lên. Vị chủ tiệm trẻ tuổi hơi mỉm cười:

     – Chính tôi. Người là Vô Lưu Huyết?

     – Đích thị tôi. Người tin có thể giải được chiêu kiếm của tôi?

     – Dù không có ý định làm minh chủ giang hồ song nếu giải chiêu kiếm của tôn ông là cứu mạng cho nhiều người thời tôi sẵn sàng đem sinh mạng của mình ra thử thách. Xin mời…

     Dứt lời Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đạp bộ và hai tay dang ra thẳng băng. Y triển khai chiêu thức  giống như chiêu thức mở đầu trong pho Lạc quyền của phái Lạc Việt có tên Hồng Lạc triển xí. Bảo Quốc đại sư cũng thi triển một chiêu thức tương tự để giải chiêu kiếm giết người của Vô Lưu Huyết song ông ta đã thất bại.

     Quần hùng xì xầm bàn tán. Thiết Tâm hỏi nhỏ Bất Bình Thời Cuộc:

     – Liệu y giải được không?

     – Chỉ có y mới biết được…

     Bất Bình Thời Cuộc trả lời gọn trong lúc chăm chú nhìn xuống võ đài. Song phương chìm mất trong công phu trầm tịnh. Người nín thở, kẻ bế hơi vận khí hồi hộp chờ đợi. Không một nhích động báo trước bàn tay giết người của Vô Lưu Huyết hất ngược về sau. Rẹt… Nghe âm thanh này người ta biết y đã rút kiếm. Bụp… một tiếng khô gọn. Không tự chủ được năm bảy ngàn người đồng đứng bật dậy như muốn nhìn rõ cảnh tượng trên võ đài. Hai bàn tay khép lại mường tượng như đóa hoa sen chớm nở của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm kẹp cứng lấy thanh kiếm xanh biếc mà mũi kiếm nhọn hoắt chĩa ngay mi tâm.

     – Tôi may mắn…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng. Điều này chứng tỏ y chưa chết. Mọi người không hẹn reo hò tán thưởng cho Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, nhân vật đã giải được chiêu kiếm giết người của Vô Lưu Huyết. Đợi cho tiếng reo hò chấm dứt Vô Lưu Huyết hắng giọng:

     – Ngươi đã giải được chiêu kiếm của ta, tuy nhiên…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bình tịnh hỏi:

     – Tôn ông muốn thử lại lần nữa?

     Mọi người đều sợ cho gan mật của vị chủ tiệm. Giải chiêu kiếm giết người như vậy là đủ rồi song y không dừng lại ở đó. Y muốn cho đối thủ phải tâm phục khẩu phục. Tuy nhiên rủi y sơ sẩy trong lần thứ nhì này thời sẽ vong mạng một cách oan uổng. Song phương chìm mất trong công phu trầm tịnh. Lần này Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chỉ thỏng tay mà không thi triển giống như lần thứ nhất. Rẹt… Âm thanh giết người nổi khô gọn. Bụp… Quần hùng la hét và reo hò khi thấy hai bàn tay của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm kẹp lấy thanh kiếm của Vô Lưu Huyết mà mũi kiếm  chĩa ngay mi tâm của mình.

     – Bỏ dao đồ tể xuống là thành phật… Cũng chưa muộn để tôn ông ngừng giết người…

     Vô Lưu Huyết chớp mắt thật nhanh xong tung mình lên không. Vô Danh Hiệp gật đầu ra hiệu cho thuộc hạ rồi phút sau tiếng la phát ra khắp nơi:

     – Sát phò mã… Minh chủ… Minh chủ giang hồ…

     Mọi người từ trên các khán đài đồng đứng lên hoan hô hồi lâu mới dứt. Đợi cho mọi người im lặng xong Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cao giọng:

     – Trước nhất tôi xin cảm tạ chư vị đã đề bạt tại hạ vào danh vị minh chủ. Với danh vị này tôi có thể hướng dẫn giới giang hồ Đại Việt của chúng ta về hợp tác với triều đình chống giặc xâm lăng Mông Cổ hầu thực thi tôn chỉ vũ đạo là cứu nước giúp dân và hành thiện khử ác. Vì đại nghĩa tôn hân hoan chấp nhận sự đề bạt của chư vị…

     Thở phào nhẹ nhỏm, Hà Phương quay nhìn Vô Danh Hiệp. Vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long gật đầu mỉm cười như thông cảm cái ý của vị quân sư Sát Ác Nhân Tiệm. Dù gặp khó khăn lúc ban đầu song ý định của họ đã được thành tựu khi Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chính thức nhận lãnh danh vị minh chủ giang hồ.

     – Tuy nhiên làm người đứng đầu của giới giang hồ nước ta phải là nhân vật tài đức. Dù đức bạc tôi tự nghĩ mình cũng chưa làm điều gì để phải hổ thẹn với lương tâm. Riêng phần tài ba hoặc bản lãnh thời chư vị đây ai cũng có tài năng đặc biệt do đó rất khó để thẩm định ai tài hơn ai. Tôi, với hai mươi năm khổ luyện vũ thuật cũng đã lãnh hội phần nào công phu, tuyệt kỹ của sư môn. Nay đem ra thi thố một công phu mọn để mời chư vị thưởng lãm…

     Thiết Tâm chép miệng nói đùa:

     – Y nói năng một cách văn chương chữ nghĩa lắm. Không biết y học từ ai vậy cà…

     Thiên hạ hò la hoan hô khi nghe vị minh chủ của mình sẽ phô diễn vũ thuật. Họ cũng muốn biết tài ba của y cao tới mức độ nào bởi vì kẻ có tài thường sính tài, cũng như chỉ khâm phục kẻ có tài cao hơn mình. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đạp tấn. Chân phải làm trụ, chân trái dịch ra một khoảng cách bằng với vai, hai tay buông xuôi xuống vị chủ tiệm trẻ tuổi đứng yên triển công phu trầm tịnh.

