Sát Đát Nhân 2

 

18

Tin từ biên ải

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và Thiết Tâm thong thả bước vào cổng thành Lạng Sơn, thành lũy quan trọng của Ðại Việt trong công cuộc đối đầu với kẻ thù phương bắc. Với tham vọng bành trướng đế quốc, Mông Cổ không ngớt dùng văn lẫn võ hầu biến Ðại Việt thành một chư hầu ở phương nam. Lạng Sơn, nhất là vùng biên giới giữa hai nước từng xảy ra những cuộc đụng độ nảy lửa của hai đoàn do thám Mông Cổ và đoàn do thám Thăng Long. Những cuộc chém giết, thanh toán đẫm máu, xâm nhập và truy lùng xảy ra hằng ngày trong bóng tối không một ai hay biết bởi vì cả hai phe hầu như không muốn hoạt động của họ phơi bày ra ánh sáng.

     Sau khi Thiểu Bại Quyền Nùng Chí Dũng bị một kiếm sĩ vô danh hạ sát, phe hắc đạo Lạng Sơn như rắn mất đầu. Ðạp Thanh quán bị thiêu hủy ra tro bụi, sòng bạc Ðại Phát đóng cửa cũng như các cơ sở làm ăn của họ Nùng đều ngừng hoạt động. Rồi tiếp theo đó là tin Quá Mươi Đao Lê Tất Đạt, tay chúa cướp sừng sỏ của Nghệ An cũng bị mất mạng bởi thanh kiếm không vấy máu người. Nghe được tin này Hà Phương nảy sinh ra ý kiến mới mẻ. Bất Bình Thời Cuộc, Ða Cùn Kiếm và Ngọc Diện Công Tử hối hả vào Nghệ An tìm cách sát nhập phe hắc đạo Nghệ An vào Sát Ác Nhân Tiệm. Phần Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và Thiết Tâm lên Lạng Sơn dọ dẩm tình hình để tìm cách gom đám thủ hạ của Nùng Chí Dũng vào Sát Ác Nhân Tiệm.

     Ðứng trước chiếc cửa đóng im ỉm của sòng bạc Ðại Phát, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hỏi Thiết Tâm:

     – Ngươi tính sao?

     Thiết Tâm cười hề hề:

     – Ðể ta phá cửa xem có ai lên tiếng không. Cái câu ” cháy nhà mới thò ra mặt chuột ” của ông bà ta coi vậy mà đúng lắm…

     Chưa dứt lời Thiết Tâm co chân đá vào cánh cửa lim nặng nề khiến cho nó lung lay muốn sập.

     – Hai vị là ai? Tới đây làm gì? Tại sao lại phá nhà của người ta?

     Thiết Tâm cười cười nói với Sát Ác Nhân Chủ Tiệm:

     – Ta nói có sai đâu…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nhìn thấy một thanh niên tuổi ngoài ba mươi, mặc vũ phục màu vàng đang nhìn mình và Thiết Tâm một cách soi mói và hằn học.

     – Tôi là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm…

     Người lạ hơi thay đổi sắc mặt khi nghe khách lạ xưng danh. Hơi mỉm cười vị chủ tiệm trẻ tuổi thong thả tiếp lời:

     – Nghe tin Nùng thủ lĩnh bị một kiếm thủ lạ mặt hạ sát bằng một chiêu kiếm tại hạ muốn lên đây tìm hiểu thêm chi tiết. Dám hỏi huynh đài là ai?

     Thanh niên tươi cười đáp:

     – Tôi tên là Lê Chính, thủ hạ thân tín của Nùng thủ lĩnh trước khi người bị hạ sát…

     Ngừng lại giây lát Lê Chính tiếp với giọng niềm nở và thân thiện hơn:

     – Tôi nghe danh Sát đại hiệp lừng lẫy giang hồ song mãi tới nay mới hân hạnh được gặp mặt. Nếu không có chi phiền tôi mời hai vị vào nhà đàm đạo…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và Thiết Tâm nhận lời. Lê Chính mở cửa mời khách vào. Ba người ngồi vây quanh chiếc bàn tròn. Lê Chính rót trà mời khách. Hớp ngụm trà Thiết Tâm gãi đầu cười:

     – Ngươi có thứ gì khác hơn trà không. Ta uống trà bị đau bụng…

     Hiểu ý Thiết Tâm, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười nói với Lê Chính:

     – Y quen uống rượu hơn uống trà…

     Lê Chính cười ha hả hỏi Thiết Tâm:

     – Gì chứ rượu tôi có nhiều lắm. Thiết đại hiệp muốn uống thứ nào?

     Thiết Tâm cười hề hề:

     – Rượu nào cũng được mà càng nhiều càng tốt…

     Lê Chính cười nói đùa:

     – Tôi sợ Thiết đại hiệp say…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm xen lời:

     – Lê huynh đừng lo. Huynh không có đủ rượu cho y uống say đâu…

     Lê Chính bỏ vào trong rồi lát sau xách ra bốn vò rượu lớn còn đóng khằn cẩn thận. Không đợi cho Lê Chính đặt vò rượu lên bàn Thiết Tâm xớt gọn một vò. Bụp… Lê Chính trợn mắt nhìn anh chàng họ Thiết quất sạch vò rượu chỉ trong nháy mắt.

     Quay qua Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, y cười nói nhỏ:

     – Sau khi Nùng thủ lĩnh chết phe hắc đạo thành Lạng Sơn chia thành hai nhóm kình chống với nhau. Một phe do tôi chỉ huy với nhân số ít ỏi còn phe kia do Trần Tánh cầm đầu có nhiều thủ hạ hơn. Hai phe không ai phục ai, gây gỗ và ấu đả với nhau hoài thành ra các nơi làm ăn phải tạm thời ngưng hoạt động…

     Ngừng lại giây lát Lê Chính chép miệng thở dài nói tiếp:

     – Sau khi Nùng thủ lĩnh chết phe hắc đạo Lạng Sơn như rắn mất đầu. Phần thời chia rẻ, phần bị anh em chê cười khinh khi hay hiếp đáp…

     Ðang ngồi tu rượu Thiết Tâm vọt miệng:

     – Nếu không muốn bị người ta khinh khi và ăn hiếp thời ngươi gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm đi… Ta bảo đảm với ngươi không có ai dám ăn hiếp…

     Thiết Tâm là một kẻ nghĩ sao nói vậy do đó anh em bè bạn thường hay chỉ trích là y phát ngôn bừa bãi. Tuy nhiên trong trường hợp này y nói đúng vào tâm ý của hai người là Lê Chính và Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Không bỏ lỡ dịp may vị chủ tiệm trẻ tuổi cười lên tiếng:

     – Nếu Lê huynh bằng lòng thời nhân danh Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tôi đề bạt huynh vào danh vị thủ lĩnh thành Lạng Sơn…

     Ðứng lên ôm quyền thi lễ Lê Chính tươi cười thốt:

     – Ða tạ… Sát đại hiệp đã đề bạt tôi xin nhận lãnh tuy nhiên tôi e Trần Tánh sẽ không bằng lòng…

     Ực một hơi cạn sạch vò rượu cuối cùng Thiết Tâm cười sằng sặc:

     – Ngươi đừng lo… Nếu hắn không bằng lòng ta sẽ bắt hắn chém ta cho tới khi hắn bằng lòng… Ði… Ta đi gặp Trần Tánh…

     Tuy không hiểu Thiết Tâm nói gì song Lê Chính không dám cãi. Ba người đi qua mấy con đường nhộn nhịp rồi cuối cùng dừng trước một ngôi nhà nằm trên con đường vắng vẻ. Trông thấy Lê Chính đi với hai người lạ, thủ hạ của Trần Tánh vội thổi còi báo hiệu. Trần Tánh và mấy chục thủ hạ túa ra bao vây ba người. Xoa tay Thiết Tâm cười hề hề:

     – Ai trong các ngươi là Trần Tánh?

Một thanh niên cao lớn và lực lưỡng bước ra. Liếc Thiết Tâm, hắn gằn giọng:

     – Ta… Ta là Trần Tánh… Ngươi là ai?

     Không trả lời câu hỏi Thiết Tâm nói lớn:

     – Ta phong cho Lê Chính chức thủ lĩnh thành Lạng Sơn, ngươi bằng lòng không?

     Trần Tánh bật cười hô hố quay qua nói với thủ hạ:

     – Thằng này khật khùng tụi bây ơi. Nó là cái quái gì mà phong cho Lê Chính chức thủ lãnh… Ðể ta chém hắn một đao cho bỏ tật phách lối…

     – Ðúng đó… Ngươi muốn chém bao nhiêu nhát cũng được, nhưng nếu ngươi chém ta không chết thời sao…

     Trần Tánh hét lớn:

     – Thời ta tôn ngươi làm thủ lãnh…

     Thiết Tâm lắc đầu:

     – Không được là không được… Ta không thích làm thủ lãnh. Nếu chém ta không chết thời ngươi phải tôn Lê Chính làm thủ lãnh…

     Nhồi nhồi thanh đoản đao trong tay, Trần Tánh cười gằn:

     – Ta bằng lòng. Nếu chém ngươi không chết thời ta và tất cả thủ hạ bằng lòng tôn Lê Chính làm thủ lãnh thành Lạng Sơn…

     Vừa dứt lời Trần Tánh đạp bộ bước dài. Thanh đoản đao đúc bằng thép ròng đen ngời bắt từ trên cao chém sả xuống đầu Thiết Tâm. Ðừng nói chi da thịt con người mà ngay cả gỗ đá cũng phải vỡ dưới nhát đao cường ngạnh này. Lê Chính quay nhìn chỗ khác khi lưỡi đao còn cách đỉnh đầu của Thiết Tâm gang tấc. Chát.. Âm thanh của sắt thép chạm vào da thịt con người bật lên ròn rã. Trần Tánh phải chao người vì sức va chạm quá mạnh. Hắn cảm thấy lòng bàn tay nóng ran và nếu hắn không nắm chặt chắc thanh đoản đao đã vọt ra khỏi tay của hắn rồi.

     Xoa tay gãi gãi đầu, Thiết Tâm cười hề hề:

     – Chưa đã ngứa là chưa đã ngứa… Ðầu ta có nhiều chí lắm ngươi rán chém nó chết ta biếu ngươi tiền mua rượu nhậu chơi…

     Ðám thủ hạ của Trần Tánh bật cười vì câu nói đùa của Thiết Tâm. Trần Tánh vừa giận vừa sợ. Hơn mười năm tập võ, từng chém biết bao người hắn chưa bao giờ thấy sự việc kỳ lạ như ngày hôm nay. Nạt tiếng trầm trầm hắn rung tay. Mũi đao nhọn hoắt xẹt thẳng vào ngực Thiết Tâm. Bựt… Mũi đao dội ngược trở lại khiến cho Trần Tánh phải chao người. Giận quá mất khôn Trần Tánh vung đao chém liền chục nhát đao liên hoàn. Chát… Bựt… Âm thanh vang ròn tan cùng với tiếng cười nói của Thiết Tâm:

     – Hơn tháng nay không tắm người của ta nhiều đất lắm ngươi ráng chém sạch đất ta cám ơn ngươi lắm lắm…

     Trần Tánh ngưng chém vì mệt. Ghìm đao đứng im hắn thở hào hển trong lúc nhìn trừng trừng đối thủ.

     – Ngươi chém ta mới có mấy chục đao mà đã mệt rồi. Nếu không chịu tôn Lê Chính làm thủ lãnh thời ngươi phải chém ta một ngàn đao, chém hoài ngày này sang tháng nọ, năm này sang năm khác, chém cho tới khi nào ta chết mới thôi…

     Trần Tánh vừa giận vừa sợ. Chém mấy chục nhát đao mà đối thủ cứ trơ trơ do đó nếu tin này đồn ra thời hắn chỉ còn nước về xách chổi quét nhà, đuổi gà cho vợ chứ còn mặt mũi nào lưu lạc giang hồ nữa. Ðám thủ hạ của Trần Tánh im lặng nhìn Thiết Tâm. Ðại ca của chúng chém còn không rụng sợi lông của đối thủ thời chúng nhằm nhò gì.

     – Ngươi chém nữa đi… Chém lẹ lên… ta buồn ngủ lắm rồi…

     Thiết Tâm hối Trần Tánh còn đang thở vì mệt, vì mỏi tay. Chụp lấy thanh đoản côn trong tay một thủ hạ, Trần Tánh khoa tay. Thanh côn làm bằng đồng đen bắt từ trên cao đập xuống đỉnh đầu của Thiết Tâm. Ngay cả đồng sắt cũng phải móp dưới cú đập cương mãnh này. Bong… Tiếng ngân nga kéo dài.

     Thiết Tâm cười hề hề nói lớn:

     – Ngươi đi tu chắc mau thành phật lắm. Cái công phu gõ mỏ tụng kinh của ngươi cao siêu lắm…

     Đám thủ hạ của Trần Tánh bật cười vì câu nói đùa của Thiết Tâm. Anh chàng họ Thiết đột nhiên xuất thủ đoạt lấy thanh đồng côn trong tay của Trần Tánh. Ðưa cao thanh đoản côn y nói với Trần Tánh và đám thủ hạ:

     – Nếu ai trong các ngươi làm được chuyện này thời Lê Chính sẽ tôn người đó làm thủ lãnh bằng không làm được…

     Trần Tánh và thủ hạ trợn trắng con mắt nhìn Thiết Tâm dùng kình lực khủng khiếp bẻ cong thanh đoản côn cỡ cổ tay con nít và dài khoảng nửa sải tay thành một vòng tròn dễ dàng và nhanh chóng như người ta uống một ngụm nước.

     – Các ngươi chịu tôn Lê Chính làm thủ lãnh chưa?

     Trần Tánh và thủ hạ im lặng. Thiết Tâm cười hề hề hỏi Trần Tánh:

     – Ngươi có rượu không… Ngươi mà say trước ta thời không được đâu…

     Thủ hạ đưa rượu ra. Trần Tánh và thủ hạ le lưỡi khi chứng kiến Thiết Tâm tu liền một lúc ba vò rượu tăm hạng nhất. Biết công việc đã được thu xếp êm xuôi, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm dặn dò Thiết Tâm ở lại giúp đỡ cho Lê Chính rồi ngày mai đưa Trần Tánh về Thăng Long. Dặn đi dặn lại mấy lần xong y mới lẳng lặng rời thành Lạng Sơn.

     Ðứng tại ngã ba y tần ngần không biết đi về đâu, xuôi nam về Thăng Long hay ngược đường lên Pha Lũy. Y muốn lên thăm viếng địa điểm nổi tiếng của lịch sử nước nhà mà lòng y cũng muốn trở về Thăng Long gặp Hà Phương. Hình bóng yêu kiều, diễm lệ, nhu mì, dịu dàng và duyên dáng của Hà Phương theo thời gian ngự trị trong tim y. Không phải y quên Hà Phương công chúa song càng gần gụi Hà Phương nhiều chừng nào y càng cảm thấy hai người khác nhau mà giống nhau, hòa hợp với nhau thành một người. Kể từ khi gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm, Hà Phương quán xuyến mọi chuyện, bày mưu tính kế để bành trướng thế lực và ảnh hưởng của bổn tiệm trong giang hồ. Nàng thẳng thắn bày tỏ cho mọi người biết ý định biến Sát Ác Nhân Tiệm thành một thế lực mạnh nhất giang hồ hơn hẵn đoàn do thám Thăng Long cũng như sẽ làm mọi cách để Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trở thành minh chủ của giới giang hồ Ðại Việt. Ðang từ chỗ thiếu hụt tiền bạc chỉ trong thời gian ngắn Sát Ác Nhân Tiệm có một số vốn kếch xù nhờ Hà Phương khéo tổ chức ăn trộm. Ðang từ chỗ thiếu hụt nhân viên Hà Phương bỏ tiền ra chiêu mộ hàng trăm nhân viên thuộc hàng cao thủ nhất đẳng giang hồ và hàng ngàn cao thủ nhị lưu, tam đẳng. Sát Ác Nhân Tiệm có chi nhánh khắp các lộ quan trọng trong nước như Diễn Châu, Nghệ An, Thanh Hóa, Tam Giang, Lạng Giang và Hải Đông.

     Trông thấy xế ngã ba về bên phải có một quán ăn nhỏ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tạt vào uống bình trà giải lao trước khi quyết định trở về Thăng Long hay ngược đường lên ải Pha Lũy. Ngồi vào chiếc bàn trong góc nhìn ra đường cái quan y gọi bình trà và mấy cái bánh ngọt. Quán thưa vắng chỉ có ba người khách là y và hai người ngồi nơi chiếc bàn trong góc bên phải cũng nhìn ra con đường cái quan. Hai người khách này mặc y phục sang trọng và da mặt trắng trẻo chứng tỏ họ phải xuất thân từ nơi giàu sang quyền quí chứ không phải hạng thường dân lam lũ hay kẻ ngược xuôi buôn bán quen dãi dầu sương gió nắng mưa. Hai người; một tráng niên, một thanh niên im lặng dùng cơm trưa. Tráng niên khoảng ngoài bốn mươi còn thanh niên độ gần ba mươi.

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm giật mình khi thoáng nhận ra mục quang sáng rực của tráng niên thỉnh thoảng lóe lên song tắt thật nhanh. Với ánh mắt sáng rực ngời tinh quang như vậy, tráng niên phải là một cao thủ hữu hạng giang hồ với nội lực cao thâm vô cùng. Có thể người này là trang chủ một trang hoặc chưởng môn nhân một phái võ nổi tiếng có điều y không biết mặt mà thôi. Người này là ai? Câu hỏi này lởn vởn trong trí của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm.

