Giang Hồ Kỳ Hiệp- Quyển 3

 

37

Trong tử có sinh

Đúng ngọ. Lý gia trang im lìm và vắng vẻ không bóng người đi lại. Nguyễn Long và Từ Hanh ngồi khề khà chén trà nơi khách sảnh. Nhìn ra khoảnh sân rộng mà hồi sáng này đầy người chết bây giờ các tử thi đã được quân do thám đào cái hố rộng chôn hết mọi người, Nguyễn Long hỏi sau khi hớp ngụm trà nóng.

– Từ huynh nghĩ thằng học trò bán kiếm sẽ trở lại đây?

Nhẹ gật đầu Từ Hanh cười chắc giọng.

– Y sẽ và phải trở lại. Có điều sớm hay muộn thì tôi không thể quyết đoán được. Y phải trở lại coi bọn ta còn ở đây hay đã rút đi sau khi hạ sát hết đám con cháu nhà Lý. Tôi đã cho thủ hạ đi nhặt từng xác chết để nhận diện và biết Lý Long Anh đã chết. Chỉ có điều vợ hắn tên Tường Vi lại được Lãng Thư Sinh cứu thoát. Con nhỏ đó đang mang thai và sắp tới ngay sanh nở do đó Lãng Thư Sinh không muốn Tường Vi phải lâm bồn trong rừng sâu vì rủi có bề gì thì khó lòng chữa chạy được. Do đó y phải trở lại đây để dò xét tình hình coi chúng ta rút đi hay còn bí mật tàng phục. Hơn nữa trong lúc gấp rút chạy trốn chắc hắn chẳng đủ thì giờ mang theo lương thực, quần áo và thuốc men. Đối với các nhân vật giang hồ thì ba cái thứ đó không quan trọng nhưng với một người đàn bà bụng mang dạ chữa thì rất là cần thiết. Do đó hắn nhất định phải trở lại. Biết hắn sẽ trở lại…

Nguyễn Long chợt lên tiếng ngắt lời Từ Hanh.

– Theo thiển ý của tôi thì ta nên rút khỏi Lý gia trang…

Nói tới đó Nguyễn Long ngừng lời hớp ngụm trà. Từ Hanh nhướng đôi mày rậm nhìn vị trưởng ban ám sát.

– Mời huynh cho nghe tiếp…

– Tôi thấy nếu ta tàng phục nhân viên ở trong trang để vây bắt gã học trò không có lợi. Hắn bản lĩnh cao siêu lại thêm có báu kiếm thì khó mà bắt sống được hắn. Còn giết chết hắn thì ít nhất ta cũng tiêu hao sinh mạng nhiều lắm. Bây giờ ta để trống Lý gia trang cho hắn vào rồi âm thầm theo dõi tới nơi hắn đang ở với con nhỏ Tường Vi. Lúc đó ta ra giết cả hai tiện hơn…

Gật gù mỉm cười Từ Hanh cạn chén trà nóng.

– Huynh nói có lý… Bây giờ ta hãy đi quan sát địa thế quanh đây để mai phục nhân viên chờ gã học trò tới… Lần này tôi nhất định phải hạ sát cả hai và thu lấy thanh thiết huyền kiếm về cho thủ lĩnh…

 

*****

Đêm mông lung. Sao khi mờ khi tỏ. Thu hình trên tàng cây cổ thụ Lãng Thư Sinh chăm chú quan sát cảnh vật. Toàn gia trang rộng lớn mà Lý Long Hồ đã chỉ huy những người thân cất lên bây giờ vắng lặng như tờ. Lý gia trang với gần trăm người không có ai sống sót trừ Tường Vi và y. Dù biết chắc là nhân viên của đoàn do thám Thăng Long vẫn còn tàng phục trong gia trang nhưng y cũng liều trở lại gia trang đêm nay vì cần phải lấy thêm quần áo, thuốc men và có thể thức ăn nếu có. Tuy nhiên y không ngại vì tin tưởng nếu cẩn thận có thể sẽ không bị bại lộ tông tích. Hoặc giả nếu bị lộ hinh tích y cũng thừa sức trốn thoát. Sỡ dĩ y phải mạo hiểm trở lại Lý gia trang vì cần thêm y phục và thuốc men rất cần cho Tường Vi trong thời gian trú ngụ ở động đá và nhất là lúc sinh nở. Vùng rừng núi này về đêm rất lạnh mà trong động đá lại còn lạnh hơn nữa trong khi Tường Vi chỉ có mỗi một bộ quần áo trên người. Phần y cũng vậy. Ngoài bộ vũ phục y may mắn có được chiếc áo choàng mà bây giờ đã nhường lại cho Tường Vi mặc. Y đoán đoàn do thám chưa chịu và không khi nào bỏ cuộc săn tìm cho tới đạt được hai mục đích là giết chết mẹ con Tường Vi và chiếm đoạt thanh kiếm báu của y. Chờ khá lâu không thấy động tịnh gì hết y nhảy xuống đất rồi thong thả đi vào khu nhà chính. Y thầm ngạc nhiên khi không thấy ai hết. Khu nhà chính chia làm bốn khu. Khu ngoài là khách sảnh và phòng ngủ cho khách. Khu chính giữa là nhà bếp. Khu bên trái là nơi ở của đám đàn ông con trai. Khu bên phải là nơi cư ngụ của những người có gia đình như Long Anh và các cô gái chưa lập gia đình. Vốn biết rành phòng ngủ của Long Anh ở đâu nên Lãng Thư Sinh tới đó dễ dàng. Lục lạo một hồi y mới tìm được hai bộ quần áo cho Tường Vi và một ít thuốc men mà vì gấp rút y không tiện mở ra để biết là thuốc gì. Trãi cái mền ra y bỏ tất cả quần áo thuốc men đoạn buộc lại thành túi đeo vào vai. Lộn trở ra nhà bếp y định tìm chút thức ăn. Nhờ nhãn lực tinh tường cộng thêm ở trong bóng tối lâu nên y nhận biết tất cả vật dụng của nhà bếp. Rờ trúng nồi cơm còn âm ấm y giật mình. Như vậy là có người ở trong trang nên mới nấu cơm ăn. Ai ở trong trang ngoài nhân viên do thám. Không kịp suy nghĩ y mở cái túi ra trút hết cơm vào trong túi buộc chặt lại đeo vào vai xong hối hả lần ra khách sảnh. Khu sân trước vắng tanh. Nhưng bằng kinh nghiệm giang hồ và xuyên qua những lần bị đoàn do thám truy đuổi y biết sự im vắng đó chứa đựng trùng trùng hiểm nguy. Ở đây cũng chết mà đào thoát thì còn có may mắn sống sót. Huống chi y phải trở lại động đá để gặp Tường Vi. Nàng không thể sống quá ba ngày nếu y không trở lại với quần áo, thức ăn và thuốc men. Nghĩ tới đó y cắn răng băng mình chạy thật nhanh hi vọng sẽ đào thoát khỏi sự vây bắt của nhân viên do thám.

– Ha… ha… ha… Biết ngươi thế nào cũng trở lại nên ta chờ ở đây lâu rồi…

Lãng Thư Sinh động dung khi nghe tiếng cười kèm theo câu nói của Từ Hanh. Y thấy Từ Hanh và Nguyễn Long từ trong bóng tối bước ra rồi sau đó mấy chục nhân viên của hai ban tin tức và ám sát tay đao tay kiếm lăm lăm vây chặt mình vào giữa. Nhìn Từ Hanh và Nguyễn Long, Lãng Thư Sinh trâm giọng nói.

– Nhị vị xuất thân là vũ sĩ giang hồ mà lại có thủ đoạn tàn độc, giết kẻ hiền lương không biết võ nghệ lại còn truy sát cho bằng được một người đàn bà mang thai sắp tới ngày sanh nở. Nhị vị đã làm nhơ danh vũ sĩ. Đêm nay thanh kiếm thiết huyền của ta sẽ vì công đạo mà ra tay trừng trị…

Tiếng cuối buông chưa trọn, hai vị trưởng ban của đoàn do thám Thăng Long thấy hoa kiếm nở  sáng rực trong đêm tối bập bùng ánh đuốc. Sảng hồn trước thuật xử kiếm đặc dị của đối thủ, Từ Hanh và Nguyễn Long tức tốc bắn mình lùi lại. Xoẹt… xoẹt… hai tiếng khẽ vang lên. Nhờ có thân thủ linh hoạt hơn nên Từ Hanh tránh thoát được chiêu kiếm trong đường tơ kẻ tóc. Nhìn thân áo trước bị mũi kiếm vạch một đường lộ ra áo lót bên trong họ Từ lạnh sống lưng. Riêng Nguyễn Long thì mặt mày nhăn nhó, bàn tay mặt ôm lấy cổ tay trái mà máu đang nhễu từng giọt đỏ tươi trên quần. Leo lên chức vị trưởng ban đâu phải dễ vì tài bộ phải cao hơn mấy trăm người; thế mà đêm nay cả hai phải thối lui trước đối thủ chỉ bằng một chiêu kiếm đánh ra bất ngờ. Nói là bất ngờ song thực ra thủ thuật phóng kiếm của Lãng Thư Sinh nhanh khủng khiếp vì vậy mới có thể đả thương Nguyễn Long được.

– Giỏi lắm… Lãng Thư Sinh… Nguyễn Long ta nói cho ngươi biết là đêm nay giữa ta với ngươi sẽ có một người phải đổ máu…

Phằng… Âm thanh của kiếm rút ra khỏi vỏ réo thành tiếng lanh lảnh kèm theo hàn quang lạnh ngắt vút tới người đối thủ. Nguyễn Long nhập cuộc đấu bằng chiêu kiếm hung hãn, dữ dằn, nhanh nhẹn có thể lấy mạng người trong nháy mắt. Dường như không muốn quyết đấu hoặc dằng dai giao đấu cũng như dùng lợi thế kiếm báu đang nắm trong tay của mình, Lãng Thư Sinh vung kiếm chém thẳng vào kiếm của địch thủ. Nguyễn Long cười hực. Hắn biết mình có được thanh kiếm cực tốt nhưng so với thiết huyền kiếm thì chẳng khác gì gỗ mục, do đó không dám để kiếm chạm kiếm. Nạt tiếng trầm trầm vị trưởng ban ám sát đạp bộ một bước chênh chếch sang mặt cùng với mũi kiếm tiện đà thọc vào hông địch thủ. Lãng Thư Sinh giải đòn bằng cách loang kiếm chém xuống kiếm của Nguyễn Long. Họ Nguyễn chưa kịp giải đòn y hú tiếng lồng lộng đêm tối cùng với thân hình bốc lên cao hơn ba trượng. Ở độ cao đó thân hình của y tựa như con cá quẫy mình vọt tà tà về phía hàng rào bằng cây. Chân điểm nhẹ lên đầu cọc y vọt mình xa cả trượng rồi biến mất không để lại vết tích. Nguyễn Long và Từ Hanh cùng mấy chục thủ hạ mục kích cảnh đào thoát của Lãng Thư Sinh mà tưởng như nằm mơ. Cả bọn tự thâm tâm đều ớn cho bản lãnh siêu tuyệt của Lãng Thư Sinh.

– Chúng ta đuổi theo hắn hả Từ huynh?

Nguyễn Long hỏi nhỏ. Từ Hanh cất giọng trầm trầm.

– Huynh ở lại băng bó vết thương để tôi và thủ hạ theo dấu hắn… Tôi đoán hắn chưa chạy xa đâu…

Dứt lời Từ Hanh vẫy thủ hạ lần tìm theo dấu vết và phương hướng mà kẻ địch đã chạy.

 

*****

Tường Vi mở mắt. Kế bên nàng, Lãng Thư Sinh đang ngồi im triễn công phu trầm tịnh để lấy lại sức lực sau một lúc kịch chiến với nhân viên do thám và chạy khỏi sự truy lùng gắt gao của họ. Dù không biết võ nhưng nhờ ở cạnh Lãng Thư Sinh lâu được y giải thích về việc ngồi luyện công do đó nàng cứ nằm im không lên tiếng làm kinh động. Mắt nhìn lên trần động đầy thạch nhũ nàng thấy nước trên các cột nhũ thạch đều đặn rơi xuống nền đá nghe tí tách gần giống như tiếng mưa rơi. Nằm lâu một chỗ đâm ra mỏi nên Tường Vi khẽ cựa mình. Lãng Thư Sinh mở mắt ra. Nhìn Tường Vi y cười thốt.

– Em khỏe không?

Nghe câu hỏi đầu tiên trong ngày của Lãng Thư Sinh, Tường Vi gượng cười vui vẻ trả lời dù nàng cảm thấy cơ thể dã dượi và mỏi mệt.

– Dạ khỏe mà lười chẳng muốn nhúc nhích…

Bật lên tiếng cười ngắn Lãng Thư Sinh liếc nhanh cái bụng bầu của Tường Vi rồi nhẹ nhàng lên tiếng.

– Rán chịu chừng vài ngày nữa đi em… Anh có đem về quần áo, chút cơm trắng và mấy viên thuốc cho em…

Tường Vi cảm thấy đói bụng khi nghe nói tới cơm. Chắc biết điều đó nên Lãng Thư Sinh đưa cho nàng nắm cơm với mấy miếng thịt rừng còn dư lại đêm hôm qua. Cơm dù là cơm nguội với lại thịt rừng không được nêm nếm gia vị gì hết song Tường Vi lại ăn một cách ngon lành. Phần Lãng Thư Sinh chỉ ăn chút cơm và miếng thịt bằng ngón tay để cầm hơi.

– Anh có thấy thi thể của anh Long Anh?

Tường Vi hỏi mà nước mắt trào ra trên mặt. Thấy tình cảnh đó Lãng Thư Sinh không muốn nói ra sự thật đau lòng vì sợ làm cho nàng bi thương thêm mà có hại cho sức khỏe.

– Ta đã tìm thấy thi thể của Long Anh và Long Hồ và chôn cất xong rồi…

Đưa tay áo quẹt nườc mắt Tường Vi sụt sùi.

– Em cám ơn anh… Long Anh chắc…

Tường Vi bật lên tiếng khóc. Dường như muốn tránh nói về chuyện thương tâm đó Lãng Thư Sinh đứng lên.

– Em ăn đi… Anh đi tìm một chỗ nào kín gió và sạch sẽ để cho em nằm trong lúc lâm bồn. Chỗ này tuy bằng phẳng nhưng lại trống trải mà gió cũng nhiều. Với lại em cũng cần phải tắm rửa nữa…

Nghe Lãng Thư Sinh nói tới đó Tường Vi mới cười hít hít mũi.

– Dạ… Em cũng muốn tắm. Nước ở đây chắc là lạnh…

Nhìn Lãng Thư Sinh, Tường Vi cười tiếp.

– Anh có ý nói là em ở dơ lắm nên cần phải tắm rửa chứ gì. Thú thiệt đi…

Lãng Thư Sinh bật cười đùa một câu.

– Anh còn thúi hơn em nữa… Mấy ngày nay hai đứa mình lo trốn chui trốn nhủi nên đâu có thì giờ để biết mình ở dơ…

Tường Vi bật lên cười thánh thót khi nghe câu nói đùa đó.

– Để anh đi kiếm chỗ nào có nước…

Nói xong Lãng Thư Sinh cầm kiếm đi sâu vào trong động đã ở hai ngày nhưng vẫn chưa có thì giờ để khám phá ra hết. Vừa đi y vừa ngó quanh quất để tìm một chỗ nào kín gió và bằng phẳng dùng làm chỗ ở cho Tường Vi. Trái với ở gần cửa toàn là đá, nền hang ở đây lại bằng đất màu đỏ dẽo và khá khô ráo nên không có rong rêu bám trên mặt. Chiều cao từ mặt đất tới nóc cũng thấp hơn. Những cột thạch nhũ cũng thấp nhỏ nhưng lại nhiều hơn. Thấy bên phải có một vòm cửa nhỏ và thấp y rẽ vào. Lối đi trơn láng và có mùi hôi mà nhất thời y cũng không thể đoán ra mùi gì. Vào sâu hơn chút nữa y nhíu mày khi thấy có một miếng da rắn rớt trên đất. Điều này cho y biết trong động có rắn rít trú ẩn. Tuy hơi lo lắng nhưng y không thể làm gì hơn. Trở ra đường lớn y đi sâu vào chừng vài chục bước mới tìm ra một chỗ sạch sẽ và kín gió nằm lọt giữa ba tảng đá lớn. Chỗ này nền đất trơn láng và bằng phẳng. Đằng trước lại có thêm một ao nước nhỏ. Nước này có lẽ do nước từ các cột thạch rơi xuống lâu ngày đọng thành cái ao. Thấy mình đi đã lâu sợ Tường Vi mong nên y vội quay trở lại chỗ cũ mới thấy nàng ăn no xong bèn nằm ngủ say sưa. Đứng nhìn giây lát y mới lấy lấy chiếc mền cũ đắp lên người Tường Vi rồi ra khỏi động kiếm thêm củi và thịt rừng. Đang lui cui nhặt củi khô thoáng nghe tiếng động khẽ vang bên mặt của mình y quay qua thấy một con nai đang gặm cỏ. Lấy được thịt con nai này y không sợ thiếu thức ăn ít nhất cả tuần lễ. Nhờ vậy y có thể kề cận bên Tường Vi lúc nàng lâm bồn. Mừng rỡ y chậm chạp bò tới gần mới phóng đoản kiếm ra trúng ngay cổ khiến con vật gục chết nhanh chóng. Vì con nai khá lớn và cồng kềnh nên y không thể mang cùng lúc củi khô và nguyên con nai. Lưỡng lự giây lát y đành phải mang con nai vào động trước vì sợ để lại các con thú khác sẽ ăn thịt hoặc mang nó đi mất. Vác con nai vào đặt trên nền đá xong y hối hả trở ra mang củi khô vào. Phải ba lần ra vào y mới mang hết đống củi lớn có thể đốt ít nhất tuần lễ. Có lẽ vì vội vàng và lo nhiều chuyện quá nên y không để ý là khi giết con nai cũng như mang nó vào động thì máu rơi đầy trên mặt đất. Vẫn để cho Tường Vi ngủ, y cặm cụi cắt bỏ cái đầu, mổ bụng rồi lột da con nai xong mới lóc thịt thành từng miếng. Nhờ có thanh đoản kiếm bén với lại đã quen chuyện làm thịt thú rừng nên chỉ cần tới xế chiều là y đã xong việc lấy thịt con nai. Chỗ thịt nào không cần y đem ra ngoài cho thú dữ ăn. Dùng nước ở trong ao y rửa một miếng thịt nai lớn rồi sau đó nhóm đống lửa để nướng. Trong lúc chờ thịt chín y trở ra mới thấy Tường Vi đã thức dậy.