     Vô Danh Hiệp thong thả cất tiếng:

     – Lão phu không biết bản lãnh của Sát phò mã cao thâm tới mức độ nào song xuyên qua thế tấn lão phu có thể nói không một vũ sĩ nào kể cả lão phu là đối thủ của Sát phò mã. Thế tấn giản dị, tầm thường nhưng an nhiên, tự tại và vững vàng vô cùng. Thế tấn của ông ta bao gồm âm dương, cương nhu, cứng mềm. Trong âm có dương và trong dương đã có sẵn âm căn cho nên phát sinh biến hoá. Cái gì cũng vậy. Hễ cứng quá thời dễ gãy mà mềm quá thành ra thiếu lực; bởi vậy cương phải có nhu mà nhu cũng phải có cương mới phát sinh hiệu lực được…

     Sau khi Bảo Quốc đại sư và Trúc Kiếm Tiên Sinh qua đời, Vô Danh Hiệp là một nhân vật tiếng tăm nhất do đó lời luận giải của ông ta như một khẳng định. Hàng ngàn cặp mắt chăm chú nhìn xuống võ đài khi Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bắt đầu chuyển bộ. Chân phải y bước chênh chếch về trước một bước xong chân trái kéo vào sát chân phải rồi chân phải lại bước chênh chếch lên trước một bước trong lúc chân trái kéo vào sát chân phải. Chớp mắt y bước thành một vòng tròn với tám lần thay đổi phương vị.

     Bất Lưu Thủ lẩm bẩm:

     – Bát quái…

     Dù y lẩm bẩm nhưng Bắc Quyền Trình Tú đang ngồi phía trước nghe được. Quay nhìn Bất Lưu Thủ, ông ta cười nói:

     – Chú em nhận xét đúng. Dường như Sát đại hiệp thi triển bát quái bộ; tuy nhiên…

     Ông ta nói tới đó bèn ngưng lại khi thấy Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trở lại vị trí khởi đầu.

     – Kính thưa chư vị… Bộ pháp mà tại hạ sắp sửa thi triển có tên là tâm bộ. Mời chư vị thưởng lãm…

     Chữ “lãm” vừa buông Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chuyển bộ bằng cách bước một bước thật dài. Quần hùng tự hỏi làm sao y có thể bước xa, bước dài như vậy. Đối với người khác phải gọi là nhảy mới đúng. Y vừa chuyển bộ lần thứ nhì Bắc Quyền Trình Tú, trang chủ của Trúc Thanh trang la nho nhỏ:

     – Tam tài…

     Khi ông ta dứt lời Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đã chuyển bộ lần thứ ba và trở về phương vị đầu tiên. Dường như muốn cho mọi người thấy rõ và nhận biết cho nên y chuyển bộ chậm chạp và khoan hoà. Lần thứ nhì y vừa chuyển bước Phong Lôi Thủ Đinh Vũ, trang chủ của Đinh gia trang ở Gia Viễn buột miệng:

     – Tứ tượng…

     Cứ mỗi lần Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thay đổi phương vị là có người nói ngũ hành, người nói bát quái, kẻ nói tam tài, kẻ la tứ tượng. Hai tay buông xuôi, hai mắt nửa nhắm nửa mở, hai chân liên tiếp dịch bộ, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bước càng lúc càng nhanh dần khiến cho thân hình thành cái bóng mờ đảo qua xẹt lại, thoạt tiến thoạt lùi, chập chờn bay nhảy, biến hiện nổi trôi trùng trùng điệp điệp khiến cho mọi người nhìn hoa cả mắt.

     Hắc Roi Hồ Nghĩa, trang chủ của Mộc Châu trang thở dài nhè nhẹ:

     – Thân phụ của lão phu thường nói rằng vũ học bao la vô bờ bến cho nên đừng bao giờ tự phụ cho mình tài cao hơn kẻ khác. Nay mục kích Sát đại hiệp triển khai bộ pháp lão phu mới nhận thấy lời phụ thân nói không sai. Người nào nghĩ ra bộ pháp này quả là kỳ tài vũ học của nước ta…

     Thiết Tâm ngáp một cái thật dài nói lớn:

     – Nhìn y thi triển bộ pháp ta phát buồn ngủ…

     Ngọc Diện Công Tử cười hực:

     – Ngu ơi là ngu… Ngươi mà ngủ là chết không kịp ngáp…

     Mọi người đều biết Ngọc Diện Công Tử ám chỉ điều gì. Một trong những điều kỳ bí của bộ pháp mà Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đang thi triển là làm loạn tâm ý của đối thủ khiến cho họ đâm ra mờ mịt, mê muội không còn đủ sáng suốt rồi từ từ tiến vào tình trạng mê sảng. Tiếng hú chợt nổi lên lồng lộng như rồng ngâm hổ rống cùng với thân hình của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm vọt thẳng lên trời cao. Các cao thủ trẻ tuổi có người há hốc miệng, có kẻ trợn mắt; trong lúc các chưởng môn nhân của môn phái hoặc trang chủ của mười hai đại trang cũng phải lắc đầu tỏ lộ sự kinh ngạc và thán phục khi thấy thân hình của vị minh chủ giang hồ vọt lên trời cao hơn năm trượng xong tà tà rơi xuống sàn đài. Không hẹn quần hùng reo hò hoan hô ầm ỉ.

     Đột nhiên một tiếng hú trầm trầm nổi lên từ hướng đông bắc. Tiếng hú thoạt đầu nhỏ sau lớn dần lên và kéo dài liên miên bất tuyệt tạo thành chuỗi âm thanh khủng khiếp làm ù tai người nghe. Lát sau mọi người trông thấy bóng người bay lượn chập chờn trên tàng cây, mỏm đá tiến dần tới chỗ họ ngồi. Tiếng hú dứt cùng với một bóng người tà tà rơi xuống võ đài. Thiên hạ chú mục vào một ông lão tóc bạc phơ, mặc quần áo cũ bằng vải thô mang trên vai một cái bọc to tướng và nặng nề. Cứ nhìn ánh mắt sáng rực ai ai cũng biết tuy già nua tuổi tác song ông lão phải có nội lực thâm hậu.

     Nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm giây lát ông lão tóc bạc hỏi:

     – Chú em có phải là người đã được mọi người bầu làm minh chủ giang hồ?

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cung kính ôm quyền thi lễ:

     – Thưa lão trượng… Tôi có danh hiệu là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Nhờ được mọi người mến phục bầu làm minh chủ giang hồ. Mạn phép hỏi tính danh của lão trượng?

     Đoán ông lão là một kỳ nhân dị sĩ trong cõi giang hồ với vũ thuật cao siêu vô lường do đó Sát Ác Nhân Chủ Tiệm có thái độ cung kính và lễ độ. Một điều mà ít người để ý nên không thấy được là từ khi ông lão tóc bạc xuất hiện, Vô Hình Thử có cử chỉ mừng rỡ và vui vẻ dường như y đã nhận ra lai lịch của ông ta.

