Sát Đát Nhân

7

Giữa đàng gặp nhau

 

Trời xế chiều. Một khách bộ hành lững thững đi trên con đường đất đỏ nối liền lộ Diễn Châu với Vinh Sơn, một xã xa xôi ít dân cư vì nằm gần biên giới của Đại Việt và Lão Qua. Đây là vùng đất bị hoành hành bởi trộm cướp biên giới mà quan quân địa phương không có cách gì tiễu trừ được. Lũ giặc cướp này từ bên kia biên giới kéo sang cướp phá xong rút về ẩn náu trong vùng rừng núi hoang vu.

   Vào lúc chập choạng tối y dừng lại trước một con sông nhỏ. Phía bên kia là xã lỵ với đèn lửa mập mờ.

   – Dạ khách quan muốn qua sông?

   Một ông lão xuất hiện. Ông ta ăn mặc rách rưới, người gầy gò và ho sù sụ như bị mắc bịnh ho kinh niên.

   – Bác vui lòng đưa tôi qua sông tôi sẽ trả tiền đò hậu hỉ cho…

   Ông lão xách đèn đi trước dẫn đường. Quan sát hai bên đường khách lạ hỏi:

   – Vùng này sao tôi không thấy dân chúng cư ngụ vậy bác?

   Ông lão chép miệng thở dài:

   – Dạ vùng này ngày xưa cũng có dân chúng ở khá đông nhưng sau đó họ dọn nhà đi xứ khác làm ăn riết rồi chỉ còn một ít vì kẹt mồ mả ông bà nên nấn ná chưa chịu đi. Họ bị hai thứ ăn cướp thời chú em coi làm sao sống cho nổi…

   – Bác nói hai thứ ăn cướp là nghĩa làm sao. Tôi chỉ nghe thiên hạ đồn vùng này bị đám ăn cướp cạn ở biên giới kéo qua cướp phá…

   – Chú em là người lạ nên chưa rành. Dân sở tại ngoài bị đám ăn cướp biên giới lột còn bên trong thời bị cướp còn nặng hơn nữa. Chẳng dấu gì chú em cái tên tiểu tư xã Vinh Sơn ăn cướp của dân lành trắng trợn vô cùng. Hắn đặt ra nhiều thứ thuế địa phương mà lão đây sống hơn bảy mươi mới thấy lần đầu. Dân ở huyện Vinh Sơn đóng đủ mọi thứ thuế bởi vậy có người nói đùa là đi tiểu tiện, trung tiện hay đại tiện cũng phải đóng thuế nữa…

   – Thật vậy ư… Còn triều đình đâu mà để cho hắn muốn làm gì thời làm…

   – Chú em không biết câu phủ binh phủ huyện binh huyện sao… Tên An phủ sứ Diễn Châu bị đấm mõm cho nên có ai thưa kiện hắn vất đơn vào xọt rác. Đi thưa không được mà nhiều khi bị ở tù vì tội cáo gian… Riết rồi thiên hạ hết dám thưa kiện…

   – Ạ…

   Khách lạ ạ tiếng nhỏ rồi im lặng. Đò cập bến. Khách nhét vào tay ông lão một gói gì nằng nặng xong cười nói:

   – Tiền đò của bác đó. Lấy mà mua quà cho con cháu…

   Dứt lời khách bước lên bờ. Không biết khách đưa cho mình vật gì mà nằng nặng ông lão đưa lên đèn xem xét. Trong gói vải có hơn mấy chục đồng Kiến Trung.

   – Trời… tiền… nhiều quá… cám ơn trời phật…

   Nhét mấy đồng tiền vào túi ông lão chấp tay xá tứ phương tám hướng như cảm tạ trời đất đã sai thần tiên xuống cứu giúp.

   Theo con đường nhỏ khách đi vào xã Vinh Sơn. Nhà cửa lụp xụp. Đèn tối mù mù. Không có tiếng trẻ con nô đùa. Khách đưa mắt tìm kiếm quán trọ để ăn uống và nghỉ qua đêm. Thấy bên trái có ánh đèn hắt ra y rảo bước đi tới. Quán ăn tồi tàn nhỏ hẹp. Tuy nhiên y không phàn nàn vì ở nơi đèo heo hút gió này mà có được chỗ trọ qua đêm là quý  lắm rồi. Trả tiền mướn phòng xong y bảo chủ quán dọn cho mình phần cơm. Đang ăn y chợt ngưng đũa lắng nghe rồi hỏi chủ quán:

   – Ta nghe có tiếng đàn bà khóc lóc. Chắc gần đây có đám tang phải không?

   Chủ quán lắc đầu thưa:

   – Thưa khách quan đó là con nhỏ quán ở xã Phúc Sơn có chồng can tội sát nhân bị quan tiểu tư xã bắt giam chờ giải lên Diễn Châu lộ. Nó đi theo khóc lóc mà quan xã nhất định không tha. Ông ta đòi phải có một trăm đồng ổng mới thả…

   Khách lạ nhếch môi cười:

   – Ta nghe nói thằng cha tiểu tư xã Vinh Sơn ăn ở thất nhơn thất đức lắm phải không chủ quán?

   Chủ quán xanh mặt nói nhỏ:

   – Khách quan đừng nói vậy mà mang họa vào thân…

   Nhét vào tay chủ quán một đồng, khách lạ nói:

   –    Chủ quán chịu phiền bảo người đàn bà có chồng can tội sát nhân sang đây cho ta hỏi chuyện may ra ta có cách gì giúp chồng cô ta khỏi tù tội…

   Tuy không mấy tin tưởng ông khách lạ có thể giúp gì nhưng vì một đồng thù lao hậu hỉ nên chủ quán bước nhanh ra cửa. Lát sau ông ta trở lại với một thôn nữ còn trẻ trạc hai mươi ngoài với nét mặt sáng sủa và thanh tú song y phục tồi tàn và dơ bẩn.