– Em đi vào trong kia có chỗ ở rất kín gió. Em tắm rửa thay quần áo xong mình ăn cơm. Trời cũng sắp tối rồi…

Dường như ngửi được mùi thịt nướng bay khắp nơi trong động, Tường Vi cười hỏi.

– Anh nướng thịt gì mà thơm vậy?

– Thịt nai. Em tắm rửa xong thì thịt cũng vừa chín…

Đỡ Tường Vi đứng dậy và dìu nàng đi vào trong chỗ ở mới. Thấy chiếc mền trãi rộng ra làm giường và đống quần áo với thuốc men, Tường Vi quay nhìn Lãng Thư Sinh mà mắt rưng rưng lệ.

– Anh chu đáo quá. Lo cho mẹ con em đủ điều. Ơn này dù kết cỏ ngậm vành em cũng không trả được…

Lãng Thư Sinh nghiêm mặt.

– Em chớ nên nói tới ơn nghĩa. Anh nhận lời gởi gấm của Long Anh là che chở và bảo bọc cho em với cháu Hạ Long thì tất cả chuyện anh làm không phải vì ơn nghĩa. Đó là bổn phận của một vũ sĩ giang hồ…

Hai dòng nước mắt lăn dài trên mặt Tường Vi gật đầu nhè nhẹ.

– Dạ… Em sẽ nghe lời anh không nhắc tới chuyện ơn nghĩa nữa… Em đi tắm xong sẽ ăn thật nhiều thịt cho…

Nói xong nàng cầm lấy bộ quần áo cũ đi tới chỗ ao nước nhỏ. Hơi mỉm cười Lãng Thư Sinh vội bước tránh ra chỗ khác để cho Tường Vi được tự nhiên tắm rửa. Gọi là tránh đi chỗ khác nhưng trong lòng hang trống trơn y vẫn có thể trông thấy thấp thoáng hình ảnh nàng thoát y. Thật lâu nghe tiếng tằng hắng vang sau lưng y mới quay lại. Vận bộ quân áo cũ, tóc chải sơ sài song Tường Vi trông khác hẵn với khuôn mặt xinh xắn, ánh mắt long lanh và nụ cười tươi tắn. Nét tiều tụy, dã dượi và buồn lo như tạm thời biến mất.

– Mình ăn chưa Lãng huynh. Bé Hạ Long đói bụng rồi…

Bật tiếng cười, Lãng Thư Sinh bước tới bên đống lửa. Miếng thịt nai lớn vàng ươm bốc mùi thơm làm cho hai người đều thèm thuồng. Dùng kiếm cắt thịt ra từng miếng nhỏ y trao cho Tường Vi ăn với chút cơm thừa. Ngồi cách cửa động chừng vài chục bước y thấy bên ngoài mặt trời xuống từ từ. Lại thêm một ngày qua. Nhìn năm vạch mà mình khắc lên nền đá y biết mình với Tường Vi đã ở trong hang này năm ngày rồi.

 

*****

Lê An đưa tay vuốt mồ hôi trán. Hai ngày trôi qua rồi mà hắn với nhân viên dưới quyền cũng không tìm thấy dấu vết gì của Lãng Thư Sinh mặc dù hắn với thủ hạ quầng nát một khu vực rộng mấy trăm mẫu. Rừng già mênh mông. Cây cối che phủ ánh mặt trời khiến cho toàn khu vực tối mờ mờ khó mà nhận ra dấu vết gì. Đao kiếm chặt cây, đốn dây, cắt cỏ mỏi nhừ hai tay, nhân viên do thám làm việc không nghỉ cố tim ra dấu vết gì khác lạ. Chúng chẳng muốn ở mãi trong rừng hoang đây hổ báo, rắn rít với muỗi mòng. Hôm qua một thủ hạ của hắn bị cọp vồ đi mất. Một đứa khác đạp nhằm rắn bị nó mổ xùi bọt mép chết không kịp ngáp. Tuy nhiên dưới nghiêm lệnh của cấp chỉ huy Lê An và thủ hạ phải cắn răng làm tròn nhiệm vụ. Nhìn mặt trời tà tà ngã về tây Lê An vội ra lệnh cho thủ hạ rút về Lý gia trang trước khi trời xụp tối. Từ chỗ hắn đứng tới gia trang của đám con cháu họ Lý cũng hai mươi dặm đường. Vừa mệt vừa đói cả bọn lầm lủi đi. Ngang qua một chỗ Lê An vội hít hít mũi lên tiếng hỏi.

– Mùi gì thơm quá vậy tụi bây?

Có tiếng ai hít hít mũi rồi sau đó bật lên tiếng nói lớn.

– Quế… mùi quế hương anh tư… Chắc đâu đây có cây quế nên mình mới ngửi được…

– Vậy à… Thằng 30. mầy đảo một vòng coi cây quế ở đâu để mình tới hái vài miếng vỏ quế về làm quà cho Từ trưởng ban. Ổng thích nhai quế lắm…

Tên có bí số 30 vâng lệnh băng mình chạy lát sau trở lại hướng dẫn Lê An tới khoảng trống giữa rừng có cây quế già cao trật ót. Hương từ thân cây quế toát ra ngào ngạt khiến cho bọn nhân viên do thám cảm thấy khỏe khoắn hít lấy hít để. Để mặc nhân viên cạy vỏ, Lê An thong thả dạo bước đi dài dài theo con đường mòn. Pha lẫn trong mùi quế hắn ngửi được mùi thum thủm, thôi thối như là mùi xác chết. Lấy làm lạ họ Lê rút kiếm cầm tay cẩn thận đi tìm coi cái gì phát ra mùi xình thúi đó. Đột nhiên một vật đập vào mắt gã nhân viên do thám giàu kinh nghiệm truy lùng dấu vết. Đó là cái đầu con nai với cặp sừng và lớp da bên ngoài. Ruồi nhặng bám đầy đầu con thú. Bịt mũi lại, Lê An khom người xuống quan sát thật lâu và thật kỹ lưỡng rồi bật lên tiếng à khoái trá và mừng rỡ. Đó là vết cắt nơi cổ của con nai. Nếu thú dữ mà cắn xé để ăn thịt nó thì không thể nào có vết cắt gọn và thẳng. Phải có người nào dùng dao nhọn hoặc thứ vũ khí sắc bén mới cắt hoặc chặt đầu con thú một cách gọn và trơn tru được. Ở trong rừng hoang này còn ai có vũ khí sắc bén hơn gã học trò bán kiếm. Suy ra điều đó Lê An vội rảo bước đánh một vòng rộng hơn để tìm thêm dấu vết. Hắn thấy có vết máu rơi trên nền đất sậm màu vì vậy nếu không nhìn kỹ sẽ không thể nào thấy được. Lần theo vết máu đưa hắn tới một cửa hang tối mờ. Quan sát giây lát Lê An trở lại chỗ cây quế. Vẫy thằng 30 lại hắn thì thầm.

– Mầy trở về gặp Lê trưởng ban nói là tao đã tìm ra chỗ thằng Lãng Thư Sinh trốn rồi. Nói là ổng mau tới hổng thôi nó chạy mất…

Thằng 30 lãnh lệnh hộc tốc chạy đi. Ngẫm nghĩ giây lát Lê An chia thủ hạ lập thành đường dây liên lạc từ chỗ cây quế dài tới cửa hang. Phần hắn điều động số thủ hạ còn lại tới canh miệng hang chờ Từ Hanh và Nguyễn Long tới.

 

*****

Đêm lạnh lùng và im vắng. Không khí trong hang hơi ấm áp nhờ bếp lửa vẫn còn cháy sáng.

– Lãng ca ơi… Anh ơi… Em đau bụng quá… Ôi… trời ơi… đau quá… anh ơi… đau… đau ơi là đau…

Đang ngồi luyện công Lãng Thư Sinh chợt mở mắt vì nghe được tiếng gọi của Tường Vi. Y biết nàng chuyển bụng nên vội bỏ thêm củi vào đống lửa cho sáng. Nhìn Tường Vi mặt mày nhăn nhó, mồ hôi đọng trên trán, tay ôm bụng lăn lộn rên rỉ từng chập y không biết làm gì hơn là an ủi…

– Em rán chịu đau… chắc tới lúc chuyển bụng rồi…

Hoàn toàn không có kinh nghiệm hoặc hiểu biết gì về chuyện sanh sản của đàn bà do đó Lãng Thư Sinh không biết làm gì hơn là đưa tay ra xoa xoa cái bụng bầu của Tường Vi với hi vọng làm cho nàng bớt đau chút nào hay chút đó. Lắc lắc đầu Tường Vi rên rỉ.

– Đau… đau quá… anh ơi… chắc em chết quá anh ơi…

Vừa rên rỉ, lăn lộn, Tường Vi cố nhớ lại những lời của mẹ già chỉ dạy về việc đàn bà sinh sản khi biết nàng cấn thai. Rặn… rặn… Tường Vi gồng mình rặn… vừa thở vừa rặn. Mồ hôi vã ra trên mặt và ướt đẫm cả thân thể với quần áo.

– Lãng huynh… Anh làm ơn kéo…

Tường Vi rên rỉ vừa thở vừa nói mà có lẽ vẫn còn mắc cỡ nên không nói ra hết câu.

– Em muốn anh làm gì… kéo cái gì…

Mặt đỏ au, Tường Vi mím môi rồi sau cùng bật ra tiếng nói.

– Kéo… kéo cái quần của em xuống…

Thấy Lãng Thư Sinh ngơ ngác và bối rối khi nghe nàng bảo kéo quần xuống, Tường Vi phải đưa tay nắm lấy tay của Lãng Thư Sinh đặt lên chỗ lưng quần rồi nói vào tai của Lãng Thư Sinh.

– Kéo quần em xuống để có chỗ cho em bé ra… Mau lên…

À tiếng nhỏ như hiểu Lãng Thư Sinh vội kéo quần trong lúc Tường Vi ráng gồng người nhấc mông lên để cho Lãng Thư Sinh kéo quần mình xuống tới đầu gối. Thấy Lãng Thư Sinh đứng lên Tường Vi hỏi.

– Anh đi tránh ra cho em sanh…

– Hông… Anh phải ở đây giúp em…

– Giúp em chuyện gì…

– Em rặn cho tới lúc em bé ló đầu ra thì anh phụ kéo nó ra không thôi nó nghẹt thở…

Lãng Thư Sinh dở cười dở khóc trong tình huống mà từ nào tới giờ y mới lâm vào là làm bà mụ đỡ đẻ. Mồ hôi ướt đẫm người, mặt đỏ gay, Tường Vi vừa thở phù phù, thở ra hít vào lấy hơi sức để rặn.

– Nữa… nữa đi em… rặn nữa… anh thấy đầu nó ló ra rồi…

Hét một tiếng thật lớn Tường Vi lấy hết sức rặn một hơi thật dài và thật mạnh. Nàng cảm thấy đau xé ruột rồi tiếng khóc oe oe bật ra cùng với tiếng reo lớn của Lãng Thư Sinh.

– Xong rồi… Vi muội… Con trai…

Nghe được mấy tiếng đó Tường Vi thở dài nhẹ nhỏm rồi thiếp đi vì mệt mỏi. Phần Lãng Thư Sinh ôm đứa bé trong tay mà không biết làm gì. Y chợt nhớ tới câu chôn nhau cắt rún bèn lấy lưỡi kiếm cắt rún cho em bé xong lấy chiếc áo choàng của mình quấn kín mít. Đặt Hạ Long nằm bên cạnh Tường Vi  y vội vàng mặc quần lại cho nàng. Thấy mặt nàng ướt đẫm mồ hôi y lấy khăn lau mặt rồi sau đó nhúng nước lau lần nữa. Y cũng không quên vuốt tóc nàng cho bớt rối. Không biết bao lâu Tường Vi tỉnh dậy thấy Lãng Thư Sinh đang ngồi bên cạnh với dáng vẻ trầm tư nghĩ ngợi.

– Lãng ca…

Nghe Tường Vi gọi Lãng Thư Sinh quay qua ngượng ngùng cười nói.

– Ta mừng thấy em hồi tỉnh. Ngọc Sơn đây…

Tường Vi giơ tay ẵm đứa con trai của mình. Nó là giọt máu của Long Anh. Nó là tôn thất duy nhất của dòng họ Lý. Nàng chịu bao nhiêu gian truân, khổ sở cũng vì nó. Đưa trả đứa bé lại cho Lãng Thư Sinh, Tường Vi cười gượng nói.

– Mừng anh có được đồ đệ…

Trao con cho Lãng Thư Sinh, Tường Vi thấy được cử chỉ ngượng ngập của y. Nhìn xuống dưới thấy mình quần áo chỉnh tề nàng nhớ lại cảnh tượng lúc lâm bồn nên mặt mày đỏ au và nhắm mắt lại như không muốn nhìn Lãng Thư Sinh. Tuy nhiên cuối cùng nàng cũng phải mở mắt ra cười lỏn lẻn.

– Em cám ơn anh đã chịu khó làm bà mụ…

Hiểu ý của Tường Vi, Lãng Thư Sinh cũng gượng cười rồi nghĩ sao y lại lên tiếng bông đùa.

– Không có chi… Anh… Dù làm lần đầu song anh nghĩ mình làm cũng không tệ lắm…

Nói tới đó y ngưng lại như không biết nói gì thêm. Ngọc Sơn chợt ré lên khóc chắc vì khát sữa.

– Chắc con đói… Anh đưa con em cho bú…

Lãng Thư Sinh trao Hạ Long cho Tường Vi. Thấy nàng do dự chưa chịu vạch áo ra cho con bú, Lãng Thư Sinh biết ý bước ra ngoài chỗ nằm để cho nàng được tự nhiên. Vừa cho con bú Tường Vi vừa nhìn ra nơi Lãng Thư Sinh đang đứng. Bây giờ nàng biết số phận của mẹ con nàng đều trông cậy vào Lãng Thư Sinh cũng như đời nàng sẽ cột chặt vào người đàn ông tình cờ gặp gỡ nơi miếu Ngô Vương.

– Long Anh… Xin chàng phù hộ cho mẹ con thiếp…

Tường Vi lẩm bẩm gọi tên người chồng vắn số. Đứa bé bú no xong nhắm mắt ngủ say. Quá mệt nhọc nên Tường Vi cũng ôm con ngủ vùi cho tới sáng. Khi thức giấc nàng thấy Lãng Thư Sinh đang lui cui nướng thịt. Biết nàng còn mệt không ngồi dậy được y xé thịt ra từng miếng nhỏ đút cho nàng ăn no rồi sau đó còn đỡ nàng ngồi dậy uống nước. Cử chỉ săn sóc này làm cho nàng cảm động ứa nước mắt.

– Lãng ca cực khổ vì mẹ con em nhiều quá…

Lãng Thư Sinh cười nhẹ.

– Ta hứa với Long Anh bảo bọc cho hai mẹ con em mà…

Nói tới đó Lãng Thư Sinh thoáng cau mày liếc nhanh ra cửa hang. Với thính giác tinh tường của một cao thủ giang hồ y nghe được tiếng bước chân giẫm lên nền đá rồi sau đó có tiếng người xì xào. Khom người y thì thầm vào tai Tường Vi.

– Em nằm im đừng động đậy… Có người vào hang…

Tường Vi xanh mặt vì sợ hãi. Chưa kịp hỏi nàng nghe Lãng Thư Sinh nói tiếp.

– Khi nào nghe tiếng ta bảo chạy thì em ôm con chạy sâu vào trong hang rồi tìm chỗ náo kín đáo ẩn thân ở đó. Ta sẽ tìm ra em sau…

Tường Vi khẽ gật đầu như hiểu ý. Lãng Thư Sinh  dợm bước đi thì bị bàn tay ghì lại kèm theo câu nói.

– Anh cẩn thận. Em và Hạ Long không thể sống nếu không có anh bên cạnh…

Câu nói của Tường Vi mặc nhiên xác định sự ràng buộc đời nàng với Lãng Thư Sinh. Hiểu ý y gật đầu mỉm cười nhẹ lên tiếng.

– Anh sẽ cẩn thận và sẽ trở lại gặp em…

Ngồi ôm con Tường Vi ứa lệ nhìn theo dáng đi của người đàn ông tình cờ hội ngộ nơi miếu Ngô Vương rồi sau đó vì hoàn cảnh thêm lòng hào hiệp đã ra tay cứu vớt nàng với Long Anh và bây giờ lại càng thêm ràng buộc với nhau suốt đời. Nàng không thể biết và đoán ra được đời mình sẽ đi về đâu nhưng vẫn còn có chút an lòng và hi vọng được sống an bình dưới sự che chở và đùm bọc của Lãng Thư Sinh để nuôi dưỡng đứa con trai vừa mới chào đời.

 

*****

Từ Hanh với Nguyễn Long và nhân viên dưới quyền chăm chú nhìn khi thấy Lãng Thư Sinh xuất hiện.

– Hà… hà… hà… Ta phục ngươi vô cùng… Tuy nhiên…

Nhìn Nguyễn Long cười nói với vẻ đắc chí, Lãng Thư Sinh nhếch môi cười lạnh.

– Ta cũng khen cho các ngươi khéo dò tìm. Tuy nhiên…

Rung thanh thiết huyền kiếm trong tay y lạnh giọng.

– Hôm nay gặp nhau thì cái động vô danh này sẽ là nơi tử đấu giữa ta với các ngươi. Xin mời…

Lãng Thư Sinh bạt kiếm. Chân đạp tấn chảo mã, hai tay bồng kiếm mà mũi kiếm chĩa chênh chếch lên trần động, tay kiếm nỗi danh triễn khai một chiêu kiếm mà khi nhìn vào Từ Hanh với Nguyễn Long đều giật mình. Ánh sáng từ bên ngoài xuyên qua các lỗ hổng không biết ở đâu dọi vào những cột nhũ thạch thành thứ ánh sáng mờ ảo muôn màu vạn sắc rồi thứ màu sắc lung linh lại phản chiếu lên lưỡi kiếm đen tuyền thành một màu vô cùng kỳ lạ có vẻ gì huyền ảo mà cũng có nét gì lạnh lùng và tàn khốc.