     Ông lão lôi từ trong cái bọc vải to tướng ra một người đang nằm im không nhúc nhích. Hướng về khán đài chính ông lão cao giọng:

     – Tên Mông Cổ này là trưởng ban tin tức của đoàn do thám viễn chinh của Nguyên triều mà lão phu đã bắt được ở Đồng Đăng. Hắn đã nói cho lão phu biết nhiều tin tức quan trọng và cấp bách về kế hoạch xâm lăng Đại Việt của Mông Cổ. Đây là món quà mọn của lão phu…

     Thong thả đứng lên Vô Danh Hiệp hắng giọng:

     – Thưa tiền bối… Tại hạ là Vô Danh Hiệp, thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long. Xin phép được hỏi tính danh của tiền bối?

     Cười hăng hắc ông lão chuyển bộ. Thiên hạ trợn mắt nhìn trân trân cảnh tượng kỳ dị và quái đản khi thấy thân hình của ông ta đột nhiên thu nhỏ lại chỉ bằng đứa trẻ sơ sinh.

     – Lưỡng Xúc Thư Sinh… Xúc cốt công phu…

     Vô Danh Hiệp buột miệng la thất thanh. Người người đứng bật dậy khi nghe nói tới danh hiệu của nhân vật hiệp đạo từng khuấy động giang hồ năm mươi năm về trước rồi vắng bóng luôn cho nên người ta tưởng ông ta đã chết từ lâu. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đột nhiên đạp bộ cùng lúc bàn tay mặt vung lên với bàn tay cụp lại chỉ chừa ngón trỏ điểm hờ vào huyệt thần đình của Lưỡng Xúc Thư Sinh. Sở dĩ y dùng chỉ công điểm vào huyệt thần đình bởi vì thân hình của ông ta thu nhỏ bằng đứa trẻ sơ sinh do đó y mới điểm vào huyệt đạo gần nhất. Cười hăng hắc Lưỡng Xúc Thư Sinh lắc mình. Không ai biết bằng cách nào ông ta có thể lùi lại góc đài một cách lanh lẹ như vậy được. Nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm với vẻ mặt kinh ngạc, ông ta cười ha hả nói:

     – Hóa ra ngươi là đồ đệ…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chầm chậm gật đầu:

     – Nếu lão tiền bối không chê xin lưu lại vài ngày hầu chúng ta có dịp hàn huyên…

     Lưỡng Xúc Thư Sinh cười hăng hắc:

     – Ta tới đây để gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm mà…

     Mừng rỡ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cùng Lưỡng Xúc Thư Sinh xuống đài. Quần hùng tuần tự tới chúc mừng thật lâu mới từ từ giải tán. Ôm quyền thi lễ Vô Danh Hiệp cười nói:

     – Chúc mừng Sát phò mã trở thành minh chủ giang hồ…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tươi cười thốt:

     – Đa tạ Vô thủ lĩnh. Việc đó cũng nhờ phần nào công sức của đoàn do thám Thăng Long và nhất là của Vô thủ lĩnh với Hà Phương…

     Dường như ý nguyện đã được thỏa mãn Vô Danh Hiệp cười ha hả:

     – Lão phu chỉ tuân theo thánh ý mà thôi. Nhà vua hoan hỉ được giới giang hồ Đại Việt chúng ta về hợp tác với triều đình để chống giặc Mông Cổ…

     Nhoẻn miệng cười nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Hà Phương xen vào câu chuyện:

     – Thưa Sát huynh và Vô thủ lĩnh. Tôi đã đưa thư mời riêng một ít chưởng môn các môn phái và gia trang lớn nhỏ tham dự bữa tiệc chiều nay để bàn thảo việc các vũ sĩ giang hồ gia nhập đoàn do thám Thăng Long…

     – Cô nương nói đúng ý lão phu. Sẵn có mọi người nơi Tản Viên ta cũng nên đưa việc đó ra bàn luận bởi vì thời giờ eo hẹp lắm rồi…

     Lưỡng Xúc Thư Sinh tằng hắng:

     – Lúc còn ở bên Long Châu, ta nghe tin quân Mông Cổ đã di chuyển tới biên giới Việt Hoa rồi. Tên trưởng ban tin tức Mông Cổ cung khai với ta là các tổ lượm tin của hắn đã xâm nhập vào Khâu Ôn và Bắc Giang…

     Bất Lưu Thủ cười hà hà phụ họa:

     – Phải đó… Ta muốn được cùng nhân viên do thám Mông Cổ so tài…

     Bất Bình Thời Cuộc gật gù:

     – Ngươi không phải đợi lâu bởi vì theo lời của Lưỡng tiền bối thời chúng sẽ có mặt ở miền xuôi nay mai…

     Vô Hình Thử bước tới cung kính vái chào Lưỡng Xúc Thư Sinh:

     – Thưa thầy…

     Trông thấy học trò của mình gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm, ông ta cười hăng hắc nói:

     – Mấy năm trời không gặp ta trông ngươi lạ hẵn ra…

     Mọi người từ từ giải tán còn trơ lại Hà Phương và Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đứng bên nhau trò chuyện thật lâu.

23

Cuộc đụng chạm bắt đầu

     Buổi tiệc diễn ra trong một gian nhà sàn lộ thiên dưới chân núi Tản Viên. Quanh dãy bàn dài và rộng có khoảng vài chục người ngồi. Những người tham dự đều là chưởng môn các phái võ, trang chủ các gia trang lớn nhỏ, nhiều vũ sĩ lưu lạc giang hồ và nhân viên quan trọng của Sát Ác Nhân Tiệm. Lẫn lộn trong số các nhân vật của phe bạch đạo và hiệp đạo người ta thấy sự hiện diện của Tam Bộ Độ Giang, thủ lĩnh đám thủy khấu vùng sông Hồng và Thái Bình. Họ Tam là vị thủ lĩnh cuối cùng và duy nhất thuộc phe hắc đạo được Sát Ác Nhân Tiệm mời tham dự đại hội giang hồ. Vô Danh Hiệp cũng có mặt với hai vị phó thủ lĩnh, bốn vị trưởng ban tin tức, truy tầm, ám sát và bảo hoàng của đoàn do thám Thăng Long. Tổng cộng bảy mươi hai người mà Hà Phương gọi đùa là thất thập nhị anh hùng.