   – Dạ khách quan làm ơn làm phước cứu chồng con. Ơn này tới chết con không quên…

   Chỉ vào chiếc ghế còn trống khách lạ nói:

   – Nếu chị muốn ta cứu chồng chị thời chị hãy ngồi xuống đây kể lại đầu đuôi câu chuyện khiến cho chồng chị biến thành kẻ giết người…

   Lẳng lặng ngồi xuống ghế thôn nữ thổn thức nói:

   – Dạ thưa con tên Trang còn chồng của con tên Võ. Chúng con đều mang họ Nguyễn. Vì giỏi võ nên chồng con sinh sống bằng nghề thợ săn. Trong làng có tên Trần Tất thấy con có chút nhan sắc nên thường theo chọc ghẹo và tán tỉnh. Anh Võ đã mấy lần cảnh cáo mà hắn ỷ quen lớn với quan xã cho nên vẫn chứng nào tật nấy. Một bữa chiều đi săn về bắt gặp tên Tất đang chọc ghẹo con ảnh giận dữ mắng chửi hắn. Cuối cùng hai bên đi tới chuyện ấu đả và ảnh đá chết tên Tất. Thưa tôn ông chồng con giỏi võ lắm. Ảnh nói võ của ảnh là võ gia truyền từ đời ông sơ ông cố gì của ảnh…

   Chủ quán đột nhiên xen vào câu chuyện :

   – Thằng Võ bị cáo buộc tội sát nhân mà lạ một điều là tên Tất còn sống nhăn đi phá làng phá xóm…

   Khách lạ ngó chủ quán lom lom như chờ giải thích thêm:

   – Khách quan không biết chứ đó là cách làm tiền của lão tiểu tư xã. Lão bắt chồng giam cầm đặng vợ xì tiền ra chạy chọt. Nếu vợ không có tiền thì bán thân làm đầy tớ, vợ lẽ để chuộc chồng ra khỏi cảnh lao lung. Tôi cá với khách quan là lão tiểu tư xã đã ăn tiền của thằng Tất nên mới bắt giam thằng Võ đặng cô em đây phải thuộc về hắn…

   Khách lạ gật gù như hiểu được âm mưu của lão tiểu tư xã bất nhân.

   – Được rồi… Sáng mai chị theo ta ra xã khiếu nại…

   Chủ quán lắc đầu nói:

   – Không ăn thua gì đâu khách quan. Biết bao nhiêu người trước khách quan đã khiếu nại mà việc đâu cũng vào đó…

   Khách lạ bình tịnh cười nói:

   – Ta cứ làm đúng luật nếu lão tiểu tư xã không chịu thời lúc đó sẽ dùng biện pháp mạnh… Thôi chị cứ về yên ngủ đừng khóc lóc mà có hại cho sức khỏe. Ta cam đoan với chị là chồng của chị sẽ được tha…

   Tuy không mấy tin tưởng vào lời hứa của ông khách xa lạ, cô thôn nữ tên Nguyễn Thị Trang nghe lời về chỗ trọ. Xong bữa cơm khách lạ hỏi chủ quán đường lối tới nhà của tên Trần Tất rồi lẳng lặng về phòng trọ. Không ai thấy khoảng đầu canh năm y theo cửa sổ chuồn ra ngoài.

   Keng…    keng…        keng…        Mấy tiếng kẻng vang vang làm lão tiểu tư xã giật mình. Để che mắt thế gian lão sai lính treo trước xã đường cái kẻng cho dân chúng có chuyện gì oan ức cứ việc đánh kẻng khiếu nại. Lâu lắm rồi chưa có ai dám đánh kẻng khiếu nại vì họ biết oan ức không được xử mà còn mang vạ vào thân. Quay sang tên lính hầu lão ra lệnh:

   – Ra xem thằng nào đánh kẻng còng đầu hắn vào đây cho ta dạy việc…

   Quen thói hiếp đáp dân tên lính hùng hổ đi ra ngoài.

   – Ê tên kia… Mày làm gì mà mới sáng sớm đã đánh kẻng um sùm không cho quan lớn ngủ mậy…

   Dứt lời hắn sớn sả bước tới định còng tay người đánh kẻng. Chát… chát… chát… Người đánh kẻng đưa tay ra nhưng thay vì để cho lính còng y tát vào mặt tên lính ba cái tát nháng lửa.

   – Ngươi là đại diện của dân mà thái độ hống hách, ăn nói thiếu lễ phép. Để ta dạy cho cho ngươi bài học phụ mẫu chi dân…

   Dứt lời người đánh kẻng bước tới. Tên lính sợ hãi ôm đầu chạy tuốt vào trong báo cáo cho lão tiểu tư xã.

   – Thằng nào đâu… Thằng nào cả gan dám đánh lính của ông… Hắn không coi phép vua luật nước vào đâu…

   Bước ra xã đường lão thấy một thanh niên còn trẻ mặc vũ phục bằng vải thô đang đứng im lìm. Phía sau thanh niên là thôn nữ Nguyễn Thị Trang.

   – Ngươi là tiểu tư xã Vinh Sơn?

   Không trả lời lão hét lớn:

   – Lính đâu bắt hắn cho ta…

   Được lệnh xếp năm bảy tên lính rút vũ khí bao vây lấy người lạ. Khẽ lắc đầu người lạ vung tay. Rốp… rốp… Gậy gộc, dao mác, đao thương bay lên trời cùng với đám lính té nằm dài trên đất. Lão tiểu tư xã mất hồn. Mấy chục năm làm quan đè đầu cởi cổ dân ngu khu đen, đây là lần đầu tiên lão mới gặp một người dân dám chống lại triều đình. Lão chưa biết tính sao người lạ nhảy bước dài tới trước mặt lão. Mắt của y như có lửa trong lúc bàn tay tựa chiếc kềm khổng lồ kẹp cứng cổ họng làm lão nghẹt thở tới độ muốn ngất xỉu.

– Ta tới đây khiếu nại cho một người tên Nguyễn Võ. Ngươi có bằng lòng xử lại vụ án giết người không ?

   Mặt tím ngắt vì mất máu, lão tiểu tư xã khò khè gật đầu thay cho câu trả lời. Buông hắn ra, người lạ nói với mấy tên lính còn đang đứng xớ rớ:

   – Các ngươi mau mau đi mời hết dân làng tới đây xem quan tiểu tư xã xử kiện. Đi… Các ngươi mà có manh tâm thời hãy xem đây…

   Dứt lời y rảo bước về chỗ gốc cây cao lớn. Không nói lời nào y vung chân đá hờ vào thân cây. Rắc… Thân cây nghiêng về một bên rồi ngã ầm xuống đất. Xanh máu mặt đám lính ù té chạy kêu dân làng.