– Đánh…

Từ Hanh hết tiếng lớn ra lệnh cho thủ hạ chia ra bao vây lấy kẻ địch. Biết mình chỉ có một mà nhân viên do thám đông mấy chục nên khi xuất hiện Lãng Thư Sinh khôn ngoan chọn một chỗ đứng có lợi cho mình. Đó là nơi kề cận chỗ nằm của mẹ con Tường Vi. Lòng hang tới đây thắt lại nên chỗ này nhỏ nhất ước chừng mươi bước. Ở sau lưng của y lại là tảng đá thấp. Chỉ cần thủ kín chỗ này là kẻ địch không thể nào tiến sâu vào được để bắt hoặc giết chết mẹ con Tường Vi.

Tuy được cấp chỉ huy ra lệnh tấn công song đám nhân viên do thám chưa có tên nào dám động thủ trước. Chúng biết dù có một mình song Lãng Thư Sinh tài bộ cao siêu lại thêm báu kiếm chặt sắt như chém chuối nên không tên nào dám mạo hiểm ra tay trước. Phần Từ Hanh với Nguyễn Long đứng quan sát biết cái thế nhất kiếm trấn ải của Lãng Thư Sinh quả vô cùng diệu dụng vì chận kín đường tiến của chúng vào sâu trong hang nơi có hai mẹ con Tường Vi.

– Nguyễn huynh… Y thủ kín quá nên mình khó mà tấn công hai mặt được. Mình phải tìm cách khác…

Nhìn quanh quất lòng hang Nguyễn Long thì thầm.

– Mình dùng lửa hun chúng nó cho ngộp là nó phải chạy ra…

– Diệu kế Nguyễn huynh…

Từ Hanh buột miệng khen đoạn vẫy Lê An lại thì thầm vào tai hắn mấy lời. Được lệnh Lê An kéo mươi thủ hạ bước ra khỏi hang. Lát sau hắn và thủ hạ trở vào ôm vác hàng chục bó củi. Thấy nhân viên do thám mang củi vào hang Lãng Thư Sinh giật mình lo sợ. Y biết kẻ địch mưu toan đốt hang cho mình phải chạy ra. Chỉ cần mấy phút đám nhân viên do thám đã đốt lên mấy chục bó củi khô tươi quăng ào ào vào hang ngay chỗ Lãng Thư Sinh đứng. Củi tươi bắt lửa chậm không cháy được nên tuôn khói ra nhiều hơn là củi khô. Chỉ cần chút xíu là khói bốc mù mịt lòng hang. Mùi khói khét nghẹt. Cái hại nhất là khói bay tản mác rất nhanh. Phút sau nguyên cả lòng hang rộng đều bị khói che phủ. Nghe tiếng Tường Vi húng hắng ho Lãng Thư Sinh biết mình không còn cách nào hơn là rút dần vào trong hang. Tuy nhiên trước khi rút y phải cho Tường Vi đi trước mới an toàn.

– Em Vi…

– Dạ…

– Em ẵm con đi vào sâu trong hang đi…

– Còn anh?

– Anh sẽ vào sau… Mau lên đi không thôi khói sẽ làm Hạ Long bị nghẹt thở…

– Vâng… Em xin nghe lời anh… Xin anh cẩn thận…

Tường Vi lau nước mắt ôm đứa con mới sinh chậm chạp đi sâu vào trong lòng hang càng lúc càng thêm tối và hẹp hơn. Vì tối không thấy đường nên nàng bị trượt chân ngã mấy lần. Nhờ nền đất mềm mại nên cũng không bị thương gì hết. Đi chừng vài chục bước nàng thấy lòng hang tự nhiên sáng lên chút chút. Ngước nhìn nàng mới thấy hai bên vách có nhiều lổ hổng và ánh sáng mới lọt vào theo các lỗ hổng đó. Lần mò giây lát nàng mới tới được ngã ba. Do dự định vào ngã rẽ này để trốn nhưng nhìn vào trong thấy tối mờ và có mùi hôi thối bốc ra làm cho nàng không chịu được phải bước theo đường lớn vào sâu trong hang. Đi được chừng chục bước, nghe tiếng động sau lưng, tưởng là Lãng Thư Sinh ở sau lưng mình nàng quay đầu lại nhìn rồi đứng chôn chân tại chỗ. Miệng há hốc ra, mắt mở lớn, nàng nhìn con rắn đang từ trong ngã rẽ bò ra. Con rắn khổng lồ này chầm chậm bò ra phía cửa hang. Thân tròn như cột nhà, dài không biết bao nhiêu mà đo đếm. Chắc nó phải sống lâu mấy trăm năm nên mình mẩy đóng rong đóng rêu trong gớm ghiếc vô cùng. Đợi cho con rắn bò ra khỏi hang Tường Vi mới từ từ đi thụt lui lại rồi ù té ẵm con chạy.

Đang đứng cản đường nhân viên do thám để cho Tường Vi rút lui vào sâu trong hang, Lãng Thư Sinh thoáng nghe có tiếng động khẽ và như có tiếng phì phò ở sau lưng của mình. Liếc ra sau y giật mình kinh sợ khi thấy một con rắn khổng lồ đang bò ra. Tuy di chuyển chậm nhưng vì dài và lớn nên thoáng chốc đã tới cách chỗ y đứng chừng mươi bước. Cái đầu chần vần, thân lớn tợ cột nhà, hai mắt xanh lè sáng rực, con mãng sà vương cất cao đầu lên như muốn mổ lấy y. Lãng Thư Sinh kêu khổ thầm. Trước mặt là cường địch, sau lưng lại bị rắn chận đường; y quả lâm vào thế lưỡng đầu thọ địch mà bên nào cũng thừa sức đưa y vào cái chết. Y biết mặc dù có kiếm báu trong tay y cũng khó mà giết chết con quái xà khổng lồ sống cả ngàn năm này. Huống chi Từ Hanh với Nguyễn Long chắc chẳng bỏ qua cơ hội tập kích trong lúc y giao đấu với con rắn.

Đang từng bước từng bước tiến lại gần để tấn công Lãng Thư Sinh; Từ Hanh và Nguyễn Long ngạc nhiên khi thấy kẻ địch quay đầu nhìn vào trong hang rồi sau đó từ từ quay lưng lại về phía mình. Cả hai ngạc nhiên song cũng không dám ra tay vì sợ bị trúng kế. Tới chừng quan sát kỹ hai vị trưởng ban mới thấy rõ cảnh tượng khiến cho họ vừa mừng lẫn sợ. Hơn hai mươi năm trong nghề do thám, lưu lạc khắp nơi trong nước từ dãy biên giới Vân Nam tới Lưỡng Quảng với núi cao rừng thẳm, động hoang hang hóc hiểm trở vào tận biên giới Chiêm Thành và Lão Qua, hai vị trưởng ban tin tức và truy tầm thuộc đoàn do thám Trần Triều chưa bao giờ thấy một con rắn, phải gọi là mãng sà vương mới đúng, to lớn và cổ quái như con rắn này. Nó dài mươi trượng, thân to như cột nhà, hai con mắt lớn và sáng màu xanh lè. Cái lưỡi dài lê thê với hai chót lưỡi đỏ hỏn không ngớt thè ra rụt vào. Cái miệng mở toang hoác ra đỏ lòm với mấy cái răng cong cong trông gớm ghiếc và hung dữ vô cùng.

– Nguyễn huynh biết con rắn này là loại rắn gì không?

Từ Hanh hỏi. Lát sau Nguyễn Long lên tiếng mới trả lời.

– Tôi đoán đây là loại hổ mang. Con này to lớn quá chắc là hổ mang chúa. Ông nội của tôi ngày xưa làm nghề bắt rắn có nói là loại hổ mang chúa này sống tới ngàn năm nên to lớn và hung dữ vô cùng. Phần nọc đọc của nó thì khỏi bàn. Bị nó cắn một phát là trào đờm liền. Loại này có thể phun nọc độc ra. Nọc độc của nó phun ra xa cả trượng nếu bị trúng có thể làm mù mắt. Nó cũng có thể hà hơi ra như sương. Chỉ cần hít ngửi hơi sương này cũng lăn đùng ra chết. Gặp thứ hổ mang chúa này mình phải cẩn thận. Ta đừng vội ra tay mà chờ xem thằng học trò đánh nhau với con rắn cho tới lúc hắn mệt thì mình ra tay tập kích hắn…

Cuộc vây bắt Lãng Thư Sinh của nhân viên do thám hơi khựng lại vì sự xuất hiện bất thình lình của con hổ mang chúa. Thấy hai trưởng ban không ban ra lịnh tiến nên chúng cũng không làm gì hết. Trầm ngâm giây lát Từ Hanh mới nói nhỏ với Nguyễn Long.

– Đây là dịp may hiếm có để cho chúng ta có thể đẩy gã học trò vào chỗ chết. Tôi với huynh hãy ra lịnh cho thủ hạ tiến sát vào chỗ Lãng Thư Sinh đang đứng. Cứ để cho gã đánh nhau với con hổ mang chúa mệt đừ rồi mình mới ra tay. Chỉ cần gã bị con rắn cắn một phát là ta sẽ ra tay đoạt kiếm…

Đồng ý với đề nghị của Từ Hanh, Nguyễn Long ra hiệu cho thủ hạ tiến lại gần chỗ Lãng Thư Sinh đang đứng đối diện với con rắn hổ mang chúa. Cả ba phe cùng hằm hè nhau mà chưa có bên nào chịu ra tay dường như e ngại hoặc thầm tính toán cách thức tấn công và phòng vệ. Dù không quay đầu lại nhìn nhưng Lãng Thư Sinh cũng biết là nhân viên do thám đang từ từ xiết chặt vòng vây. Chăm chú nhìn vào hai con mắt xanh lè và bất động của con rắn, Lãng Thư Sinh thấy hai con mắt đó hơi di động khi hắn định dịch bộ. Hể y định dịch bộ sang bên trái thì con mắt bên phải của con rắn di động, còn nếu y dịch bộ sang phải thì con mắt bên trái lại di động. Muốn biết ý nghĩ của mình đúng hay sai y liền dịch bộ sang trái thì lại thấy con mắt bên phải di động cùng với cái đầu của con rắn hơi nghiêng về bên trái như sẵn sàng phóng ra để tấn công mình. Cái dịch chân đó y làm thật chậm nhưng con rắn vẫn biết được. Dường như không những nghe được tiếng động mà nó còn đánh hơi được. Từ Hanh với Nguyễn Long cùng với thủ hạ tiến sát vào chỉ còn cách kẻ địch chừng năm bước. Với khoảng cách như vậy nếu cả hai ra tay sẽ dễ dàng tập kích vào sau lưng. Cùng lúc đó Lê An và nhân viên thuộc ban tin tức dưới sự điều động của hắn ở bên phải men theo vách hang ép kẻ địch vào giữa. Ở bên trái thủ hạ của Nguyễn Long cũng lặng lẽ áp vào bên trái. Tất cả chú tâm vào việc tập kích sau lưng vả lại bị Lãng Thư Sinh che mất tầm nhìn nên không thấy được động tác của con hổ mang chúa. Chỉ có mình Lãng Thư Sinh tự nãy giờ để ý tới hành động của con rắn. Cái lưỡi khổng lồ của nó thè ra rụt vào rồi nước dãi màu trắng đục từ trong cái lỗ nhỏ trào ra mỗi lúc một nhiều hơn. Mùi hôi thúi và tanh tửi tạt vào mũi làm cho y khó chịu và ngầy ngật như muốn nôn mữa. Sợ bị trúng độc y lập tức bế hơi và vận công chống lại cái mùi tanh tửi. Ngay lúc đó y thoáng thấy con rắn hé miệng cùng với một tia nước vọt ra bay về phía mình. Không kịp suy nghĩ y triễn khai Hành Sa bộ pháp né tránh tia nước vừa phun ra của con rắn. Tia nước phun ra không trúng Lãng Thư Sinh mà trúng nhằm một nhân viên của Từ Hanh. Tên này hét lên tiếng thất thanh, ngã vật ra đất lăn lộn và giãy giụa mấy cái rồi nằm im không cục cựa. Không kể Lãng Thư Sinh, Nguyễn Long và Từ Hanh mà luôn cả mấy chục nhân viên do thám đều sảng hồn khi chứng kiến cái chết nhanh chóng đó. Chỉ bị trúng nước dãi mà chết lẹ như vậy thời bị nó cắn còn chết gấp hơn nữa. Sau khi biết con hổ mang chúa có thể phun nước độc làm chết người, Lãng Thư Sinh vừa sợ vừa mừng. Y biết nếu tìm được cách gì làm cho con rắn phun nước dãi ra tấn công thì y sẽ nhảy tránh để con rắn phun trúng vào địch thủ ở sau lưng của mình. Ngẫm nghĩ giây lát y mới tra kiếm vào vỏ xong vung tay chém sả tới đầu con rắn. Cố ý chọc giận con hổ mang chúa nên y đã thi triễn một đòn trong tuyệt kỹ chém sóng đồng thời cũng phổ khá nhiều kình lực vào chiêu thức. Cú chém bằng tay mang theo luồng nội gia chân khí vút tới đầu con rắn với lực đạo trầm trọng có thể làm vỡ đá nát cây. Bình… Cái đầu khổng lồ của con hổ mang chúa chỉ lắc lư chút xíu trước đòn đánh bá đạo giang hồ. Nó chưa kịp làm gì thì Lãng Thư Sinh đạp bộ Hành Sa sang phải nửa bước cùng lúc với bàn tay khép lại thẳng băng chém xuống đầu con rắn lần nữa. Đòn thứ nhất y đã phổ vào hơn bảy phần nội gia chân khí mà không làm được gì con rắn hết cho nên với đòn thứ nhì này y phổ mười thành nội lực. Bình… Thân hình lắc lư Lãng Thư Sinh cảm thấy bàn tay tê rần vì sức va chạm quá mạnh. Chưa kịp ra đòn tiếp y thoáng thấy cái lưỡi nhọn hoắt và dài lê thê của con rắn chập chờn trước ngực mình. Cách tấn công quái dị của con rắn khiến cho y giật mình. Bị cái lưỡi khổng lồ nặng ngàn cân này cuộn lấy thì y sẽ thành miếng mồi sống cho con quái thú. Rút kiếm so ra hơi chậm vì cái chót lưỡi chỉ cách người gang tấc. Không kịp suy nghĩ Lãng Thư Sinh vung hai tay cùng một lúc mới có thể giải đòn chết của con hổ mang chúa. Tay mặt trong thế triệt thủ chém sả vào lưỡi còn bàn tay tả cụp lại thành chỉ điểm tới con mắt bên mặt. Đứng ngoài làm khán giả, Nguyễn Long và Từ Hanh, dù đứng ở thế đối địch song cũng thầm công nhận bản lĩnh cao thâm vô lường của Lãng Thư Sinh khi y trổ tài giao tranh ác liệt với con rắn. Ngoài ra cả hai đều nhận thấy địch thủ quả giàu kinh nghiệm giao tranh vì hai đòn triệt thủ và chỉ thủ đều đánh vào nơi yếu hại nhất của con hổ mang chúa. Con mắt lớn bằng trái ổi đó mà bị chỉ công thuần nội gia chân khí điểm trúng thì không đui cũng mù. Cả hai còn sớm nhận ra đòn triệt thủ đánh vào cái lưỡi chỉ là hư chiêu trong khi đòn điểm vào con mắt mới chính là thực thế. Có một điều làm họ kinh nghi là tại sao Lãng Thư Sinh lại không dùng kiếm để giao đấu với con rắn vì với sự sắc bén của thanh kiếm thiết huyền y có thể gây ra thương tích cho con rắn mà không phải tốn hao sức lực. Dường như y có ý định thầm kín nào đó nên chưa chịu động tới kiếm.

– Ồ…

– Tuyệt…

Hai vị trưởng ban truy tầm và tin tức của đoàn do thám Thăng Long buột miệng khen vì lối giải đòn của con rắn. Dường như sống lâu ngàn năm nó đâm ra khôn ngoan và có tánh linh đoán biết trước ý định của địch thủ. Cái lưỡi dài đang thè ra chợt rút vào thật nhanh còn con mắt bên mặt nhắm kín lại cùng với cái đầu rụt trở lại. Bằng cách đó nó giải hai đòn của Lãng Thư Sinh không mấy khó khăn. Cái đầu khổng lồ của con rắn vừa rụt lại xong phóng tới thật nhanh. Tuy nhiên dù nhanh cách mấy cử động của nó cũng chưa nhanh bằng hành động của Lãng Thư Sinh vì khi ra đòn y đã có ý định trước rồi nên vừa thấy cái đầu con rắn phóng tới y trằn người nằm dán lưng sát mặt đất. Nằm ngửa ra y thấy cái đầu con rắn lướt vùn vụt qua chỗ mình và phóng tới chỗ Từ Hanh và Nguyễn Long đang đứng. Dù đã đề phong song hai cao thủ của đoàn do thám Thăng Long cũng đâm ra hốt hoảng khi thấy cái đầu nặng cả ngàn cân đang chập chờn trước mặt. Không suy nghĩ, không diên trì Từ Hanh với Nguyễn Long kẻ tạt bộ qua phải, người nhảy ào qua trái để tránh đòn đánh của con rắn. Dù có vũ khí trong tay cả hai cũng không kịp rút ra. Họ biết vũ khí chém cũng không giết chết được con rắn.

Nằm ngửa mặt nhìn lên trần hang, thấy cái đầu con rắn vọt qua mặt của mình Lãng Thư Sinh bạt kiếm liền không chậm một giây. Mũi kiếm thiết huyền nhắm đúng ngay cái hàm rắn đâm tới. Bựt… Thanh kiếm thiết huyền nổi tiếng sắc bén chém sắt như chém chuối mà y cảm thấy như đâm vào vật gì cứng rắn như xương ngăn không cho mũi kiếm đi sâu vào. Tuy nhiên y không cần phải đâm sâu vì với sức lướt nhanh của cái đầu rắn mũi kiếm sắc bén đã róc một đường sâu cả tấc và dài mấy thước từ cổ tới bụng. Bị trúng thương con rắn ré thành tiếng lanh lảnh rụt đầu lại thật nhanh. Thoáng thấy cái đầu vọt qua khỏi chỗ mình đang nằm ngửa, Lãng Thư Sinh tức tốc bật người dậy cùng với hai động tác xảy ra liền. Tay mặt đang cầm thanh kiếm y phóng thanh trường kiếm ghim cứng vào vách hang trong lúc điểm chân xuống đất lấy đà vọt lên cao rồi quẫy mạnh chân để cho thân hình tuôn vùn vụt về phía vách hang nơi có thanh trường kiếm đang ghim vào. Tay mặt nắm lấy thanh kiếm y văng mạnh thân hình và kiếm với người tuôn vùn vụt về phía sau với ý định bay qua khỏi chỗ con rắn đang nằm. Y tính là tính như vậy nhưng có một sai lầm hay đúng hơn là y không thể biết được chiều dài cũng như phản ứng của con hổ mang chúa. Vừa bị đâm vào cổ họng một cú đau điếng lại thêm bị rọc da một đường dài con mãng sà vương nổi cơn điên lên. Ré lên tiếng dài lanh lảnh nó phản ứng và phản ứng này không ai có thể lường được kể cả Lãng Thư Sinh với Từ Hanh và Nguyễn Long. Toàn thân con rắn dài mấy chục trượng cử động với cái đầu chần vần phóng tới chỗ Nguyễn Long với Từ Hanh và đám nhân viên đang đứng, trong lúc cái đuôi dài lê thê quất một đòn như trời giáng tới Lãng Thư Sinh lúc đó đang lơ lửng trong không khí. Không dám trực diện đương đầu với con rắn nên Nguyễn Long với Từ Hanh và nhân viên phải lùi lại né tránh. Đang lơ lửng trong không khí thấy cái đuôi con rắn tựa như ngọn roi khổng lồ quất tới, Lãng Thư Sinh không còn cách nào khác hơn là vung kiếm vớt vào đuôi con rắn. Xoẹt… Thanh kiếm báu đã tiện đứt khúc đuôi con rắn dài hơn trượng. Vừa chém xong y trằn mình rơi xuống đất thật nhanh rồi bằng ba bước nhảy rời khỏi đấu trường để cho nhân viên do thám tử đấu với con hổ mang chúa đang nổi cơn điên.