     Đợi cho mọi người an vị xong, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng một cách vắn tắt:

     – Kính thưa chư vị. Mục đích của buổi tiệc này là để chúng ta cùng ngồi lại với nhau hầu bàn bạc cách thức tiện lợi và dễ dàng khiến cho sự gia nhập của giới giang hồ Đại Việt vào đoàn do thám Thăng Long đạt được kết quả mỹ mãn. Tôi thành khẩn xin chư vị gạt bỏ mọi tị hiềm nếu có cũng như bất đồng ý kiến để cứu nước giúp dân khỏi họa xâm lăng. Sau đây tôi xin nhường lời cho Hà Phương trình bày chi tiết hơn…

     Mọi người lên tiếng chào mừng Hà Phương. Đa số đều biết tuy là phận nữ nhi song Hà Phương chính là người chỉ huy, kẻ điều khiển và sắp xếp mọi chuyện. Nàng là cái hồn đồng thời là kẻ có quyền hành nhất sau vị chủ tiệm. Dường như đã bàn thảo với nhau trước cho nên Vô Danh Hiệp mở lời dọn đường cho Hà Phương:

     – Trước khi tới Tản Viên tham dự đại hội giang hồ lão phu đã hội kiến với quan gia. Do đề nghị của lão phu, nhà vua rất hoan hỉ và đặc biệt chấp thuận Sát phò mã trở thành thủ lĩnh đoàn do thám triều đình…

     Nói tới đó Vô Danh Hiệp ngừng lại. Nhìn thẳng vào mặt vị chủ tiệm của Sát Ác Nhân Tiệm, ông ta nói với giọng trang trọng và thành khẩn.

     – Quan gia còn nhờ lão phu chuyển lời tới Sát phò mã là người khẩn khoản xin Sát phò mã hãy vì trăm vạn sanh linh của bá tánh mà đem hết giới giang hồ về phụ giúp với triều đình để chống lại giặc Mông Cổ. Người còn nói thêm là nóng lòng muốn gặp Sát phò mã đồng thời chia buồn với phò mã về sự mất tích của Hà Phương Công Chúa. Theo hiểu biết của lão phu thời quan gia rất thân cận và thương cô em gái của mình…

     Len lén nhìn sang người ngồi bên cạnh, nhờ vậy Hà Phương mới thấy được nét buồn rầu u uẩn hiện ra trên mặt của Sát huynh của nàng. Tuy nhiên nét buồn bã chỉ thoáng hiện rất nhanh rồi trở lại bình thường. Mọi người xì xầm về cái tin đột ngột đó. Liếc Hà Phương, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thong thả nói với Vô Danh Hiệp.

     – Tôi rất cám ơn nhà vua về lời chia buồn đó. Tôi cũng xin đem hết sức mình để giúp nhà vua chống giặc Mông Cổ…

     Nở nụ cười tỏ vẻ hài lòng về lời nói của vị tân minh chủ giang hồ, Vô Danh Hiệp tiếp:

     – Vừa là minh chủ giang hồ lại kiêm nhiệm chức vụ thủ lĩnh đoàn do thám, hai danh vị này sẽ tạo ra nhiều điều kiện thuận lợi cho Sát phò mã chỉ huy một lực lượng đông đảo mà nhân số có thể tới hơn mười ngàn người…

     – Không làm thủ lĩnh đoàn do thám Vô tiền bối sẽ giữ chức vụ gì. Tôi tò mò muốn biết thôi chứ không có ý gì khác…

     Phong Lôi Thủ Đinh Vũ, trang chủ của Đinh gia trang ở Gia Viễn lên tiếng hỏi câu trên. Vô Danh Hiệp cười cười:

     – Câu hỏi của Đinh trang chủ, lão phu xin nhường lại để cho Hà cô nương trả lời bởi vì Hà cô nương sẽ là người chịu trọng trách chỉ huy, sắp xếp nhân sự cùng mọi hoạt động của đoàn do thám. Lão phu chỉ là một nhân viên thường mà thôi…

     Nhoẻn miệng cười, Hà Phương nói với Đinh Vũ:

     – Do những hoạt động nằm trong thời bình cho nên đoàn do thám Thăng Long chỉ có bốn ban chính là tin tức, truy tầm, ám sát và bảo hoàng. Để đối phó hữu hiệu với đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ; tôi thiết lập thêm một ban mới là ban bảo mật đồng thời đổi tên ban truy tầm thành ban nội gián. Ban bảo hoàng sẽ do Vô tiền bối làm trưởng ban. Mục đích của ban bảo hoàng là bảo vệ tính mạng cho các nhân vật đầu não của triều đình như vua Nhân Tông, thượng hoàng Thánh Tông, tiết chế Trần Quốc Tuấn, thái sư Trần Quang Khải hoặc các vị đại tướng chỉ huy các đạo quân như Trần Khánh Dư, Trần Nhật Duật, Phạm Ngũ Lão, Trần Bình Trọng… Chư vị thừa biết nếu nhà vua hoặc thượng hoàng bị giặc bắt sống hay giết chết, sức chiến đấu của quân ta sẽ suy xụp nhanh chóng và có cơ tan vỡ. Bảo vệ tính mạng cho những người đó là một trách nhiệm khó khăn, nguy hiểm và vô cùng quan trọng vì vậy tôi kính mời tất cả các chưởng môn, trang chủ và các vũ sĩ giang hồ cao niên gia nhập vào ban bảo hoàng…

     Nhìn Bắc Quyền Trình Tú, thủ lĩnh của Thập Nhị Hiền Trang, Hà Phương nghiêm giọng:

     – Đây là một nhiệm vụ lắm khi đòi hỏi sự hy sinh to tát kể cả tính mạng để bảo đảm sự an toàn của nhà vua…

     Bắc Quyền Trình Tú gật gù:

     – Lão phu hiểu ý cô nương. Chúng ta cần bảo vệ nhà vua dù phải hy sinh tánh mạng của mình…

     Nhìn một vòng tất cả chưởng môn, trang chủ hay vũ sĩ giang hồ; Hà Phương thốt:

     – Cũng vì lý do đó mà tôi nói gia nhập đoàn do thám là một hành vi tự nguyện. Vị nào không bằng lòng tôi cũng không ép uổng…

     Bắc Quyền Trình Tú hắng giọng:

     – Cô nương nói lạ. Cứu nước giúp dân là bổn phận của mọi người. Ai không bằng lòng lão phu sẽ đứng ra “ mời “ họ gia nhập…

     Vị trang chủ Trúc Thanh trang nhấn mạnh  chữ ” mời ” khiến cho mọi người cười ồ một cách vui vẻ. Tây Hồ Cỗ Kiếm, trang chủ trẻ tuổi nhất của Tây Hồ trang nói đùa:

     – Tôi không bằng lòng cũng không được, vì nếu không bằng lòng sẽ bị Trình trang chủ mời…

     Tất cả đồng cười lớn vì lời nói đùa của vị trang chủ của Tây Hồ trang. Sư Hưng Quốc lên tiếng. Vì sư Bảo Quốc đã chết dưới kiếm của Vô Lưu Huyết do đó học trò của ông ta là sư Hưng Quốc lên thay.

     – Mô Phật… Việc giới giang hồ Đại Việt chúng ta gia nhập đoàn do thám là việc nên làm do đó nữ thí chủ không cần phải hỏi…

     Hà Phương cười cất giọng thánh thót:

     – Đại sư đã dạy tôi xin vâng lời. Vấn đề chia cắt nhân sự của bốn ban sẽ do vị trưởng ban đảm nhiệm. Tôi sẽ thảo luận một cách chi tiết với các vị trưởng ban về chuyện cải tổ, sửa đổi nhân sự cùng hoạt động riêng rẻ của từng ban. Thí dụ như ban ám sát…

     Hướng về Độc Kiếm Nguyễn Dị, trưởng ban ám sát của đoàn do thám Thăng Long Hà Phương cười nói:

     – Chúng ta sẽ xử dụng nhân viên ban ám sát như một khí cụ để gây hoang mang, sợ hãi, bối rối và chán nản hầu làm suy giảm tinh thần chiến đấu của địch. Bắt cóc, bỏ thuốc độc vào thức ăn, nước uống hoặc lén lút xâm nhập vào doanh trại để giết chết quân tướng địch đều là những hoạt động của ban ám sát. Muốn thực hiện các hoạt động này Nguyễn trưởng ban cần phải có các cao thủ…

     – Hà cô nương cho phép tôi được ngắt lời…

     Nguyễn Dị lên tiếng. Hà Phương vui vẻ thốt:

     – Tôi hân hoan được Nguyễn trưởng ban góp ý…

     – Về các hoạt động ám sát như cô nương vừa trình bày, tôi cần có các tay kiếm thật hách, giết chết người nhanh gọn và không gây ra tiếng động. Sát Ác Nhân Tiệm có nhiều kiếm thủ…

     Hiểu ý vị trưởng ban ám sát, Đa Cùn Kiếm cười nói lớn:

     – Nguyễn trưởng ban đừng lo. Khi nào Nguyễn trưởng ban cần tôi sẽ có mặt ngay…

     – Tôi nữa…

     Bất Bình Thời Cuộc lên tiếng. Ngọc Diện Công Tử hắng giọng:

     – Tôi nữa. Từ hồi gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm tôi gác kiếm để làm ăn cho nên sợ để lâu kiếm sẽ bị sét…

     Độc Kiếm Nguyễn Dị cười ha hả:

     – Tôi không quên ba vị đâu. Nghe ba vị nổi danh trong hàng kiếm thủ trẻ tuổi song vì bận bịu công vụ cho nên tôi chưa có thời giờ thử tài. Nay Mông Cổ sang đánh nước ta điều đó là dịp may cho chúng ta so tài bằng cách ai giết nhiều quân Mông Cổ nhất người đó sẽ thắng cuộc…

     Bất Bình Thời Cuộc cười cười:

     – Ý kiến của Nguyễn trưởng ban hay lắm…

     Nhìn Hà Phương, vị trưởng ban ám sát nói với giọng nghiêm nghị:

     – Thưa Hà cô nương. Sở trường của quân Mông Cổ là kỵ binh. Nếu ta tiêu diệt được chiến mã của họ…

     Hà Phương gật gù:

     – Ý kiến của Nguyễn trưởng ban rất độc đáo. Chắc Nguyễn trưởng ban đã có cách…

     Hà Phương bỏ lửng câu nói ở đó. Hiểu ý Nguyễn Dị cười nhẹ lên tiếng:

     – Tôi nghe đồn Diệu Thư Sinh lão tiền bối rất sành về cách pha chế dược liệu. Nếu người chế ra loại thuốc làm cho ngựa của quân Mông Cổ uống vào xong bị bệnh hay mỏi mệt không chạy được là ta đã vô hiệu hóa đạo quân thiết kỵ của giặc…

     Ngồi cuối bàn Diệu Thư Sinh hắng giọng:

     – Cách thức của túc hạ đưa ra rất hợp ý ta. Trong vòng nửa tháng ta sẽ chế ra loại thuốc mà khi uống vào con ngựa sẽ không bị bịnh hoạn mà trở nên lười biếng không muốn chạy…

     Bất Lưu Thủ vọt miệng:

     – Tiền bối có thứ thuốc nào uống vào sẽ lười ăn biếng ngủ cho Thiết Tâm vài viên…

     Mọi người cười lớn. Đợi cho tiếng cười dứt Hà Phương nói nhanh:

     – Hoạt động của ban nội gián là khám phá ra bất cứ ai trong triều đình bao gồm quan văn lẫn quan võ có liên lạc hay thông đồng với giặc Mông. Ban nội gián còn có nhiệm vụ tìm tòi và bắt giữ nhân viên do thám địch trà trộn, xâm nhập vào binh đội cũng như cài đặt, móc nối với binh tướng giặc để họ cung cấp tin tức cho ta. Nói tóm lại ba ban tin tức, nội gián và ám sát phải hợp tác một cách chặt chẽ với nhau để hoàn thành nhiệm vụ. Quý vị nào ưa thích việc làm nguy hiểm trong lòng địch sẽ cảm thấy thoải mái với các hoạt động hào hứng và gay cấn của nhân viên do thám. Chư vị sẽ có dịp may so quyền đọ kiếm với các cao thủ Mông Cổ. Họ rất giỏi võ, cơ mưu, quyền biến, can đảm và có nhiều kinh nghiệm trong nghề do thám vì từng đụng chạm với các cao thủ của Ba Tư, Hồi Quốc, Tây Hạ và Tống triều…