     – Nguyễn đại hiệp từ Hồ Quảng sang đây…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lại giật mình khi nghe thanh  niên nói câu trên. Xuỵt… Tráng niên ra dấu cho thanh niên im lặng xong thì thầm:

     – Các hạ khá tua cẩn thận… Ở đây tai vách mạch rừng… Theo chỗ ta dò hỏi đoàn do thám Thăng Long hoạt động rất hữu hiệu…

     Tráng niên thì thầm thật nhỏ. Nếu không phải là cao thủ giang hồ với thính lực tinh tường người ta không thể nghe rõ hắn nói những gì. Giả vờ ngó mong ra đường cái Sát Ác Nhân Chủ Tiệm âm thầm vận dụng nội lực chú tâm lắng nghe câu chuyện của hai người lạ ngồi bàn bên cạnh mà y đoán có liên hệ tới Mông Cổ bởi vì tráng niên này từ Hồ Quảng bên Tàu sang Ðại Việt. Gọi một phần cơm, y thong thả ăn uống và để tâm nghe câu chuyện của hai người lạ.

     – Thừa mệnh Trấn Nam Vương ta sang An Nam để thăm dò tình hình đồng thời tìm cách gặp gỡ hoàng thúc Trần Ích Tắc bàn chuyện sau khi thôn tính An Nam. Bình định An Nam xong thiên triều sẽ phong cho người chức An Nam Quốc Vương để cai trị…

     Nhấp ngụm trà thanh niên trẻ tuổi thấp giọng:

– Ða tạ Nguyễn đại hiệp… Tôi sẽ trình với hoàng thúc về việc này. Tôi đoán người rất hoan hỉ được gặp gỡ ngài…

     Nói tới đó thanh niên ngừng lời. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm không nghe họ nói gì thêm nữa. Vừa ăn cơm y vừa suy nghĩ. Thanh niên gọi tráng niên là Nguyễn đại hiệp tất nhiên người này phải là cao thủ của vũ lâm Mông Cổ sang đây dọ thám và bắt liên lạc với kẻ nội phản là Trần Ích Tắc. Y không biết hai tiếng hoàng thúc có nghĩa gì song y đoán phải là danh vị lớn của Trần triều.

     Ăn hết phần cơm, uống cạn chén nước trà Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trả tiền rồi lẳng lặng bước ra đường cái. Vừa đi y vừa tính cách theo dò tráng niên được gọi là ” Nguyễn đại hiệp “. Ngó quanh quất y rảo bước xuôi nam cho tới khi không thấy bóng quán ăn nữa mới lạng mình vào rừng cây đoạn triển thuật phi hành chạy ngược trở lại. Tới cách quán ăn chừng năm mươi bước y tìm chỗ kín đáo ngồi rình xem hai người lạ đi đâu và làm gì. Chừng cạn tuần trà y thấy họ bước ra khỏi quán, đứng trò chuyện giây lát rồi thanh niên theo đường khác vào thành Lạng Sơn còn tráng niên theo đường cái quan xuôi về Chi Lăng. Ngẫm nghĩ giây lát Sát Ác Nhân Chủ Tiệm quyết định theo dò xét tráng niên với hi vọng khám phá ra nhiều điều mới lạ và quan trọng. Biết tráng niên là một cao thủ vũ lâm cho nên y rất cẩn thận không dám tới gần cũng như không đi theo đường cái mà toàn dùng đường mòn nẻo tắt trong rừng. Khoảng xế chiều y thấy tráng niên rẽ vào con đường mòn bên tay trái. Ði hơn trăm bước hắn lại rẽ vào con đường mòn khác nữa đoạn dừng trước căn nhà nhỏ cửa đóng kín mít. Dường như đây là căn nhà của các thợ săn hoặc tiều phu. Nép mình sau gốc cây y thấy tráng niên mất dạng trong ngôi nhà. Biết tới gần ngôi nhà để dò xét sẽ gặp nguy hiểm song Sát Ác Nhân Chủ Tiệm vẫn làm. Thứ nhất y không dằn được tính tò mò muốn khám phá ra tông tích của tráng niên mà y đoán có liên quan tới hoạt động của đoàn do thám Mông Cổ. Thứ nhì y tự tin vào bản lãnh của mình. Dù kẻ địch có đông người, có tài ba cỡ nào nếu đánh không lại y vẫn thừa khả năng chạy trốn. Êm như con báo rình mồi, cẩn thận và thành thạo như một nhân viên do thám chuyên nghiệp y dùng thuật xà hình bò thoăn thoắt trên đất tới gần ngôi nhà. Tuy trời chưa tối nhưng vì trong rừng rậm thiếu ánh sáng nhờ vậy y tiến tới sát ngôi nhà mà không bị lộ hình tích. Tựa lưng vào vách ván Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lắng nghe tiếng trò chuyện vang lên nhưng y thất vọng vì ba người trong nhà nói bằng thứ ngôn ngữ y không hiểu được. Dường như họ nói bằng tiếng Hán hoặc tiếng Mông Cổ. Nếu Hà Phương nghe được nàng sẽ hiểu vì nàng thông thạo Hán tự và luôn cả tiếng Mông Cổ nữa. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ước gì có Hà Phương bên cạnh trong lúc này để nghe ba người trong nhà trò chuyện. Y biết trong nhà có ba người xuyên qua ba giọng nói khác nhau. Giọng thứ nhất là của tráng niên mà y đã nghe qua. Còn hai giọng nói kia, một trầm khàn và một giọng trong trẻo mà y đoán họ còn trẻ. Ba người ngừng nói rồi lát sau có tiếng mở cửa.

     Ló đầu ra nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thấy ba người đứng trò chuyện rồi tráng niên theo lối cũ trở ra đường. Vị chủ tiệm trẻ tuổi kiên nhẫn chờ đợi hai người còn lại đi vào trong nhà để theo dấu tráng niên đã khuất bóng. Mặc dù y nóng lòng song hai người còn lại cứ đứng nói chuyện hoài. Thật lâu cả hai mới mở cửa đi vào trong nhà. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tức tốc triển thuật phi hành đuổi theo tráng niên. Tuy nhiên ra tới đường cái quan y không thấy bóng dáng nào hết. Con đường thiên lý ngút ngàn vắng ngắt không bóng người đi lại. Ðứng im suy nghĩ y quyết định theo đường cái đi về xã Chi Lăng.

     Trời xế chiều. Nhìn thấy vầng thái dương tà tà gác ngọn cây Sát Ác Nhân Chủ Tiệm biết tới lúc y phải lo bữa cơm chiều và chỗ ngụ qua đêm. Nhưng hai việc nhỏ nhặt này không làm y quan tâm bằng chuyện tìm ra tông tích của người được gọi bằng cái tên Nguyễn đại hiệp. Do ở kinh nghiệm giang hồ y biết người này là một nhân viên do thám cao cấp của Mông Cổ sang Ðại Việt với nhiệm vụ móc nối nhân vật trong giới hoàng tộc của Trần triều làm nội ứng cho chúng. Có được một gián điệp thuộc hoàng tộc, đoàn do thám Mông Cổ sẽ biết được nhiều tin tức quí giá và quan trọng liên quan tới nội tình của Ðại Việt. Tuy không ưa Trần triều song việc này liên quan tới đất nước và trăm vạn sanh linh cho nên Sát Ác Nhân Chủ Tiệm biết mình phải gạt bỏ mối tị hiềm để cứu nước và giúp dân. Y biết hắn còn lẩn quẩn đâu đây bởi vì muốn che dấu hành tung chắc hắn không hớ hênh thi triển thuật phi hành để rút ngắn đường dài. Từ Lạng Sơn tới ải Chi Lăng đều có các tổ do thám ngầm của đoàn do thám Thăng Long để giám thị người qua lại và mọi động tịnh của kẻ địch.

     Ðang thong thả bước Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thoáng nghe có tiếng vó ngựa xa xa vọng lại. Áp tai xuống y nghe được nhiều tiếng vó ngựa nện rầm rập trên mặt đường. Lát sau y thấy một cỗ xe hiện ra nơi khúc quanh. Từ hướng bắc tới như vậy cổ xe chắc phải xuất phát từ thành Lạng Sơn. Nấp sau thân cây y chăm chú quan sát cỗ xe vượt qua mặt mình. Y tươi nét mặt khi nhận ra gã phu xe chính là thanh niên đã ngồi trò chuyện với Nguyễn đại hiệp tại quán ăn ngoài thành Lạng Sơn. Không suy nghĩ y triển thuật phi hành chạy theo cỗ xe tứ mã. Mặt trời khuất sau rừng cây cỗ xe bốn ngựa rẽ vào con đường mòn bên tay trái rồi ngừng lại. Một người từ trong lòng xe buông rèm kín mít chui ra. Vì trong rừng tranh tối tranh sáng do đó vả lại không dám tới gần cho nên Sát Ác Nhân Chủ Tiệm không thể nào nhận diện được người này. Y chỉ nghe được tiếng nói chuyện mà thôi.

     – Khi nào Nguyễn đại hiệp tới?

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nghe được giọng nói trầm khàn nên đoán người này phải trọng tuổi ít nhất cũng phải từ bốn mươi trở lên.

     – Trình hoàng thúc… Nguyễn đại hiệp hẹn hoàng thúc đầu giờ dậu… Chắc người chậm trễ giây lát…

     Có tiếng cười khẽ rồi Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nghe giọng nói của Nguyễn đại hiệp vang lên trong bóng tối:

     –       Bá Linh tôi hân hạnh được tái ngộ hoàng thúc…

     Người được gọi là hoàng thúc cất giọng nhuốm chút vui mừng:

     –       Ích Tắc tôi cũng hân hạnh được gặp lại quan Nguyễn tiến sĩ…

     – Thừa mệnh Trấn Nam Vương, tôi mang một tin mừng đến cho hoàng thúc là ngài Trấn Nam Vương đã chuẩn chi lời yêu cầu của hoàng thúc. Sau khi bình xong Giao Chỉ ngài Trấn Nam Vương sẽ đưa hoàng thúc lên ngôi cửu ngũ để cai trị bá tánh…

     – Ða tạ quan Nguyễn tiến sĩ và ngài Trấn Nam Vương… Ích Tắc tôi sẽ cố gắng giúp đỡ thiên triều trong công cuộc bình Ðại Việt… Có một điều tôi xin nói riêng với quan Nguyễn tiến sĩ là đoàn do thám Thăng Long đã truy nguyên ra lai lịch của ngài…

     Nhân vật được Trần Ích Tắc gọi bằng cái tên Nguyễn tiến sĩ kêu lên với chút kinh ngạc:

     – Thế ư… Ðoàn do thám Thăng Long quả nhiên danh truyền không dối… Làm sao hoàng thúc biết được chuyện này?

     – Do ở sự tình cờ Ích Tắc tôi nghe vị thủ lãnh đoàn do thám Thăng Long trò chuyện cùng quan Trần thái sư và có đề cập tới tên của ngài. Họ biết rõ thân phụ của ngài quê quán ở Quảng Ðông sang Ðại Việt buôn bán thời gian rồi kết hôn với một thiếu nữ ở làng An Bài thuộc Ðông Triều sinh ra một người con đặt tên là Nguyễn Nhan và tên chữ là Bá Linh. Khi ngài lớn lên thân phụ cho về thiên quốc học hành thi đậu tiến sĩ rồi ra làm quan. Họ còn biết ngài tài kiêm văn võ, là một cao thủ của giới vũ lâm Trung Hoa nữa…

     Nguyễn Bá Linh tặc lưỡi:

     – Ðoàn do thám Thăng Long đúng là một đối thủ đáng ngại của chúng ta. Bá Linh tôi cám ơn hoàng thúc đã cho biết chuyện này… Tôi sẽ cẩn thận… Bây giờ tôi xin từ biệt hoàng thúc và sẽ tìm cách liên lạc với hoàng thúc sau…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thoáng thấy bóng người di động rồi cỗ xe ngựa quay đầu trở ra đường lớn. Tiếng vó ngựa nổi lên trong đêm tối. Ngồi im thật lâu đợi cho mọi sự yên tịnh y mới từ từ rời chỗ nấp.

     Mặt trời lên. Sương sớm mờ mờ. Hai bên đường rừng núi ngút ngàn. Ðồi cao đồi thấp uốn lượn chập chùng. Mang gói hành lý nhỏ trên vai Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thong dong bước trên con đường thiên lý vắng vẻ từ Lạng Sơn về Chi Lăng. Không khí mát lạnh. Ðang đều bước y chợt dừng lại lắng tai nghe ngóng. Với thính lực tinh tường y nghe được tiếng vũ khí va chạm lẫn trong tiếng hò hét quát tháo vọng ra từ khu rừng bên trái. Không dằn được tính tò mò y quẹo vào con đường mòn dẫn vào khu rừng rậm. Ði hơn trăm bước y nghe tiếng vũ khí va chạm cũng như tiếng hò hét cười nói rõ hơn. Nép mình sau gốc cây lớn y chăm chú nhìn. Trên khoảnh đất trống trải và sáng sủa có ba người đứng đối điện nhau. Người thứ nhất là một tiều phu vận y phục bằng da thú và tay cầm chiếc búa đốn củi to lớn. Người thứ nhì là nông phu, mặc y phục bằng vải thô rách rưới, lấm bùn đất và tay cầm cây cuốc vừa dài vừa nặng. Nhân vật thứ ba là một gã chèo đò y phục tồi tàn, cầm trong tay mái chèo bằng sắt to bản. Cả ba đều cao lớn và lực lưỡng.

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm mỉm cười thích thú khi chứng kiến tiều phu đang giao đấu với trạo phu. Cả hai đều xử khí giới nặng nề do đó chiêu thức ít biến hóa, chậm chạp song cương mãnh và trầm trọng cực độ. Muốn thi triển thứ vũ khí nặng nề như đại phủ hay mái chèo họ phải luyện được nội ngoại công phu đặc dị.

     Không những không trả lời Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ném lá cây tấn công dồn dập khiến cho Tam Nhân Ðồng Hành phải vung khí giới che kín thân hình để tránh ám khí. Bằng kinh nghiệm giang hồ họ biết nếu thi triển được tuyệt kỹ phóng ám khí bằng lá cây đối thủ của họ phải là một đại cao thủ tiếng tăm lừng lẫy. Ngưng tay ném ám khí Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đủng đỉnh bước ra khỏi chỗ nấp. Bộ ba Tam Nhân Ðồng Hành trợn mắt nhìn đăm đăm thanh niên mặc vũ phục bằng vải thô, chân mang giày rơm và không có mang vũ khí tuỳ thân ngoại trừ gói hành lý nhỏ trên vai. Mặc dù tuổi còn trẻ song thanh niên có một phong thái uy nghi lẫm liệt khiến cho người ta thoạt nhìn phải đâm ra nễ phục.

     Khẽ ôm quyền thi lễ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm điềm đạm lên tiếng:

     – Là môt kẻ qua đường nhân nghe được tiếng động của đao kiếm tôi không dằn được tính tò mò do đó mới may mắn được chứng kiến ba vị thi triển công phu độc bộ giang hồ. Dám xin ba vị thứ lỗi cho…

     Nghe thanh niên vừa xin lỗi lại vừa khen tặng Tam Nhân Ðồng Hành ba người nhìn nhau hỏi ý. Tiều Phu cười ha hả nói:

     – Bẻ lá cây làm ám khí tất nhiên tôn ông phải thuộc hàng cao thủ thượng đẳng giang hồ…

     – Tôi không dám nhận điều đó. Xin hỏi cớ gì ba vị lại đánh nhau…?

     Chống đầu cuốc xuống đất Nông Phu nhìn người lạ giây lát rồi mỉm cười ý nhị như nghĩ ra ý kiến gì hay ho và mới lạ.

     – Ba chúng tôi làm bạn với nhau từ thuở nhỏ, lớn lên theo học cùng một thầy. Sau khi sư phụ qui tiên chúng tôi tính lưu lạc giang hồ song lại gặp phải rắc rối. Vì ba người tài bộ bằng nhau, tuổi tác cũng sàng sàng với nhau cho nên không ai phục ai và để cho người khác làm thầy của mình. Do đó chúng tôi cứ cãi vả, gây gỗ và đánh nhau hoài song cũng chưa đi tới đâu hết. Người xưa có nói ” tam nhân đồng hành tất hữu ngã sư ” mà chúng tôi ba người đồng hành với nhau lại không có ai làm thầy trừ khi gặp được người tài giỏi hơn mình…

     Hội ý của Nông Phu, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hắng giọng:

     – Hay lắm… Không có cao vọng làm thầy của ba vị nhưng tôi xin lãnh giáo ba vị vài chiêu may ra…

     Tam Nhân Ðồng Hành nhìn nhau hỏi ý xong Tiều Phu lên tiếng:

     – Nếu ông mà đánh bại ba chúng tôi cùng một lúc thời Tam Nhân Ðồng Hành này nguyện tôn làm thầy và xách búa theo hầu suốt đời…

     Sở dĩ Tiều Phu nói câu trên vì y không tin người lạ có thể đánh bại ba anh em của y. Thanh niên tuổi chỉ ngoài hai mươi do đó cho dù có luyện võ từ khi còn nằm nôi cũng không thể nào có được bản lãnh cùng một lúc đánh bại ba anh em y.