Vừa bỏ bộ lùi lại ba bước, Từ Hanh nghe con rắn chúa ré lên lanh lảnh rồi sau đó tiếng xì xì vang lên khắp nơi trong hang. Không biết từ ngõ ngách nào  hàng trăm con rắn hổ mang bò ra. Con nào con nấy to bằng bắp tay cất cao đầu, phùng mang trợn mắt vây lấy đám người đang ở trong hang. Nguy hiểm nhất là con hổ mang chúa với cái đầu phóng qua phóng lại, cái lưỡi đỏ như máu cuộn tới một tên do thám đang đứng gần.

– Lùi lại… Lùi ra khỏi hang…

Lời cảnh cáo của Nguyễn Long vang lên song chậm mất rồi. Một tên do thám vì sơ ý bị cái lưỡi con rắn cuộn ngang người rồi. Quá sợ hãi tên này la làng chói lọi.

– Cứu… cứu… Từ trưởng ban cứu mạng…

Từ Hanh và đồng bọn mặt xanh mét, trợn trắng mắt nhìn cảnh con mãng sà vương nuốt trọng đồng bọn của chúng. Chưa hết. Một tên khác nhìn cảnh đồng bọn bị rắn ăn thịt sợ quá quên cả đề phòng nên bị rắn cắn giãy đành đạch giây lát rồi nằm im không cục cựa.

– Lửa… Lửa tụi bây…

Lê An la lớn. Vài tên do thám vẫn còn cầm đuốc trên tay vội quơ lên xua đuổi rắn lại gần. Tuy nhiên chúng không ngờ con hỗ mang chúa và những con rắn khác bất ngờ phun nước độc ra nên có vài tên bị trúng độc la hét om xòm. Vừa lui ra gần tới cửa hang, Từ Hanh nghe tiếng xì xì ở dưới chân. Biết mình đạp nhằm con rắn hoặc có con rắn đang ở cạnh, y loang kiếm một vòng. Bỗng nhiên y cảm thấy đùi bên trái đau nhói một cái rồi chỗ bị đau nóng hực lên và cảm giác đau nhói lan ra thật nhanh. Cảm giác đau lan tới đâu thì chỗ đó cứng đơ ra.

– Nguyễn huynh… tôi bị rắn cắn rồi…

Lên tiếng báo động cho Nguyễn Long xong Từ Hanh bèn lục trong túi ra một cái hộp bằng cây mà lúc nào hắn cũng mang trong mình. Dưới ánh đuốc bập bùng y lấy ra viên thuốc màu đỏ bỏ vào miệng và nuốt liền. Vừa uống giây lát hắn cảm thấy chân mình bớt nóng và cũng ít bị tê dại đi. Tuy nhiên hắn cũng biết loại thuốc trị nọc độc của mình chỉ tạm thời ngăn chận được nọc độc. Muốn bảo toàn tính mang hắn phải rời khỏi đây càng nhanh càng tốt để tìm thầy thuốc chữa trị thì mới có hi vọng sống sót.

Biết Từ Hanh đã bị trúng độc với lại thấy thủ hạ lần lượt ngã quị ra vì bị rắn cắn hoặc bị con hổ mang chúa phun nước và hơi sương độc, Nguyễn Long không chần chờ chỉ huy thủ hạ rút dần ra khỏi hang. Đứng ngoài hang hắn còn nghe con hổ mang chúa ré lên hàng loạt cũng như quất đuôi đập đầu vào vách hang gây ra tiếng động ầm ầm tưởng chừng cái hang sẽ xụp đổ không biết lúc nào. Bảo thủ hạ kiếm cây làm cán khiêng Từ Hanh, hắn đành phải hủy bỏ cuộc vây bắt Lãng Thư Sinh. Dù muốn hắn cũng không đủ lực vì mấy chục nhân viên thuộc hai ban ám sát và tin tức bây giờ chỉ còn lại không đầy mười mạng. Bao nhiêu mà đụng với Lãng Thư Sinh thì mất mạng như chơi.

 

 

38

Hoàng thiên có mắt

 

Đang ôm con núp sau tảng đá, nghe tiếng bước chân tới gần, Tường Vi hồi hộp và lo âu không biết người đang đi lại là ai.

– Vi muội… Em Vi… Em ở đâu?

Nhận ra giọng nói của Lãng Thư Sinh, Tường Vi mừng rỡ bước ra.

– Dạ em đang ở đây…

Thấy Lãng Thư Sinh quần áo dính đầy máu nàng hoảng sợ kêu lên.

– Anh bị thương rồi… có nặng lắm không?

Nhìn Tường Vi đang ôm Ngọc Sơn ngủ say sưa, Lãng Thư Sinh nhẹ lắc đầu cười.

– Anh chỉ bị thương sơ sài thôi. Máu này là máu của con rắn…

Lãng Thư Sinh chậm rãi kể lại cuộc tử đấu với con rắn hổ mang chúa. Tường Vi cũng nói cho Lãng Thư Sinh nghe chuyện mình thấy con rắn bò ra. Ngồi dựa vào vách hang để lấy sức Lãng Thư Sinh nói với Tường Vi.

– Để anh nghỉ dưỡng sức một chút rồi trở ra ngoài cửa hang xem xét coi con rắn ở đâu cũng như nhân viên do thám đã rút lui chưa. Em có ăn gì chưa?

– Dạ chưa… Thức ăn với quần áo của mình vẫn còn ở ngoài kia…

Lãng Thư Sinh khẽ gật đầu ngồi xếp bằng trên nền đất lạnh để an thần định khí sau khi tốn nhiều sức lực đấu với con hổ mang chúa. Phần Tường Vi ngồi ôm con chờ rồi lát sau vì mỏi mệt nàng cũng thiếp dần vào giấc ngủ.

Tay cầm kiếm, Lãng Thư Sinh chậm chạp tiến dần dần ra gần chỗ Tường Vi sanh trước khi rút lui vào sâu trong hang. Y hơi giật mình khi thấy chót đuôi của con rắn nằm chắn ngang đường. Đây là phần chót đuôi bị y dùng kiếm chém đứt. Máu loang lổ trên nền đất. Có mấy cột nhũ thạch bị gãy. Dường như khi bị thương con rắn đã giãy giụa làm gãy đổ các cột nhũ thạch. Mùi máu tanh tửi và nồng nặc khiến cho y phải bế hơi để không hít phải khí độc. Đi chừng mươi bước y lại thấy thân con rắn nằm chắn đường. Xem xét y biết đó cũng là phần đuôi vì vết chém phẳng lì và gọn do lưỡi kiếm thiết huyền gây ra. Máu đọng từng vũng lớn và vẫn còn ri rỉ chảy ra từ vết thương. Lấy chân đạp đạp lên thân con rắn y thấy nó nhúc nhích. Điều đó cho y biết con rắn vẫn chưa chết. Tới nơi hốc đá chỗ Tường Vi nằm y thấy cái mền, quần áo và thức ăn vẫn y nguyên. Bỏ mọi thứ vào chiếc mền xong cột lại thành gói lớn mang trên vai, y hối hả trở lại chỗ Tường Vi đang ngủ vừa đúng lúc nàng cũng thức dậy. Đưa cho nàng miếng thịt nướng y cười nói.

– Em ăn đỡ thịt nguội đi rồi mình sẽ đi sâu vào trong kia tìm chỗ ở…

– Anh đoán nhân viên do thám vẫn còn canh cửa hang…

Vừa nhai thịt nướng Tường Vi hỏi. Lãng Thư Sinh nhẹ gật đầu.

– Bọn chúng chưa bỏ cuộc đâu. Mình rán ở lại đây thêm vài ngày nữa cho em mạnh hẵn rồi anh sẽ đi xem xét…

Thấy tại chỗ mình ngồi lại sáng và ấm hơn chỗ gần cửa hang, y hỏi.

– Em thấy chỗ mình đang ngồi sáng và ấm hơn chỗ em nằm sanh bé Hạ Long phải không?

Khe gật đầu Tường Vi chúm chiếm cười trả lời.

– Dạ… Nếu chỗ này sáng và ấm tức là mình ở gần mặt đất hơn…

Giơ tay chỉ lòng hang sâu sáng mờ mờ nàng nói tiếp.

– Đường đi vào càng dốc hơn nên em nghĩ mình đang đi lên cao. Chắc phải có chỗ nào thông ra ngoài trời nên mới có ánh sáng lọt vào…

Bữa ăn đạm bạc của hai người không kéo dài lâu. Ăn xong Lãng Thư Sinh gom tất cả thứ cần thiết vào trong cái mền gói lại thành gói lớn mang trên vai cầm kiếm đi sâu vào hang. Còn Tường Vi ôm con đi theo sau lưng. Gọi là sáng mờ vì họ ở trong bóng tối lâu nên quen mắt chứ lòng hang vẫn tối so với bên ngoài. Lần mò hồi lâu họ đi tới chỗ sáng hơn. Nhìn lên vách Lãng Thư Sinh thấy một lỗ hổng khá lớn. Ánh sáng cũng như không khí từ đó mà theo vào. Đang nhìn lên lổ hổng Lãng Thư Sinh nghe Tường Vi lên tiếng.

– Lãng ca… Dường như có tiếng nước chảy…

Nghe Tường Vi nói như vậy Lãng Thư Sinh bèn định thần nghe ngóng. Đúng là có tiếng nước chảy mà dường như là ở dưới nền hang. Có thể có dòng nước ngầm đang chảy dưới chân của y và Tường Vi.

– Em thích chỗ này không?

Chỉ vào một hốc đá kín đáo Lãng Thư Sinh hỏi Tường Vi. Nhìn giây lát nàng cười thốt.

– Dạ thích nhưng em muốn đi sâu vào trong kia xem có gì lạ không. Nếu không có gì thì mình trở ra chỗ này…

Chiều ý Lãng Thư Sinh cầm kiếm đi trước. Càng đi sâu vào họ nghe tiếng nước chảy róc rách dưới chân lớn lên cũng như nền hang thoai thoải thấp hơn cho tới lúc một vệt sang sáng hiện ra.

– Kia rồi…

Lãng Thư Sinh nói lớn khi thấy dòng nước lấp lánh dưới ánh sáng từ trên cao dọi xuống. Hơn nửa ngày khát khô cổ họng, nay thấy có nước Tường Vi mừng rỡ ngồi thụp xuống đưa tay vốc nước uống.

– Khoan đã… Coi chừng nước độc…

Lãng Thư Sinh lên tiếng khiến cho Tường Vi bụm tay đưa lên miệng phải ngưng ngang không dám uống.

– Em để ta thử trước…

Lãng Thư Sinh nhúng tay xuống nước rồi đưa lên mũi ngửi đoạn nếm chút nước xong cười nói.

– Em uống đi… Anh đã thử rồi…

Nhìn Lãng Thư Sinh, Tường Vi cười hỏi.

– Làm sao anh biết nước không độc?

– Ta ngửi không có mùi khác lạ và vị cũng không khác nước thường bao nhiêu…

Uống ngụm nhỏ Tường Vi nhìn Lãng Thư Sinh.

– Anh nếm trước không sợ bị trúng độc à…?

Lãng Thư Sinh cười nhẹ.

– Sợ chứ… Tuy nhiên ta không thể để em bị trúng độc. Em vừa mới sanh, thể chất yếu ớt nếu bị trúng độc thì khó mà chống cự được. Huống chi ta quen chuyện bị thương hay trúng độc rồi…

Nghe Lãng Thư Sinh phân trần Tường Vi ứa nước mắt cười nói.

– Anh lo lắng cho tính mạng của em mà không màng tới thân mình. Em…

Như biết Tường Vi sẽ nói điều gì Lãng Thư Sinh cười ngắt lời.

– Nước này không lạnh lắm. Em muốn tắm thì ta sẽ ẵm con lại đằng kia cho em tắm…

Hai má ửng hồng vì thẹn thùng, Tường Vi vui vẻ trao con cho Lãng Thư Sinh bồng đem ra xa ngoài kia. Tuy nói bồng con đi ra xa song Lãng Thư Sinh vẫn không đi xa lắm để lỡ có điều gì xảy ra còn có thể ra tay giải cứu cho Tường Vi nên chỉ đi chừng mươi bước là dừng lại. Phần Tường Vi thấy Lãng Thư Sinh đứng coi chừng mà lại quay lưng về phía mình nên cũng bớt ngại ngùng song cũng không dám cởi quần áo để tắm mà chỉ nhúng nước cho ướt chiếc áo rồi lau sơ mình mẩy. Liếc thấy Lãng Thư Sinh vẫn còn quay lưng lại nàng hối hả cởi bộ quần áo dơ đoạn mặc bộ quần áo sạch vào. Dù biết trong thời gian sắp tới sẽ phải sống chung với Lãng Thư Sinh nhưng nàng vẫn còn e thẹn và ngại ngùng khi phải phơi bày thân thể trong lúc ban ngày.

– Em tắm xong rồi. Lãng ca đưa Ngọc Sơn cho em ẵm…

Quay người lại thấy Tường Vi cười đưa tay ra Lãng Thư Sinh nhẹ thốt.

– Ta không cần phải tắm…

Nhẹ lắc đầu Tường Vi cười thánh thót.

– Hổng được đâu… Lãng ca thúi hoắc là em hổng cho anh nằm cạnh Ngọc Sơn đâu…

Bật lên tiếng cười Lãng Thư Sinh trao con cho Tường Vi xong bước tới cạnh dòng nước chảy. Tường Vi bật kêu hoảng hốt khi thấy Lãng Thư Sinh nhảy xuống dòng nước đang chảy xiết. Nàng đâu biết y vốn sinh trưởng ngoài vịnh Hạ Long, thông thạo bơi lội trên biển cả bao la nên dòng sông nhỏ này làm sao dìm chết y được. Lát sau nàng thở phào khi thấy y trồi đầu lên. Tắm rửa thay quần áo xong Lãng Thư Sinh dặn Tường Vi ở yên trong hốc đá còn mình trở ra cửa hang tìm chút củi khô về sưởi ấm vì ban đêm trong hang khá lạnh mà cũng có ý xem con hổ mang chúa còn sống hay đã chết. Tới nơi y thấy con rắn chúa vẫn còn nằm tại chỗ. Có lẽ nó bị thương nặng không thể bò đi được và chỉ chết khi nào máu chảy hết. Mùi hôi và khói độc cũng không còn nặng như trước nữa nhờ có chút gió từ cửa lùa vào trong hang. Cẩn thận y đi vòng vòng lượm mớ củi mà nhân viên do thám đã đem vào cũng như mấy bó đuốc có tẩm dầu. Thấy thây người chết nằm la liệt khắp nơi y biết họ đã bị rắn cắn hoặc ngửi phải hơi độc của rắn nên y không dám ở lâu. Ôm mớ củi và mấy cây đuốc y vội vàng trở lại chỗ cũ có Tường Vi đang chờ. Nhìn ánh lửa bập bùng Tường Vi hỏi nhỏ.

– Lãng ca tính ở trong hang này bao lâu?

Ngần ngừ giây lát Lãng Thư Sinh mới trả lời.

– Chắc mươi ngày…

Nói xong y liếc nhanh Tường Vi. Sau khi sanh xong, bớt lo âu về chuyện bị truy sát nàng có vẻ tươi tỉnh và vui vẻ hơn xưa. Nhờ vậy sức khỏe cũng hồi phục nhanh chóng. Hai người ngồi cạnh nhau trầm tư không nói. Dù chưa có tình ý gì với nhau hết song Tường Vi cũng cảm thấy mất tự nhiên vì biết Lãng Thư Sinh thỉnh thoảng liếc mình như có điều gì muốn nói hoặc dò xét thái độ của mình. Nàng biết Lãng Thư Sinh rất có cảm tình nếu không muốn nói là thương và chiều chuộng mình. Ngay lúc Long Anh còn sống y vẫn tỏ ra quí mến nàng. Sau thời gian sống chết có nhau bây giờ nàng biết mình với đứa con mới sinh phải sống dưới sự che chở và lo lắng của Lãng Thư Sinh. Nàng cảm phục Lãng Thư Sinh vì tài ba thêm lòng nghĩa hiệp không màng sống chết giúp đỡ người cô thế. Còn Lãng Thư Sinh quí mến nàng vì đức hạnh và nhan sắc. Do đó kề cận bên nhau lâu ngày tất nảy sinh tình cảm. Điều đó cũng không có gì lạ.

– Ta tính lưu lại đây chừng mươi ngày nữa chờ cho em cứng cáp hơn rồi mới tìm cách ra khỏi cái hang này…

– Ra khỏi hang rồi mình đi về đâu Lãng ca?

– Ta tính đưa em và Ngọc Sơn về đảo Cát Bà sống…

– Lãng ca tính như vậy cũng được. Mẹ con em giờ chỉ còn có anh là người duy nhất. Chỉ tội cho Long Anh…

Nói tới đó Tường Vi rơm rớm nước mắt. Hiểu nỗi đau lòng cũng như thương cho hoàn cảnh của Tường Vi nên Lãng Thư Sinh nhẹ tìm lời nói mong làm vơi đi phần nào bi thương của nàng.