     Ngừng lại hớp ngụm nước Hà Phương cười nói với mọi người trong tiệc:

     – Tôi nghe đồn thượng hoàng đã phán dạy thời đầu tháng mười này đoàn do thám sẽ phải triệu tập mấy ngàn bô lão của mười hai lộ về điện Diên Hồng để người và nhà vua hỏi ý kiến các bô lão về việc nên hoà hay nên đánh Mông Cổ. Thượng hoàng và vua Nhân Tông vẫn còn do dự và phân vân về việc nên hòa hay nên chiến, do đó cả hai cần hỏi ý của bá tánh trong nước. Để cho yên lòng hai vua, tôi có ý kiến…

     Hà Phương thấp giọng xuống như sợ có người nghe được dù chung quanh là rừng rú hoang vu và buổi hội họp này chắc chắn phải được nhân viên do thám canh phòng cẩn thận. Nghe xong Lãnh Tâm Diện, trưởng ban nội gián cười thốt:

     – Mạt chức phục cô nương vô cùng. Chỉ trong giây lát mà cô nương nghĩ ra cách đó thời phải nói nhân tài như cô nương trăm năm mới có một người…

     Tự xưng ” mạt chức ” Lãnh Tâm Diện đã tỏ lộ một điều, y thừa nhận sự chỉ huy của Hà Phương cũng như sự khôn ngoan và hiểu biết của mình khi hợp tác với giới giang hồ Đại Việt để hoàn thành nhiệm vụ cứu nước giúp dân. Phần Vô Danh Hiệp ngồi im nghe Hà Phương nói tới đó ông ta đâm ra thắc mắc. Làm sao Hà Phương biết được cái tin ” hội nghị Diên Hồng ” tức chuyện hỏi ý kiến của các bô lão trong nước của thượng hoàng. Ý kiến này chỉ có một vài người trong triều ca biết mà thôi. Thế mà Hà Phương lại biết dù nàng nói là ” tin đồn ”.

     Nhoẻn nụ cười tươi tắn Hà Phương cất giọng thánh thót:

     – Đa tạ Lãnh trưởng ban đã có lời khen…

     Hướng về vị trưởng ban tin tức là Vạn Lý Câu Lê Hành, Hà Phương tiếp nhanh:

     – Nước ta hiện thời có mười hai lộ là Bắc Giang, Diễn Châu, Hồng, Hoàng Giang, Hải Đông, Khoái, Long Hưng, Quốc Oai, Trường Yên, Thanh Hoá, Thiên Trường và Kiến Xương. Sáng mai này Lê trưởng ban cho nhân viên tới gặp các vị An Phủ Sứ cai trị mười hai lộ để nhờ họ chọn lựa bô lão đồng thời cung cấp phương tiện di chuyển về đế đô…

     Độc Kiếm Nguyễn Dị xen vào câu chuyện:

     – Thưa cô nương tôi nghĩ chúng ta nên cho nhân viên hộ tống các chuyến xe chở bô lão về kinh đô. Cẩn tắc vô áy náy…

     Hà Phương cười thốt:

     – Nguyễn trưởng ban nói đúng. Nếu không có chi phiền tôi xin nhờ ba vị hợp sức lo chuyện này để tôi có thời giờ điều động và xếp đặt việc sát nhập giới giang hồ Đại Việt vào đoàn do thám… Ta không có nhiều thời giờ lắm vì theo tin tức mới nhất thời tên tướng tổng chỉ huy của binh đội Mông Cổ là Thoát Hoan đã rời Hồ Quảng. Như vậy hắn sẽ có mặt ở biên thùy nước ta chậm lắm tháng mười một…

     Nghe câu nói đó mọi người trong bàn tiệc im lặng nhìn nhau với nét mặt có chút ưu tư và suy nghĩ. Nhìn Trương Quân ngồi đối diện với mình, Hà Phương nghiêm giọng nói với mọi người có mặt trong buổi họp. Họ Trương có thể là nhân vật duy nhất không phải là vũ sĩ giang hồ hiện diện trong buổi họp này.

     – Vì tình thế cấp bách do đó tôi đã nhờ Trương tổng quản lập ra danh sách có tên các vũ sĩ giang hồ gia nhập vào đoàn do thám. Danh sách này sẽ được niêm yết tại tổng đàn do thám và Sát Ác Nhân Tiệm. Sau khi đại hội giang hồ chấm dứt, các vị thủ lĩnh của gia trang và môn phái cũng như các nhà phải đọc danh sách này để biết mình sẽ được phân phối vào ban nào của đoàn do thám, chịu sự cai quản của vị trưởng ban nào… Các vị có thời hạn một tháng để thu xếp việc nhà trước khi trình diện đoàn do thám. Đúng ngày rằm tháng 9, tất cả phải có mặt ở đế đô để tham gia một khóa huấn luyện đặc biệt và cấp tốc trước khi quí vị chính thức trở thành nhân viên do thám. Tôi cần nhắc lại cho quí vị biết một điều là trở thành một nhân viên do thám không phải dễ dàng. Nó đòi hỏi một sự hy sinh…

     – Tôi không sợ chết đâu Hà cô nương…

     Mọi người nhìn Vô Côn Lê Hà, trưởng nam đồng thời là tân trang chủ của Lê gia trang. Sau khi Vô Thức Côn Lê Mỹ Anh chết bởi tay của Vô Lưu Huyết thời Lê Hà lên thay cha làm trang chủ. Tuổi còn trẻ lại thêm mới nhậm chức trang chủ do đó y có vẻ hơi tự cao tự đại. Mỉm cười, Hà Phương nói trong lúc nhìn vào mặt vị trang chủ họ Lê.

     – Tôi biết Lê trang chủ và các vũ sĩ giang hồ là những người không sợ chết. Tuy nhiên có những cái còn đáng sợ hơn là chết như là…

     Ngưng lời ở đó, Hà Phương hướng mắt về chỗ Thiết Tâm đang ngồi.

– Thiết đại huynh… Huynh có sợ chết không Thiết huynh?

Chắc hiểu được cô em gái muốn nói cái gì nên Thiết Tâm trả lời liền.