     Ôm quyền thi lễ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười nhẹ:

     – Cung kính không bằng tuân mệnh. Mời ba vị xuất thủ…

     Nâng chiếc búa đốn cây lên ngang mày thay cung cách thi lễ Tiều Phu nạt lớn:

     – Ðánh…

     Tam Nhân Ðồng Hành chuyển bộ vây đối thủ vào giữa. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm động thủ trước. Chân bước theo bộ pháp bí truyền của sư môn, y vỗ một đòn phách không quyền vào ngực Tiều Phu đứng chênh chếch bên trái của mình. Ðòn ra chưa được nửa đường y thoáng thấy mái chèo của Trạo Phu ập tới bên hông với lực đạo cực kỳ trầm trọng. Dường như không muốn ngang nhiên đối chọi với chiêu thức cường ngạnh của Trạo Phu, y tạt bộ tới chỗ Nông Phu trong lúc bàn tay khép lại thẳng băng trong một thế của triệt thủ chém tới bả vai Nông Phu. Vừa lúc đó y nghe tiếng gió cuộn ào ào cùng lúc với lưỡi búa đốn cây của Tiều Phu lốc tới hông mình. Chân phải bước chênh chếch tới trước một bước dài, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm vỗ hờ một chưởng vào mặt gã chèo đò. Ðòn ra chưa trọn không cần thính lực cực tinh y cũng nghe được tiếng gió lộng ào ào sau lưng và bên hông trái của mình. Biết Tiều Phu và Nông Phu hai mặt giáp công để giải vây cho đồng bạn, vị chủ nhân Sát Ác Nhân Tiệm tức tốc thi triển tuyệt kỹ bí truyền hầu hóa giải cùng một lúc ba chiêu thức của Tam Nhân Ðồng Hành. Xoay mình một vòng thật nhanh, hai tay vừa xô vừa đẩy, vừa lôi vừa kéo, vừa đưa vừa dẫn ba món vũ khí của đối thủ trong lúc đó nương theo đà xoay thân hình của y tà tà bốc lên cao hơn trượng rồi rơi xuống gần chỗ Nông Phu đứng.

     Chát… Ba món khí giới nặng nề chạm nhau toé lửa. Tam Nhân Ðồng Hành chới với vì sức va chạm quá mạnh. Cả ba phải hồi bộ một bước mới lấy lại thăng bằng. Cảm thấy lòng bàn tay nóng ran họ trợn mắt nhìn đối thủ đang an nhiên nhìn họ với nụ cười nở trên môi.

     – Ba vị công phu kỳ tuyệt… Xin mời ba vị thưởng lãm chiêu thức của tôi…

     Bước theo bộ pháp bí truyền của sư môn, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm vung tay chém dứ một đòn tới Tiều Phu. Phằng… Ðòn triệt thủ thuần lấy nội gia chân lực làm căn bản réo thành âm thanh lanh lãnh vút tới ngực Tiều Phu.

     – Ðỡ…

     Lưỡi cuốc trong tay Nông Phu bắt từ trên cao đập xuống bả vai trong khi mái chèo của Trạo Phu tà tà đánh một đòn vào hông. Phần lưỡi búa của Tiều Phu chém sả tới trước như muốn trực diện đối chọi với đòn triệt thủ bá đạo giang hồ bởi vì y đoán đối thủ không dám đem bàn tay thịt ra đón lưỡi búa của mình.

     Y tiên liệu đúng song chỉ đúng nửa phần bởi vì y không thể nào thấu triệt được Phong Thủy công phu của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Công phu này dựa trên yếu tính của gió và nước. Không có gì mạnh hơn nước mà cũng không có gì yếu hơn nước. Không có gì cứng hơn nước mà cũng không có gì mềm hơn nước. Không có gì bền bỉ hơn nước. Bởi vậy người ta mới có câu ” nước chảy mãi đá phải mòn “. Nước là một vật bao gồm hai tính chất cương nhu, mềm cứng và mạnh yếu. Hai tính chất tương sinh và tương khắc để cấu tạo thành một sức lực trong cương có nhu, trong nhu có cương. Phong hay là gió hợp với nước làm ra sóng và chính sóng biến nước thành sức mạnh vô lường ngoài đại dương. Mượn lực phá lực, dẫn chiêu giải chiêu; đó là cách thức hữu hiệu trong Phong Thủy công phu mà Sát Ác Nhân Chủ Tiệm dùng để hóa giải đòn đánh cương mãnh và trầm trọng của đối thủ.

     Hai ống tay áo no tròn kình lực của y bung ra. Bàn tay tả vỗ tới lưỡi búa còn bàn tay hữu chụp tới mái chèo. Khi chiêu thức của đối thủ còn cách mục tiêu gang tấc Tiều Phu cảm thấy một hấp lực khủng khiếp hút lấy vũ khí của mình rồi kéo nó sang phải. Phần Trạo Phu cũng lâm vào tình trạng tương tự khiến cho mái chèo sắt của y chém sả vào lưỡi búa của Tiều Phu một đòn cật lực.

     Chát…Lửa bắn tung tóe. Tiều Phu và Trạo Phu lảo đảo lùi lại. Không bỏ lỡ cơ hội Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chuyển bộ cùng lúc bàn tay vỗ tới cây cuốc của Nông Phu khiến cho y cảm thấy một sức lực kỳ lạ vừa hút vừa lôi kéo, xô đẩy vũ khí của mình sang chỗ Tiều Phu đang đứng. Sức hút này mạnh khủng khiếp khiến cho y muốn cưỡng lại cũng không được đành phải đạp bộ một bước đồng thời lưỡi cuốc đánh ập vào hông của Tiều Phu.

Thoáng thấy đồng bọn tấn công Tiều Phu giật mình vung búa đỡ đòn. Chát… Cuốc với búa chạm nhau một đòn tóe lửa.

     – Tại sao ngươi lại đánh ta?

     Tiều Phu lên tiếng hỏi và Nông Phu ấp úng trả lời:

     – Ta đâu có ý đánh ngươi… Ta đánh hắn mà không biết vì cớ gì lưỡi cuốc lại đổi hướng…

     Giơ tay chỉ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Trạo Phu lên tiếng:

     – Hắn làm đó… Hắn làm cho ba chúng ta đánh nhau…

     Cười thành tiếng Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nói lớn:

     -Ba vị muốn cãi vã hay tiếp tục đánh nhau với tôi?

     – Ðánh thời đánh… Ta sợ gì ngươi…

     Nông Phu đập liền một cuốc sau khi nói câu trên. Ngay lúc Nông Phu giơ lưỡi cuốc lên cao Sát Ác Nhân Chủ Tiệm xô người nhập nội cùng lúc với hai tay loáng động tợ điện chớp. Bàn tay tả trong một thế triệt thủ đâm vào ngực còn bàn tay hữu mở khoằm khoằm móc vào yết hầu đoạn biến thành chưởng vỗ vào đản trung huyệt xong kéo xuống đan điền. Y ra đòn, biến chiêu, đổi thế, hoá thức thần tốc và biến ảo vả lại Nông Phu xử dụng vũ khí cồng kềnh và nặng nề do đó một khi đối thủ vào sát người gã vô phương hóa giải.

     Song phương cùng đình thủ. Trạo Phu và Tiều Phu trợn mắt nhìn bàn tay mặt của đối thủ án tại đan điền của Nông Phu. Phần Nông Phu cũng nhìn đăm đăm đối thủ đừng trước mặt mình. Gã biết nếu đối thủ nhả kình lực thời gã không chết cũng bị nội thương trầm trọng.

     Rụt tay lại Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tươi cười thốt:

     – Ba vị vũ thuật cao siêu nếu nhập bọn với tôi sẽ có nhiều dịp may để đánh nhau lắm…

     Tiều Phu hắng giọng:

     – Dám hỏi tính danh của ông?

     Ôm quyền thi lễ vị chủ tiệm trẻ tuổi cười nói:

     – Danh hiệu của tôi là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm…

     Trạo Phu bật cười ha hả trong lúc Nông Phu và Tiều Phu vòng tay thi lễ và cung kính thốt:

     – Nghe đại danh của ngài lừng lẫy trong giới giang hồ nước ta nhân gặp đây thật là tam sinh hữu hạnh. Nếu ngài không chê Tam Nhân Ðồng Hành chúng tôi xin xách vũ khí theo hầu…

     Bước tới vổ vai Tiều Phu, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười lớn:

     – Ba vị lớn tuổi hơn nên tôi xin phép gọi là đại huynh. Nói làm chi chuyện xách vũ khí theo hầu. Tôi vui mừng được ba huynh gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm để cùng nhau làm việc lớn…

     Bốn người hàn huyên vui vẻ và tương đắc. Tam Nhân Ðồng Hành gom hết hành lý theo Sát Ác Nhân Chủ Tiệm về Thăng Long.

     Ðang ngồi trò chuyện với Trương Quân, Bất Bình Thời Cuộc và Ngọc Diện Công Tử; Hà Phương không giấu được nét vui mừng khi thấy Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và ba người lạ mặt bước vào phòng họp.

     – Sát huynh… Tiểu muội chờ muốn hụt hơi…

     – Ta biết hiền muội mong chờ nên không đi Pha Lũy mà vội vã trở về Thăng Long…

     Chỉ vào Tam Nhân Ðồng Hành, y cười vui vẻ tiếp:

     – Ta xin giới thiệu cùng Hà muội và anh em của Sát Ác Nhân Tiệm đây là Tam Nhân Ðồng Hành gồm có Trạo Phu, Tiều Phu và Nông Phu. Ta gặp ba anh em của họ trên đường về ải Chi Lăng và mời họ gia nhập tiệm…

     Mọi người lần lượt giới thiệu tính danh. Tam Nhân Ðồng Hành không dấu được kinh ngạc khi biết nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm toàn là cao thủ nổi tiếng giang hồ.

     Hà Phương cười hỏi Sát Ác Nhân Chủ Tiệm:

     – Thiết Tâm trở về đây chiều hôm qua và có nói huynh định đi lên cửa ải Pha Lũy. Có chuyện gì khiến cho huynh hối hả trở về Thăng Long?

     Hớp ngụm trà nóng Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười nói với Hà Phương và mọi người:

     – Ta có chuyện quan trọng muốn kể cho Hà muội và mọi người nghe…

     Y từ từ kể lại cuộc gặp gỡ Nguyễn Nhan và chuyện Trần Ích Tắc thông đồng với Mông Cổ. Nghe xong Hà Phương cười thánh thót:

     – Ta sẽ đem tin này gạ bán cho đoàn do thám Thăng Long. Thứ nhất ta sẽ kiếm được số tiền không nhỏ, thứ nhì ta sẽ lập công với triều đình. Chư huynh nghĩ sao?

     Bất Bình Thời Cuộc từ từ lên tiếng:

     – Chuyện này quan trọng và đặc biệt lắm. Ta nghĩ Hà muội nên mời Vô Danh Hiệp tới đây bàn luận tiện hơn…

     Hà Phương cười nói:

     – Bất huynh nói có lý. Ðể tiểu muội viết thư mời ông ta…

     Ba ngày sau. Hà Phương cùng Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Bất Bình Thời Cuộc và Trương Quân ra tận cổng đón tiếp Vô Danh Hiệp và Lãnh Tâm Diện xong đưa khách vào phòng hội trần thiết giản dị và thanh khiết. Mùi trầm hương bay thoang thoảng. Liếc một vòng quanh phòng hội Vô Danh Hiệp cười thốt:

     – Lão phu nhận thấy phòng hội khác hơn lần trước nhiều lắm. Chắc phải có bàn tay của Hà cô nương nhúng vào?

     Hà Phương nhẹ cười:

     – Vô thủ lĩnh đoán đúng. Tôi bỏ chút thời giờ sửa sang và xếp đặt lại…

     Vô Danh Hiệp gật gù:

     – Cô nương quả là kẻ có tài tổ chức. Mới gia nhập chưa đầy nửa năm mà cô nương đã biến Sát Ác Nhân Tiệm thành một tổ chức mạnh nhất giang hồ với vô số chi nhánh quan trọng ở Diễn Châu, Hoan Châu, Hóa Châu, Lạng Giang, Tam Giang, Hải Đông. Nghe đâu phe hắc đạo thành Lạng Sơn và Nghệ An vừa gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm…

     Hà Phương cười thánh thót nói đùa với Vô Danh Hiệp:

     – Bổn tiệm làm sao dám sánh với đoàn do thám. Chúng tôi vừa thu phục được phe hắc đạo Lạng Sơn mấy ngày thôi mà đoàn do thám đã biết tin rồi. Vô thủ lĩnh mới đúng là kẻ có tài tổ chức hơn tôi…

     Mọi người phân ngôi chủ khách ngồi vào chiếc bàn bằng gỗ ô mễ bóng loáng. Trà mạn sen Thái Nguyên được rót ra chén bốc mùi thơm ngát. Nhấp ngụm trà, Hà Phương mở đầu câu chuyện bằng cách hỏi Lãnh Tâm Diện, vị trưởng ban truy tầm của đoàn do thám Thăng Long:

     – Lãnh trưởng ban biết gì về Nguyễn Nhan, tên chữ là Bá Linh?

     Ai ai cũng nhận thấy nét thay đổi trên mặt vị trưởng ban truy tầm, nhân vật được nhân viên do thám ban cho danh hiệu tim lạnh và mặt cũng lạnh tanh. Liếc nhanh thủ lĩnh của mình, y hắng giọng:

     – Nhân viên của tôi dò biết về lai lịch của Nguyễn Nhan. Cha hắn là người Tàu quê ở Quảng Ðông sang buôn bán ở nước ta rồi sau đó kết hôn với một thiếu nữ làng An Bài thuộc Ðông Triều và sinh ra Nguyễn Nhan. Khi hắn lên mười cha hắn gữi về Quảng Ðông học chữ rồi thi đậu tiến sĩ và làm quan tại Bắc Kinh. Không biết vì lý do gì hắn bị phạm tội tử hình. May nhờ tên Thoát Hoan biết hắn tài kiêm văn võ nên thu dụng làm nhân viên đặc biệt trong đoàn do thám Mông Cổ. Tại hạ còn nghe đồn Nguyễn Nhan là một phù thủy có phù phép linh ứng song không biết hư thực như thế nào…

     Nhìn Vô Danh Hiệp, Hà Phương cười nói:

     – Sát Ác Nhân Tiệm chúng tôi biết Nguyễn Nhan đang có mặt tại nước ta…

     Vô Danh Hiệp quay nhìn Lãnh Tâm Diện với cái nhìn có thể hiểu như là một câu hỏi tại sao đoàn do thám Thăng Long không biết điều này mà Sát Ác Nhân Tiệm lại biết.

     Giọng nói của cô quân sư của Sát Ác Nhân Tiệm vang lên chầm chậm trong căn phòng đông người ngồi.

     – Sát Ác Nhân Tiệm chúng tôi còn biết Nguyễn Bá Linh lãnh lệnh của Thoát Hoan xâm nhập vào nước ta nhằm mục đích bắt liên lạc với…

     Ngừng ở đó Hà Phương mỉm cười nhìn Vô Danh Hiệp:

     – Vô thủ lĩnh cũng biết Sát Ác Nhân Tiệm là một tổ chức thương mại…

     Vị thủ lĩnh đoàn do thám đủ thông minh và kinh lịch để biết Hà Phương muốn điều gì. Dường như sẵn có nhiều thiện cảm với cô gái cho nên ông ta cười vui vẻ thốt:

     – Cô nương muốn bán tin cho đoàn do thám Thăng Long ư… Lão phu hân hạnh được làm thân chủ của Sát Ác Nhân Tiệm. Tuy nhiên để cho được công bằng là trước khi mua lão phu muốn biết tin tức đó có giá trị như thế nào…

     Liếc nhanh Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Hà Phương cười nhẹ:

     – Vô thủ lĩnh nói đúng…. Sát Ác Nhân Tiệm chúng tôi được biết Nguyễn Bá Linh xâm nhập vào nước ta và đã bắt liên lạc với một vị hoàng thúc trong triều…

     Vô Danh Hiệp và Lãnh Tâm Diện đều thay đổi sắc diện khi nghe Hà Phương tiết lộ tin tức động trời này. Họ chưa có thái độ nào thời giọng nói nghiêm trang của Hà Phương vang lên:

     – Vô thủ lĩnh bằng lòng trả bao nhiêu để biết tính danh vị hoàng thúc đã bí mật gặp gỡ Nguyễn Bá Linh và cộng tác với Mông Cổ ?

     Trí não của vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long thoáng hiện nhiều ý nghĩ. Biết được tính danh của vị hoàng thúc nào bí mật hợp tác với kẻ thù của đất nước, ông ta sẽ ra lịnh cho ban nội gián của đoàn do thám xếp đặt một cuộc phản gián điệp có lợi rất nhiều cho binh đội của triều đình. Biết được tính danh của vị hoàng thúc hợp tác với Mông Cổ, ông ta đã lập được công trạng lớn với nhà vua và hai vị đại tướng Trần Quang Khải và Trần Quốc Tuấn.

     Nhìn Hà Phương, Vô Danh Hiệp chầm chậm lên tiếng:

     – Việc này quan trọng vô cùng vì nó liên quan tới các nhân vật thuộc hoàng tộc. Lão phu vừa được triều đình ban cấp cho một số tiền lớn để bành trướng đoàn do thám. Hà cô nương muốn bao nhiêu? Năm ngàn đồng cô nương đồng ý không?

     Trương Quân, Bất Bình Thời Cuộc, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm mừng thầm. Họ không nghĩ là Vô Danh Hiệp bằng lòng mua tin với số tiền lớn như vậy. Tuy nhiên vị cô nương quân sư chỉ tủm tỉm cười mà không nói tiếng nào. Hiểu ý Vô Danh Hiệp cười khà:

     – Mười ngàn… Cô nương vui lòng nói cho lão phu biết tên vị hoàng thúc…

     Khẽ cười Hà Phương nói nhỏ song Vô Danh Hiệp và Lãnh Tâm Diện nghe như thứ âm thanh chát chúa làm lùng bùng lỗ tai.

     – Chắc Vô thủ lĩnh không lạ gì về hoàng thúc Trần Ích Tắc…

     Mọi người đều thấy vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long nắm chặt lấy mặt bàn xong lẩm bẩm:

     – Lão phu không ngờ… Quan gia và thượng hoàng chắc ngạc nhiên lắm nếu biết được tin này…

     Hà Phương láy mắt ra hiệu cho Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Hiểu ý, y thong thả kể cho Vô Danh Hiệp và Lãnh Tâm Diện từng chi tiết nhỏ nhặt lúc y bước vào quán ăn ở ngoài thành Lạng Sơn cho tới khi y rình nghe cuộc đàm thoại giữa Nguyễn Bá Linh và Trần Ích Tắc trên quãng đường từ Lạng Sơn về ải Chi Lăng.