   – Dẫn Nguyễn Võ ra gặp ta…

   Tên lính hầu tức tốc chạy đi. Lát sau Nguyễn Võ chầm chậm bước ra vì chân tay vẫn còn bị cùm xích. Bàn tay người lạ sờ tới đâu cùm xích vỡ vụn tới đó như có phù phép. Lão tiểu tư xã ngồi làm thinh không dám hó hé tiếng nào. Lát sau dân làng kéo tới. Họ trố mắt nhìn cảnh tượng kỳ lạ. Vị quan tiểu tư xã Vinh Sơn từng một thời hét ra lửa mửa ra khói đang ngồi cú rủ như con gà bị mắc mưa, trong lúc mấy ông lính từng ăn hiếp dân người thì bầm mắt dập môi, kẻ thì lọi tay què cẳng đứng xớ rớ trong góc. Chính giữa xã đường là một người khách lạ còn trẻ tuổi hơn hai mươi đang hằm hè nhìn quan lớn.

   – Chư vị ở xã Vinh Sơn… Tôi chỉ là một người khách qua đường nghe thấy chuyện bất công nên phải ra tay nghĩa hiệp. Anh Nguyễn Võ đây bị tống giam vì tội sát nhân đúng không quan tiểu tư xã?

   Lão tiểu tư xã gật đầu nói:

   – Tên Võ đá chết Trần Tất nên mới bị tống giam…

   Khách lạ cười lớn hỏi:

   – Có ai thấy Nguyển Võ đá chết Trần Tất không?

   Mọi người làm thinh. Quay qua quan tiểu tư xã, y gằn giọng:

   – Ngươi nói Trần Tất bị đá chết mà ta nghe thiên hạ nói hắn còn sống nhăn đi phá làng phá xóm…

   – Là đại diện pháp luật của triều đình ta đây không bao giờ nói dối…

   – Thực hả… Vậy thằng này là thằng nào…

   Nói xong khách lạ bước ra ngoài sân nhấc lấy một người đang nằm ngủ. Bỏ người đó ngã lăn trước mặt quan tiểu tư xã, y cười cười:

   – Thằng này có phải là tên Trần Tất đã bị Nguyễn Võ đá chết không…

   Quan tiểu tư xã ú ớ khi bị lật tẩy. Nhìn dân làng đang đứng chật xã đường, khách lạ cao giọng thốt:

   – Chư vị bô lão và toàn thể dân xã Vinh Sơn và các vùng lân cận hãy nghe ta nói đây. Ta là người của tòa Ngự Sử ở kinh đô đi khắp nơi trong nước để nghe ngóng dân tình, tra xét quan lại sách nhiễu dân lành. Nghe thiên hạ ta thán về tên tiểu tư xã Vinh Sơn ta bèn đến đây tra xét cho rõ ngọn ngành. Hắn quả thật là tên sâu dân mọt nước chuyên hà hiếp, ăn hối lộ và vơ vét của dân về làm của riêng…

   Quay sang tên quan tiểu tư xã, y gằn giọng:

   – Ta muốn ngươi đem hết của cải trả lại cho dân bằng không ta sẽ chém đầu ngươi như chém vật này…

   Dứt lời y vung tay chém sả xuống đầu con sư tử bằng đá đặt trước bàn làm việc của tên quan tiểu tư xã. Bùng… Con sư tử bằng đá hoa cương vỡ vụn dưới cú chém bằng bàn tay thịt của khách lạ. Lão tiểu tư xã hoảng hồn hối đám lính dưới quyền mang hết tiền bạc ra chia hết cho dân làng. Đứng giám thị cảnh đó xong khách lạ nói với Nguyễn Võ:

   – Bản tâm ta muốn thu dụng anh làm việc song ta bận phải đi tiễu trừ đám giặc của vùng biên giới cho nên không thể đi với anh về kinh đô được. Vậy anh cầm lấy số tiền và giấy giới thiệu này tới Thăng Long sẽ có người đón tiếp và xếp đặt nơi ăn chốn ở cho hai vợ chồng anh…

   Nguyễn Võ hoan hỉ nhận tiền nhưng không hiểu nghĩ sao y lại nói:

   – Ân nhân chỉ có một mình mà đi trừ cướp thời khó khăn lắm mới thành công. Chi bằng để tôi theo phụ giúp…

   Nhìn Nguyễn Võ khách lạ cười:

   – Ta biết anh giỏi võ nhưng việc này nguy hiểm lắm vả lại…

   – Ân nhân đừng lo tôi có thể tự vệ được, còn vợ tôi có về nhà cha mẹ tá túc dăm ba bữa cũng không phiền hà gì cho lắm…

   Nghe Nguyển Võ nài nỉ khách lạ ưng thuận. Mừng rỡ Nguyễn Võ trao tiền rồi bảo vợ về nhà cha mẹ của y ở tạm khi nào xong việc y sẽ ghé rước lên kinh đô.

   Con đường từ Vinh Sơn đi tới biên giới vắng vẻ và hoang sơ chỉ có hai người đi là khách lạ và Nguyễn Võ

   – Tôi biết ân nhân rất giỏi võ vậy xin hỏi ân nhân danh hiệu là gì và xuất thân từ môn phái nào?

   Khách lạ cười nhẹ:

   – Làm sao anh đoán ra ta giỏi võ?

   Nguyễn Võ cười ha hả:

   – Tuy không lưu lạc giang hồ song tôi hằng nghe ông nội nói về huyền thoại của các vũ sĩ giang hồ như ân nhân. Cú chém vỡ đầu con sư tử đá của ân nhân chính là đòn triệt thủ bá đạo giang hồ…

   Khách lạ gật gù cười nói:

   – Anh ở vùng biên giới xa xôi chắc không có nghe biết gì về một tổ chức mới nổi lên trong giang hồ…

   – Sát Ác Nhân Tiệm… Phải ân nhân muốn nói tới họ… Cách đây mấy tháng nhân ra Diễn Châu thăm bà con tôi có nghe người anh họ nhắc tới danh hiệu này…

   Khách lạ chầm chậm lên tiếng:

   – Ta chính là người đứng đầu của nhóm Sát Ác Nhân Tiệm…

   Nguyễn Võ nhìn vị ân nhân đăm đăm như không tin người thanh niên trẻ tuổi lại là chủ tiệm của một tổ chức lừng danh nhất giang hồ.

   – Anh không tin à?

   Nguyễn Võ cười cười không trả lời. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm làm thinh thật lâu mới hắng giọng:

   – Ta biết anh không tin nhưng sự thực là thế. Để có dịp thuận tiện ta sẽ chứng minh cho anh thấy…

   Dường như không muốn làm phật lòng ân nhân, Nguyễn Võ vội lên tiếng:

   – Thưa ân nhân không phải là tôi không tin song ân nhân còn quá trẻ vả lại tôi ở nơi hủ lậu quê mùa cho nên không rành chuyện giang hồ…

   Im lặng nhìn quanh quất cảnh núi rừng thâm u Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hỏi Nguyễn Võ:

   – Anh là thợ săn chắc biết sào huyệt bọn thảo khấu ở đâu?