– Sợ sao hổng sợ. Con thú còn sợ chết huống hồ gì ta là con người. Ta nghĩ chết hổng có gì là thú vị đâu, hổng có được ăn ngon mặc đẹp đâu… chết là bỏ vợ bỏ con… bởi vậy ta mới nói chết là hết… Trong đời đưa lưng cho thiên hạ chém, ta sợ chết hàng ngàn lần. Cứ mỗi lần bị người ta chém là ta nghĩ tới cái chết và sợ muốn tè trong quần. Rủi công phu da sắt của ta không hiệu nghiệm thời sao? Rủi người chém ta có võ công cao hơn thì tàn đời. Ai nói hỗng sợ chết là nói dóc…

Vô Côn Lê Hà ngượng chín cả người vì bị Thiết Tâm lên lớp. Y chưa kịp nói lời nào, anh chàng họ Thiết phang tiếp.

– Chết thì ai cũng sợ song ta nghĩ cái đó không đáng sợ và khổ sở bằng sự bó buộc và bằng sự mất tự do. Về làm nhân viên do thám là phải bó mình vào kỹ luật, lề lối, khuôn khổ. Đi phải thưa về phải trình, ăn nói phải nghiêm trang, một điều dạ thưa Lãnh trưởng ban, hai điều trình Lê trưởng ban… Eo ơi nghĩ tới chuyện đó ta muốn điên… hì… hì… hì…

Vạn Lý Câu Lê Hành và Lãnh Tâm Diện nhìn nhau rồi bật cười ha hả khi Thiết Tâm dứt lời. Như hội ý Lê Hành lên tiếng liền.

– Kỹ luật chung thời bản thân tôi không dám vượt qua song tôi có thể gia giảm cho Thiết đại hiệp khỏi phải thưa với trình khi trò chuyện với tôi…

Trái với ý nghĩ của mọi người, Thiết Tâm lại lắc đầu quầy quậy.

– Tôi không muốn được biệt đãi vì làm như vậy sẽ khiến cho các nhân viên khác phật lòng. Chẳng thà tôi hy sinh chịu khổ, chịu bó buộc thời gian rồi sau đó sẽ được tự do còn hơn là sung sướng bây giờ mà khổ sở về sau. Nếu chúng ta không chịu khổ, chịu mất mát một chút để dẹp yên giặc Mông mà để chúng thôn tính nước ta thời bá tánh, trong đó có tôi sẽ làm nô lệ cho ngoại bang thời còn khổ sở gấp trăm lần. Chư vị cũng biết làm dân của một nước bị ngoại bang cai trị thì đâu có được tự do…

Vô Côn Lê Hà chợt đứng dậy vòng tay chào Thiết Tâm đoạn nói với giọng thật trang trọng.

– Tôi thành thật cám ơn lời chỉ giáo của Thiết đại hiệp. Lời nói của đại hiệp đã khai mở cái tâm u mê của kẻ này…

Thiết Tâm cười hà hà.

– Lê trang chủ đừng khách sáo… Tánh tôi nghĩ sao nói vậy cho nên lắm khi làm mất lòng người khác…

*****

Nằm cách huyện Chân Lộc mười dặm về phía nam, sông Thanh Long mà bây giờ gọi sông Lam là con sông lớn nhất của vùng Nghệ An nhờ các sông con đổ nước vào như sông Đại Đồng, sông Thu, sông Tháp, sông Dương, Vũ Liệt, Bích Hồ, Đông Liệt, Nghĩa Liệt, Phù Thạch, Tam Đằng và Lộc Thọ rồi đổ ra Đông Hải bằng cửa Hội Thống. Tuy có nhiều núi non và rừng rậm nhưng Nghệ An là vùng đất trù phú và đông đúc dân cư. Mùa mưa ở đất Nghệ bắt đầu từ tháng chín cho tới tháng tư mà bây giờ khoảng gần cuối tháng chín cho nên mưa rơi nhiều. Mưa rơi trắng xóa trên dòng Lam Giang. Một chiếc thuyền lớn từ từ ngược nước ròng. Thuyền này thuộc loại thuyền buôn đi biển với năm sáu cánh buồm hình tam giác. Dân ở vùng cửa Hội Thống không lạ gì các thuyền buôn của nước ngoài như Ấn Độ, Trung Hoa, Chiêm Thành, Mã Lai và Ba Tư thỉnh thoảng ghé vào Nghệ An để trao đổi hàng hoá.

     Ngược dòng sông một khoảng xa chừng bốn năm chục dặm chiếc thuyền buôn tới ngã ba sông Phù Thạch đoạn từ từ ghé vào bến đò Phù Thạch hay phố Phù Thạch. Đây là nơi cư ngụ của các khách buôn nước ngoài mà đa số là Hoa kiều cho nên thuyền bè tấp nập ra vào, phố xá đông đúc và sầm uất. Ba chiếc ghe nhỏ được hạ thủy rồi rẻ sóng vào bờ đổ lên đất liền mấy chục thủy thủ. Đội nón đi mưa che khuất mặt mày họ im lặng đi về hướng thành Nghệ An. Người đi đầu liếc nhìn phong cảnh hai bên đường thiên lý chạy gần bờ biển. Phía bên tả dãy Trường Sơn xanh mờ trong màn mưa bụi giăng giăng. Giọng nói trầm khàn cất lên chứng tỏ người vừa lên tiếng phải có tuổi ngoài năm mươi hay sáu mươi.