     Nghe xong Vô Danh Hiệp quay qua hỏi Lãnh Tâm Diện:

     – Ý kiến của Lãnh trương ban như thế nào?

Liếc nhanh Hà Phương, Lãnh Tâm Diện lên tiếng:

     – Nếu thủ lĩnh chấp thuận thời ta sẽ giăng bẩy bắt Nguyễn Bá Linh và hoàng thúc Trần Ích Tắc…

     Vô Danh Hiệp trầm ngâm như suy nghĩ về lời nói của Lãnh Tâm Diện. Hà Phương chợt cất tiếng:

     – Vô thủ lĩnh muốn nghe ý kiến thô lậu của tôi…

     Vô Danh Hiệp cười nói với giọng vui vẻ và thân mật:

     – Lão phu biết cô nương thông minh và quyền biến hơn người do đó xin kính cẩn nghe cao kiến của cô nương…

     – Tôi nghĩ bắt Nguyễn Bá Linh và Ích Tắc không phải là thượng sách. Ðể cho họ gặp nhau, liên lạc, móc nối và thông tin tức cho nhau có lợi nhiều hơn. Ta sẽ xếp đặt để cho Trần Ích Tắc và Mông Cổ biết những tin tức mà ta muốn cho họ biết. Theo sở kiến của tôi thì nhân viên do thám Mông Cổ đã bí mật xâm nhập vào Thăng Long. Có thể ngoài hoàng thúc Trần Ích Tắc, còn có nhiều vị quan lại trong triều ca đã được chúng móc nối để hoạt động cho chúng. Chuyện quan trọng là khám phá ra đường dây và nhân viên nội tuyến của chúng mới quan trọng hơn là bắt Nguyễn Nhan và vị hoàng thúc họ Trần. Bứt dây động rừng chưa hẵn là kế hay. Rất tiếc tôi không phải là nhân viên do thám nên không dám lạm bàn thêm…

     Nghe Hà Phương nói tới đó, Vô Danh Hiệp cười nói nửa đùa nửa thực trong lúc nhìn Hà Phương:

     – Lão phu bằng lòng nhượng chức thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long cho cô nương…

     Hà Phương bật cười thánh thót nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm:

     – Ða tạ Vô thủ lĩnh… Tuy nhiên tôi thích làm nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm hơn…

     Hướng về Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Vô Danh Hiệp thốt:

     – Lão phu đã tâu bày cùng quan gia về chuyện của phò mã. Người rất hoan hỉ được gặp phò mã trong một ngày gần đây…

     Trái với dự đoán của mọi người, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chi nói một câu ngắn gọn:

     – Ða tạ Vô thủ lĩnh…

     Hớp ngụm nước trà Vô Danh Hiệp đứng lên từ giã mọi người. Chủ khách vừa đi vừa trò chuyện tới cổng mới chia tay. Trên đường trở vào Bất Bình Thời Cuộc cười hỏi Sát Ác Nhân Chủ Tiệm:

     – Hồi nãy khi tường thuật lại vụ nghe lén câu chuyện của Nguyễn Bá Linh, ta không nghe ngươi nói tới tên Trần Kiện…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm gật đầu nói gọn:

     – Ðó là ý kiến của Hà muội và ta chỉ làm theo lệnh của quân sư…

     Mọi người cười lớn vì lời nói đùa của vị chủ tiệm. Hà Phương nói trong tiếng cười:

     – Bán tin một lần đâu có lợi bằng nhiều lần. Chút nữa tiểu muội sẽ phái người vào Nghệ An dò xét cũng như thu lượm tin tức mới mẻ và quan trọng xong ta sẽ bán lại cho đoàn do thám. Lần này giá cả phải cao hơn…

     Trương Quân cười lên tiếng:

     – Ta phục hiền muội vô cùng. Hồi nãy gặp tay ta mặc cả chắc chỉ bán có năm ngàn thôi. Không ai tưởng một thiếu nữ xinh đẹp, duyên dáng và nhu mì như Hà muội lại mưu mẹo hơn bọn đàn ông của chúng ta…

     Hà Phương nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm với cái nhìn khiến cho vị chủ tiệm lừng danh giang hồ cảm thấy bối rối và tim đập mạnh.

                                                                       

 

 

19

Như chim liền cánh

     Sông Lễ hay còn gọi là sông Tất Mã phát nguyên từ Mộc Châu nhưng chảy ngược vào địa phận đất Lão Qua rồi sau đó mới chảy vào Ðại Việt ở ranh giới của Mộc Châu và Thanh Hoá. Sông Lương, con sông nhánh của Tất Mã mà sau này còn có tên là sông Chu phát nguyên từ Sầm Nứa chảy vào đất Ðại Việt qua các vùng Bái Thượng,Thọ Xuân rồi hợp với sông Lễ ở phía bắc của Thanh Hoá sau đó trở thành một khúc sông lớn đổ ra biển Ðông bằng cửa Hội.

     Ngay tại chỗ sông Lương hợp với sông Lễ có một quán rượu mà người ta quen gọi là  quán rượu Sông Lương. Quán không biết cất lên từ bao giờ và chừng hai chục chỗ ngồi song nổi tiếng vì thức ăn ngon và rượu quí. Tất cả hai thứ trên đều thuộc đặc sản địa phương. Rượu được cất theo một công thức gia truyền và bí truyền không ai biết và không chỗ nào có được. Thức ăn được nấu nướng bởi chính chủ nhân kiêm đầu bếp với mấy chục năm kinh nghiệm.

     Không biết đúng hay sai song người ta đồn rượu của tửu quán sông Lương mạnh khủng khiếp. Người thường uống một chén đã say túy lúy và ngủ li bì cả ngày. Vì lẽ đó mà quán rượu sông Lương thường đón tiếp khách lưu lạc giang hồ nghe tiếng tìm đến để thưởng thức và đôi khi so tài uống rượu với nhau.

     Khoái Kiếm Ðỗ Nhất Lam, vị chúa tể hắc đạo thành Thanh Hoá là một trong số những người khách thường xuyên của quán Sông Lương. Mỗi tuần hoặc có khi vào dịp lễ lạc đặc biệt Ðỗ Nhất Lam thường tới quán rượu sông Lương một mình hay cùng với dăm ba bằng hữu. Hôm nay hắn tới một mình và chọn một bàn ngoài lan can nhìn ra mặt sông mênh mông gờn gợn sóng. Gió nhẹ và mát. Dường như quá quen thuộc với người khách đặc biệt, gã tửu bảo đặt vò rượu và cái chén lên bàn xong im lặng rút lui. Tới cửa nhà bếp, gã quay đầu lại chăm chú nhìn.

     Ðỗ Nhất Lam thong thả nhấc vò rượu còn đóng khằn cẩn thận lên ngắm nghía giây lát đoạn bàn tay hữu vờn quanh cổ vò rượu. Trăm lần không sai một gã tửu bảo biết chuyện gì xảy ra. Bốc… Dưới kình lực khủng khiếp của vị chúa tể hắc đạo thành Thanh Hóa nắp vò rượu bay vọt lên nóc nhà gây thành âm thanh ròn hơn pháo nổ.

     Trịnh trọng, từ tốn, Ðỗ Nhất Lam đưa vò rượu lên mũi ngửi xong hít hơi thật dài rồi từ từ nhắm mắt lại như để cho hương thơm của rượu thấm vào phổi của mình. Phút sau hắn mở mắt ra rồi khoan thai rót rượu vào chén. Mùi rượu thơm thoang thoảng. Màu rượu trắng tinh và bọt nổi lăn tăn. Trăm lần như một không sai chút nào, gã tửu bảo lắc đầu khi mục kích ông khách quí uống một hơi cạn sạch chén rượu. Vò rượu nhỏ rót ra chỉ lưng hai chén. Khi ông khách quí vừa cạn chén thứ nhì, gã tửu bảo mang thêm vò rượu nữa. Sau khi gã khuất dạng trong nhà bếp, lão chủ quán bưng ra cái thố nhỏ còn bốc hơi. Trịnh trọng đặt món nhắm đặc biệt của ông khách quí xuống mặt bàn, ông lão cười nói:

     – Kính mời đại hiệp dùng thử…

     Ðỗ Nhất Lam thò tay bốc một miếng bỏ vào miệng xong nhai từ từ rồi chiêu một ngụm rượu. Khà tiếng nhỏ vị chúa tể ăn cướp cười nhẹ:

     – Tuyệt… Món hến kho tiêu của ông không kém gì thuật xử kiếm của tôi…

     Lão chủ quán rượu Sông Lương cười khà lui vào trong. Hến là con vật ai cũng biết. Hến kho tiêu là món ăn giản dị và rẻ tiền của người dân cùng đinh nghèo khổ. Tuy nhiên lão chủ quán rượu Sông Lương đã biến nó thành một món ăn ngoại hạng hơn hẵn sơn hào hải vị hoặc khô lân chả phụng. Không biết ông ta nấu làm sao mà món hến kho tiêu thật vừa ăn, không mặn quá mà cũng không lạt quá hay ngọt quá, không cay quá, mềm mà dòn, ngọt bùi và béo ngậy khiến cho Ðỗ Nhất Lam ăn lần đầu rồi mê luôn. Mỗi lần tới đây hắn chỉ nhắm rượu với món hến kho tiêu và hắn là người khách xộp nhất. Ăn một hắn trả tiền gấp hai ba lần như muốn tưởng thưởng công lao khó nhọc của người đã nấu cho mình một ngón ăn ngon.

     Một khách giang hồ bước vào quán rượu Sông Lương khi Ðỗ Nhất Lam vừa cạn vò rượu thứ nhì. Vai đeo kiếm, chân mang giày rơm, vũ phục cũ mèm lấm bụi đường, khách đứng nơi cửa giây lát rồi tới ngồi vào chiếc bàn đối diện với Ðỗ Nhất Lam. Khi gã tửu bảo bước ra khách gọi liền hai vò rượu. Ðặt hai vò rượu lên mặt bàn gã tửu bảo bỏ vào đứng nơi cửa nhà bếp. Gã trợn mắt nhìn trân trân cảnh khách giang hồ uống rượu. Y hút chứ không phải uống vì rượu từ trong chén bay vọt vào miệng y thành đường dài trắng xóa. Thoáng chốc khách uống cạn sạch hai vò rượu.

              – Ngươi họ Ðỗ tên Nhất Lam?

     Giọng nói trầm lạnh của khách lạ vang lên. Vị thủ lãnh hắc đạo Ái Châu thành trầm giọng:

     – Chính ta…

     Vẫy tửu bảo khách giang hồ nói gọn:

     – Mang cho hắn một vò và ta một vò…

     Không nói lời nào gã tửu bảo đi lấy rượu. Gã đủ thông minh để im miệng vì linh cảm sẽ có chuyện đánh nhau giữa hai vũ sĩ giang hồ.

     – Ngươi là ai?

     Khoái kiếm Ðỗ Nhất Lam cất tiếng hỏi. Khách lạ trả lời bằng câu hỏi.

     – Ngươi biết Thiểu Bại Quyền và Quá Mươi Ðao?

     Vị chúa tể hắc đạo gật gù:

     – Giết người không lưu huyết… Hoá ra là ngươi…

     Khách giang hồ nhếch môi:

     – Ngoài thuật xử kiếm đặc dị ngươi còn là tay uống rượu cự phách giang hồ…?

     Ðỗ Nhất Lam cười nụ:

     – Người ta đồn như thế…

     Nhấc lấy vò rượu chưa khui, khách giang hồ lạnh giọng:

     – Ta tìm gặp ngươi vì hai chuyện đó. Ta mời ngươi uống rượu rồi sau đó là một chiêu kiếm…

     Năm ngón tay vờn quanh cổ vò rượu, Ðỗ Nhất Lam cười nhẹ:

     – Ngươi muốn bao nhiêu vò?

     – Bao nhiêu vò đủ làm các hạ run tay?

     Khách giang hồ đáp bằng một câu hỏi. Hơi nhếch môi cười họ Đỗ đáp lửng lơ:

     – Không biết… Chừng mươi vò… có thể hơn… tuỳ theo người đối ẩm…

     Khách lạ gật gù:

     – Tốt… Sau khi uống xong mươi vò hoặc có thể hơn, ta hân hạnh mời ngươi một chiêu kiếm…

     Bật cười ha hả vị chúa cướp lừng danh cao giọng:

     – Chủ quán… Mang cho ta hai mươi vò rượu…

     Như quá rành về ông khách quí, lão chủ quán hối vợ con và gã tửu bảo mang mười vò rượu ra cho Ðỗ Nhất Lam và mười vò cho khách lạ.

     Nâng vò rượu lên cao khách buông gọn:

     – Mời…

     Y ực một hơi cạn sạch vò rượu. Không chịu kém Ðỗ Nhất Lam nốc cạn vò rượu trong nháy mắt. Rượu cũng là một loại thuốc độc bởi vậy mới có người uống nhiều rượu quá mà chết. Sở dĩ người uống rượu bị say là vì rượu công phạt vào não bộ làm tê liệt hệ thần kinh chỉ huy, vận động và cảm giác khiến cho họ trở thành một người bất bình thường. Rượu mà Ðỗ Nhất Lam và khách giang hồ uống đây có nồng độ cực mạnh do đó sức công phạt của nó tương tự như nọc độc của rắn hổ mây hoặc mai gầm. Hơn nửa tuần trà song phương cạn năm vò rượu. Da mặt của khách giang hồ vẫn xanh mét còn thần thái của Ðỗ Nhất Lam cũng không có gì thay đổi. Tới vò rượu thứ tám hai vũ sĩ giang hồ uống chậm hơn và không còn nói chuyện nữa vì bận lo vận dụng nội lực chống lại sự công phạt của rượu. Sau khi uống cạn vò rượu thứ mười khách giang hồ thong thả bước đi. Ðỗ Nhất Lam cũng đứng lên. Vò rượu thứ mười của hắn cạn không còn một giọt. Hai đối thủ đứng im triển công phu trầm tịnh. Sinh mạng của họ tùy thuộc rất nhiều vào phút giây quan trọng này. Kẻ nào khí không hòa, thần không định, tâm không bình sẽ chậm tay hơn và một điều chắc chắn phải xảy ra. Chết…

Rẹt… Rẹt… Bàn tay của hai đối thủ cùng máy động. Người nào trước kẻ nào sau, người nào nhanh tay hơn kẻ nào chậm tay hơn không một ai biết được, không ai có thể đo lường được. Người ta chỉ thấy nơi mi tâm của vị chúa tể hắc đạo thành Thanh Hoá có một chấm đỏ sâu hun hút song không có giọt máu nào chảy ra. Hắn mở đôi mắt lạc thần nhìn song có lẽ không thấy được gì rồi ngã nhào xuống mặt nước cuồn cuộn chảy.

     Khách giang hồ lẩm bẩm:

     – Ngươi nổi danh Khoái Kiếm song Vô Lưu Huyết ta có hơi thất vọng…

     Thảy lên bàn mấy chục đồng y xoay lưng bước đi. Y đi về hướng thành Thăng Long nơi có một vị thủ lãnh cuối cùng của phe hắc đạo là Thần Quyền Phùng Lập Danh.

*****

     – Thiết Tâm đâu rồi?

     Ngọc Diện Công Tử lên tiếng hỏi các nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm đang ngồi trong phòng. Không có ai trả lời.

     – Ngươi kiếm y làm gì?

     Bất Lưu Thủ hỏi. Ngọc Diện Công Tử nói gọn:

     – Khoái Kiếm Ðỗ Nhất Lam chết cho nên ta cần hỏi Thiết Tâm một điều. Các ngươi biết ai giết Ðỗ Nhất Lam?

     – Vô Lưu Huyết…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đáp trong lúc cùng Hà Phương bước vào phòng hội.

     – Tiểu muội còn biết Ðỗ Nhất Lam và Vô Lưu Huyết so tài uống rượu rồi đọ kiếm với nhau…

     Ngừng lại giây lát Hà Phương cười nhẹ:

     – Tiểu muội còn biết tin Vô Lưu Huyết sẽ tìm tới thanh toán Thần Quyền Phùng Lập Danh. Chư huynh cũng biết họ Phùng là nhân vật cuối cùng của phe hắc đạo. Ðiều mà tiểu muội thắc mắc là Vô Lưu Huyết có ý định gì khi lần lượt hạ sát các vị thủ lãnh các thành. Y muốn trở thành thủ lãnh phe hắc đạo? Y muốn trở thành minh chủ giang hồ? Thế nào y cũng sẽ tìm gặp Sát huynh…

     Hà Phương ngừng nói khi thấy Thiết Tâm lừng lững bước vào phòng hội.

     – Thiết huynh biết quán rượu Sông Lương?

     Gật đầu Thiết Tâm chép miệng:

     – Ta không biết bằng cách nào nhưng lão chủ quán sông Lương cất được thứ rượu ngon và mạnh khủng khiếp…

     – Bao nhiêu vò rượu của lão mới làm huynh say?

     Hà Phương hỏi dồn. Thiết Tâm tặc lưỡi nói đùa:

     – Say thời ta không có say nhưng mười lăm vò rượu của lão mới làm ta cháng váng mặt mày…

     Hà Phương cau mày:

     – Ðỗ Nhất Lam uống mười hai vò rượu và bị Vô Lưu Huyết đâm chết…

     Thiết Tâm cười rè:

     – Gã Vô Lưu Huyết này nội lực chỉ kém ta chút xíu. Nhậu mười hai vò rượu của tửu quán sông Lương mà gã còn đủ sức thi triển kiếm thuật giết chết Ðỗ Nhất Lam thời gã xứng đáng làm bạn với chúng ta…

     Bất Bình Thời Cuộc hắng giọng:

     – Sớm muộn gì gã cũng tới đây. Chúng ta phải chuẩn bị…

     – Bằng cách nào?