   – Có một lần theo dấu con cọp bị thương tôi tình cờ khám phá ra sào huyệt của chúng. Tuy nhiên hơn cả năm rồi tôi không dám héo lánh tới vùng đó vì thực sự tôi không muốn đụng chạm với chúng. Dù giỏi võ tôi cùng chỉ có một mình mà chúng thời đông mấy chục đứa…

   – Anh cứ dẫn đường cho ta tới đó xong rồi ta sẽ liệu cách…

   Đi gần xế chiều đường càng thêm vắng lặng. Nguyễn Võ rẽ vào con đường mòn che khuất bởi hàng cây cao ngất. Hai bên đường mòn cỏ mọc um tùm có chỗ cao hơn đầu người. Càng vào sâu trong rừng y tỏ vẻ thận trọng hơn bằng cách rút ngọn mác dài cầm tay. Trời chập choạng tối họ đi vào một trảng tranh rộng mênh  mông. Trăng hạ tuần sáng mờ mờ.

   Tháo gói hành lý trên vai xuống Nguyễn Võ nói nhỏ:

   – Chúng ta nghỉ đêm ở đây. Để tôi nhóm lửa cho ông ba mươi khỏi làm phiền chúng ta…

   Lửa cháy bập bùng. Hai người dùng tạm chút lương khô xong ngồi im nghỉ mệt. Đột nhiên vị chủ tiệm trẻ tuổi vung tay vổ vào đống lửa. Bụp… Đống lửa tắt ngấm đưới đòn phách không quyền và vị chủ tiệm nói nhỏ:

   – Có người tới…

   Nguyễn Võ lắng tai nghe ngóng song cảnh vật im lìm. Chốc sau y nghe được tiếng chân người dẫm rào rạo trên lá rừng rồi giọng nói ồ ồ vang lên:

   – Đại vương bảo hai đứa mình đi tuần làm chi cho mệt. Nơi hoang vu hẻo lánh này ai ngu dại gì héo lánh tới cho cọp ăn thịt…

   – Mày nói vậy chứ nhiều khi quan binh tới đánh bất tử…

   – Quan binh nào… Thằng tiểu tư xã Vinh Sơn nghe đại vương ho là nó đái trong quần rồi sức mấy mà dám tới đây. Còn thằng An Phủ Sứ Diễn Châu thời tối ngày lo ôm đít vợ cho nên hắn làm ngơ chuyện trừ ăn cướp. Dân bị ăn cướp thời kệ dân chứ hắn có bị ăn cướp đâu mà hắn lo. Vả lại hắn là thằng ăn cướp chúa cho nên mặt mũi nào đi bắt ăn cướp. Thôi tao với mày đánh một vòng cho có lệ rồi về sơn trại ngủ cho khoẻ thân. Đi trong rừng ban đêm lạng quạng bị rắn độc cắn là tiêu đời…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ra dấu cho Nguyễn Võ theo sau hai tên cướp. Chừng cạn tuần trà hai tên cướp đi vào khoảnh đất trống rộng với mấy ngôi nhà tranh thắp đèn le lói. Tiếng cười nói vọng ra từ ngôi nhà lớn nằm chính giữa.

   – Ta và anh tới xem…

   Giơ tay chỉ ngôi nhà chính giữa Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thì thầm. Nương theo bóng đêm hai người lần tới ngôi nhà tranh lớn. Nép mình bên cửa sổ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thấy một gã đàn ông cao lớn ngồi xếp bằng trên bộ ván bằng gỗ mun. Trên mặt ván lỏng chỏng mấy vò rượu không. Thì thầm vào tai Nguyễn Võ mấy lời xong Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bước ra khỏi bóng tối tới đứng ngay cửa lớn. Ngẩng đầu lên trông thấy một người đứng sừng sững trước mặt mình gã đàn ông nhựa giọng:

   – Ngươi là ai ?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bật cười sang sảng :

   – Nghe thiên hạ than van nên ta tới còng đầu ngươi về giao cho quân lính xử tội…

   Gã đàn ông cười hô hố:

   – Hà… hà… hà… Ngươi đúng là kẻ chưa thấy quan tài chưa đổ lệ. Để ta dần cho ngươi một trận rồi thử xem ngươi còn dám đứng đó mà khua môi múa mép…

   Dứt lời hắn ngồi phắt dậy. Bước tới đứng trước mặt đối phương hắn vòng tay bái tổ. Như để hù đối thủ hắn vận lực khiến cho gân cốt chuyển răng rắc đồng thời hai cánh tay nổi gân cuồn cuộn.

   Vị chủ nhân của Sát Ác Nhân Tiệm cười thốt:

   – Công phu khá lắm… Ta chấp ngươi đánh trước ba đòn rồi ta đánh cũng chưa muộn…

   Trong lúc hai bên đôi co bọn lâu la nghe động kéo tới bao vây lấy kẻ lạ. Nghe kẻ lạ chấp đại ca đánh trước ba đòn bọn chúng cười hả hê vì nghĩ sẽ được thưởng thức trò vui.

   Gã chúa cướp đạp bộ nửa bước định xuất thủ, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm giơ tay nói lớn:

   – Sau khi ngươi đánh ba quyền mà ta không ngã thời ngươi tính sao?

   Gã chúa cướp cười ha hả:

   – Ta sẽ đứng cho ngươi đánh trả ba quyền. Nếu ngươi mà đánh ta ngã ta sẽ tôn ngươi làm đại ca…

   Tươi cười vị chủ tiệm nói lớn:

   – Xin mời…

   Nạt tiếng nho nhỏ gã chúa cướp ra tay. Nắm tay to lớn của hắn tống một quyền vào ngay đản trung huyệt đối phương. Với hơn mười phần kình lực hắn nhất định đánh ngã đối thủ bằng chiêu quyền đầu tiên. Bịch… Gã chúa cướp hơi chao người vì sức va chạm quá mạnh. Mở đôi mắt ốc nhồi nhìn đối phương trân trân hắn không tin chiêu quyền đánh trúng yếu huyệt mà đối phương vẫn trơ trơ không hề hấn gì hết.