     – Thủ lĩnh có nói cho ta biết xứ An Nam lắm rừng rậm, núi cao và sông sâu cho nên sơn lam chướng khí nặng vô cùng. Người An Nam lại can đảm, giỏi võ và mưu mẹo. Nay thấy núi cao chớn chở và rừng rậm ngút ngàn mới biết lời của thủ lĩnh nói không sai chút nào. Còn chuyện người An Nam giỏi võ, can đảm và mưu mẹo thời ta chưa biết nhưng sử Tàu có ghi hơn ba trăm năm qua người Hán chưa bao giờ đắc thắng ở đất An Nam. Nếu gặp nhân viên do thám An Nam các ngươi chớ nên khinh địch vì bọn chúng giỏi võ, quyền biến và lắm mưu nhiều kế…

     Người đi thứ nhì hắng giọng và xuyên qua giọng nói tuổi tác của hắn cũng không kém người đi đầu:

     – Phó thủ lĩnh đề cao bọn An Nam quá. Mạt chức nóng lòng gặp bọn cao thủ giang hồ An Nam để thử tài cho biết…

     Người đi đầu được gọi là ” phó thủ lĩnh ”  nhếch môi cười:

     – A Bát… Ta biết ngươi là cao thủ nổi tiếng trong đoàn do thám viễn chinh từng theo quan Bình Chương A Lý Hải Nha đánh nhau với nhân viên của đoàn do thám Tống triều. Tuy nhiên nhân viên do thám An Nam so về bản lĩnh không kém nhân viên do thám Tống triều mà về lòng can đảm và ý chí quyết thắng họ còn hơn người Hán bởi vì nước họ đang cường thịnh trong khi nhà Tống lại ở vào lúc suy vong yếu kém. Bởi vậy quan Tả Thừa Toa Đô mới yêu cầu thủ lĩnh phái ta sang An Nam dọ thám tình hình trước để dọn đường cho quan Tả Thừa cất quân đánh ép từ nam lên bắc sau khi  bình định được Chiêm Thành…

     Ngừng lại đưa tay vuốt nươc mưa chảy thành dòng trên mặt người được gọi là phó thủ lĩnh tiếp:

     – Để khỏi bị bại lộ hành tung dưới sự kiểm soát nghiêm nhặt của nhân viên do thám địch, cho nên trước khi nhập thành Nghệ An ta nhắc lại lần nữa là các ngươi nên cẩn thận khi hành động. Chỉ cần một sơ sẩy nhỏ thôi là các ngươi biết điều gì xảy ra không…

     Giọng nói của người được gọi là phó thủ lĩnh trầm xuống thành nghiêm nghị:

     – Chỉ cần một sơ sẩy hoặc sai lầm nhỏ nhặt thời đất An Nam sẽ là mồ chôn các ngươi đấy…

     Nhìn thấy thành Nghệ An hiện mờ mờ trong làn mưa bụi, phó thủ lĩnh cao giọng:

     – A Bát… Ngươi xếp đặt nhân viên trong toán thành các tổ dọ thám từ Diễn Châu tới Thanh Hóa; A Hoàng thiết lập các tổ thông tin và lượm tin từ Nghệ An vào Tân Bình đồng thời tìm cách bắt liên lạc với nhân viên do thám dưới quyền của quan Tả Thừa Toa Đô… Phần ta sẽ nhập Nghệ An để gặp gỡ nhân viên trong thành… Các ngươi khá tua cẩn thận…

     Nói xong người được gọi là phó thủ lĩnh rảo bước đi. Còn lại A Bát và A Hoàng đứng bàn luận giây lát rồi dẫn nhân viên biến mất trong làn mưa nặng hạt. Cuộc so quyền đọ kiếm giữa nhân viên của đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ và nhân viên của đoàn do thám Thăng Long nói chung và giới giang hồ Đại Việt nói riêng bắt đầu.

     So về sự trù phú và đông đúc không bằng trấn Nghệ An, song Diễn Châu lộ cũng là nơi đô hội vì nằm ngay trên con đường thiên lý nối liền Thanh Hóa và Nghệ An, nhất là từ khi Trần triều đổi Diễn Châu thành lộ và Nghệ An thành trấn.

     A Bát đứng tựa cửa ngó mong con đường thiên lý uốn lượn dưới ánh nắng hanh vàng của một chiều thu hiu hắt. Tháo vát, giỏi giao thiệp, nói thông thạo tiếng nôm thêm biết xử dụng đồng tiền, vì vậy chỉ trong vòng tuần lễ hắn đã tạm thời thiết lập được các tổ lượm tin rải rác từ Diễn Châu vào tới Nghệ An.

     Hơn ai hết A Bát thường tự hào về dĩ vãng của mình. Đó là một chuỗi dài thành tích của một cao thủ giang hồ đồng thời là nhân viên do thám kỳ cựu từng theo đạo hùng binh Mông Cổ chinh chiến từ Âu sang Á. Do ở hào quang của quá khứ lẫy lừng, A Bát đâm ra có tính tự cao tự đại. Lần này được đặc phái sang Giao Chỉ hắn muốn tạo nên một thành tích lớn lao nhất trước khi phong kiếm qui ẩn giang hồ.

     – Trình chủ tướng…

     Nhìn thuộc hạ giây lát A Bát hất hàm:

     – Ngươi cứ nói…

     – Tôi dọ được cái tin lạ lắm. Tên An Phủ Sứ của Diễn Châu lộ đã ra lệnh cho quân lính đi khắp nơi chọn lựa một số bô lão để đưa về Thăng Long. Tôi nghe dân chúng bàn tán là ông vua cha của Giao Chỉ…

     Hơi cau mày A Bát ngắt lời thủ hạ:

     – Ông vua cha của Giao Chỉ là Thánh Tông còn vua con là Nhân Tông. Có bao nhiêu đó mà cũng không nhớ… Ngươi đúng là đần độn…

     Bị xếp chỉnh, gã nhân viên do thám cười rè nói tiếp:

     – Vua Thánh Tông ra lệnh cho mười hai lộ chọn lựa một số bô lão đưa về Thăng Long để ông ta hỏi ý dân chúng việc nên đánh hay nên hoà với quân ta. Họ còn nói thêm là hai ông vua vẫn còn phân vân, lưỡng lự chưa có quyết định chắc chắn về việc hòa hay chiến…

     A Bát gật gù mỉm cười. Trong trí não của một nhân viên do thám quyền biến và nhiều mưu mẹo nảy ra ý nghĩ. Nhìn thuộc hạ tín cẩn hắn nghiêm giọng:

     – Ta muốn biết ngày giờ tên An Phủ Sứ sẽ đưa các bô lão về Thăng Long. Đó là việc thứ nhất. Việc thứ nhì là ngươi tập họp nhân viên sẵn sàng chờ lệnh ta…

     Hiểu ý chủ tướng tên do thám hối hả rời trạm lượm tin để A Bát im lìm suy nghĩ.

Trang 4

2 thoughts on “Sát Đát Nhân 2

  1. Tác giả ơi, các bộ MỸ NHÂN KIẾM, TIẾNG SÓNG BẠCH ĐẰNG, BÚT KIẾM THẦN THI vẫn chưa viết à?

Comments are closed.