     Trương Quân lên tiếng hỏi và mọi người đồng quay nhìn vị nữ quân sư tài ba của họ song Hà Phương lại im lặng không trả lời. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng:

     – Mặc dù chưa mục kích thuật xử kiếm của Vô Lưu Huyết song qua nhiều sự kiện  đã xảy ra ta có thể nói kiếm thuật của y độc vô cùng.         Ðộc ở chỗ nhanh…

     Bất Bình Thời Cuộc phụ hoạ:

     – Ngươi nói đúng. Sát Ác Nhân Tiệm ta cũng có nhiều kiếm thủ lỗi lạc nhưng nói về cái nhanh thời chưa ai bằng Vô Lưu Huyết…

     Ða Cùn Kiếm góp vào câu chuyện:

     – Nếu so tài ta cũng chưa chắc thắng được Ðỗ Nhất Lam…

     Hướng về Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Ða Cùn Kiếm nói tiếp:

     – Ngươi cũng là tay kiếm nhanh…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trầm ngâm rồi hắng giọng:

     – Kiếm thuật của ta cũng lấy nhanh làm chuẩn. Nếu so tài với Vô Lưu Huyết có thể ta với y cùng chết. Ðó là điều ta không muốn. Ta phải làm sao hóa giải được chiêu kiếm của y bằng tay không…

     – Bằng tay không… Ngươi điên à…

     Thiết Tâm lên tiếng. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười cười:

     – Ngươi nói đúng… Ta điên nhưng đây là cái điên của người không điên. Kiếm thuật của Vô Lưu Huyết lấy nhanh làm chuẩn và chỉ đâm vào một vị trí duy nhất do đó nếu chịu khó suy nghiệm ta có thể tìm ra cách hóa giải chiêu kiếm giết người của y. Ta muốn có một chỗ yên tịnh và vắng vẻ như chùa chiền…

     Thiết Tâm vọt miệng:

     – Bộ ngươi chán đời muốn đi tu hả… Ði tu khổ lắm, buồn lắm…

     Mọi người cười ồ. Vô Hình Thử hỏi Thiết Tâm:

     – Ngươi đi tu chưa mà biết tu khổ lắm, buồn lắm…

     Ðược dịp Ngọc Diện Công Tử xỏ liền:

     – Tướng y mà tu… tu hú hay tu rượu chứ tu gì y…

     Thiết Tâm cười hì hì:

     – Nếu đi tu sướng thời thiên hạ rủ nhau đi tu hết trơn hết trọi. Tối ngày bửa củi, gánh nước, nấu cơm, tụng kinh, gõ mỏ, dọng chuông mà vui à. Ăn toàn tương chao đậu hũ mà sướng à. Ði tu, ngươi không được ăn ngon mặc đẹp, không được nhìn ngắm đàn bà con gái đẹp mà chỉ thấy toàn tượng mấy ông phật thời vui ở chỗ nào, sướng ở chỗ nào. Các ngươi nên biết có khổ ta mới biết sướng, có buồn người ta mới biết vui, có khóc người ta mới biết cười. Khóc cười, buồn vui, khổ đau là cái tự nhiên nhất của con người…

     Mọi người nhìn Thiết Tâm đăm đăm sau khi nghe y tuôn ra những lời trên.

     – Tại sao các ngươi nhìn ta. Bộ ta điên à?

     Hà Phương cười thánh thót:

     – Thiết huynh không có điên. Huynh mới chính là người tỉnh thức trong muôn vạn chúng sinh đang chìm đắm trong mê muội và ngu dốt… Huynh không cần phải tu. Ðức Bồ Ðề Ðạt Ma có nói một câu như thế này ” Giáo ngoại biệt truyền, bất lập văn tự, trực chỉ nhân tâm, kiến tánh thành phật “. Thấy được cái tâm cái tánh của mình là thành phật mà không cần phải tới chùa tu hành, tụng kinh gõ mỏ gì hết. Người ta nói phật là tâm, tâm là phật là như vậy đó…

     Ðến lượt mọi người nhìn sững Hà Phương. Chỉ riêng có Diệu Thư Sinh tủm tỉm cười. Thiết Tâm cười khì:

     – Cám ơn Hà muội… Những lời chỉ dạy của hiền muội khiến ta nghĩ ra một điều…

     Nói tới đó y lẩm bẩm:

     – Phật là tâm, tâm là phật… hà… hà…

     Rồi cười hả hê sung sướng như vừa nghĩ ra điều gì hay ho và thích thú. Quay qua Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Hà Phương cười tiếp.

     – Tiểu muội nghe nói Tiêu Sơn tự ngoài phong cảnh đẹp đẽ còn là nơi vắng vẻ và u tịch rất hợp cho Sát huynh…

     Hiểu ý của Hà Phương, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng:

     – Chư huynh có ai muốn tháp tùng tôi và Hà muội thăm viếng chùa Trường Liêu không?

     Xú Mỹ Nhân vội đưa tay bụm miệng không cho Thiết Tâm lên tiếng. Mọi người im lặng không trả lời. Họ đủ khôn ngoan và lịch sự để không làm phiền hai người mà dù không nói ra ai ai cũng mong ước sẽ trở thành đôi uyên ương liền cánh.

     Vừa ra khỏi thành Thăng Long Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hỏi nhỏ:

     – Hà muội biết chùa Trường Liêu ở đâu không?

     Nhìn người bạn đồng hành, Hà Phương cười vui vẻ trả lời:

     – Biết… Tiểu muội biết nhiều điều rất lý thú về Trường Liêu tự. Huynh có muốn nghe không?

     – Muốn chứ… Người ta bảo học thầy không bằng học bạn kia mà…

 Máng gói hành lý nhỏ vào vai, Hà Phương cười thánh thót:

     – Trường Liêu mà có người còn gọi là Ba Tiêu hay Tiêu Sơn nằm trong xã Tiêu Sơn ở phía nam huyện Yên Phong độ mười bốn mười lăm dặm. Trên núi Ba Tiêu có chùa Trường Liêu hay còn gọi là chùa Tiêu Sơn, một ngôi chùa nổi tiếng vì là nơi trụ trì của thiền sư Vạn Hạnh đồng thời cũng là nơi xuất phát của Lý Thái Tổ, vị vua khai sáng ra triều Lý…

     Nói tới đó Hà Phương liếc nhanh Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nhưng nàng không nhận ra sự thay đổi nào trên khuôn mặt của y.

     – Người ta đồn mẹ của vua Lý Thái Tổ đi chơi chùa Tiêu Sơn mộng thấy giao hợp với thần nhân rồi có thai sinh ra một người con trai. Sau đó bà ta đem đứa con trai cho một vị sư chùa Cổ Pháp tên Lý Khánh Vân nuôi dưỡng và được Khánh Vân đặt tên Lý Công Uẫn…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm định mở miệng nói điều gì song y lại lắc đầu làm thinh. Thái độ của y có vẻ băn khoăn và trầm mặc. Hà Phương liếc nhìn phong cảnh hai bên đường Cỏ mọc xanh xanh. Hoa dại lấm tấm vàng. Gió thổi nhè nhẹ. Giơ tay chỉ người nông phu đang tát nước vào ruộng Hà Phương hỏi:

     – Họ làm gì vậy Sát huynh?

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lắc đầu cười thốt:

     – Ta không biết… Ta từ nhỏ tới lớn sống ngoài vịnh Hạ Long cho nên không biết họ làm gì. Hiền muội biết không?

     Hà Phương nhoẻn miệng cười:

     – Tiểu muội từ nào tới giờ sống trong cung…

     Nói tới đó nàng ngừng lại bụm miệng cười rũ rượi rồi nói nhanh như muốn khỏa lấp chuyện gì:

     – Tiểu muội nói lộn… Từ nào tới giờ tiểu muội sống nơi cùng cốc sơn lâm hoang vu hẻo lánh cho nên không biết họ làm cái gì…

     Ngừng bên đường ngay chỗ bác nông phu đang tát nước, nàng cười hỏi:

     – Bác ơi… Bác làm gì vậy bác?

     Có lẽ đoán biết đôi thanh niên thiếu nữ này là khách thị thành tới thăm chùa Tiêu Sơn cho nên bác nông phu vui vẻ giải thích:

     – Tôi tát nước vào ruộng thưa cô nương…

     Thấy cô gái ngơ ngác không hiểu, bác nông phu tiếp nhanh:

     – Làm ruộng cực khổ lắm cô ơi. Năm nào mưa ít ruộng thiếu nước tôi phải tát nước vào ruộng. Tát nước có hai cách là dùng gàu sòng hoặc gàu giai…

     Ðưa tay chi hai thanh niên đang tát nước đằng xa bác nông phu cười nói tiếp:

     – Họ trai tráng khoẻ mạnh nên tát nước theo lối gàu sòng còn tôi già cả yếu hơn nên tát theo lối gàu giai tuy nhàn hạ hơn song lại mất nhiều thời giờ hơn…

     Hà Phương và Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ngồi phệt trên bãi cỏ nhìn bác nông phu tát nước vào ruộng.

     – Cô cậu chắc ở kinh đô tới thăm núi Ba Tiêu?

     Hà Phương không dấu được vẻ kinh ngạc khi bác nông phu đoán mình ở Thăng Long.

     – Làm sao bác biết chúng tôi ở kinh đô tới?

     Bác nông phu cười vui vẻ:

     – Có gì đâu cô nương. Chỉ có dân thành thị giàu sang phú quí mới có da dẻ trắng trẻo, cốt cách sang trọng và ăn mặc đẹp đẽ như cô nương…

     Hà Phương cười thánh thót khi nghe bác nông phu nói.

     – Cô nương cốt cách cao sang như công chúa thời phải sống ở kinh thành hoa lệ…

     Nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Hà Phương cười ròn tan.

     – Bác nói đúng một chút thôi. Ông bà cha mẹ tôi giàu có nhưng tôi không phải là công chúa quyền quí cao sang gì hết trơn…

     – Cô cậu lấy nhau lâu chưa?  Ðược mấy cháu rồi?

     Hà Phương ửng hồng đôi má vì câu hỏi thực thà của bác nông phu. Ngay cả Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cũng lộ vẻ ngượng ngùng.

     – Dạ chúng tôi chỉ là bạn mà thôi…

     Cười ha hả bác nông phu nói nửa đùa nửa thực:

     – Cô cậu mà lấy nhau thì thật xứng đôi vừa lứa…

     Cười nhẹ Hà Phương đứng lên. Nói câu từ giã với bác nông phu, nàng im lặng bước song song với người bạn đồng hành. Tiếng chim cu gáy rời rạc. Trời xế chiều. Xốc gói hành lý trên vai Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đưa tay chỉ vào ngọn núi hiện trên nền trời xanh lơ rồi cười nói với Hà Phương:

     – Núi Ba Tiêu đó hiền muội… Hiền muội mệt không?

     Rảo bước đi trước Hà Phương nói trong tiếng cười ròn tan:

     – Ðố huynh bắt kịp tiểu muội…

     Lắc đầu cười không nói Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chậm rãi bước sau lưng Hà Phương. Nhìn mái tóc đen dài xỏa ngang lưng, bờ vai thon, eo nhỏ và cái mông cử động theo từng bước đi, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm liên tưởng tới Hà Phương công chúa. Hình ảnh nàng công chúa yêu kiều tình tứ và lãng mạn chập chờn lay động trong trí não của y. Nụ cười. Ánh mắt. Thân thể ấm mềm. Tiếng nói ngọt ngào. Cánh tay trần trắng muốt. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cảm thấy cơ thể nóng bừng như đang lên cơn sốt. Thở hắt hơi dài y bước nhanh lên song song với Hà Phương. Tuy không nhằm ngày lễ song cũng có ít khách thập phương viếng thăm chùa. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và Hà Phương được một nhà sư trạc ba mươi tuổi đón tiếp.

     – Mô phật… Bần tăng pháp danh là Tịnh Minh… Kính chào hai thí chủ…

     Chấp tay xá sư Tịnh Minh, Hà Phương nói:

     – Kính chào đại sư. Tôi và phu quân đây nghe tiếng quí tự cho nên không quản đường xa tới thăm. Trước hết xin đại sư vui lòng tiếp nhận số tiền mọn gọi là cúng dường tam bảo của vợ chồng chúng tôi…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm há miệng định nói điều gì song lại làm thinh. Hà Phương đặt vào chiếc bát khất thực bằng đồng một nén bạc nặng chĩu. Chỉ nhìn số tiền lớn như vậy sư Tịnh Minh biết đôi vợ chồng trẻ này phải xuất thân từ gia đình quyền quí cao sang. Chấp tay thi lễ nhà sư thong thả lên tiếng:

     – Mô phật… Bần tăng mạn phép hỏi tính danh của hai thí chủ để ghi vào sổ lưu niệm của chùa…

Mỉm cười Hà Phương nhẹ hỏi:

     – Ðại sư pháp danh là gì?

     Hà Phương đã biết pháp danh của nhà sư bởi vì ông ta đã tự xưng pháp danh là Tịnh Minh song nàng vẫn hỏi cho nên câu hỏi của nàng có một ẩn ý khác. Ngần ngừ giây lát sư Tịnh Minh chấp tay thi lễ:

     – Mô phật… Hai thí chủ xin tự nhiên ngoạn cảnh chùa. Bần tăng mạn phép cáo từ giây lát…

     Hà Phương cùng Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đứng nhìn quang cảnh của chính điện. Vị chủ tiệm trẻ tuổi chăm chú vào bức tượng đức Phật Thích Ca ngồi trên tòa sen.

     – Mô phật… Bần tăng kính chào hai thí chủ…

     Nghe tiếng người nói Hà Phương quay lại và trông thấy một vị sư già tuổi cao chắc có lẽ phải hơn bảy mươi.

     – Ðại sư tên gì?

     – Thí chủ tên gì?

     Hà Phương hỏi một câu ngắn gọn chỉ có bốn tiếng và vị sư già trả lời bằng một câu hỏi cũng có bốn tiếng. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tròn mắt nhìn Hà Phương. Y chưa bao giờ thấy cũng như không bao giờ tưởng một cô gái hiền hậu, dịu dàng và nhu mì như Hà Phương lại có thể mở miệng hỏi một câu hỏi kém lễ độ trước vị sư già nua và đạo cao đức trọng như vậy. Tuy nhiên y lại ngạc nhiên hơn khi thấy vị sư già không tỏ lộ cử chỉ phật lòng trước câu hỏi thiếu lễ độ của một thiếu nữ đáng tuổi cháu chắt của  mình. Y hoàn toàn không biết là vị sư già và Hà Phương đã xử dụng ngôn từ dù có đổi khác đôi chút để nhắc lại cuộc đối thoại giữa thiền sư Tỳ Ni Ða Lưu Chi và thiền sư Pháp Hiền cách đây mấy trăm năm.

     – Ðại sư là sư trụ trì của chùa Tiêu Sơn?

     Hà Phương lên tiếng hỏi và câu hỏi của nàng cũng kém lễ độ như câu hỏi trước.

     – Bần tăng là sư mà cũng không là sư…

     Vị sư già trả lời một câu quái dị. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nghĩ thầm như thế. Y thấy Hà Phương cười nhẹ hỏi tiếp:

     – Như vậy ai là người đang đứng trước mặt tôi đây?

     – Bần tăng không biết…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lắc lắc đầu. Không hiểu được cuộc đối thoại giữa hai người một tăng một tục, y lặng lẽ bước tới nhìn bức tượng Phật đang ngồi trên toà sen.

     – Thí chủ nhìn gì?

     Nghe tiếng hỏi bên tai Sát Ác Nhân Chủ Tiệm quay qua thấy vị sư già đang nhìn mình đăm đăm.

     – Thưa đại sư tôi không nhìn gì hết…

     – Thí chủ thấy gì?

     Vị sư già hỏi tiếp.

     – Ông sư này hỏi lạ. Mình không nhìn gì thời làm sao thấy gì…

     Tuy nghĩ thầm như thế song Sát Ác Nhân Chủ Tiệm vẫn lễ độ đáp:

     – Thưa đại sư tôi không thấy gì hết. Ðại sư thấy gì?

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm kinh ngạc tự hỏi tại sao mình lại có thể mở miệng hỏi một câu kém lễ độ như thế. Ðứng sau lưng người bạn đồng hành độ ba bước Hà Phương mỉm cười khi nghe Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hỏi câu trên. Phần vị sư già tư thái vẫn không có gì thay đổi. Nhìn Hà Phương, ông ta chầm chậm cất lời:

     – Bần tăng kính mời hai thí chủ bữa cơm chay chiều nay…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nhìn Hà Phương như hỏi ý.

     – Ðại sư có lời mời chúng tôi xin tâm lãnh…

     Nghe Hà Phương nói như thế vị sư già quay qua sư Tịnh Minh bảo dặn nhà trù làm bữa cơm chay đặc biệt xong nói với hai người khách trẻ tuổi:

     – Vì sắp tới giờ công phu cho nên bần tăng mạn phép cáo từ. Hai thí chủ cứ tự nhiên ngoạn cảnh chùa…

     Hà Phương và Sát Ác Nhân Chủ Tiệm sóng bước nơi sân trước của chùa Tiêu Sơn. Không khí tịch mịch. Ðứng trên lưng chừng núi cao họ có thể trông thấy bao quát phong cảnh của xã Tiêu Sơn và huyện Yên Phong.

     – Sát huynh nghĩ gì?

     Hà Phươnglên tiếng hỏi khi thấy Sát Ác Nhân Chủ Tiệm có thái độ trầm tư và lo nghĩ.