   Hò tiếng lớn hắn chuyển mình ra sau lưng của đối phương. Hai bàn tay chuyên luyện ngạnh công cứng hơn sắt tôi tung ra hai quyền nhằm đánh vào hai huyệt thần đạo và huyền khu. Đừng nói chi da thịt con người mà ngay cả sắt đá cũng phải vỡ nát dưới hai đòn ngạnh công bá đạo giang hồ này.

   Bịch… Bịch… Dường như không chịu nổi kình lực hung hãn của đối thủ đánh vào lưng nên Sát Ác Nhân Chủ Tiệm phải bước tới một bước. Đám lâu la reo hò la hét khi thấy kẻ lạ bị trúng đòn. Chúng không biết rằng đây là cách mượn lực phá lực, lấy sức giải sức của các cao thủ thượng đẳng giang hồ chuyên dùng để hóa giải các đòn tấn công vào sau lưng.

   – Giỏi…

   Nạt tiếng vang lừng gã chúa cướp sấn tới một bước thật dài. Bàn tay khép lại thẳng băng trong một thế triệt thủ chém xuống vai trong lúc bàn tay kia mở ra khoằm khoằm chụp vào huyệt chương môn.

   Chát… Bực… Gã chúa cướp lùi lại nửa bước trợn mắt nhìn đối thủ. Bọn lâu la đứng ngoài bắt đầu lên tiếng xì xầm khi chứng kiến đại vương của mình đánh ba đòn mà khách lạ vẫn trơ trơ.

   – Bây giờ tới phiên ta…

   Xoay người đứng đối diện với tên chúa cướp, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm phất tay vào đan điền đối thủ. Bịch… Gã chúa cướp hự tiếng lớn lùi lại. Mặt xanh mét hắn nhăn nhó dường như bị đau đớn lắm.

   – Quyền thứ nhì…

   Lồng trong tiếng nói vị chủ tiệm vổ hờ một chưởng. Gã chúa cướp lảo đảo lùi lại.

   – Quyền thứ ba…

   Bàn tay mở rộng ra như chưởng của vị chủ tiệm vỗ nhẹ vào đản trung huyệt của gã chúa cướp. Hự tiếng nhỏ hắn chệnh choạng lùi lại rồi ngã vật ra đất nằm im không cục cựa. Đám lâu la nín thinh đứa này liếc đứa kia khi thấy đại ca bị đánh ngất.

   – Còn ai dám ra đây thử tài?

   Bọn lâu la sò liền. Ðại ca còn bị người lạ đánh gục thời chúng là cái thớ gì mà dám ra so tài. Hỏi ba lần không có ai lên tiếng vị chủ tiệm bước tới chỗ tên chúa cướp nằm. Y giơ tay vuốt nhẹ vào đan điền một cái và tên chúa cướp rên khẽ mở mắt lơ láo nhìn.

   – Cháy… cháy…

   Mấy ngôi nhà tranh tự dưng bốc lửa cháy sáng cả khu đất trống. Giơ tay nâng tên chúa cướp đứng lên Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hỏi:

   – Ngươi muốn đấu nữa không?

   Tên này lắc đầu nói lớn:

   – Đại ca giỏi võ hơn tôi nhiều. Bây giờ đại ca là chúa cướp sai bảo gì tụi này làm liền…

   – Ta muốn các ngươi bỏ nghề ăn cướp về làm ăn lương thiện. Nếu các ngươi không nghe lời ta khuyên nhủ thời ta sẽ chém các ngươi như chém gốc cây này…

   Bước tới ngay gốc cây lớn cả người ôm không hết y vung tay chém dứ một đòn. Phằng một tiếng như xé lụa. Thân cây nghiêng về một bên rồi ngã ầm ra đất tung bụi mịt mù. Đám lâu la lắc đầu le lưỡi. Ngay cả Nguyễn Võ cũng phải thán phục bản lãnh của vị chủ tiệm. Y biết đòn triệt thủ bằng nội gia chân khí này có thể làm vỡ đá nát cây dễ dàng. Bảo bọn lâu la gom hết vàng bạc thành đống lớn y chia đều cho mọi người xong truyền lệnh giải tán. Đốt rụi sào huyệt của bọn cướp xong y cùng Nguyễn Võ tìm đường trở lại Vinh Sơn.

 

8

Khi Nàng Công Chúa Kén Chồng

 

Bất Bình Thời Cuộc bước vào hỏi trong lúc Ngọc Diện Công Tử, Đa Cùn Kiếm, Trương Quân, Bất Lưu Thủ, Thiết Tâm và Xú Mỹ Nhân đang ngồi ăn cơm trưa tại trụ sở của Sát Ác Nhân Tiệm.

   – Các ngươi nghe tin gì chưa?

   Ngẩng đầu lên Thiết Tâm cười hề hề:

   – Tin gì… Chắc lại tin tên ăn trộm…

   Bất Bình Thời Cuộc trầm giọng xuống thấp và nhỏ song tiếng nói của y nổ ra làm lùng bùng lỗ tai người nghe:

   – Hà Phương công chúa kén chồng…

   Sáu nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm cùng buông đũa nhìn trân trân Bất Bình Thời Cuộc như nghi ngờ vào lời nói của y. Móc trong túi ra tấm cáo thị đặt lên mặt bàn y nói:

   – Tấm cáo thị này ta lén gở ở cửa Diệu Đức. Các ngươi đọc đi…

   Mọi người chúi đầu vào tờ cáo thị. Đọc xong Bất Lưu Thủ thở khì:

   – Hà Phương công chúa kén chồng bằng cách mở võ đài để chọn một ông chồng có bản lãnh trùm thiên hạ… Chuyện này lạ lắm… mấy trăm năm mới có một lần…

   Thiết Tâm xì tiếng dài:

   – Lạ gì mà lạ… Công chúa chắc mết y rồi nên mới bày ra cách đả lôi đài để chọn chồng. Ta hỏi ngươi so về bản lãnh thời trong giới giang hồ nước ta hiện nay chắc không có ai tài giỏi hơn y…

   Xú Mỹ Nhân lên tiếng rầy Thiết Tâm:

   – Ngươi đừng có ăn nói bậy bạ mà ở tù mọt gông. Công chúa xinh đẹp, giàu sang và đài các như vậy làm gì mà phải lòng y…

   Vừa lúc đó tên gác cổng bước vào nói với Trương Quân:

   – Trình tổng quản… Ngoài cổng có cặp vợ chồng trẻ quán ở Nghệ An tới xin gia nhập. Người chồng tên Nguyễn Võ. Y nói y có giấy giới thiệu của chủ tiệm…

   Hơi lộ vẻ mừng rỡ Trương Quân bảo tên gác cổng ra mời khách. Lát sau mọi người trông thấy một cặp vợ chồng trẻ bước vào. Nhìn bước chân nhanh mà trầm ổn và vững vàng mọi người đều biết Nguyễn Võ có trình độ vũ thuật khá cao.