– Ta hiểu Vi muội đau lòng khi phải xa Long Anh nhưng vùng này hoang vu, sơn lam chướng khí đầy dẫy nên khó sống lắm. Về Cát Bà ta có thể tìm ra  cách sinh nhai dễ dàng. Huống chi ta không muốn Hạ Long trưởng thành ở nơi rừng thiêng nước độc không có sự giao tiếp với bên ngoài…

– Em hiểu anh lo lắng cho tương lai của Hạ Long. Chừng nào mình đi hả anh?

– Ta chưa định chắc chắn là ngày nào vì còn phải xét lại vài chuyện nhỏ như xem nhân viên do thám có còn lẩn quẩn ở đây không. Ngoài ra muốn đi về Cát Bà ta cũng phải có tiền. Em với ta hiện giờ trong túi hổng có một đồng…

Tường Vi mỉm cười khi nghe Lãng Thư Sinh nói. Trong trí nàng hiện ra ý nghĩ: ” Em nghèo lắm nhưng em có anh và Hạ Long. Như vậy là giàu rồi…”. Đang nói thấy Tường Vi cúi đầu cười Lãng Thư Sinh tò mò bèn hỏi.

– Em cười gì vậy?

Tường Vi lắc đầu mà má hồng lên vì thẹn thùa. Nàng làm sao nói cho người ngồi bên cạnh nghe ý nghĩ thầm kín của mình nên cười gượng.

– Dạ em chỉ nghĩ về chuyện xa xưa…

Tới đây hai người im lặng không nói chuyện nữa dù ở trong lòng họ có nhiều điều muốn nói. Không khí trong động đá im vắng và lạnh lùng trừ tiếng lửa nổ tí tách.

 

*****

Mấy lần trở ra ngoài cửa hang thấy con rắn đã chết và xác người đang thối rữa khiến cho cả lòng hang có mùi hôi thúi nồng nặc không chịu được phải dời chỗ ở vào sâu bên trong gần cuối hang thì hôi thúi mới bớt đi. Y cũng trở lại Lý gia trang hai lần vào ban đêm song cũng không tìm ra vết tích gì chứng tỏ nhân viên do thám còn lưu lại trong vùng để rình bắt mình với Tường Vi. Sau đó lén lút đột nhập vào gia trang lúc ban ngày y tìm được chút bạc lẽ làm lộ phí về Cát Bà. Tối đêm hôm đó ngồi bên nhau cạnh đống lửa, đắn đo giây lát Lãng Thư Sinh mới mở lời.

– Sáng mai ta sẽ trở lại gia trang lần cuối cùng để dò xét. Vi muội có muốn tìm cái gì không?

– Dạ chắc không. Em chỉ nhờ anh thay em thắp trước mộ Long Anh nén hương giã từ…

Nhìn vào đôi mắt long lanh như có nước sắp trào ra, không biết nghĩ sao mà Lãng Thư Sinh vội nắm tay Tường Vi xiết nhè nhẹ như thay cho lời an ủi. Tường Vi liếc nhanh y rồi để yên bàn tay cho y nắm.

– Ta sẽ làm cho em. Long Anh chắc ngậm cười nơi chín suối khi biết mình còn có kẻ nối dõi tông đường…

Nhìn đôi vai run run Lãng Thư Sinh biết Tường Vi khóc không thành tiếng nên phải kiếm chuyện khác nói cho vui.

– Em đọc sách nhiều vậy có biết về loại ngọc rắn không?

Nhoẻn miệng cười Tường Vi háy Lãng Thư Sinh.

– Em mà hay chữ với đọc sách nhiều. Anh là học trò mà lại hỏi em…

Lãng Thư Sinh bật cười vui vẻ.

– Ta hay chữ đâu bằng em. Con hổ mang chúa chết ngoài động theo ta đoán nó sống mấy trăm năm rồi. Người ta đồn nếu con rắn mà sống lâu thì trong đầu nó có ngọc. Loại ngọc này có thể trị được nọc độc của rắn và nhiều thứ nọc độc khác…

– Dạ… Em cũng có nghe nói mà chưa bao giờ được thấy ngọc rắn. Ở trong sách Lĩnh Nam Tạp Ký có nói thứ ngọc hút nọc độc là thứ ngọc lấy trong óc con rắn độc ở đảo Tây Dương lớn bằng hạt biển đậu, hay hút các thứ thũng độc và nọc độc của rắn rết. Khi nào bị nhiễm các thứ nọc độc đó lấy viên ngọc để vào chỗ đau thì nó bám chặt lấy. Hể hút hết chất độc thì nó rời ra rồi người ta lấy sữa người tẩm cho nó thấy sắc sữa xanh thì đổ đi. Nếu không tẩm sữa thì viên ngọc sẽ vỡ ngay…

Nói tới đó Tường Vi cười lỏn lẻn như nhớ lại chuyện gì. Liếc nhanh Lãng Thư Sinh đang ngồi cạnh nàng thỏ thẻ.

– Đây chắc là loại hấp độc châu mà người xưa nhắc tới. Con rắn mà anh đâm chết lớn lắm và sống lâu lắm nên chắc có ngọc. Anh định bửa đầu con rắn để tìm ngọc à?

– Em nói đúng. Ta định bửa đầu con rắn ra coi có ngọc không. Nếu tìm được viên ngọc rắn thì làm sợi dây chuyền đeo vào cổ cho em hoặc Ngọc Sơn để tránh bị trúng độc…

Nghe nói như vậy Tường Vi quay nhìn Lãng Thư Sinh với vẻ biết ơn.

– Vậy thì ngày mai mình đi ra chỗ con rắn chết…

– Em đừng đi… Ngoài đó dơ dáy và hôi thúi lắm…

– Em muốn đi… Em muốn chia xẻ với anh… Em muốn anh đi đâu thì em theo đó…

Biết không cản được Tường Vi nên Lãng Thư Sinh gật đầu cười nói.

– Ừ… Nếu em không ngại thì mình đi. Bây giờ em ngủ đi. Em với Ngọc Sơn nằm gần đống lửa cho ấm…

Tường Vi im lặng tới nằm cạnh con trai kế bên đống lửa. Đêm hôm đó thức giấc gần sáng nàng thấy mình được đắp thêm chiếc áo choàng của Lãng Thư Sinh còn y chỉ mặc phong phanh lớp áo mỏng ngồi im an thần định khí.

Sáng thức dậy Tường Vi thấy Lãng Thư Sinh ngồi ôm Ngọc Sơn bên cạnh đống lửa cháy sáng rực. Mùi mỡ rớt xuống than hồng cháy xèo xèo bốc mùi thơm phức. Ngồi dậy vấn lại mái tóc rối Tường Vi cười gượng.

– Em đúng là đoảng. Con hổng lo mà cơm cũng chẳng nấu…

Nựng má Ngọc Sơn, Lãng Thư Sinh cười cười.

– Em mới sanh sức khỏe đã hồi phục đâu mà làm những chuyện đó. Em rửa mặt đi rồi mình ăn cơm…

Sau khi rửa mặt và chỉnh lại y phục, Tường Vi giành bồng Ngọc Sơn trong lúc ăn uống. Bữa ăn đạm bạc với chút thịt nướng và chút lá cây rừng làm rau. Hai người ăn nhanh xong thu dọn mọi thứ gói lại cẩn thận phòng khi có chuyện gì xảy ra thì xách chạy cho lẹ. Tay cầm đuốc đi trước để dò đường và cũng dùng lửa xua khí độc và mùi hôi thúi trong hang, Lãng Thư Sinh quan sát không bỏ sót bất cứ cái gì trong hang. Máu khô vương vải khắp nơi. Gió theo các lỗ hổng bên ngoài lùa vào làm cho không khí hơi thoáng đi và mùi hôi thúi cũng giảm đi rất nhiều so với vài hôm trước.

– Hôi quá… Thúi quá…

Nghe Tường Vi lên tiếng, Lãng Thư Sinh mỉm cười ngoái đầu lại nói.

– Vậy thì em đừng đi nữa…

– Em chỉ than vậy thôi chứ thúi cách mấy em cũng chịu được…

Lãng Thư Sinh dừng lại khi thấy kiến, con nào con nấy lớn gần bằng đầu cây trâm cài tóc bu dài dài theo bộ xương của con rắn. Chắc nhờ kiến ăn nên bộ xương trắng hếu không còn chút thịt nào. Sợ kiến bu nên cả hai đi sát vào vách đá và chậm chạp tiến dần về cửa hang. Tường Vi bụm miệng khi thấy những bộ xương người nằm la liệt trên mặt đá rong rêu và trơn trợt. Mùi hôi thúi ở gần cửa hang vẫn còn phảng phất vì người chết rất nhiều. Đứng quan sát giây lát Lãng Thư Sinh hỏi Tường Vi.

– Em nghĩ mình phải làm sao để tìm ra viên ngọc?

Cười vui vẻ Tường Vi trả lời liền.

– Anh phải dùng lửa xua mấy con kiến đi. Nó bu đầy mình có thấy gì đâu…

Nghe lời Lãng Thư Sinh đưa đuốc đốt chết đám kiến bu quanh cái đầu con rắn trơ xương ra trắng hếu. Bị lửa đốt đàn kiến lớp bị chết lớp chạy đi chỗ khác. Sợ dùng trường kiếm sẽ làm hư viên ngọc nên Lãng Thư Sinh phải dùng thanh đoản kiếm hì hục chém chặt, bửa cạy cố tách cái sọ của con rắn ra làm đôi. Cuối cùng thì cái sọ cứng như đá cũng bị tách ra. Có lẽ vì hiếu kỳ nên Tường Vi bịt mũi bước tới nhìn vào bộ óc có chút nước vàng chảy ra. Óc con rắn đã thối rữa gần hết. Sợ bị nhiễm độc nên Lãng Thư Sinh dùng mũi kiếm khều khều để tìm viên ngọc nếu có. Ở giữa đống bầy nhầy màu vàng hiện ra viên đá màu trắng ngà.

– Nó đó… Viên ngọc rắn đó Lãng ca…

Tường Vi reo nhỏ khi thấy viên đá tròn tròn màu trắng ngà nằm lẫn lộn trong đồng bầy nhầy bốc mùi thum thủm. Dùng mũi kiếm khều cho viên ngọc rớt ra ngoài xong Lãng Thư Sinh cũng không dám cầm mà dùng miếng vải gói lại rồi cười nói với Tường Vi.

– Mình nên rửa sạch nó trước khi đụng tới…

Thong thả trở về chỗ ở Tường Vi đứng nhìn Lãng Thư Sinh kỳ cọ viên đá lấy ra từ đầu con rắn. Sau khi được rửa viên ngọc có màu trong và sáng hơn. Nó lớn chỉ bằng đầu ngón tay không biết làm bằng chất gì mà nặng và cứng rắn hơn đá thường rất nhiều. Lấy trong người ra cái túi nhỏ màu đỏ, Lãng Thư Sinh trút hết mấy viên thuốc vào túi áo của mình xong bỏ viên ngọc vào trong túi, cột lại cẩn thận đưa cho Tường Vi kèm theo câu nói.

– Đây là quà tặng của anh cho em…

Tường Vi cảm động ứa nước mắt. Mân mê giây lát nàng mới đeo vào cổ rồi cười thốt.

– Em biết cám ơn là thừa nhưng em vẫn muốn nói ra lời cám ơn xuất phát tự đáy lòng em. Anh là một người đàn ông vĩ đại trong mắt em…

Nói xong Tường Vi đưa tay ra nắm lấy bàn tay của Lãng Thư Sinh và xiết chặt lại.

– Anh làm tất cả những gì anh có thể làm để cho em và Ngọc Sơn được sống bình yên và bớt cơ cực…

Tường Vi gật đầu cười mà nước mắt chảy thành dòng trên mặt.

 

*****

Chiếc thuyền buôn từ từ đi vào cửa Y Bích. Nhằm lúc thủy triều lên nên sông Ngu rộng và khá sâu đủ để cho loại thuyền buôn và chở hành khách đi vào mà không sợ bị mắc cạn. Chừng khắc sau chiếc thuyền đi biển cặp vào vào cây cầu gỗ của xã Y Bích. Trong lốt thường dân Lãng Thư Sinh với Tường Vi đứng ngắm quang cảnh phố xá rộn rịp. Quay nhìn con trai đang nằm ngủ trên lưng của Lãng Thư Sinh nàng hỏi nhỏ.

– Mình lên đây hả Lãng ca?

Lãng Thư Sinh liếc nhanh Tường Vi. Thấy nàng mặt mũi bơ phờ vì mấy ngày bị say sóng ói mữa hoài nên chẳng ăn uống gì được, y nhỏ nhẹ lên tiếng.

– Mình lên đây nghỉ ngơi qua đêm rồi sau đó dùng đường bộ về Cát Bà… Đi bằng thuyền thì dễ dàng song thấy em bị say sóng ăn uống không được nên ta ngại em không có đủ sữa cho Ngọc Sơn bú.

Tường Vi cảm động khi nghe Lãng Thư Sinh thốt. Sau khi được y cứu mạng ở trong động đá vô danh nàng quyết định đem con theo y về Cát Bà sinh sống. Nàng đã suy nghĩ chính chắn khi quyết định như vậy. Ở cạnh Lãng Thư Sinh thời tánh mạng của nàng với con trai mới được an toàn. Ngoài ra con trai nàng còn được sự dạy dỗ của một vũ sĩ giang hồ thạo cả văn lẫn võ. Dù muốn thủ tiết, sống ở vùng đất mà người chồng thân yêu đã nằm xuống nhưng nghĩ tới tương lai của đứa con duy nhất nàng phải hy sinh. Trước khi chết Long Anh đã gởi gấm nàng lại cho Lãng Thư Sinh bảo bọc và nàng tuân theo ý nguyện của chồng. Sống với nhau thời gian, chia xẻ bao hoạn nạn; nàng biết Lãng Thư Sinh là một người tốt. Đối với nàng, y thật sự kính trọng, thương mến và săn sóc mà không hề có những cử chỉ khinh bạc hay sàm sở của phường bại hoại. Bây giờ số phận đẩy đưa bắt phải sống với y, nàng đã nói cho y biết mình muốn để tang chồng đúng ba năm. Nàng nhớ lại khi nói ra ý nghĩ của mình thời Lãng Thư Sinh nghiêm nghị thốt một câu: ” Em cứ thủ tiết thờ Long Anh ba năm, năm năm hoặc lâu hơn nữa cũng được. Ta thương mến và kính phục em với lại ta đã nhận lời ủy thác của Long An sẽ bảo bọc em và Ngọc Sơn nên ta sẽ làm đúng theo ý nguyện của Long Anh…”. Tường Vi kinh ngạc khi nghe Lãng Thư Sinh nói như vậy. Nàng cảm động ứa nước mắt vì tiếng em mộc mạc, giản dị và chân thành phát ra từ một người đàn ông trầm lặng và kín đáo như Lãng Thư Sinh.

– Vi em… Mình lên bờ đi em…

Đang suy nghĩ Tường Vi cười khi nghe giọng nói nhỏ nhẹ của Lãng Thư Sinh.

– Dạ…

Nói xong Tường Vi cùng người bạn đồng hành bước lên cầu gỗ. Người ngoài nhìn vào tưởng họ là đôi vợ chồng son. Họ đi dài theo con đường hai bên hàng quán san sát. Người đi lại đông đảo. Tường Vi để ý thấy Lãng Thư Sinh tuy đi bên cạnh nàng mà thỉnh thoảng lại liếc nhanh ra sao. Tò mò nàng thì thầm hỏi.

– Có chuyện gì hả Lãng ca?

Lãng Thư Sinh trả lời nhỏ.

– Không có chuyện gì. Ta chỉ xem chừng có người theo sau ta…

Nghe nói như vậy Tường Vi hơi có vẻ lo âu. Bị nhân viên do thám truy đuổi là mối lo sợ của nàng từ lúc hai người gặp nhau ở miếu Ngô Vương. Bây giờ nàng còn lo sợ hơn vì có thêm đứa con mới vừa đầy tháng.

– Em đừng sợ… Ta chỉ xem chừng thôi…

Nói lời trấn an xong Lãng Thư Sinh vòng tay kéo Tường Vi sát vào người của mình. Thấy nàng mở to mắt nhìn mình với vẻ ngạc nhiên, y cười đùa.

– Mình giả làm vợ chồng để cho người ta khỏi nghi ngờ…

Tường Vi cười nghĩ thầm.

– Thì mình có phải vợ chồng thiệt đâu mà giả vờ…

Nghĩ tới đó nàng đâm ra thẹn thùng. Như để che dấu nàng cúi mặt nhìn xuống đất. Cũng may Lãng Thư Sinh có lẽ đang chú tâm vào chuyện xem có ai theo dõi nên không thấy được vẻ thẹn thùng và bối rối của nàng. Nhìn thấy cái bảng đề Y Bích tửu lầu, Lãng Thư Sinh nói nhỏ với Tường Vi.

– Mình vào đây trọ một đêm rồi mai sẽ lên đường… Em cũng cần phải ăn uống bổ dưỡng mới có sữa cho Ngọc Sơn…

– Anh có tiền không. Ăn xong bị níu áo là anh chịu đó…

Tường Vi nói đùa trong lúc sửa lại gói hành lý cồng kềnh đang mang trên vai. Vì giả dạng thường dân, Lãng Thư Sinh phải gói thanh trường kiếm lại thành một cái bọc dài cho Tường Vi mang còn y đèo Ngọc Sơn. Bước vào cửa tửu lầu Y Bích y lại  liếc ra sau lần nữa. Không thấy có người nào khả nghi mới an lòng mướn phòng trọ qua đêm để sáng ngày mai đi sớm. Mướn phòng, tắm rửa và thay đổi y trang xong hai người xuống lầu ăn tối. Chọn một bàn trong góc họ ngồi ngắm cảnh phố phường đông đúc.

– Lãng huynh tính theo đường nào về Cát Bà?

Hơi trầm ngâm giây lát Lãng Thư Sinh mới thì thầm với Tường Vi.

– Từ xã Y Bích về Cát Bà có hai đường đi. Đường thứ nhất là theo đường thiên lý từ xã Y Bích huyện Thống Binh đi tới huyện Tống Giang, vượt qua đèo Ba Dội về lộ Trường Yên rồi sau đó mới về Cát Bà. Đường này dễ đi và an toàn vì mình có thể nghỉ đêm ở các làng xã dọc theo đường thiên lý. Nó chỉ có cái bất lợi lớn là dễ đụng với nhân viên do thám. Họ suy đoán là vì có em là đàn bà thêm con nhỏ nên anh phải chọn đường dễ đi hơn…

Nghe tới đó Tường Vi làm thinh giây lát mới nhỏ nhẹ lên tiếng hỏi.