     – Hiền muội có thấy bức tượng phật ngồi trên toà sen?

     Hà Phương cười trả lời.

     – Ðó là tượng Phật Thích Ca Mâu Ni, người khai sáng ra Phật giáo…

     – Không hiểu sao nhìn bức tượng đó ta thấy có điều gì khác lạ…

     Ngần ngừ giây lát Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tiếp nhanh:

     – Tư thế ngồi của Phật Thích Ca giống như tư thế ngồi tham thiền của sư tổ ta…

     Im lìm suy nghĩ Hà Phương nhỏ nhẹ thốt:

     – Theo chỗ tiểu muội biết thời tư thế thiền định của Phật Thích Ca được truyền cho các đệ tử của ngài và theo đó mà truyền bá cho tới ngày hôm nay. Như vậy vũ thuật của sư tổ của Sát huynh có thể xuất phát từ thiền môn. Phật giáo Ðại Việt hay nói cho đúng hơn thiền giáo của nước ta có hai dòng chính. Dòng thứ nhất do thiền sư Vô Ngôn Thông và thứ nhì của Tỳ Ni Ða Lưu Chi. Ngoài ra còn một chi phái khác gọi là phái Thảo Ðường. Ða số các thiền sư không biết võ bởi vì họ chú tâm vào việc tu hành nhiều hơn khổ luyện vũ thuật. Tuy nhiên đôi khi cũng có những biệt lệ mà chi nhánh Tướng Quốc Tự là một thí dụ điển hình. Có thể sư tổ của huynh vừa là một vũ sĩ giang hồ đồng thời cũng là đệ tử tục gia của một vị thiền sư nào đó…

     – Hiền muội nói có lý. Lúc nãy ta nghe hiền muội nói với vị sư già rằng chúng ta là vợ chồng. Tai sao hiền muội lại nói như vậy?

     Hai má ửng hồng Hà Phương nói nhanh:

     – Tiểu muội phải nói như vậy bởi vì đêm nay ta sẽ lưu lại chùa Tiêu Sơn. Nếu không là vợ chồng thời tiểu muội phải ngủ riêng và ngủ một mình. Ngủ một mình tiểu muội sợ ma lắm…

     – Chứ ở Thăng Long hiền muội cũng ngủ một mình mà…

     Hà Phương cười thánh thót:

     – Tiểu muội đâu có ngủ một mình. Tiểu muội có người hầu ngủ giường bên cạnh. Vả lại nơi đây lạ người, lạ giường nên tiểu muội sợ ma nhiều hơn nữa. Ngủ chung phòng với huynh dù sao cũng là người quen biết… vả lại…

     Nói tới đó mặt của Hà Phương chợt đỏ bừng lên song Sát Ác Nhân Chủ Tiệm không thấy vì y cúi đầu xuống như bận tâm suy nghĩ chuyện gì.

     Trời xâm xẩm tối. Theo chân sư Tịnh Minh, Hà Phương và Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bước vào một căn phòng lớn đông người ngồi đứng và đi lại lo dọn bữa cơm chiều. Mọi người đứng lên đón vị sư trụ trì xong bắt đầu đọc kinh và lần tràng hạt. Sau phần đọc kinh vị sư già nói với hai người khách trẻ:

     – Nhà chùa chỉ có cơm chay mời hai thí chủ dùng tạm…

     Mọi người cầm đũa. Không có gì ngoài cơm trắng với đậu hủ, tương chao và rau luộc. Dường như có điều gì bận tâm nên Sát Ác Nhân Chủ Tiệm không nói chuyện nhiều và chỉ ăn lấy lệ.

     – Thí chủ có điều gì băn khoăn?

     Vị sư trụ trì Tiêu Sơn tự lên tiếng hỏi. Ngần ngừ giây lát Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hắng giọng:

     – Thưa đại sư… Nếu cha mẹ của tôi bị người khác sát hại thời tôi phải làm sao… Báo thù hay không báo thù?

     Quay sang nhìn người bạn đồng hành giây lát rồi Hà Phương quay nhìn vị sư già chờ nghe câu trả lời:

     – Lẽ thường thời thí chủ có thể giết kẻ đã sát hại cha mẹ mình để báo thù. Tuy nhiên…

     Thong thả nhấp ngụm trà vị sư già nhìn người đối diện. Ông ta thấy một thanh niên trẻ tuổi song nét mặt đầy phong trần và nhuốm nhiều ưu tư lo nghĩ. Có chút buồn rầu và u uẩn thấp thoáng trong ánh mắt tinh anh.

     – Nếu thí chủ vì lý do báo thù mà giết kẻ đã sát hại cha mẹ mình thời con cái của người bị thí chủ giết chết sẽ tìm cách giết thí chủ để báo thù cho cha mẹ của họ rồi con cái của thí chủ sẽ giết người đã sát hại thí chủ để báo thù và cứ như thế mà tiếp diễn đời này sang đời khác, kiếp này sang kiếp khác và không bao giờ chấm dứt…

     Hà Phương nhắm mắt lại khi nghe nhừng lời của vị sư già. Không biết nàng tưởng tượng tới điều gì mà khuôn mặt của nàng lộ ra vẻ kinh sợ. Bình lặng như tượng, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nhìn vị sư già nhưng dường như không nhìn ông ta mà nhìn vào khoảng không. Lời nói của vị sư già vang lên trầm trầm và đều đặn:

     – Nếu thí chủ không giết người để báo thù cho cha mẹ mình thời sự chém giết sẽ tự nhiên đứt đoạn và chấm dứt. Bởi vậy nhà phật có câu: ” Lấy oán báo oán thời oán ấy chập chùng mà lấy đức báo oán thời oán ấy tiêu tan ” …

     Ánh mắt của vị chủ tiệm trẻ tuổi đột nhiên sáng rực lên khi nghe câu nói cuối cùng của vị sư già đồng thời nét mặt của y cũng trở nên bình thản và từ hoà hơn.

     – Cám ơn đại sư đã giảng giải. Bây giờ tôi mới biết chém giết không phải là phương cách để giải quyết thù hận. Thú thực với đại sư, tôi là một vũ sĩ giang hồ…

     Vị sư già vẫn giữ nguyên nét từ hoà và bình thản:

     – Trong mắt của Phật, tăng hay tục đều như nhau. Thí chủ là bần tăng, bần tăng là thí chủ…

     Như muốn làm rõ nghĩa câu nói của mình, vị sư già cười tiếp:

     – Cái ý của bần tăng là không có sự phân biệt bởi vì phân biệt phát sinh từ tri thức mà tri thức là đầu mối mọi phiền não của con người…

     Hà Phương gật gù như hiểu được lời thuyết giảng của vị sư trụ trì chùa Tiêu Sơn. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cũng không nói gì thêm. Sau bữa cơm hai người được sư Tịnh Minh hướng dẫn về phòng riêng. Ngay khi bước vào phòng, Hà Phương biết có điều không ổn. Căn phòng trống trơn ngoại trừ chiếc giường bằng cây đủ cho hai người nằm. Từ khi bước vào phòng nàng cảm thấy hồi hộp, ngượng ngùng và không được tự nhiên lắm. Ngay cả Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cũng thế. Thấy căn phòng chỉ có mỗi cái giường ngủ khá rộng, y liếc nhanh Hà Phương rồi bước tới đứng cạnh cửa sổ nhìn ra ngoài trời đêm. Bạch lạp leo lét cháy. Lần đầu tiên họ phải chung đụng với nhau trong căn phòng chật hẹp. Lần đầu tiên họ phải ngủ chung giường bởi vì Hà Phương đã nói với nhà chùa hai người là vợ chồng do đó sư Tịnh Minh mới sắp xếp cho họ ngủ chung phòng và chung giường. Hà Phương muốn thay quần áo ngủ cho thoải mái và khoảng khoát song nhìn căn phòng trống trơn không có chỗ nào kín đáo nàng nhẹ lắc đầu. Nàng không muốn khỏa thân trước mặt người khác nhất là người đó lại là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm.

     – Hiền muội ngủ trên giường đi…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng.

     – Huynh ngủ ở đâu?

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười nhẹ:

     – Ta sẽ ngồi luyện công suốt đêm nay. Vả lại ta muốn tới chính điện để chiêm nghiệm tượng Phật Thích Ca…

     Dứt lời y từ từ bước đi. Ra tới cửa y ngoái đầu cười nói với Hà Phương:

     – Ta sẽ khép cửa lại cẩn thận để hiền muội khỏi sợ ma…

     Hà Phương nói trong tiếng cười:

     – Cám ơn Sát huynh. Huynh về phòng sớm ngồi canh cho tiểu muội ngủ nha…

     Gật đầu Sát Ác Nhân Chủ Tiệm khép cửa lại. Ði xuyên qua hành lang vắng vẻ y bước vào chính điện. Nhìn tượng Thích Ca ngồi trên tòa sen y cảm thấy lòng tự nhiên thanh thản và bình an, dường như mọi phiền lụy khổ não đều lắng đọng. Mùi nhang bay thoang thoảng. Nến chập chờn lay động. Hai tay chấp sau lưng, y cúi đầu dạo từng bước quanh chính điện. Y tới đây nhằm mục đích tìm một chỗ yên tịnh để nghiền ngẫm vũ thuật hầu nghĩ ra cách hoá giải chiêu kiếm giết người tuyệt độc của Vô Lưu Huyết. Lấy độc trị độc. Ý tưởng đó nảy sinh trong đầu y. Muốn giải chiêu kiếm độc địa của Vô Lưu Huyết, y phải khổ luyện một chiêu kiếm giết người độc địa hơn đối thủ. Tuy nhiên câu nói ” Lấy oán báo oán thời oán ấy chập chùng, lấy đức báo oán thời oán ấy tiêu tan ” văng vẳng trong trí não của y. Không muốn giết người và cũng không muốn bị người giết do đó y phải tìm ra một phương cách từ bi hỉ xã. Hai tay chấp sau lưng Sát Ác Nhân Chủ Tiệm dạo từng bước trầm mặc và băn khoăn quanh chính điện. Không biết y đã đi bao nhiêu lần. Thời gian không còn ý niệm gì với y. Ðang đi y chợt dừng lại trước bức tượng phật đang ngồi chấp tay trên tòa sen. Nhìn hai bàn tay của tượng phật chấp lại mường tượng như đóa hoa sen, tâm thức y chợt giao động mãnh liệt rồi một ý tưởng nổ bùng ra. Ý tưởng đó tựa tia sáng chiếu rọi vào cõi vô minh cho y thấy được điều mà y tìm tòi. Không nói lời nào y ngồi phệt xuống sàn gạch trong tư thế hành công và hai bàn tay chấp lại như đóa hoa sen. Ðêm từ từ trôi. Dường như có một người nào đó đứng tựa góc cột nhìn y với ánh mắt vui mừng và cảm phục.

     Nắng long lanh nhảy múa trên mái chùa Tiêu Sơn. Thân tiễn khách ra tới cổng vị sư trụ trì ân cần thốt:

     – Bần tăng hi vọng sẽ gặp lại hai thí chủ…

     Chấp tay thành hình đóa hoa sen Sát Ác Nhân Chủ Tiệm xá vị sư già thật cung kính rồi nói với giọng lễ độ:

     – Ða tạ đại sư đã khai mở cái tâm u mê của tại hạ. Khi nào rảnh rổi tại hạ xin được phép tới hầu chuyện với đại sư…

     Vị sư già cười từ hòa:

     – Cửa chùa lúc nào cũng rộng mở…

     Ra khỏi cổng chùa Sát Ác Nhân Chủ Tiệm vui vẻ cười hỏi Hà Phương:

     – Hiền muội ngủ ngon không?

     Ðưa tay vuốt mái tóc huyền óng ả, Hà Phương cười nói đùa:

     – Tiểu muổi sợ ma không ngủ được song nhờ vậy mà tiểu muội nảy sinh nhiều ý kiến…

     – Báo cho hiền muội một tin mừng là ta đã tìm ra cách hóa giải chiêu kiếm giết người tuyệt độc của Vô Lưu Huyết…

     Hà Phương đột nhiên nắm lấy bàn tay của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và xiết chặt lại.

     – Mấy ngày nay tiểu muội lo sợ vô cùng. Tiểu muội sợ huynh chết…

     Như thông cảm ý nghĩ của người bạn đồng hành, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười vui vẻ:

     – Ta không dễ chết đâu… Ta còn nợ anh em bằng hữu của Sát Ác Nhân Tiệm… Ta còn thiếu hiền muội món nợ chưa trả được là cõng muội đi một vòng thành Thăng Long…

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười ha hả tiếp với giọng nửa đùa nửa thực:

     – Nếu ta không cõng hiền muội được thời chắc ta phải mời hiền muội cùng ta du lãng giang hồ một chuyến…

     – Huynh nhớ lời mình nói nghe… Tôi chờ đó…

     Cất tiếng cười sung sướng Hà Phương thong thả bước. Gió ban mai mát và nhẹ. Chim sơn ca hót véo von trên cành cây soan.

20

Minh chủ giang hồ

Hối hả bước vào phòng hội Bất Lưu Thủ hỏi lớn:

– Các ngươi biết tin gì chưa?

Thiết Tâm vọt miệng trước nhất:

– Tin gì… Quân Mông Cổ sang đánh nước ta… Vua Nhân Tông băng…

Ngọc Diện Công Tử lớn tiếng rầy Thiết Tâm:

– Ngươi mở miệng ra là ăn nói tầm bậy tầm bạ. Ngươi nên biết vua Nhân Tông là một minh quân thương dân thương nước…

Cười hực Thiết Tâm xỏ lại:

– Bộ minh quân thương dân thương nước rồi hổng bịnh, hổng chết à… Ta hỏi vậy thôi chứ ta đâu có rủa ổng đâu mà ta còn cầu nguyện phật trời cho ổng sống lâu trăm tuổi…

Bất Lưu Thủ cười hi hí trong lúc Vô Hình Thử ôm bụng cười ngặt nghẽo:

– Trời ơi…Thiết Tâm mà cầu nguyện… chắc sắp có lụt to rồi…

Hớp ngụm nước trà nóng Bất Lưu Thủ hắng giọng:

– Thần Quyền Phùng Lập Danh bị Vô Lưu Huyết đâm chết rồi…

Thiết Tâm cười hà hà lên tiếng trước tiên:

– Ta biết mà… Thế nào y cũng tới đây tìm chúng ta…

Ngọc Diện Công Tử trừng mắt:

– Bộ ngươi vui lắm sao mà cười… Hắn tới đây tìm ngươi đó mà liệu ngươi giải được chiêu kiếm giết người của hắn không mà vui cười…

Bất Bình Thời Cuộc hắng giọng:

– Các ngươi chắc không lạ gì cái thông lệ?

Ai ai cũng gật đầu. Thông lệ đó là bất cứ ai nếu đủ tài hạ sát được thủ lĩnh của thành Thăng Long, Nghệ An, Thanh Hóa, Lạng Sơn và Diễn Châu thời người đó đương nhiên trở thành thủ lĩnh phe hắc đạo. Thông lệ này xảy ra cách đây hơn ba trăm năm và vẫn được giới giang hồ Đại Việt nhìn nhận cho tới ngày hôm nay. Nó như là luật bất thành văn.

Hớp ngụm nước trà Bất Bình Thời Cuộc thong thả tiếp lời:

– Ta đoán Vô Lưu Huyết muốn làm minh chủ giang hồ. Sau khi trở thành thủ lãnh của phe hắc đạo hắn sẽ lần lượt viếng thăm phe bạch đạo và hiệp đạo. Hiện nay Sát Ác Nhân Tiệm của chúng ta có thể nói là đại diện phe hiệp đạo do đó sớm muộn gì Vô Lưu Huyết cũng tới đây. Không ai trong chúng ta có đủ tài để hóa giải chiêu kiếm giết người của hắn…

     Đa Cùn Kiếm chầm chậm gật đầu:

     – Ngươi nói đúng… Bản lĩnh của ta và ngươi không thể nào hạ sát được Thần Quyền Phùng Lập Danh một cách nhanh chóng và dễ dàng như Vô Lưu Huyết đã làm. Không một ai trong chúng ta có thể giải được chiêu kiếm giết ngưòi của Vô Lưu Huyết ngoại trừ y…

     Đa Cùn Kiếm nhấn mạnh ở chữ ” y ” như để chỉ tới vị chủ tiệm của mình.

     – Đa huynh nói đúng đó. Không ai có thể giải được chiêu kiếm giết người của Vô Lưu Huyết ngoại trừ Sát huynh…

     Mọi người đều lộ vẻ vui mừng khi nghe giọng nói của Hà Phương, cô quân sư tài ba của Sát Ác Nhân Tiệm.

     – Y đâu… Y ở đâu?

     Thiết Tâm hỏi lia lịa khi không thấy Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trở về với Hà Phương.

     – Sát huynh đi tìm một nơi hoang vu thanh tịnh để khổ luyện vũ thuật. Sát huynh nói với tiểu muội là đã có một ý niệm về cách hóa giải chiêu kiếm giết người của Vô Lưu Huyết song từ ý niệm tới thực hành phải trải qua chặng đường dài…

     Ngồi xuống ghế, uống ngụm nước trà, Hà Phương cười nói tiếp:

     – Chư huynh đều biết tới chặng đường tâm ý hành?