   Khẽ ôm quyền thi lễ Nguyễn Võ cung kính nói với mọi người:

   – Kính thưa chư vị. Tôi tên là Nguyễn Võ còn vợ tôi tên là Nguyễn Thị Trang. Chúng tôi được chủ tiệm giúp đỡ và giới thiệu tôi gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm…

   Nguyễn Võ đưa giấy giới thiệu cho Trương Quân. Liếc nhanh tuồng chữ của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm xong họ Trương tươi cười thốt:

   – Ta sẽ cho người thu xếp nơi ăn chốn ở cho vợ chồng anh rồi sau đó sẽ có việc làm…

   – Ngươi gặp chủ tiệm ở đâu và hồi nào?

   Thiết Tâm lên tiếng hỏi. Nguyễn Võ lễ độ trả lời:

   – Trình đại hiệp. Tôi gặp chủ tiệm ở Vinh Sơn rồi theo ổng đi dẹp bọn cướp ở vùng biên giới. Dẹp bọn cướp xong chủ tiệm phát cho tôi chút tiền và viết giấy giới thiệu cho hai vợ chồng tôi tới kinh đô gia nhập tiệm. Phần ổng đi Diễn Châu lộ rồi vào biên thùy Việt Chiêm ngao du sơn thủy…

   Thiết Tâm cười ha hả. Trương Quân nhìn Bất Bình Thời Cuộc như hỏi ý rồi lên tiếng:

   – Ta nên kiếm y và nói cho y biết tin Hà Phương công chúa kén chồng…

   Tợp ngụm trà Bất Bình Thời Cuộc gật gù:

   – Ta cũng nghĩ như vậy nhưng biết y ở đâu mà tìm. Bất Lưu Thủ ngươi có cách gì không?

   Bất Bình Thời Cuộc mở miệng hỏi nhân vật chuyên môn đi tìm khứa cho tiệm.

   Bất Lưu Thủ cười cười:

   – Tìm y thời cũng được nhưng mất thời giờ và tiền bạc lắm. Bây giờ là đầu tháng chạp rồi mà ngày chính thức khai mở lôi đài là rằm tháng giêng. Như vậy ta có khoảng tháng rưởi để tìm y…

   Ngọc Diện Công Tử xen vào câu chuyện:

– Nghề của ngươi là đi tìm khứa mà than van cái gì. Trong lúc ngươi xuôi nam bọn ta ở nhà lo thu xếp mọi chuyện…

   Bất Lưu Thủ cười hề hề:

   – Bộ các ngươi thích y làm phò mã lắm à…

   Trương Quân cười nói liền:

   – Nếu y trở thành phò mã của triều đình thời Sát Ác Nhân Tiệm của ta sẽ có cơ hội bốc lên liền và không sợ bị ai hạch hỏi và quấy nhiễu về việc làm ăn…

   Xú Mỹ Nhân chợt xen lời:

   – Phải nói là ta cần y trở thành chồng của công chúa để có cơ hội kiếm thêm tiền chứ trông vào cái chuyện chém mướn ta e xập tiệm mất. Chém Thiết Tâm hoài mỏi tay và mất hứng nên thiên hạ đâu muốn chém nữa. Y đã không làm ra tiền mà ngồi ăn thời núi cũng lở…

   Được dịp Đa Cùn Kiếm xỏ Thiết Tâm liền:

   – Thấy chưa… Ngươi đã không làm mà cứ ngồi đó ăn cho mập thây ra. Tướng như ngươi mà ăn thời núi Tản Viên phải xụp còn sông Lô, sông Lục Đầu cũng phải lở tuốt luốt…

   Bị vạch tẩy Thiết Tâm nói xụi lơ:

   – Tại không có việc làm chứ đâu phải tại ta làm biếng…

   Bất Lưu Thủ lên tiếng:

   – Được rồi ta sẽ tìm ra y… Đưa tiền đây…

   – Tiền gì?

   Thiết Tâm hỏi. Bất Lưu Thủ nhướng mày:

   – Tiền đường chớ tiền gì. Bộ ngươi tính cho ta uống nước lạnh đi tìm y sao. Tiền để ta ăn ngủ, tiền để ta mua tin tức. Không có tiền là ta không tìm ra y. Có thực mới vực được đạo. Cái đó là ông bà mình nói chứ ta không có nói…

   Trương Quân ra hiệu cho Xú Mỹ Nhân. Vị thủ quỉ của Sát Ác Nhân Tiệm trao cho Bất Lưu Thủ một trăm đồng Nguyên Phong.

   Bỏ tiền vào túi Bất Lưu Thủ vòng tay chào mọi người. Không một nhích động vị cao thủ nổi tiếng nhất nhì của Sát Ác Nhân Tiệm về thuật phi hành bắn mình ra cửa rồi mất dạng trong nháy mắt.

   Từ Thăng Long muốn vào Thanh Hóa người ta phải ngồi đò qua sông Mã. Bến đò Mã giang nổi tiếng sầm uất và phồn thịnh. Dân cư đông đúc, nhà trọ và tửu quán mọc như nấm.

   Mã Giang lầu là một quán ăn không ai không biết vì phong cảnh hữu tình và thức ăn ngon. Bất Lưu Thủ ngồi nhâm nhi hũ rượu cao hổ cốt nổi tiếng của Mã Giang lầu.

   Khi y tới bến đò thời trời vừa xụp tối và chuyến đò cuối cùng đã rời bến do đó y bèn mướn phòng nghỉ ngơi qua đêm. Được dịp hưởng thụ vả lại cũng không có gì phải gấp rút y tha hồ hưởng thú phong lưu của kẻ thừa tiền và dư thời giờ.

   Gió thổi lai rai. Dòng sông Mã nước đục cuồn cuộn chảy. Phát nguồn từ vùng rừng núi thâm u của miệt thượng Lào, Mã giang là con sông nước chảy xiết tuy nhiên ra tới biển nước cũng chảy chậm lại đồng thời lòng sông cũng rộng ra biến nó thành thủy lộ quan trọng và nguồn lợi phong phú về hải sản cho dân chúng sống dọc theo hai bên bờ sông.