– Còn đường thứ nhì thưa anh?

Ngần ngừ một chút Lãng Thư Sinh mới cười nói.

– Đường thứ nhì là con đường tắt. Từ Y Bích mình sẽ dùng đường nhỏ đi Nga Lạc tới vùng Yên Mô thuộc lộ Trường Yên rồi sau đó đi về Cát Bà.

Nói tới đó Lãng Thư Sinh ngưng lại khi thấy gã hầu bàn bưng thức ăn ra. Biết Tường Vi cần phải ăn nên Lãng Thư Sinh bảo nàng đưa con cho y ẵm. Mới đầu nàng không chịu song bắt gặp nét mặt nghiêm của y nàng cười gượng trao Ngọc Sơn cho y. Lúc gần đây vì phải trốn tránh sự truy bắt của đoàn do thám Thăng Long nên Tường Vi ăn uống kham khổ, bữa đói bữa no mà bây giờ được ăn thức ăn nóng và hương vị đậm đà thơm tho khiến cho nàng vừa ăn vừa khen ngon và ăn liền một lúc ba bát cơm. Đang ăn ngước lên thấy Lãng Thư Sinh đang nhìn mình nàng cười hỏi.

– Lãng ca có bao nhiêu tiền vậy?

Lãng Thư Sinh cười trả lời lấp la lấp lửng.

– Không nhiều lắm nhưng đủ cho em ăn như vầy mỗi ngày. Ta định mướn một cổ xe ngựa đi về Cát Bà cho em đỡ vất vả. Nhưng ta sợ đi như thế rất dễ cho nhân viên do thám để ý…

Tường Vi gật đầu. Đặt đôi đũa xuống bàn nàng thì thầm.

– Em nghĩ mình nên đi bộ tiện hơn. Mình chỉ cần cải trang sơ sơ thành người đi làm ăn xa ẵm con về thăm phụ mẫu…

Nói tới đây Tường Vi đỏ bừng cả hai má vì thẹn thùng khi thấy Lãng Thư Sinh nhìn mình mỉm cười. Nàng cũng không hiểu sao mình lại buột miệng nói ra câu đó. Có lẽ để chữa thẹn nàng hỏi.

– Lãng ca là vũ sĩ giang hồ mà Lãng ca có biết cách cải trang hông?

Lãng Thư Sinh cười nhẹ hắng giọng, mà giọng lại có chút bông đùa.

– Ta không giỏi về thuật cải sửa diện mạo tuy nhiên giả làm người đi làm ăn xa cùng em ẵm con về thăm phụ mẫu thì ta có thể làm được…

Mặt của Tường Vi càng đỏ hơn nữa khi nghe Lãng Thư Sinh lập lại lời của mình. Nàng nói giả làm người đi làm ăn xa ẵm con về thăm phụ mẫu thì chẳng khác gì hai vợ chồng. Nhận ra cái ý đó nên Lãng Thư Sinh mới bông đùa. Như để tránh bị người bạn đồng hành bông đùa nàng nói cười giơ tay chỉ.

– Lãng ca… Người đó ăn mặc thật là lạ…

Đang ngồi ôm bé Ngọc Sơn nghe Tường Vi nói Lãng Thư Sinh quay đầu lại nhìn ra cửa quán. Tường Vi thấy y hơi cau mày và chăm chú nhìn một người đàn ông ăn mặc khá lạ so với mọi người chung quanh. Quần áo làm bằng da thú, chân mang xà cạp cũng bằng da thú rừng, mái tóc dài quá vai; kẻ lạ quấn quanh người một sợi dây đai cũng bằng da thú treo lủng lẳng mấy chục mũi dao nhọn lễu. Đứng bên kia kẻ lạ thong thả băng qua đường vào quán ăn nơi y và Tường Vi đang ngồi. Tường Vi nhận thấy sự giới bị của Lãng Thư Sinh. Tay bồng Ngọc Sơn mà ánh mắt của y liếc chừng  kẻ lạ đang bước vào quán. Không phải chỉ mình Tường Vi và Lãng Thư Sinh mới chú ý tới người khách lạ mà hầu như thực khách ở trong quán cũng đều ngước nhìn. Có lẽ họ chú ý chỉ vì cách ăn mặc kỳ dị và dáng vẻ rừng rú của hắn. Tuy nhiên hắn lại không màng tới sự hiếu kỳ của thực khách. Đảo đôi mắt sáng rực liếc một vòng quanh quán xong hắn thong thả bước về chiếc bàn trống đặt ở sau lưng của Tường Vi. Gọi là thong thả song để ý kỹ nàng thấy hắn đi chậm rãi, bước từng bước khoan thai hòa hoãn mà lại chắc nịch. Hình như nàng đã thấy những bước chân như vậy ở Lãng Thư Sinh, Hoàng Sa Quái Khách, Hải Âu Xứ Kiếm và nhiều người nữa. Dường như biết Tường Vi nhìn gì, Lãng Thư Sinh thì thầm.

– Đó là bước chân khổ luyện…

Tường Vi hơi mỉm cười nhìn Lãng Thư Sinh rồi cười nói nhỏ.

– Lãng ca đưa Ngọc Sơn cho em bế để anh còn ăn cơm…

Lãng Thư Sinh thầm cám ơn về cử chỉ tế nhị của Tường Vi. Y biết nàng giành phần ôm con để cho y rảnh tay vừa ăn cơm mà cũng có thể đối phó với kẻ lạ nếu có chuyện bất ngờ xảy ra. Trao con cho Tường Vi xong Lãng Thư Sinh mới cầm lấy đôi đũa. Tường Vi thì thầm.

– Bước chân khổ luyện là bước chân gì vậy Lãng ca?

Vừa ăn Lãng Thư Sinh vừa vui vẻ giải thích.

– Bước chân khổ luyện hay có người còn gọi là bước chân vũ sĩ. Đó là những bước chân thành tựu được bởi sự rèn luyện theo một bộ pháp riêng biệt lâu dần thành thói quen. Nhìn bước chân của một vũ sĩ người ta có thể ước đoán ra phần nào trình độ vũ thuật của hắn…

Lời giải thích của Lãng Thư Sinh khơi động tính tò mò của Tường Vi. Từng sống kề cận bên các cao thủ giang hồ nổi tiếng nhưng nàng lại không chú tâm lắm về vũ thuật. Bây giờ hoàn cảnh đẩy đưa nàng phải sống chung với một vũ sĩ là Lãng Thư Sinh nên ít nhiều gì nàng cũng tò mò muốn biết.

– Thế anh nhận xét người này ra sao?

Dù không nhìn nhưng Lãng Thư Sinh dường như cũng biết những lời đối thoại của mình với Tường Vi chắc lọt vào tai của kẻ lạ.

– Người này phải có công phu khổ luyện cao siêu lắm mặc dù hắn còn trẻ. Ít nhất y phải có từ mười lăm tới hai mươi năm miệt mài khổ luyện…

Trong lúc Lãng Thư Sinh nói thì Tường Vi lại ngước nhìn người khách lạ. Nhờ vậy nàng thấy hắn nhếch môi cười liếc Lãng Thư Sinh. Cặp mắt của hắn sáng lấp loáng thứ hàn quang lạnh ngắt. Nàng rùng mình sờ sợ khi chạm phải ánh mắt của hắn.

– Em hãy nhìn kỹ bàn tay của y…

Lãng Thư Sinh thì thầm một câu ngắn gọn. Tường Vi nhận thấy người lạ có hai bàn tay thật lớn so với người thường nhờ lòng bàn tay lớn và mười ngón tay dài.  Lãng Thư Sinh là người cũng có mười ngón tay dài mà người này còn dài hơn y nữa. Dù không nhìn song dường như có mắt ở sau lưng nên kẻ lạ tới gần chừng ba bước thì y lại ngưng gắp thức ăn mà giơ đôi đũa cây lên. Đang ăn cơm dĩ nhiên cử chỉ giơ đũa đâu có gì khác lạ. Nếu để ý mới biết tuy tay cầm đũa mà y như lắng nghe từng bước chân cũng như bất cử cử chỉ nào của kẻ lạ đang đi tới gần. Y chỉ ăn trở lại khi kẻ lạ ngồi xuống chiếc bàn trong góc. Cuối cùng rồi Tường Vi với Lãng Thư Sinh cũng ăn xong bữa ăn tối. Ôm đứa con trai đang nhắm mắt ngủ say, Tường Vi im lặng nhìn Lãng Thư Sinh móc tiền đưa cho người hầu bàn đoạn nháy mắt ra hiệu cho mình đứng lên. Nhờ vậy nàng thấy ánh mắt sáng như sao của y liếc nhanh về phía chỗ ngồi của kẻ lạ xong rồi mới bước theo sau lưng của mình. Mở cửa nhường cho Tường Vi vào phòng trước Lãng Thư Sinh mới khép cửa lại. Không có nhiều tiền để mướn phòng rộng nên họ chỉ mướn được căn phòng hẹp với cái giường đủ chỗ cho hai người nằm. Nhìn chiếc giường Tường Vi hơi đỏ mặt rồi cười hỏi nhỏ.

– Mình ngủ ở đâu hả Lãng ca?

Lãng Thư Sinh trả lời nhanh như đã có ý từ lâu rồi.

– Em với con ngủ trên giường còn anh sẽ ngồi luyện công…

Dạ tiếng nhỏ Tường Vi ẵm con tới đặt trên giường rồi quay lại thấy Lãng Thư Sinh ngồi xếp bằng trên sàn nhà. Biết vậy nàng lẳng lặng nằm xuống rồi lát sau vì mỏi mệt chìm dần vào giấc ngủ. Gần sáng thức dậy cho con bú nàng thấy Lãng Thư Sinh vẫn ngồi im không động đậy.

 

 

39

Nghe lại chuyện xưa

 

Đường dài hun hút. Trời trưa nắng gắt. Bước song song với Lãng Thư Sinh, đưa tay áo lau mồ hôi chảy trên trán, Tường Vi nhìn quanh quất cảnh vật hoang sơ và vắng vẻ hai bên đường. Hai ngày đi bộ trôi qua khiến cho nàng cảm thấy mệt mỏi nhưng trong lòng lại có chút phấn khởi và nhất là bớt âu lo vì không thấy có ai theo sau lưng của mình. Đường vắng lặng do đó nếu có ai theo dõi Lãng Thư Sinh biết liền và sẽ lên tiếng nói cho nàng biết để đề phòng.

– Mình đang ở đâu vậy Lãng ca?

– Nếu ta không lầm thì mình đang ở đâu đó trong huyện Thống Binh…

Ngừng nói, phóng mắt nhìn về phía trước y quay qua cười nói với Tường Vi.

– Mình đang đi trong địa phận của xã Duy Tinh huyện Thống Binh…

– Làm sao Lãng ca biết mình đang đi trong địa phận xã Duy Tinh?

Cười chúm chiếm Tường Vi hỏi vặn. Quay qua nhìn thấy nụ cười của người đi bên cạnh, Lãng Thư Sinh bật lên tiếng cười vui vẻ. Y biết Tường Vi tìm cách gợi chuyện với mình.

– Tại vì từ cửa Y Bích ta phải noi theo đường làng để về xã Duy Tinh vốn là lị sở của huyện Thống Binh. Ở đây mới có đường đi về huyện Nga Lạc. Em cũng biết Thanh Hóa là vùng đất trù phú vào bậc nhất của nước ta nhờ đất rộng người đông, rừng núi ngút ngàn và có nhiều danh lam thắng cảnh nổi tiếng…

Tường Vi bật cười thánh thót rồi sau đó mới cất giọng nhỏ nhẹ.

– Em đồng ý với Lãng ca về nhận xét đó.

–  Chắc em chưa quên là năm ngoái khi mình từ ngoài bắc vào trong nam để trốn tránh thì mình có đi qua…

Nghe tới đó Tường Vi quay qua nhìn Lãng Thư Sinh với ánh mắt sáng long lanh và nụ cười tươi tắn. Giọng nói thanh thoát của nàng vang lên trong buổi trưa nắng.

– Lãng ca có trí nhớ rất tốt cho nên anh vẫn còn nhớ là mình đã thăm viếng đền Bà Triệu…

– Trí nhớ của em còn tốt hơn ta bội phần…

Tường Vi nói trong tiếng thở dài.

– Mau thật… Người xưa bảo thời gian như bóng câu qua cửa sổ quả không sai… Năm ngoái chúng ta vầy đoàn vào Tân Bình tuy có gian khổ và nguy hiểm nhưng em còn được rất nhiều người bảo bọc bao che. Bây giờ thì…

Tường Vi nghẹn giọng. Im lặng giây lát nàng mới cười quay qua nhìn người bên cạnh. Lãng Thư Sinh thầm thở dài khi thấy hai dòng nước mắt còn đọng trên làn da mặt đã bắt đầu rám nắng của Tường Vi.

– Bây giờ thì em còn có Ngọc Sơn và ta ở bên cạnh. Ta đã nhận lời ủy thác của Long Anh là sẽ bảo bọc em với Ngọc Sơn. Lời hứa đó ta vẫn canh cánh bên lòng…

– Em cảm ơn Lãng ca…

Dường như không muốn nói tới chuyện buồn nên Lãng Thư Sinh cất tiếng nói.

– Mình đi bộ chút nữa rồi kiếm chỗ nào cho em nghỉ mệt và ăn trưa…

– Lãng ca không mệt sao?

– Không. Ta có thể đi một mạch từ sáng tới chiều không cần nghỉ ngơi và ăn uống…

Tường Vi cười gật đầu.

– Em quên là Lãng ca biết võ…

Cười nhẹ Lãng Thư Sinh giải thích.

– Không phải ta biết võ mà đi không mệt. Chỉ vì từ nhỏ tới lớn ta đã luyện tập cách thức đi bộ mà không mệt mỏi…

– Thật hả Lãng ca?

Biết Tường Vi không am tường võ nghệ với lại cũng muốn nói chuyện để làm cho nàng quên đường dài nên Lãng Thư Sinh giải thích cặn kẽ.

– Cơ thể của một người biết võ trên căn bản không khác gì người thường. Chỉ có một điều khác biệt là người biết võ đã được luyện tập theo một cách thức đặc biệt để có đủ sức đối phó lại những gì xảy ra cho họ. Chắc em có nghe Hoàng Đảo Chúa nói về chuyện luyện nội lực?

Tường Vi mỉm cười vì câu hỏi của Lãng Thư Sinh. Nó làm cho nàng nhớ tới vị chúa đảo Hoàng Sa. Trong nhóm các cao thủ hiệp đạo, không kể Lãng Thư Sinh thì nàng lại thân cận với Hoàng Sa Quái Khách hơn nhiều người khác. Lớn hơn nàng nhiều tuổi, được nàng tôn là Hoàng đại ca do đó vị chúa đảo Hoàng Sa coi nàng như đứa em gái nhỏ nên thương mến và chiều chuộng nàng hơn hết. Trong những lúc kề cận Hoàng Sa Quái Khách có khuyên nàng nên luyện nội lực để có được một sức lực tiềm tàng trong cơ thể hầu chống trả lại bệnh hoạn. Y có nói sơ qua về cách thức luyện nội lực mà bước đầu tiên là hít thở. Tuy nhiên vì lúc đó đang mang thai cơ thể mỏi mệt với lười biếng nên nàng chưa có cơ hội để thực hành lời khuyên của Hoàng đại ca. Bây giờ nghe Lãng Thư Sinh nhắc tới chuyện luyện nội lực nàng tò mò muốn biết. Vả lại bây giờ nàng với Lãng Thư Sinh tuy không là vợ chồng mà suốt ngày đêm kề cận bên nhau nên nàng nghĩ đây là dịp tốt để cho mình học võ.

– Hoàng đại ca có khuyên em luyện nội lực để cho người luôn khỏe mạnh mà chưa có dịp. Bây giờ Lãng ca nhắc tới nên em muốn anh chỉ em luyện nội lực. Chắc anh hổng có sợ em biết võ rồi ăn hiếp anh?

Tường Vi bật lên tiếng cười thánh thót khi nói câu cuối cùng. Ngay cả Lãng Thư Sinh cũng không nín được cười khi nghe câu nói đó.

– Ta không sợ khi em biết võ rồi ăn hiếp ta đâu bởi vì chưa biết võ mà ta cũng sợ em rồi…

Tường Vi lại cất tiếng cười vui vẻ vì lời nói của người bạn đồng hành. Hơi mỉm cười Lãng Thư Sinh nói tiếp.

– Ta cũng định nói với em về chuyện luyện nội lực. Nó có nhiều cái lợi cho em lắm. Mỗi người đều có chứa sẵn trong thân thể một nguồn sức lực tiềm tàng cho nên luyện nội lực là cách thức phát huy cái sức lực tiềm tàng đó để dùng làm sức đề kháng lại yếu đau, bệnh tật hoặc bất cứ điều gì làm tổn thương tới cơ thể của mình. Sở dĩ em đi bộ mau mệt mỏi là vì em không sử dụng hết nguồn sức lực tiềm tàng trong thân thể của em…

Nghe tới đó Tường Vi vội lên tiếng ngắt lời Lãng Thư Sinh.

– Vậy khi nào thì Lãng ca mới bắt đầu dạy em luyện nội lực?

Hỏi xong Tường Vi thấy Lãng Thư Sinh quay sang nhìn mình cười mà giọng nói cất lên khá nhiều nghiêm trọng.

– Tối nay. Ta sẽ chỉ dạy em cách điều tức hơi thở. Đó là bước đầu tiên trong việc luyện nội lực…

– Còn Ngọc Sơn thì sao?

Hiểu ý của Tường Vi nên Lãng Thư Sinh trả lời nhanh.

– Ta sẽ lãnh việc dỗ con ngủ lúc ban đêm để cho em an tâm lo việc luyện nội lực. Em chỉ cần luyện mỗi đêm vài giờ là được rồi…

Ngoẹo đầu nhìn Lãng Thư Sinh, Tường Vi cười nói đùa.

– Coi bộ Lãng ca nhất quyết bắt em luyện võ hả. Em hổng thích gọi anh là sư phụ đâu…

Tường Vi cười thánh thót sau khi nói. Nàng càng cười lớn hơn khi nghe câu trả lời của Lãng Thư Sinh.