     Ai cũng gật đầu thay cho câu trả lời. Bất Bình Thời Cuộc hắng giọng:

     – Tâm chỉ huy ý, ý điều khiển hành, hành tạo ra lực. Bất cứ vũ sĩ nào muốn thi triển vũ thuật tới mức tinh hoa đều phải thông qua chặng đường này…

     Mỉm cười nhìn mọi người, Hà Phương nói:

     – Sát huynh đã lo việc của Sát huynh, còn chúng ta cũng phải lo việc của chúng ta. Đó là việc tổ chức một đại hội giang hồ nơi Tản Viên. Trên danh nghĩa ta sẽ là kẻ tổ chức song đoàn do thám Thăng Long sẽ bảo trợ ngầm về tiền bạc…

     – Hiền muội nghĩ mọi người sẽ tham dự đông đủ. Ta sợ…

     Ngọc Diện Công Tử dè dặt lên tiếng. Vuốt mái tóc huyền óng ả Hà Phương cười nói:

     – Vô Danh Hiệp sẽ nhân danh thủ lĩnh của đoàn do thám Thăng Long đồng thời lãnh ý của vua Nhân Tông để triệu tập một đại hội giang hồ nơi Tản Viên. Với hai lý do trên các môn phái, gia trang lớn nhỏ cùng với các vũ sĩ giang hồ phải tới tham dự đông đủ. Tiểu muội đoán gã Vô Lưu Huyết có ý định làm minh chủ giang hồ bởi vậy y mới lần lượt hạ sát thủ lĩnh các thành để trở nên thủ lãnh phe hắc đạo rồi tiến tới chuyện làm minh chủ giang hồ. Điều này trùng hợp vào dự tính của ta. Khi nghe tin có đại hội giang hồ thế nào y cũng tới tham dự. Ai đánh bại hắn sẽ trở thành minh chủ. Giản dị lắm…

     – Hiền muội định ngày nào?

     Bất Lưu Thủ lên tiếng hỏi.

     – Trung thu… Tuy vẫn còn nóng nực song trên núi cao khí trời lại mát mẻ hơn. Sáng mai tiểu muội đi gặp Vô Danh Hiệp và thảo luận với ông ta tất cả mọi chi tiết quan trọng xong ta sẽ bắt đầu công chuyện. Tiểu muội sẽ yêu cầu Vô Danh Hiệp hùn với chúng ta để tổ chức đại hội giang hồ…

     Mọi người cười lớn khi nghe chữ hùn của Hà Phương.

     – Hiền muội đoán ông ta sẽ bằng lòng?

     Trương Quân lên tiếng hỏi. Hà Phương trả lời bằng giọng quả quyết:

     – Bỏ một số tiền nhỏ ra để thu về mối lợi to tát dĩ nhiên Vô Danh Hiệp chấp thuận đề nghị của chúng ta liền. Bầu một vị minh chủ để chỉ huy toàn thể giới giang hồ Đại Việt về hợp tác với đoàn do thám là chuyện mà Vô Danh Hiệp rất hoan hỉ dù phải bỏ ra năm ba ngàn đồng. Được sự ủng hộ tích cực của các vũ sĩ giang hồ, đoàn do thám sẽ mạnh hẵn lên hầu có đủ khả năng để kình chống lại đoàn do thám viễn chinh của Mông Cổ…

     Ngừng lại hớp ngụm nước trà xong Hà Phương trao cho Trương Quân xấp giấy dày cộm:

     – Trong tập giấy này tiểu muội đã phân chia nhân sự cùng công việc cho mọi người. Trương huynh cứ theo đó mà xếp đặt. Bây giờ đã giữa tháng sáu rồi cho nên chúng ta chỉ còn khoảng hai tháng để xúc tiến công việc…

     – Hiền muội tính mời bao nhiêu người?

     Trương Quân hỏi. Hà Phương đáp nhanh:

     -Ta chỉ mời các nhân vật đại biểu của môn phái, gia trang hay các vũ sĩ tiếng tăm mà thôi. Tuy nhiên một chưởng môn hay trang chủ thường dắt theo đệ tử hoặc con cái do đó tổng số có thể lên tới hai, ba hoặc bốn năm ngàn người. Chư huynh thừa biết lo nơi ăn chốn ở cho năm ba ngàn người không phải dễ và mất thời giờ lắm…

     Đang ngồi hội họp với hai vị phó thủ lãnh và năm vị trưởng ban, Vô Danh Hiệp chợt ngưng lời khi thấy người hầu cận thân tín của mình bước vào. Liếc nhanh mọi người y thì thầm vào tai chủ nhân mấy lời. Không biết gã nói gì mà Vô Danh Hiệp vội vã đứng lên nói cùng các nhân viên thuộc cấp:

     – Lão phu có khách tới thăm cho nên ta tạm ngưng buổi họp giây lát…

     Bảy nhân viên cao cấp của đoàn do thám nhìn nhau tự hỏi khách lạ là ai mà khiến cho thủ lãnh của họ phải ngưng buổi họp quan trọng và thân ra tận cổng đón tiếp.

     Theo chân người hầu cận thân tín Vô Danh Hiệp bước nhanh ra cổng chính. Trông thấy khách, ông ta vui vẻ lên tiếng:

     – Cơn gió nào đưa cô nương tới đây một cách bất ngờ khiến cho lão phu không biết trước để làm tiệc tiếp đãi…

     Hà Phương cười nhẹ cất giọng thanh thoát:

     – Tiện nữ vì có việc quan trọng và cấp bách cho nên đường đột tới gặp Vô thủ lãnh…

     Chỉ vào chiếc quán cóc xế bên đường, Hà Phương tiếp nhanh:

     – Nếu không có chi bất tiện tôi kính mời Vô thủ lãnh chén trà nóng…

     Tuy hơi ngạc nhiên về lời mời của Hà Phương song Vô Danh Hiệp cũng cười nói:

     – Cô nương đã mời lão phu xin lĩnh ý…

     Hai người một già một trẻ bước vào một quán trà vắng khách. Chọn chiếc bàn trong góc ngồi nhìn ra đường Hà Phương gọi bình trà và vài cái bánh hạnh nhân.

     – Tôi tới gặp Vô thủ lãnh là vì chuyện khai mở đại hội giang hồ…

     Nhấp ngụm trà nóng Vô Danh Hiệp cười nhẹ:

     – Mời cô nương cho lão phu nghe ý kiến…

     – Vô thủ lãnh thừa biết sớm muộn gì Mông Cổ cũng sẽ động binh sang đánh Đại Việt ta…

     Hơi mỉm cười Vô Danh Hiệp ngắt lời Hà Phương:

     – Vin vào lý do nào mà cô nương đoán Mông Cổ sẽ động binh?

     Hà Phương trả lời câu hỏi của Vô Danh Hiệp bằng một câu hỏi:

     – Nếu Mông Cổ không sang đánh nước ta thời tại sao triều đình lại cho phép các thân vương và hoàng tử tuyển mộ binh lính? Tại sao vào tháng mười năm nhâm ngọ vua Nhân Tông đã bí mật triệu tập một hội nghị quân sự tại Bình Than…?

     Vô Danh Hiệp nhìn sững Hà Phương:

     – Làm thế nào cô nương lại biết được tin triều đình mở cuội hội nghị quân sự cao cấp ở Bình Than?

     Hà Phương cười cười:

     – Tôi xin mạn phép được miễn trả lời câu hỏi này. Tôi chỉ xin nói với Vô thủ lãnh là hội nghị quân sự cao cấp ở Bình Than không che mắt được nhân viên của đoàn do thám viễn chinh Mông Cổ và giới giang hồ Đại Việt. Chúng tôi còn biết hội nghị này có sự tham dự của các vị đại tướng nổi tiếng như Trần Quang Khải, Trần Quốc Tuấn, Trần Nhật Duật, Phạm Ngũ Lão, Trần Bình Trọng… Tôi chưa thể kiểm chứng cho nên không dám quả quyết là nhân viên do thám Mông Cổ biết ít hay nhiều chi tiết về cuộc họp này. Nếu họ biết thời bất lợi cho nước ta lắm…

     Vô Danh Hiệp im lặng khi bị Hà Phương hù. Thái độ của ông ta nhuốm chút băn khoăn và nghĩ ngợi. Lát sau ông ta thấp giọng:

     – Cô nương nói đúng. Nếu địch quân biết chi tiết về hội nghị ở Bình Than thời bất lợi cho chúng ta nhiều lắm…

     Uống ngụm trà Hà Phương cười nói:

     – Vô thủ lãnh an tâm. Nếu có tin tức gì mới lạ tôi sẽ thông báo cho Vô thủ lãnh tức khắc. Tôi xin phép bàn sơ qua về vấn đề khai mở đại hội giang hồ. Muốn đánh bại một đạo quân đông đảo và thiện chiến như Mông Cổ, Đại Việt ta không những phải có binh lực mạnh, tướng chỉ huy tài ba mà còn có sự ủng hộ tích cực của bá tánh trong nước. Từ xưa tới giờ thiên thời, địa lợi và nhân hòa vẫn là ba yếu tố tất thắng trong bất cứ cuộc chiến tranh nào. Riêng đoàn do thám Thăng Long nếu muốn hoạt động một cách đắc lực và hiệu quả thời cần phải có sự hổ trợ mạnh mẽ và tích cực của giới giang hồ Đại Việt. Với sự hợp tác của gần mười ngàn vũ sĩ, đoàn do thám triều đình mới có đủ khả năng đương đầu với đoàn do thám viễn chinh của Mông Cổ. Theo như chỗ tôi biết thời đoàn do thám triều đình nhân số chỉ vào khoảng bốn năm ngàn, trong lúc đoàn do thám Mông Cổ đông gấp hai ba lần…

     Tuy không nói ra Vô Danh Hiệp đi từ ngạc nhiên tới thắc mắc rồi hoài nghi về thân thế, lai lịch của Hà Phương. Ông ta tự hỏi làm sao một cô gái trẻ tuổi như nàng lại có một ước lượng khá chính xác về nhân sự của một tổ chức được coi như là bí mật và mới mẻ. Ngay như chuyện hội nghị quân sự Bình Than thời bá quan văn võ của triều đình cũng mù mờ không rõ thực hư. Thế mà cô gái xinh đẹp đang ngồi trước mặt ông ta lại biết một cách khá tỉ mỉ và chính xác. Tuy nhiên tình thế cấp bách không cho ông ta có nhiều thời giờ suy nghĩ hầu tìm ra giải đáp.

     – Lão phu biết điều đó. Theo như các báo cáo từ biên địa gữi về tổng đàn thời Nguyên triều đã hội quân tại Hồ Quảng mà con số lên tới năm mươi vạn quân. Lực lượng quân binh đông đảo này khiến cho triều đình phải ráo riết chuẩn bị cả hai mặt ngoại giao và quân sự. Nhân viên do thám địch đã xâm nhập vào biên thùy nước ta và có những đụng chạm ác liệt với đoàn do thám Thăng Long. Như lão phu từng thưa chuyện với cô nương là nếu quí tiệm đúng ra tổ chức đại hội giang hồ để bầu vị minh chủ thời đoàn do thám sẽ tích cực giúp đỡ về tài lực và nhân sự. Lão phu chỉ có một thỉnh cầu là sau khi trở thành minh chủ giang hồ, Sát phò mã hãy đem giới giang hồ Đại Việt về hợp tác với triều đình để cứu nước giúp dân. Danh vị thủ lãnh đoàn do thám Thăng Long đang chờ đón Sát phò mã và cô nương…

     Nghe giọng nói thành khẩn của Vô Danh Hiệp, Hà Phương tươi cười thốt:

     – Tôi hứa với Vô thủ lãnh điều đó. Tôi đã phác họa sơ qua về việc khai mở đại hội giang hồ nơi Tản Viên sơn vào đêm trung thu. Hiện thời tôi chỉ xin Vô thủ lãnh giúp việc chuyển đạt thư mời tới các môn phái, gia trang lớn nhỏ trong nước…

     – Cô nương an tâm… Nhân viên ban tin tức của đoàn do thám sẽ đảm nhận việc đệ đạt thư mời cho cô nương, ngoài ra lão phu cũng xin được chia xẻ gánh nặng về tiền bạc với Sát Ác Nhân Tiệm…

     Thân rót trà vào chén cho Hà Phương và cho mình, Vô Danh Hiệp nói tiếp:

     – Thành thật mà nói lão phu rất có cảm tình với Sát Ác Nhân Tiệm nói chung và cá nhân cô nương nói riêng, do đó lão phu rất hoan hỉ khi được sự trợ giúp của cô nương để kiện toàn cũng như bành trướng đoàn do thám…

     Hiểu ý của Vô Danh Hiệp, Hà Phương cười thốt:

     – Đa tạ Vô thủ lãnh… Cổ nhân ta có nói ” Giặc tới nhà đàn bà cũng phải đánh ”  cho nên tôi chỉ noi gương bà Trưng, bà Triệu hành xử bổn phận của một người dân trong thời tao loạn. Đem giới giang hồ Đại Việt về hợp tác với đoàn do thám Thăng Long là ý kiến riêng của tôi nhưng cũng được sự tán thành của toàn thể anh em Sát Ác Nhân Tiệm…

     – Lão phu cám ơn cô nương về ý kiến này… Hôm qua trong lúc yết kiến quan gia, lão phu có tâu trình về việc Sát phò mã và cô nương sẽ bệ kiến thượng hoàng và hoàng thượng ở Thiên Trường. Theo ý của lão phu thời cuối tháng 6 thời tiện lời vì hoàng thượng sẽ về Thiên Trường để vấn an thượng hoàng…

     Nhấp ngụm trà Hà Phương khẽ lắc đầu cười:

     – Vô thủ lãnh chắc có nghe nhân viên nói về một kiếm sĩ tên Vô Lưu Huyết…

     Vô Danh Hiệp nói không do dự:

     – Lão phu có nghe vị trưởng ban tin tức báo cáo về việc này. Dường như y có ý định làm minh chủ giang hồ…

     – Vô thủ lãnh nói đúng. Nếu muốn làm minh chủ giang hồ y sẽ tới tìm Sát Ác Nhân Tiệm. Vì lẽ đó mà Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đã rời Thăng Long tìm một chỗ hoang vu hẻo lánh để khổ luyện vũ thuật hầu tìm ra cách hóa giải chiêu kiếm giết người độc địa của Vô Lưu Huyết. Chính tôi cũng không biết người đang ở đâu, làm gì và lúc nào người trở lại Thăng Long…

     Trầm ngâm giây lát Vô Danh Hiệp thong thả lên tiếng:

     – Chuyện Sát phò mã và cô nương yết kiến thượng hoàng thủng thẳng ta làm cũng được. Vì bề bộn công chuyện cho nên lão phu mạn phép cáo từ. Ngày mai người của lão phu sẽ tới quí tiệm để giao tiền và lấy thư mời. Phần việc chuyển thư mời lão phu sẽ lo liệu…

     Hai người thong thả rời khỏi quán trà. Đứng nhìn Vô Danh Hiệp khuất dạng sau chiếc cổng lớn Hà Phương vẫy tay. Cỗ xe ngựa trờ tới đón.

*****

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đứng dậy. Sau một đêm hành công y cảm thấy nhẹ nhàng và sảng khoái. Hai tay chấp sau lưng y thong thả dạo bước quanh hồ nước rộng. Nước từ trên thác cao đổ xuống đầm nước tung bọt trắng xóa. Hơn tuần lễ trôi qua y ẩn cư trong vùng rừng rậm hoang vu của vùng Tản Viên sơn. Y không thấy gì hơn là rừng cây ngút ngàn và cao ngất trời. Đêm ngồi luyện nội công và ban ngày khổ luyện vũ thuật. Khi nào rỗi rảnh y lang thang khắp nơi hang động hoang vu chưa có chân người lui tới. Dạo bước giây lát y cảm thấy đói vì trưa ngày hôm qua tới giờ y không có gì dằn bụng. Lương khô mang theo đã cạn từ lâu. Nhìn hồ nước rộng lăn tăn bọt y biết khó mà bắt được cá. Nước lạnh tanh chắc không có nhiều cá sinh sống. Đi dài dài quanh hồ nước xong y đứng im suy nghĩ. Muốn có lương thực y phải vào rừng săn bắt dã thú như hươu, nai, thỏ, sóc. Không chần chờ vì càng lúc càng thêm đói bụng y rảo bước đi vào rừng sâu. Lang thang tới trưa y vẫn không thấy bóng dáng con thú nào. Lúc còn nhỏ y thường say mê lắng nghe sư tổ kể chuyện giang hồ trong đó ông ta có đề cập tới chuyện lang thang trong những vùng rừng sâu núi thẳm như Khai Trướng, Công Mẫu, Hồng Lĩnh hay vùng biên giới hai nước Việt Hoa để tìm kiếm các loại dược thảo như linh chi, nhân sâm, hà thủ ô, sừng nai, xương cọp để chế tạo các loại thuốc bổ hay thuốc chữa trị các loại ngoại thương, nội thương và chất độc. Đối với một vũ sĩ giang hồ dược thảo rất cần thiết vì họ hay giao đấu cho nên có nhiều cơ hội bị thương tích hơn người thường rất nhiều. Do đó dược thảo được họ quí trọng ngang hàng với vũ khí.

     Mặt trời xế ngọn cây Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đi vào khu rừng già âm u. Không khí lạnh lùng và ẩm ướt. Vừa đói bụng vừa mệt mỏi y ngồi xuống một thân cây nằm trên đất xong đưa mắt nhìn quanh quất. Cảnh vật tịch mịch và im vắng. Hơi sương mờ mờ. Không khí nằng nặng hơi nước. Ánh nắng mập mờ dọi trên nền đất ẩm mục tạo cho khu rừng đầy vẻ huyền bí và ma quái. Đột nhiên y thoáng nghe có tiếng động khẽ vang lên cùng với tiếng thở phì phì rồi một con rắn xuất hiện. Đang bò trên đất con rắn chợt khoanh tròn, cái đầu của nó rụt vào trong một thế phòng thủ kín đáo. Một tiếng động vang lên cùng lúc với con mèo rừng xuất hiện. Nó lớn gấp ba bốn lần con mèo nhà, lông màu xám, hai mắt sáng xanh với dáng điệu trông lanh lẹ và hung dữ hơn nhiều. Vừa trông thấy mèo rừng xuất hiện con rắn bèn cất cao đầu hướng về phía địch thủ. Quan sát cái đầu hình tam giác của con rắn, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm biết nó thuộc loài rắn độc mà nọc độc của nó có thể giết người một cách dễ dàng. Dường như con mèo rừng cũng biết địch thủ độc dữ cho nên nó có thái độ thận trọng và dè dặt trước khi tấn công. Hai con thú rừng im lặng dò dẫm nhau từng bước một.

     Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chú mục vào từng động tác nhỏ nhặt của hai con vật. Y biết vũ thuật của con người có những điểm tương đồng nếu không nói là xuất phát từ giống vật như hổ quyền, báo quyền, hầu quyền, hạc quyền và sà quyền hoặc ưng trảo… Do đó y rất thích thú khi tình cờ được chứng kiến cuộc so tài hi hữu giữa hai con dã thú. Mèo rừng thường hay săn bắt các loài chim chóc, thỏ, sóc chứ ít khi nào dám chọc tới rắn nhất là rắn độc. Con rắn này to bằng cổ tay, tuy không biết đích xác nó dài bao nhiêu song nhìn nó khoanh tròn mấy lớp y đoán chiều dài của nó phải hơn hai sải tay. Đầu con rắn cất cao và bất động, hai mắt mở trừng trừng nhìn chăm chú địch thủ như muốn thôi miên trong lúc ánh mắt xanh lè lạnh lẽo của con mèo rừng càng lúc càng sáng hơn. Nó bước từng bước chậm chạp quanh con rắn rồi càng lúc càng nhanh dần lên. Tuy nhiên con mèo rừng hiện diện ở đâu thời đầu con rắn cũng có mặt nơi đó. Không một cử động nào báo trước con mèo rừng động thủ. Chân trước bên phải của nó với năm vuốt nhọn hoắt chụp tới đuôi con rắn. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm gật gù mỉm cười. Con mèo rừng quả khôn ngoan vì nó đánh ngay vào chỗ nhược của địch thủ. Nếu nó chụp được cái đuôi thời kể như thắng cuộc. Dường như biết điều đó cho nên ngay lúc bàn chân của con mèo rừng chờn vờn nơi mục tiêu cái đầu con rắn mổ vút một đòn vào chân địch thủ khiến cho con mèo rừng phải rụt chân lại. Giận dữ con mèo rừng đổi thế công. Đứng bằng hai chân sau, thân hình dựng thẳng băng nó sử dụng hai chân trước công kích địch thủ vô cùng ác liệt. Hai bàn chân của nó với với mười móng vuốt nhọn hoắt nào tát vả, chụp bắt, cào cấu mà mục tiêu chính là cái đầu con rắn.

     Tuy nhiên xà quyền là thứ quyền thuật nổi tiếng linh động, biến ảo với những ngón đòn thần tốc, hiểm độc mà con rắn đã thi triển để vừa công kích và phòng thủ một cách vô cùng hiệu nghiệm. Con mèo rừng đột nhiên kêu thành tiếng đau đớn vì bị trúng đòn của con rắn độc. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nhìn chân trước của con mèo rừng co giật mấy cái xong nó cố gắng bước đi bằng ba chân.

     Không màng tới con rắn đang cuộn tròn, y lẹ bước theo sau con mèo rừng. Với những bước chân xiêu vẹo ngã nghiêng con vật bị trúng nọc độc đi chừng độ năm mươi bước đoạn ngã vật ra đất rồi vừa bò vừa lết nó chậm chạp tiến về phía một thân cây mục nằm trên đất. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thấy nó há miệng ngoạm lấy cây nấm màu trắng rồi ngã lăn ra đất nằm im lìm. Bước tới gần y thấy con vật thở nhè nhẹ rồi chốc sau bốn chân nó cử động và hai mắt mở thao láo. Không có vẻ gì trúng độc, con vật đứng dậy ngước nhìn y rồi lặng lẽ bỏ đi. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm kinh ngạc vì cảnh tượng kỳ lạ này. Y biết con mèo rừng bị nọc độc phát tác sắp chết mà sau khi ăn xong cây nấm lại trở nên mạnh khoẻ như chưa từng bị trúng độc. Lấy làm lạ y ngồi xuống quan sát. Trên thân cây mục còn lại một cây nấm nhỏ màu trắng đục như sữa, mũ nấm nhăn nheo trông kỳ cục và quái dị. Dù không biết cây nấm tên gì song y biết là cây nấm vô danh này có khả năng giải độc bằng chứng con mèo rừng bị trúng độc sắp chết mà lại hồi phục nhanh chóng sau khi ăn xong cây nấm. Ngẫm nghĩ giây lát y nhổ cây nấm màu trắng bỏ vào túi áo của mình. Đứng lên đi vòng vòng y tìm thấy một cây nấm màu đen. Đi xa hơn y thấy cây mục nằm ngổn ngang nhưng không tìm thấy cây nấm nào. Quanh quẩn tìm kiếm khá lâu cũng không thấy cây nào y bèn theo đường mòn trở lại thác nước. Dạo từng bước quanh hồ nước trong vắt với thái độ trầm tư nghĩ ngợi y móc túi lấy cây nấm đen ra cầm trên tay rồi bỏ vào miệng nhai thật chậm như muốn nhận xét mùi vị của cây nấm. Y đang đói bụng cho nên ăn một cây nấm chẳng khác gì cọp nuốt bù mắt. Cầm cây nấm màu trắng đưa lên ngắm nghía rồi không biết nghĩ sao y mở hành lý bỏ cây nấm vào và gói lại cẩn thận. Y định để dành cây nấm này cho Hà Phương.

     Vừa ăn xong cây nấm chừng lát sau Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cảm thấy luồng chân khí từ đan điền toát ra càng lúc càng mạnh và nóng hơn khiến cho y có cảm giác toàn thân như có luồng nhiệt khí chạy rần rật. Biết ngay có điều gì khác lạ sẽ xảy ra, y tức tốc ngồi xuống bãi cát và bắt đầu hành công. Bàn chân phải đặt lên đùi trái lòng bàn chân hướng lên trời, trong lúc chân trái luồng dưới chân phải và bàn chân đặt lên đùi phải, lòng bàn chân hướng lên trời; đầu, vai và lưng thành một đường thẳng, mặt hơi cúi xuống hai mắt mở ra nhìn về trước. Bàn tay phải đặt lên lòng bàn tay trái, hai ngón cái gần chạm nhau, hai bàn tay ôm lấy nhau đặt lên đùi; vị chủ tiệm trẻ tuổi  ngồi im với tư thế thiền định vô cùng an nhiên và tự tại.

     Hít vào thở ra đếm là một và cứ thế cho tới mười xong bắt đầu trở lại. Lát sau đi vào tình trạng khí hòa, thần định, tâm bình; y dẫn luồng nhiệt khí đang tích tụ ở đan điền xuống huyệt thạch môn, quan nguyên, trung cực, khúc cốt, hội âm thuộc nhâm mạch xong qua trường cường, yêu du, dương quan, mệnh môn, huyền khu, tích trung, trung khu, chí dương, linh đài, thần đạo, đại trùy, phong phủ, bách hội, thông hội, thần đình, thủy cấu và ngân giao xong qua huyệt thừa tương nối với nhâm mạch. Từ huyệt thừa tương y dẫn chân khí xuống huyệt liêm tuyền, thiên đột, hoa cái, tử cung, ngọc đường, đản trung, trung đình, cữu vỹ, cự khuyết, thượng uyển, trung uyển, hạ uyển, thủy phân, thần khuyết, âm giao xong trở về đan điền. Sau khi dẫn luồng nhiệt khí đi hết một vòng nhâm đốc mạch, y cảm thấy luồng nhiệt khí mới lạ trở nên nhu hoà, ấm áp đồng thời bắt đầu hoà hợp với bản thân chân khí của mình. Sau khi dẫn chân khí đi mười vòng nhâm đốc y cảm thấy chân khí điều hoà, ấm áp cùng với thân thể nhẹ nhàng, khoan khoái và dễ chịu hơn. Mừng rỡ y bắt đầu dẫn chân khí đi một vòng đại chu thiên bao gồm bát mạch là nhâm, đốc, xung, đới, âm duy, dương duy, âm kiều và dương kiều còn thập nhị kỳ kinh là thủ thái âm phế kinh, thủ quyết âm tâm bao kinh, thủ thiếu âm tâm kinh, thủ dương minh đại trường kinh, thủ thiếu dương tam tiêu kinh, thủ thái dương tiểu trường kinh, túc dương minh vị kinh, túc thiếu dương đảm kinh, túc thái dương bàng quang kinh, túc thái âm tì kinh, túc quyết âm can kinh và túc thiếu âm thận kinh. Thời gian đều đặn trôi. Ngày tàn đêm tới. Mặt trời mọc rồi lặn. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ngồi giữa rừng hoang luyện công quên ăn quên ngủ. Buổi sáng khi mặt trời gác ngọn cây và sương mù còn lãng đãng, âm thanh của thác nước đổ xuống mặt hồ kéo y ra khỏi cuộc hành công có lẽ dài nhất trong đời khổ luyện vũ thuật của mình.

     Đứng dậy y thong thả dạo từng bước quanh hồ nước trong xanh. Bây giờ y mới nghiệm ra là thứ nấm hoang mà y đã ăn phải dường như có công dụng làm tăng tiến nội lực của mình. Như để chứng giải về điều đó y vung tay chỉ xuống mặt hồ nước. Đây là Nhất Chỉ Quán Thủy, một tuyệt kỹ bí truyền của sư môn thuần lấy nội gia chân khí làm căn bản. Y vừa vung tay một hiện tượng lạ lùng xảy ra. Kình khí vô hình từ ngón tay trỏ của y xuyên thủng mặt nước thành đường dài hun hút. Không biết hồ nước sâu bao nhiêu song nhìn thấy nước bị kình khí vô hình xẻ làm đôi y biết nội lực của mình tăng tiến vượt bực. Cách đây gần một năm khi thi triển chiêu nhất chỉ quán thủy kình khí vô hình chỉ xẻ nước thành đường dài hơn sải tay mà thôi. Như muốn thử lần nữa y vung tay chém dứ một đòn xuống mặt nước. Đây chính là một chiêu trong Triệt Lãng. Kình khí dương cương réo thành âm thanh lanh lãnh trong không khí chém sả xuống mặt hồ nước thành đường dài sâu tới đáy. Tới đây Sát Ác Nhân Chủ Tiệm mới quả quyết rằng nhờ ăn cây nấm màu đen mà nội lực của mình trở nên vô cùng thâm hậu. Nạt tiếng trầm trầm y thi triển Lãng quyền. Y vừa ra chiêu quyền phong toát ra rạt rào khiến cho đất cát bốc lên mịt mờ đồng thời mặt nước dậy sóng lăn tăn. Từng chiêu từng chiêu như phong thủy cuồng nộ, thủy thạch tuần hoàn, lãng bạc nghênh phong; y thi triển đủ mười hai chiêu trong pho Lãng quyền mà mỗi chiêu có ba kỳ thế, mỗi thế hóa thành ba thức và mỗi thức biến ra ba đòn vị chi là bốn trăm mười tám đòn. Kình phong toát ra càng lúc càng mạnh như cơn gió làm bụi đất lẫn với nước hồ bốc lên mù mịt như mưa bão. Chừng tàn nén nhang Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đình bộ khi thi triển tới đòn cuối cùng của pho Lãng quyền. Trụ bộ y nhận ra một điều là sau khi vận dụng nội lực thi triển xong pho quyền y không thấy mệt mỏi mà trái lại còn cảm thấy thân thể nhẹ nhàng, tinh thần sảng khoái hơn trước rất nhiều. Ngẫm nghĩ giây lát y điểm nhẹ chân xuống đất. Chỉ bằng cái điểm nhẹ thân hình y vọt lên trời cao hơn ba bốn trượng. Quá đỗi kinh ngạc lẫn vui mừng y đá chân vào không khí lấy đà rồi lao mình xuống mặt hồ nước. Còn cách mặt nước hơn trượng y vung tay  đánh dứ một đòn. Kình khí từ bàn tay y ấn xuống mặt nước thành một vòng tròn sâu đồng thời phản lực đẩy thân hình của y lơ lửng trên không đoạn từ từ hạ xuống mặt nước. Hai tay ép sát hai bên hông, hai bàn tay đối diện với mặt nước y thi triển Đạp Thủy công bước từng bước trên mặt nước chói chang ánh nắng. Từng bước khoan thai và từ tốn y đi trên mặt nước giống như người ta đi trên đất bằng. Nếu có người nào chứng kiến cảnh này sẽ tưởng y là thần tiên hay ma quỉ nên mới có phù phép đi trên nước. Càng phô diễn công phu nhiều chừng nào Sát Ác Nhân Chủ Tiệm càng thêm kinh ngạc nhiều chừng đó. Y cảm thấy nội gia chân khí của mình luân lưu theo từng nhịp thở, chạy khắp nơi từ trên xuống dưới, từ trong ra ngoài, từ ngực chạy vào thủ tam âm kinh ở tay, từ nhâm mạch chạy xuống túc tam dương kinh ở chân. Chân khí chạy từ bụng lên đầu theo đốc mạch trong lúc từ thủ tam dương kinh chân khí chảy vào đầu đồng thời chân khí theo túc âm tam kinh từ chân chạy lên bụng. Không những nội lực tăng tiến mà y lại có khả năng thi triển chiêu thức một cách dễ dàng. Tâm ý hành của y tương thông, do đó một ý niệm vừa phát sinh trong tâm ý thời tay chân y tự động xuất chiêu ngay tức khắc. Y biết đây chính là tình trạng tâm ý hành hợp nhất, một cảnh giới cao siêu nhất trong vũ học mà sư tổ thường đề cập tới.

     Ngẩng đầu lên trời hét tiếng dài lồng lộng không gian y xoạc chân đứng tấn, thân hình hơi nghiêng một chút, tay phải đưa lên trời với bốn ngón tay cụp lại chỉ chừa ngón trõ trong lúc tay trái với ngón trỏ chỉ xuống đất. Người ta đồn đức Phật Thích Ca sau khi giác ngộ đã đứng trong tư thế này và tuyên bố một câu ” Thượng thiên hạ địa  duy ngã độc tôn “. Sư tổ của y là một thư sinh tài kiêm văn võ. Không những vũ thuật tuyệt luân ông ta còn tinh thâm phật học cho nên mới đem tư thế và câu nói trên vào vũ thuật để sáng tạo thành một chiêu thức tân kỳ. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đang thi triển chiêu thức đầu tiên là Thượng Thiên Hạ Địa. Hai cánh tay đang dang rộng ra chợt kéo vào ngay chính giữa, hai bàn tay úp lại thành hình đóa hoa sen chớm nở. Đó là chiêu cuối cùng với tên Duy Ngã Độc Tôn. Hai bàn tay úp lại từ từ mở ra xong chầm chậm đẩy tới. Kình khí phát ra khiến cho mặt hồ nước dậy sóng rạt rào. Thi triển xong chiêu thức này Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đứng im trầm tư mặc tưởng. Y muốn tập luyện chiêu thức này với mục đích hóa giải chiêu kiếm giết người của Vô Lưu Huyết. Tuy nhiên y cảm thấy có điều bất ổn. Câu nói của vị sư trụ trì chùa Tiêu Sơn văng vẳng trong tâm trí ” Lấy oán báo oán thời oán ấy chập cùng mà lấy đức báo oán thời oán ấy tiêu tan “. Chiêu kiếm của Vô Lưu Huyết dùng để giết người cho nên nó mang ý niệm sát sinh từ người xử dụng. Do đó muốn hoá giải một chiêu kiếm sát sinh, y phải thi triển một chiêu kiếm không giết người. Một chiêu thức từ bi… Hai chữ từ bi bừng sáng trong tâm y giống như tiếng hét của một thiền sư dùng để đánh thức cái tâm chưa giác ngộ của đồ đệ.

     Chân đạp trung bình tấn, hai mắt mở lón nhìn xuống mặt hồ nước lấp lánh sáng, hai tay dang ra thẳng băng, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chìm mất trong công phu trầm tịnh. Chân khí vận hành, luân lưu khắp kỳ kinh bát mạch, chảy tới từng huyệt đạo trên cơ thể; y tiến tới tình trạng khí hòa, thần định, tâm bình rồi cuối cùng tâm ý hành hợp nhất. Y liên tưởng tới tư thế toạ thiền của Quan Âm bồ tát ngồi trên toà sen. Tư thế đó hiền hoà, thanh tịnh, đầy từ bi hỉ xả của một người đã vượt ra ngoài thế tục không tử không sinh. Trong nhãn quan của một vũ sĩ giang hồ như y, tư thế đó chứa đựng hai tính chất là động tịnh, âm dương. Khi tịnh nó là âm, khi động nó là dương; tuy nhiên trong âm đã có sẵn cái mầm dương và trong dương sẵn có âm căn do đó âm dương luân lưu và biến hoá vô cùng tận. Tịnh là động, động là tịnh. Ý niệm khởi từ tâm chuyển tới ý rồi hai đầu vai y nhích động, hai cánh tay bắt từ ngoài kéo vào và hai bàn tay khép lại thành hình đoá hoa sen đặt nơi ngực. Suốt ngày hôm đó và thời gian không biết bao lâu, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đứng trên bãi cát cạnh hồ nước lập đi lập lại hàng ngàn, hàng vạn lần động tác hai cánh tay từ ngoài kéo ập vào thành hình đóa hoa sen hé mở.

Trang 3

2 thoughts on “Sát Đát Nhân 2

  1. Tác giả ơi, các bộ MỸ NHÂN KIẾM, TIẾNG SÓNG BẠCH ĐẰNG, BÚT KIẾM THẦN THI vẫn chưa viết à?

Comments are closed.