   Hai thực khách bước vào ngồi xuống chiếc bàn đối diện với Bất Lưu Thủ. Một người trạc bốn mươi ngoài còn người kia trẻ hơn độ gần hai mươi. Nhìn y phục Bất Lưu Thủ biết họ là kẻ giàu có và sang trọng.

   – Trần thúc thúc… Tin Hà Phương công chúa kén chồng truyền ra khiến cho ai ai cũng đều ngạc nhiên và thắc mắc. Nếu cháu không lầm thời Trần triều vì sợ ngôi vua lọt vào tay ngoại tộc cho nên có lệ là người trong dòng họ kết hôn với nhau mà thôi. Nay đột nhiên lại có một người muốn lấy chồng ngoại tộc và cách kén chồng cũng lạ đời là mở võ đài để chọn phò mã…

   Nhấp ngụm rượu, người được gọi là Trần thúc thúc cười nói:

   – Cháu cũng như bao nhiêu người khác đều không biết ẩn tình bên trong chuyện Hà Phương công chúa kén chồng…

   Tuy làm ra vẻ say mê ngắm cảnh song Bất Lưu Thủ chú tâm lắng nghe câu chuyện của hai người bàn bên cạnh. Cũng vì chuyện nàng công chúa kén chồng mà y phải lặn lội vào tận phương nam xa xôi để tìm vị chủ tiệm của mình.

   – Ta nhờ có quen biết chút đỉnh với quan thái sư Trần Quang Khải cho nên mới được ông ta thố lộ nguyên nhân bên trong chuyện công chúa Hà Phương kén chồng. Lý do thứ nhất là triều đình muốn lấy lòng dân, muốn được sự ủng hộ của dân khi có chiến tranh với Mông Cổ do đó mới bày ra chuyện Hà Phương công chúa kén phò mã từ giới bình dân. Thứ hai là thời buổi giặc giả nên võ nghiệp được mọi người coi trọng do đó triều đình mới cho mở võ đài để chọn chồng cho công chúa…

   Chiêu ngụm rượu khà tiếng nhỏ thanh niên trẻ tuổi cười hỏi:

   – Hà Phương công chúa chắc đẹp lắm hả Trần thúc thúc?

   – Ta có thấy mặt mày đâu mà biết xấu hay đẹp. Ta chỉ nghe Trần thái sư khen nàng đẹp, thông minh và tài hoa tuyệt thế…

   – Thúc thúc có ghi tên tranh tuyển không?

   Trần thúc thúc lắc đầu cười xòa:

   – Võ nghệ cỡ ta nhằm nhò gì mà ghi tên tranh tuyển. Vả lại ý của triều đình là chọn một vị phò mã xuất thân từ dân gian và nhất là trong giới giang hồ của nước ta vì nói về võ nghệ thì không ai qua được các vũ sĩ giang hồ. Triều đình cũng đã gửi thư mời các lân bang như Chiêm Thành, Lão Qua, Diến Điện và Mông Cổ tới tham dự. Theo ta biết thời các phái võ nổi tiếng như Cổ Loa, Lạc Việt, Thảo Đường và các đại gia trang đều có ghi danh tham dự. Tính ra số người tham dự đến mấy trăm…

   Bất Lưu Thủ mỉm cười thích thú. Tuy không màng tới chuyện Hà Phương công chúa kén chồng nhưng y cũng muốn biết thêm về kỳ sự trăm năm mới có một lần này. Vẩy tửu bảo lấy thêm rượu, y vừa nhâm nhi vừa lắng nghe câu chuyện của hai người ngồi bàn bên cạnh.

   Tiếng của Trần thúc thúc vang lên chậm rãi và đều đều:

   – Cháu không biết chứ mấy trăm người đó sẽ rớt đài nhiều lắm vì bị loại ra khỏi vòng loại đầu tiên. Nước ta có mười hai lộ mà mỗi lộ chỉ chọn có một người đại diện. Riêng các vũ sĩ giang hồ thời mỗi môn phái dù lớn hay nhỏ cũng chỉ được phép ghi danh một người. Vì vậy khi võ đài chính thức khai mở thời chỉ có khoảng vài chục người thực sự tranh tài để lọt vào vòng tranh tuyển đầu tiên. Vả lại vì lý do đặc biệt triều đình lại ra điều lệ khá khắt khe là người ghi danh tham dự không quá hai mươi lăm tuổi bởi vì công chúa chỉ mới vừa mười bảy cho nên không thể kết hôn với kẻ già nua. Ra điều lệ này triều đình nhằm chủ ý dành cho giới trẻ có tài năng sáng chói…

   Trần thúc thúc nói tới đó tửu bảo mang thức ăn lên. Hai chú cháu vừa ăn vừa chuyện trò lan man mà không bàn tới chuyện công chúa kén chồng nữa. Đợi hoài cũng không nghe được gì mới lạ hơn nên uống cạn vò rượu xong Bất Lưu Thủ về phòng trọ nghỉ ngơi.

   Nghệ An là vùng đất trù phú đồng thời cũng là ải địa đầu của Đại Việt ở phương nam do đó triều đình đã mở rộng con đường huyết mạch nối liền Thăng Long, Thanh Hoá và Nghệ An để sự giao thông được dễ dàng và nhanh chóng hơn.

   Con đường đất đỏ rộng hơn mười thước uốn lượn theo triền núi và ven biển. Trời vào độ đông chí. Mưa phùn bay lất phất. Gió bấc thổi ù ù lạnh buốt xương. Vai mang gói hành lý nhỏ, ngoài khoác chiếc áo tơi, Bất Lưu Thủ ung dung bước. Thỉnh thoảng y liếc ra sau. Xa hơn năm mươi bước một bóng người lặng lẽ đi. Bằng kinh nghiệm giang hồ y biết kẻ lạ theo dõi mình. Hễ y bước nhanh thời kẻ lạ cũng đi nhanh, nếu y chậm chân thời kẻ lạ cũng tà tà bước như một kẻ nhàn du. Thủy chung đôi bên vẫn cách nhau chừng năm mươi bước. Trời đứng bóng Bất Lưu Thủ tạt vào quán ăn bên đường dùng cơm trưa xong mới lên đường. Y muốn vào thành Nghệ An trước khi cổng thành đóng lại. Thấy đường vắng không có ai y trổ thuật phi hành rút ngắn đường thiên lý. Đang chạy đột nhiên y nghe có tiếng tà áo phất gió kêu phành phạch ở sau lưng mình. Ngoái đầu nhìn y thấy kẻ lạ chỉ còn cách mình ba bước. Thầm ngạc nhiên cho thuật phi hành siêu đẳng của kẻ lạ, y vận lực xuống chân chạy nhanh hơn. Vù… Âm thanh nổi lên rồi bóng người vọt qua mặt y nhanh tợ chớp.