– Ta cũng không thích làm sư phụ của em đâu…

Nhờ nói chuyện với nhau nên Tường Vi quên đi phần nào mỏi mệt để đi một mạch tới chiều tối mới tới xã Duy Tinh vốn là lị sở của huyện Thống Binh. Vì không muốn cho mẹ con Tường Vi  ngủ ngoài trời nên Lãng Thư Sinh phải trả giá đắt để có được một phòng trọ trên tầng lầu của một quán ăn. Trong lúc ngồi chờ thức ăn, Lãng Thư Sinh mới nói với Tường Vi.

– Sáng mai mình phải thức dậy thật sớm để đi tới địa giới phân chia hai huyện Thống Binh và Nga Lạc. Nghỉ một đêm ở đó rồi mình sẽ dùng đường nhỏ tới huyện lỵ Nga Sơn. Em chịu khó đi bộ…

Tường Vi cười khẽ gật đầu. Nàng nhận thấy mấy lúc gần đây Lãng Thư Sinh tỏ ra rất quí trọng và chiều chuộng nàng hơn lúc trước. Bất cứ việc gì y cũng hỏi ý kiến của nàng chứ không tự ý quyết định. Biết nàng chưa quen với cuộc sống kham khổ, ăn quán ngủ đường, không chịu được nắng mưa sương gió nên y không tiếc tiền tiêu khi có dịp. Chỉ có chuyện mướn xe ngựa đi cho nhanh thì y không làm vì sợ bị người ta chú ý và đến tai của nhân viên do thám nên hai người phải đi bộ và đôi lúc phải giả dạng nữa.

– Lãng ca tính còn bao xa nữa mình mới về tới đảo Cát Bà?

Im lặng giây lát Lãng Thư Sinh mới chậm chạp trả lời.

– Nếu xuông xẻ thì mình còn chừng nửa tháng đi bộ…

Tường Vi không hỏi nữa khi thấy hầu bàn mang thức ăn ra. Hai người ăn xong rồi vội vàng về phòng. Tắm rửa, thay đổi y trang cũng vừa lúc chạng vạng tối. Cho con bú no nê và chơi đùa giây lát xong Tường Vi bèn dỗ con ngủ vì nàng muốn rảnh rang để được Lãng Thư Sinh chỉ dạy cách thức luyện nội lực. Đợi cho con ngủ say Tường Vi mới lên tiếng.

– Lãng ca… Em sẵn sàng…

Khẽ gật đầu Lãng Thư Sinh tới ngồi đối diện với Tường Vi. Nàng nhìn tư thế ngồi kỳ lạ của Lãng Thư Sinh. Bàn chân phải lòn dưới chân trái đặt lên đùi trái, bàn chân trái lòn dưới chân phải đặt lên đùi bên phải, lưng thẳng, vai thẳng, hai cánh tay gấp lại đặt hờ lên đùi, bàn tay tả đặt vào lòng bàn tay hữu, hai ngón tay cái gần chạm nhau; y ngồi trên sàn vững vàng như người ta ngồi trên đất bằng. Nàng nghe giọng nói trầm và chậm rãi vang lên bên tai của mình.

– Ðây là thế tọa thiền mà sư  phụ của ta thường gọi là tư thế phật ngồi. Ðây cũng chính là tư thế mà lúc lên năm, lên sáu ta đã được sư phụ chỉ dạy trong bài học vở lòng về khổ luyện nội lực. Hít vào đếm là một, thở ra đếm là hai cứ như thế tuần tự tới mười xong bắt đầu trở lại một mà không bị lầm lẫn và sơ sót. Qua một thời gian lâu hay mau tùy theo sự chuyên cần luyện tập người ta sẽ bước sang giai đoạn thứ nhì. Hít vào thở ra đếm là một, cứ như thế tới mười xong bắt đầu trở lại. Sau thời gian tọa thiền lâu dài tạp niệm sẽ từ từ lắng đọng giống như nước nếu để yên các chất cặn bả và dơ bẩn sẽ từ từ lắng xuống đáy…

Vâng theo lời chỉ dạy, Tường Vi ngồi theo tư thế phật ngồi, hít vào đếm là một, thở ra đếm trong trí là hai và cứ như thế tuần tự tới mười xong trở lại một.

– Lãng ca… Em đau chân…

– Ta biết… Vì em tập ngồi thiền lúc cơ thể đã trưởng thành nên xương cốt cứng. Tuy nhiên từ từ em sẽ quen và không còn bị đau nữa. Em có thể ngồi theo cách ” bán kiết già ” tức không có lòn bàn chân mà chỉ gác chân trái lên đùi phải và chân phải lên đùi trái…

Nói xong thấy Tường Vi vẫn ngồi theo tư thế cũ Lãng Thư Sinh mỉm cười không nói gì hết.

– Em cứ đếm hụt hoặc không nhớ là mình đã đếm tới đâu. Tại sao vậy?

– Tại vì trong tâm của em còn có nhiều tạp niệm. Đó là những ý tưởng lộn xộn bắt nguồn từ tâm trí của em. Lo âu, sợ sệt, vui buồn, giận dữ, hay bất cứ cái gì dẫn tới sự suy nghĩ đều là tạp niệm…

– Làm sao em dẹp bỏ tạp niệm?

– Em không cần phải dẹp bỏ tạp niệm. Cứ giữ cho thân không động thì tâm của em sẽ an tịnh. Tạp niệm cũng như những chất dơ bẩn ở trong nước để lâu sẽ lắng đọng xuống đáy. Theo thời gian tập luyện và khi thân và tâm của mình tịnh thì tạp niệm sẽ từ lắng đọng giống như chất cặn bả từ từ lắng đọng xuống đáy. Em cứ đều đặn hít thở mà đừng có quan tâm tới chuyện mình đếm đúng hoặc sai. Nên nhớ hơi thở nuôi sống mình. Em không ăn một tháng, nhịn uống nước tuần lễ chưa chết song chỉ cần không hít thở năm ba phút là em sẽ lìa bỏ Ngọc Sơn với anh. Bởi vậy mà hơi thở quan trọng nhất…

Không hỏi nữa Tường Vi ngồi im tập hít thở và học đếm như đứa trẻ mới bắt đầu học chữ. Từng sát na trôi qua trong đêm vắng và nàng cũng chìm theo hơi thở của mình cho tới khi tiếng oe oe của Ngọc Sơn đưa nàng trở về với đời thường. Quay sang nhìn nàng thấy được nụ cười và ánh mắt quan hoài của Lãng Thư Sinh đang ngồi bên cạnh.

– Ta muốn giúp em lắm nhưng chuyện cho con bú thì ta không thể…

Bật lên tiếng cười vui vẻ Tường Vi đứng dậy bước tới chỗ con đang khóc. Nằm xuống vạch áo ra cho con bú nàng thấy Lãng Thư Sinh vẫn còn trong tư thế phật ngồi. Nhận xét kỹ nàng thấy thế ngồi đó thật an nhiên, tự tại và vững chãi. Bây giờ nàng mới nghiệm ra câu ” thân không động thì tâm cũng không động. Thân vững thì tâm bình…”

 

*****

Hừng đông. Lưng đèo Ngọc Sơn, tay ôm gói hành lý cồng kềnh trong đó chứa hai thanh kiếm và lương thực, Lãng Thư Sinh sóng bước với Tường Vi trên con đường từ xã Duy Tinh của huyện Thống Binh đi về xã Bình Lâm thuộc huyện Chi Nga hay còn gọi là Nga Lạc. Hai bên đường cỏ cây còn ngậm sương buổi sớm mai. Chỉ mang có gói hành lý nhỏ và nhẹ gồm quần áo của mình và con, Tường Vi rán bước kịp theo Lãng Thư Sinh.

– Em thấy khỏe không?

– Dạ khỏe… Em cảm thấy khỏe khoắn hơn ngày hôm qua. Với lại em cũng thấy tâm hồn mình thư nhàn. Có phải vì sự hít thở và ngủ ngon…

Cười nhẹ Lãng Thư Sinh gật đầu.

– Đúng. Em chỉ tập có một đêm mà đã thấy chút chút khác lạ. Nếu chuyên cần luyện tập hằng đêm thì em sẽ thấy còn nhiều chuyện lạ hơn…

– Như…

Tường Vi ngắt lời. Rồi như nhớ ra nàng bụm miệng cười nhìn người bạn đồng hành.

– Em xin lỗi đã ngắt lời anh…

Lãng Thư Sinh cười hiền.

– Không có chi. Em thông minh và chịu khó suy nghĩ cho nên em sẽ tự mình nghiệm ra nhiều điều hữu ích mà không cần anh chỉ dạy.

Tường Vi cười cúi nhìn xuống bước chân của mình xong ngước lên cười hỏi một câu mà khi nghe xong Lãng Thư Sinh cười gật gù.

– Em có thể vừa bước đi vừa hít thở được không Lãng ca?

– Được chứ. Chỉ có điều khó khăn cho người mới bắt đầu là giữ cho tâm của mình không động. Em cũng biết là khi thân động thì trí động rồi trí động lại làm cho tâm giao động. Tuy nhiên em cứ thử đi. Biết đâu…

Được Lãng Thư Sinh khuyến khích, Tường Vi vừa đi vừa tập hít thở và đếm hơi thở của mình. Hít vào đếm một, thở ra đếm hai. Hít vào đếm là ba thở ra đếm là bốn. Hít vào năm thở ra sáu. Hít vào là bảy thở ra là tám. Hít vào đếm 9 thở ra đếm mười và sau đó bắt đầu trở lại. Bước đi một lúc Tường Vi cảm thấy có điều gì trục trặc giữa bước chân và hơi thở của mình. Nàng chợt nghĩ ra một điều là tại sao mình không hòa hợp bước chân với hơi thở. Ngay lúc mũi hít vào, trí nàng đếm một thì cùng lúc đó chân phải cũng nhích động để bước tới rồi khi thở ra thì trí đếm hai thì chân trái cũng tự động bước lên. Cứ tuần tự như vậy mà nàng vừa hít thở, vừa đếm, vừa bước đi mải miết như quên mất thời gian, cảnh vật và luôn cả người bên cạnh. Lúc nào cũng quan tâm và để ý tới mọi cử chỉ của Tường Vi do đó Lãng Thư Sinh tỏ ra ngạc nhiên và thích thú khi thấy nàng mắt mở ra nhìn về phía trước mà chân vẫn bước đều đặn như không có vẻ gì mệt mỏi. Lạ lùng về điều đó y vận sức xuống chân bước nhanh hơn để vượt qua mặt của Tường Vi trong lúc nàng vẫn đều đặn bước không nhanh không chậm nhưng chỉ cách sau y chừng một bước. Như nghiệm ra điều gì y mỉm cười lẩm bẩm.

– Thật là sáng dạ và chịu khó suy nghĩ…

Vừa nói xong câu đó Lãng Thư Sinh nghiêng vành tai lắng nghe. Có tiếng bước chân vang trên con đường vắng không thấy bóng người nào đi hết. Lát sau tiếng bước chân nghe lớn hơn. Nhờ nhãn lực cực tinh y thoáng thấy xa xa nơi khúc quanh hiện ra một bóng người càng lúc càng gần hơn. Lãng Thư Sinh cau mày. Y nghe được tiếng bước chân nhẹ êm và nhặt khoan đều đặn khác với bước chân của người thường. Người không biết võ khi đi theo bẩm sinh sẽ đặt nguyên cả bàn chân xuống đất cùng một lượt. Vì vậy mà gây ra tiếng động lớn hơn. Nếu họ bước càng nhanh hoặc chạy nhanh thì tiếng bước chân càng lớn hơn, vang xa hơn khiến người khác dễ dàng nghe được. Trong khi người luyện võ khi bước đi họ đặt ngón chân xuống trước rồi sau đó mới tới gót chân. Cũng vì cách đi này mà bước chân của họ nhẹ, êm và ít gây ra tiếng động hơn. Những người chuyên luyện về khinh công còn đặc biệt hơn nữa là khi đi họ chỉ bước trên mười ngón chân mà thôi. Do đó bước chân của họ có thể nói nhẹ và êm gần như tiếng lá rụng. Lắng nghe tiếng bước chân của người lạ đang đi trên đường Lãng Thư Sinh nhận ra tiếng bước chân nhẹ, êm và nhặt khoan đều đặn song vẫn còn tiếng vang chứng tỏ người lạ tuy là một vũ sĩ giang hồ nhưng thuật khinh công chưa tới mức cao thâm. Lưng đèo Ngọc Sơn, song hành với Tường Vi nhưng Lãng Thư Sinh lại lưu tâm tới người đi sau lưng mình trong lúc Tường Vi vẫn thản nhiên bước vì nàng không nghe được tiếng bước chân còn cách chừng trăm bước. Lát sau người lạ chỉ còn cách họ mươi bước rồi bóng người vượt nhanh qua chỗ họ đang đi. Ngay lúc đó Tường Vi bật lên tiếng kêu. Nàng nhận ra người vừa vượt qua mặt mình chính là kẻ lạ đã vào quán ăn ở Y Bích. Cách ăn mặc của y rất lạ đời nên nàng nhận ra ngay.

– Lãng ca… Mình đã gặp người này…

Mắt không rời kẻ lạ, Lãng Thư Sinh nhẹ lên tiếng.

– Ta biết… Hi vọng y không gây rắc rối với mình…

Nghe câu nói đó Tường Vi quay qua nhìn Lãng Thư Sinh. Hiểu ý y cười giải thích.

– Xuyên qua cách ăn mặc ta đoán y là một vũ sĩ mới lộ diện trong giang hồ. Thường thường khi một vũ sĩ giang hồ muốn nhập giang hồ họ phải được sự đồng ý hoặc cho phép của sư phụ hay bậc trưởng thượng. Nói cách khác họ phải vượt qua sự khảo nghiệm rất khắt khe và khó khăn như phải đánh bại sư phụ…

– Đánh bại sư phụ. Làm sao mà học trò có thể giỏi võ hơn để đánh bại thầy được…

Mỉm cười Lãng Thư Sinh quay qua nhìn Tường Vi.

– Em có nghe chuyện xuất môn của Hải Âu Xứ Kiếm chưa?

Nghe tới đó Tường Vi cười reo lớn.

– Có nghe rồi. Anh ấy có kể cho em nghe là muốn được rời đảo để du lãng giang hồ anh ấy phải vượt qua mười cửa ải được trấn giữ bởi chín vị hộ pháp và sau cùng là thân phụ của anh ấy…

Lãng Thư Sinh cười gật đầu nói thêm.

– Hải Âu Xứ Kiếm phải giao đấu với phụ thân là vị chúa đảo tiền nhiệm và phải thắng ông ta thì mới được truyền chức chúa đảo và được phép vào đất liền hành hiệp giang hồ. Y đã xé được vạt áo của đối thủ. Đó là cách chứng minh y có chân tài thực học để xứng đáng được toàn thể môn sinh tôn làm chúa đảo.

– Em muốn hỏi anh một câu là…

Thấy Tường Vi ngừng lại nhìn mình tủm tỉm cười, Lãng Thư Sinh biết câu hỏi của nàng khó mà trả lời. Tuy nhiên y vẫn vui vẻ thốt.

– Em cứ hỏi đi đừng ngại. Nếu biết anh sẽ trả lời còn không biết anh sẽ nói không biết.

– Anh với Hải Âu Xứ Kiếm và Hoàng Sa đảo chúa ai giỏi võ nhất?

Nghe xong câu hỏi đó Lãng Thư Sinh bật cười ha hả.

– Không có ai giỏi võ hơn ai hết. Luận về quyền thuật thì anh không bằng Hoàng đại ca của em. So về kiếm thuật thì không chắc anh hơn được Hải tiểu ca của em. Còn so bì về thuật phi hành thì ba người có thể ngang nhau hoặc có thể anh chạy nhanh hơn họ chút chút. Tuy nhiên nói về thuật phi hành thì Lưỡng Xúc Thư Sinh đứng đầu. Trong giới giang hồ Đại Việt hiện nay theo anh biết thì chẳng có ai sánh được với y. Y chạy còn nhanh hơn ngựa chạy…

– Chạy nhanh hơn  ngựa?

Nghe câu hỏi và thấy Tường Vi nhìn mình với vẻ nghi ngờ Lãng Thư Sinh cười nói tiếp.

– Em còn nhớ lúc mình trốn khỏi Hoa Lâm rồi chạy vào Tân Bình đi giữa đường mình gặp Lưỡng Xúc Thư Sinh…

– Em nhớ. Anh ấy cho em với anh Long Anh cởi con ngựa Hắc Phong…

Khẽ gật đầu Lãng Thư Sinh vui vẻ nói.

– Hắc Phong là con thần mã có sức chạy ngàn dặm mà không mỏi mệt…

Ngước nhìn trời thấy mặt trời gần đứng bóng Lãng Thư Sinh quay qua hỏi Tường Vi.

– Em mệt chưa. Nếu em mệt thì mình nghỉ ăn trưa. Còn nếu em chưa mệt thì mình đi tiếp. Trong lúc đi ta sẽ kể cho em nghe một câu chuyện có liên quan tới Lưỡng Xúc Thư Sinh…

Từ khi quen biết với Lãng Thư Sinh rồi sau đó được nhóm giang hồ hiệp đạo cứu mạng hai vợ chồng ở Hoa Lâm và giúp đỡ họ vào Tân Bình, Tường Vi rất có thiện cảm và mến mộ các vũ sĩ giang hồ. Nay nghe Lãng Thư Sinh muốn kể cho mình nghe câu chuyện về Lưỡng Xúc Thư Sinh thì đâm ra rất hứng thú muốn nghe chuyện giang hồ.

– Trời còn sớm mà anh. Em cũng chưa mệt và đói bụng. Anh kể đi anh… Em muốn biết vì sao Lưỡng Xúc Thư Sinh được mọi người gán cho cái tên ” con ngựa hai chân…”

Tường Vi cười hắc hắc sau khi nói. Gật gù Lãng Thư Sinh hắng giọng kể.

Với ý định bành trướng ảnh hưởng cũng như  lãnh thổ, năm kỷ tỵ vua Lý Thái Tông gã Triều Dương công chúa cho Thân Thiệu Thái, châu mục châu Lạng. Tới năm bính tý vào tháng ba, nhà vua lại gả công chúa Kim Thành cho châu mục châu Phong là Lê Tông Thuận. Rồi sau đó vào tháng tám lại gả công chúa Trường Ninh cho châu mục châu Thượng Oai là Hà Thiện Lãm. Từ đó vùng đất mênh mông giáp với nước Đại Lý và hai tỉnh Lưỡng Quảng biến thành đất nhà của Lý triều.

Trải qua hai trăm năm, giới giang hồ Đại Việt nói riêng và dân chúng châu Lạng đều nghe danh biết tiếng họ Thân, đặc biệt nhất là Thân Trọng Anh Hùng. Tuy có họ hàng với vua, tuy giàu sang từ trong trứng nước, tuy không từng lưu lạc giang hồ; nhưng họ Thân quen biết hết các trang chủ của Thập Nhị Hiền Trang, chưởng môn nhân của các phái võ nổi tiếng trong nước cũng như nhiều vũ sĩ giang hồ tăm tiếng.

Thân gia trang không lúc nào không có khách, khách giang hồ lẫn lái buôn ngựa. Mã trường của Thân Trọng Anh Hùng tọa lạc trong vùng Nước Hai, rộng ngàn dặm và nuôi hàng chục ngàn con ngựa để cung cấp cho binh đội của triều đình cũng như các lái buôn ngựa của vùng Lưỡng Quảng.

Mặt trời từ từ khuất sau rừng cây xanh thẳm cùng lúc với đèn đuốc bật cháy sáng rực quanh gia trang của Thân Trọng Anh Hùng. Hai dãy bàn đặt song song với nhau đầy đặc người ngồi. Họ vừa ăn uống cười nói ồn ào. Dân sống miệt rừng miệt núi mà. Ăn to nói lớn thêm ít lễ nghi phiền toái.

– Không dấu chi nị à… ngộ từ bên Tàu sang đây cốt y mua con ngựa tốt ấy à… Ngộ nghe người ta đồn xứ An Nam nhất là vùng Nước Đôi này có nhiều ngựa tốt, ngựa hay lắm cà…

Đó là cái giọng nói tiếng nôm lơ lớ của người khách mới tên Vòng Thầu. Cư ngụ ở Hồ Quảng mà họ Vòng cũng lặn lội sang đây để mua ngựa về làm quà tặng cho người quen lớn.

– Vòng Thầu đừng lo… Tôi sẽ tìm cho nị một con ngựa tốt nhất chỉ sợ nhiều tiền lắm…

Thân Trọng Nghĩa cười nói với Vòng Thầu. Y là con trai trưởng kiêm chức tổng quản của Thân gia trang.

– Hầy… Cái đó nị đừng có lo… Tiền bạc mà nhằm nhò gì…

Hút một hơi dài rượu cần Vòng Thầu cười ha hả nói tiếp:

– Nói thật với nị nghe… Ngộ sang đây tìm mua ngựa nhưng có điều là ngộ không có rành về ngựa lắm… Nị biết nhiều về ngựa nói cho ngộ nghe chơi…

Trao ống hút rượu cho người ngồi cạnh, Thân Trọng Nghĩa hướng về một tráng niên tuổi ước năm mươi xong hắng giọng:

     – Thưa cha… Con nghĩ rằng nếu nói về ngựa thời ở đây không ai bằng cha cả…

Thân Trọng Anh Hùng cười nhẹ:

– Nói về ngựa thời ta cũng không biết nhiều hơn mọi người ở đây. Tuy nhiên Vòng Thầu đã hỏi ta xin trả lời. Ngựa là con vật đặc biệt nhất trong các con thú mà chúng ta nuôi như trâu, bò, chó, mèo, heo… Nó là con thú rất khôn ngoan, trung thành và dễ dạy…

Thân Trọng Anh Hùng ngừng lại nhìn mọi người:

– Ông bà mình có nói một câu là ” Trai khôn tìm vợ chợ đông, Gái khôn tìm chồng giữa chốn ba quân “. Câu nói này rất đúng với ngựa. Nó là con vật chuyên đi tìm đúng chủ để thờ, nhất là với những con ngựa hay. Chư vị chắc có nghe nói tới con ngựa xích thố của Lữ Bố và Quan Vân Trường. Lữ Bố nổi tiếng thiên hạ vô địch cũng nhờ phần nào vào sức của con ngựa xích thố. Quan Vân Trường lừng danh kim cổ cũng nhờ sức của con ngựa thần này. Khi Vân Trường bị giết thời con ngựa xích thố cũng nhịn ăn mà chết theo chủ…

Ngừng lại hút một hơi rượu dài ông ta cất giọng trầm trầm. Giọng nói của ông ta vang lên giữa không khí lạnh căm và u tịch của núi rừng. Tiếng gió hú lùa qua thung vắng. Ánh đuốc cháy bập bùng. Lửa nổ tí tách.

– Người ta có tướng thời ngựa cũng vậy. Một con ngựa tốt, một con ngựa hay cần phải có đầu to mà vuông, mắt sáng, xương sống cứng, bụng thon, bốn chân dài, quầng mắt cao, mũi to, miệng trong đỏ, ống xương chân tròn và dài, tai gần nhau mà vểnh về đằng trước và cuối cùng là vai nhỏ mà dày. Trong phép xem tướng ngựa, điều kiêng kỵ trước nhất là tam luy và ngũ nô rồi sau đó mới xem xét các bộ phận khác. Cổ to mà đầu nhỏ là nhất luy; xương sống yếu mà bụng to là nhị luy; đùi nhỏ mà mông to là tam luy. Đầu to tai cúp là nhất nô; cổ dài không bờm là nhị nô; nửa trên ngắn nửa dưới dài là tam nô; chân to mà sườn ngắn là tứ nô; hông lõm mà vế mỏng là ngũ nô. Một con ngựa mà phạm vào trong tam luy và ngũ nô này thời không thể nào trở thành con ngựa hay được. Tuy nhiên…

Thân Trọng Anh Hùng hút một hơi rượu dài. Mọi người ngồi trong bàn tiệc nhận thấy là tuy tuổi khoản năm mươi song họ Thân còn mạnh khỏe lắm. Điều này tỏ lộ qua giọng nói trầm mà sang sảng và nhất là cung cách uống nhiều ăn mạnh của ông ta.

– Mã trường của lão phu nuôi hơn một vạn con ngựa đủ loại từ vàng trắng đen đỏ, từ ngựa hay tới ngựa thường. Trong số vạn con ngựa này có một con ngựa thật dị kỳ. Gọi nó là con ngựa chứng cũng được mà gọi nó là thần mã cũng được. Từ lúc bắt được nó cho tới nay không một ai ngồi trên lưng của nó được. Ngay cả lão phu cũng chỉ cỡi nó một lần rồi thôi. Tuy là con ngựa chứng bất trị nhưng nó chạy nhanh vô cùng. Nó chạy nhanh như gió bởi vậy lão phu mới đặt cho nó cái tên là Hắc Phong. Con Hắc Phong có sức đi ngày ngàn dặm và chạy nhanh hơn chim bay hay thuật phi hành của một vũ sĩ giang hồ…

– Kẻ này không tin như vậy…

Một giọng nói từ cuối bàn cất lên ngắt ngang câu nói của Thân Trọng Anh Hùng. Mọi người chú mục vào kẻ đã thốt ra câu nói trên. Đó là một thanh niên trẻ tuổi, niên kỹ chắc vào khoảng không quá ba mươi, mặc chiếc áo đen cộc tay và đầu tóc chơm bơm dường như lâu ngày chưa được cắt tỉa. Dù ăn mặc rách rưới và dơ dáy, nhưng thanh niên lại có gương mặt sáng sủa với ánh mắt sáng long lanh và nụ cười tươi tắn dễ gây thiện cảm với người khác.

Biết mọi người đang nhìn mình thanh niên hướng về Thân Trọng Anh Hùng cười nói:

– Thân đại hiệp thứ cho lời nói thẳng. Tôi biết đại hiệp có con thần mã có thể ngày đi ngàn dặm đường, tuy nhiên một vũ sĩ giang hồ cũng có thể chạy nhanh không kém gì con ngựa Hắc Phong của đại hiệp…

Thân Trọng Anh Hùng cười cười chưa kịp nói gì hết thời Thân Trọng Nghĩa lại lên tiếng trước. Vít hơi rượu cần y lập lại câu nói của thanh niên:

– Kẻ này không tin như vậy…  Không tin một vũ sĩ giang hồ có thể chạy nhanh hơn ngựa nhất là con Hắc Phong…

Tủm tỉm cười thanh niên hắng giọng:

– Thân tổng quản dám đánh cược không?

Thân Trọng Nghĩa hỏi lại:

– Đánh cược như thế nào?

Nở nụ cười tươi tắn thanh niên ăn mặc lam lũ trả lời:

– Tôi sẽ chạy đua với con Hắc Phong…

Ngừng lại hướng về đầu bàn nơi Thân Trọng Anh Hùng đang ngồi y thong thả tiếp:

– Nếu may mắn thắng cuộc đua thời tôi sẽ là chủ nhân của con thần mã, nhược bằng thua cuộc thời kẻ này sẽ ở lại đây chăn ngựa cho Thân đại hiệp suốt đời… Thân đại hiệp nghĩ sao?

Thân Trọng Anh Hùng đưa tay vít lấy cần uống rượu đoạn từ từ hút một hơi chậm và dài. Trong lúc đó ông ta suy nghĩ thật nhanh. Biết con Hắc Phong là thần mã mà thanh niên dám so tài tất nhiên y phải sở cậy vào điều gì. Phần mình tuy làm chủ con ngựa hay mà không dùng được nó thời cũng vô ích mà thôi. Chi bằng đem con ngựa ra đánh cá nếu may mắn ông ta sẽ có thêm được tên chăn ngựa.

– Lão phu bằng lòng điều kiện của túc hạ. Tuy nhiên trước khi so tài lão phu muốn nói cho túc hạ biết là túc hạ sẽ phải chạy mười vòng của mã trường. Mỗi một vòng là hai dặm do đó túc hạ phải chạy hai mươi dặm đường. Túc hạ bằng lòng không?

Hút một hơi rượu dài thanh niên cười sang sảng:

– Tôi đồng ý… Đường dài mới biết ngựa hay thưa Thân đại hiệp…

Cười ha hả khi nghe câu nói của thanh niên Thân Trọng Anh Hùng vỗ tay:

– Bay đâu… Thắp đuốc cho đại hiệp đây so tài chạy đua với Hắc Phong…

Dứt lời ông ta đứng lên cùng với mọi người kéo ra mã trường. Thân Trọng Nghĩa huy động hơn trăm gia đinh chia nhau thắp đuốc. Thoáng chốc vòng đua dài hai dặm đường sáng rực trong bóng đêm thâm u. Gió thổi vù vù. Đuốc cháy bập bùng.

Thanh niên thong thả bước ra đứng giữa vòng đua. Bây giờ mọi người mới thấy y vóc người gầy cao, mặc bộ quần áo bằng vải thô cũ mèm và đi chân trần. Thoạt trông y không có dáng vẻ gì đặc biệt để tỏ lộ mình là một vũ sĩ giang hồ luyện được thuật phi hành siêu đẳng. Bởi vì phải khổ luyện được thuật phi hành chạy nhanh hơn ngựa, y mới dám so tài với Hắc Phong, con thần mã nổi danh ngày đi ngàn dặm.

Thân Trọng Nghĩa cùng với ba gia đinh lùa con Hắc Phong ra vòng đua. Nó không có yên cương gì hết, bởi vì chẳng có ai đủ tài để cỡi nó, cũng như nó không chịu cho ai ngồi lên lưng. Mọi người chăm chú nhìn con ngựa ô cao lớn. Thanh niên vóc thân cao hơn người thường cái đầu mà con ngựa còn cao hơn y cả gang tay. Ngay cả một người không biết nhiều về ngựa cũng thấy Hắc Phong là con ngựa hay với vóc dáng mạnh khỏe và hùng dũng.

Thanh niên và con ngựa đứng song song với nhau. Thân Trọng Anh Hùng vuốt ve con ngựa ô xong nói lớn:

– Hắc Phong… Người ta bảo nuôi quân ba năm dụng một giờ. Ta đây dù không cỡi được ngươi song vẫn chăm sóc ngươi đàng hoàng và cẩn thận. Hôm nay túc hạ đây muốn so tài với ngươi. Vậy ngươi hãy trổ tài cho mọi người xem và nhất là không làm hổ danh Hắc Phong thần mã…

Con ngựa ngẩng đầu lên hí tiếng thật dài như hiểu lời nói của chủ nhân. Bốn vó của nó cào cào trên mặt đất như sẵn sàng trổ tài. Quay sang thanh niên Thân Trọng Anh Hùng hỏi gọn:

– Túc hạ sẵn sàng…

Thanh niên chầm chậm gật đầu.

– Hắc Phong… Đi…

Dứt câu Thân Trọng Anh Hùng vỗ vào mông con ngựa một cái thật mạnh. Được lệnh của chủ nhân con ngựa ô vọt tới như làn gió đen mờ và bỏ xa kẻ thi tài với nó hàng chục trượng. Toàn thể khách lẫn người trong Thân gia trang đứng dài dài theo vòng đua chứng kiến cuộc so tài hiếm có. Dưới ánh đuốc cháy bập bùng hòa lẫn trong tiếng gió gào qua thung vắng người người im lặng nhìn cảnh tượng con ngựa ô bay đi trong bóng đêm. Con Hắc Phong vừa dứt một vòng trong lúc đối thủ của nó chỉ mới được nửa vòng.

– Hắc Phong… Hắc Phong… Nhanh… Nhanh lên…

Dường như hiểu ý mọi người, con ngựa ô cất tiếng hí dài tuôn đi nhanh hơn gió cuốn. Hai vòng qua nhanh. Khoảng cách của hai bên vẫn giữ nguyên như cũ. Ba vòng. Rồi bốn vòng.

– Thân đại hiệp nghĩ sao?

Wòng Thầu lên tiếng hỏi Thân Trọng Anh Hùng. Trầm ngâm giây lát ông ta mới trả lời:

– Lão phu thực tình không đoán được. Dám mở miệng so tài với ngựa tất nhiên y phải sở cậy vào thuật phi hành siêu đẳng của mình. Điều mà lão phu nhận thấy là y chỉ kém con Hắc Phong có nửa vòng đua mà thôi. Nếu qua vòng thứ năm hay thứ sáu mà y tụt lại hoặc con Hắc Phong bứt đi thời y kể như thua cuộc…

Đám gia đinh và con cháu của Thân Trọng Anh Hùng hò hét la ó rầm trời khi con Hắc Phong dứt vòng thứ năm. Thanh niên lẻo đẽo theo sau và khoảng cách giữa y với con ngựa thủy chung vẫn là nửa vòng. Thân Trọng Anh Hùng mỉm cười khi con Hắc Phong vọt qua mặt ông ta để kết thúc vòng thứ năm. Vòng thứ sáu qua thật nhanh. Vị trang chủ nổi tiếng cười hà hà một cách thích thú.

– Y thua… thua rồi…

Tuy nhiên ông ta ngưng bặt khi thấy sự kiện là lạ xảy ra trong vòng đua thứ bảy. Khoảng cách nửa vòng giữa thanh niên và con Hắc Phong được thu ngắn lại dần dần cho tới dứt vòng thứ tám thời thanh niên chỉ còn cách con ngựa ô độ năm trượng. Mọi người lên tiếng bàn tán còn đám gia đinh thôi hò hét la lối để cổ động cho gà nhà. Đôi mày lưỡi mác của Thân Trọng Anh Hùng nhăn tít, trong lúc Thân Trọng Nghĩa bặm môi và hai bàn tay nắm chặt lại vì hồi hộp và kích thích tột độ. Toàn thể mấy trăm người xem đứng im lặng như tượng khi chứng kiến cảnh thanh niên bám đuôi con Hắc Phong và cả hai biến thành cơn gió cuốn đi nhanh khủng khiếp. Vòng thứ mười và cũng là vòng kết thúc bắt đầu. Mấy trăm người; kẻ trợn mắt, kẻ bặm môi, kẻ nắm chặt hai bàn tay lại với nhau; tất cả đồng nín thở để mục kích thanh niên chạy song song với con thần mã. Nửa vòng đua nửa thôi. Thân Trọng Anh Hùng lặng người khi thấy đang chạy song song với ngựa thanh niên rướn người lên cùng với hai chân của y dài ra gấp đôi. Mỗi bước chân của y xa cả trượng.

– Ồ…

Mấy trăm cái miệng đồng buột kêu một tiếng ngắn gọn dường như sự kinh dị, bàng hoàng và thảng thốt khiến cho họ chỉ còn biết buột miệng kêu một tiếng đó mà thôi. Đang chạy ngang đầu con ngựa thân hình của thanh niên như dài ra gấp đôi và với mỗi bước chân xa cả trượng y từ từ qua mặt con Hắc Phong rồi sau đó biến thành cơn gió xoáy đi tới đâu bụi đất bốc lên mịt mù tới đó. Người người không hẹn hò hét hoan hô kẻ thắng cuộc. Thanh niên dừng lại trong lúc con Hắc Phong vẫn tiếp tục chạy khiến cho Thân Trọng Nghĩa phải hét gia đinh cỡi ngựa kèm theo để ngăn nó lại.

Bước tới chào mừng, Thân Trọng Anh Hùng vui vẻ cười nói với thanh niên:

     – Thuật phi hành của túc hạ vô cùng trác tuyệt. Túc hạ xứng đáng làm chủ con Hắc Phong…

Cung kính ôm quyền thi lễ với Thân Trọng Anh Hùng, thanh niên nhẹ cười:

     – Đa tạ… Tại hạ cạn lực rồi… May mà hơn được Hắc Phong một bước…

Quay nhìn con ngựa đang thở phì phò vị trang chủ Thân gia trang cười ha hả:

– Bây giờ tới phiên túc hạ ngồi trên lưng của nó…

Cười thành tiếng thanh niên quăng mình lên lưng ngựa. Con Hắc Phong hí tiếng dài dựng đứng thân hình rồi lồng lộn, hất trái nhảy phải, nghiêng bên này ngã bên kia cố tình hất ngả người đang cởi trên lưng của mình. Tuy nhiên thanh niên vẫn bám cứng trên lưng ngựa. Lát sau có lẽ thấm mệt con thần mã thôi lồng lộn. Nhảy xuống đất thanh niên đưa bàn tay đặt lên đầu con ngựa. Mọi người nhìn đăm đăm con ngựa ô nặng mấy trăm cân run bần bật rồi sau cùng hai chân trước khụy xuống.

– Hắc Phong… Ngươi hãy theo ta lưu lạc giang hồ…

Con ngựa ô hí tiếng dài như hiểu ý của chủ nhân. Cười ha hả thanh niên bay mình lên lưng. Con Hắc Phong vọt đi như cơn gió vọng lại câu nói:

– Đa tạ Thân đại hiệp đã tặng ngựa quý… Lưỡng Xúc Thư Sinh tôi xin tái kiến…

Câu nói chưa dứt người với ngựa mất hút trong bóng đêm thâm u của núi rừng…

 

 Trang 3

Advertisements

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

w

Connecting to %s