   – Y là ai mà thuật phi hành trác tuyệt…

   Lẩm bẩm mấy tiếng Bất Lưu Thủ trông thấy kẻ lạ quay đầu chạy trở lại.

   – Ngươi muốn giỡn với ta à…

   Dứt lời Bất Lưu Thủ gia tăng cước lực. Chớp mắt đôi bên chỉ còn cách nhau gang tấc. Bất Lưu Thủ lắc mình. Thân hình y biến thành trăm ngàn bóng mờ xẹt tả lượn hữu, đảo trái chuyển phải, thoắt lùi thoắt tiến, bay lượn chập chờn như hồ điệp xuyên hoa. Thoái Thân là bộ pháp kỳ tuyệt của một kỳ nhân dị sĩ xuất hiện gần trăm năm về trước. Tính tình của ông ta rất hiền hòa, vui vẻ và không thích ganh đua hoặc đánh nhau với bất cứ ai. Có thể nói ông ta nhập giang hồ để rong chơi hơn là để dương danh. Vì không thích giao đấu với bất cứ ai cho nên ông ta tự nghiền ngẫm và sáng tạo ra Thoái Thân bộ pháp chuyên dùng để tránh né và chạy trốn hơn là giao tranh cùng đối thủ. Triển khai hết sở học bình sanh y cố tình chọc tức đối thủ. Tuy nhiên dù là kẻ vô danh, đối thủ của y quả có bản lãnh kinh người. Hễ Bất Lưu Thủ qua tả, y cũng có mặt bên trái. Bất Lưu Thủ lượn qua phải, y cũng hiện diện bên phải. Đối thủ lùi y tiến, đối thủ tiến y lùi. Y tưạ như cái bóng, cái hình theo sát đối thủ không rời nửa bước.

   – Thử xem ngươi qua mặt ta hay là ta qua mặt ngươi…

   Cười ha hả Bất Lưu Thủ thi triển Thoái Thân bộ pháp tới tầng chót. Thân hình của y tựa bóng ma u linh phảng phất, nhanh tới độ thân hình biến thành một dãy hình bóng chồng chất lên nhau trùng trùng điệp điệp. Vù… Vọt qua mặt kẻ lạ, y băng mình chạy vùn vụt. Đang chạy y chợt nghe gió lốc vù vù rồi kẻ lạ sóng bước với mình.

   – Ta đợi ngươi ở thành Nghệ An…

   Dứt lời kẻ lạ đột nhiên gia tăng cước lực một cách khủng khiếp. Nhận ra dáng dấp cùng bộ pháp quái đản này Bất Lưu Thủ la lớn:

   – Ta biết ngươi là ai rồi… Ngươi là tên trộm thành Thăng Long…

   Kẻ lạ cười ha hả tràng dài. Dứt tràng cười y mất dạng trong làn bụi đỏ mờ mờ.

   Những ai lưu lạc giang hồ đều nghe danh biết tiếng một nhân vật có máu mặt của phe hắc đạo. Quá Mươi Đao Lê Tất Đạt. Hắn là thủ lĩnh hắc đạo thành Nghệ An.Trị vì Đại Việt gần trăm năm các vua nhà Trần đã làm an dân, mạnh nước, có kỷ cương, nền nếp và luật lệ hẳn hoi. Tuy nhiên trộm cướp thời nào cũng có ngay cả trong thời thịnh trị dân giàu nước mạnh. Quan trấn thủ Nghệ An bấy giờ là Trần Kiện, vốn thuộc hàng hoàng thân quốc thích cho nên mọi việc ông ta làm dù đúng hay sai, phải hay quấy đều được triều đình làm ngơ. Người ta bảo có tiền mua tiên cũng được huống hồ gì mua một ông quan trấn thủ thích nhẩm xà. Quá Mươi Đao Lê Tất Đạt biết điều đó hơn ai hết. Hắn cho thủ hạ mang quà cáp đắt tiền biếu quan trấn thủ vào dịp tết nguyên đán. Ngày kỵ giỗ ba má,, ông nội ông cố của quan trấn thủ đều có sự đóng góp của Quá Mươi Đao. Đóng hụi chết cho quan trấn thủ là một bổn phận quan trọng của vị thủ lĩnh hắc đạo. Nhờ vậy hắn tha hồ tự tung tự tác. Dĩ nhiên hắn khôn ngoan rửa tay thật sạch mỗi khi dính líu vào các hành động phi pháp. Vả lại hắn không làm chuyện gì phi pháp ngoài chuyện mở sòng bạc, động hút, nhà chứa gái mãi dâm và thu thuế bảo đảm an ninh cho các cơ sở thương mại trong thành. Họa hoằn mới có vụ ăn trộm, ăn cướp mà bá tánh biết trộm cướp đời nào cũng có cho nên họ cũng không màng báo cáo hay thưa kiện.

   Trời chiều bảng lảng bóng hoàng hôn. Bất Lưu Thủ vào thành Nghệ An lúc cửa thành chỉ còn mở một cửa. Vừa đi được non trăm bước y biết có người theo dõi mình. Hai gã đàn ông dáng dấp du côn đi hai bên đường cách y chừng mươi bước. Y đoán hai tên này là thủ hạ của Quá Mươi Đao Lê Tất Đạt. Y biết từ khi lộ diện giang hồ tới giờ Sát Ác Nhân Tiệm chưa hề có đụng chạm với phe hắc đạo thành Nghệ An. Muốn thử xem mình có bị theo dõi không Bất Lưu Thủ tạt vào con đưòng hẻm vắng vẻ. Y vừa đi được vài bước một gã đàn ông xuất hiện chận đầu trong lúc hai tên theo dõi hồi nãy chận hậu.

   – Các hạ là ai? Tới Nghệ An có chuyện gì?

   Nghe cái giọng xấc xược, hách dịch đầy vẻ quan quyền của gã đàn ông trước mặt, Bất Lưu Thủ cười hực:

   – Ta là ai mắc mớ gì tới ngươi mà ngươi hỏi. Bộ ngươi là quan quân à?

   Nét mặt gã đàn ông tái mét vì giận dữ. Giọng nói gằn gằn của hắn rít qua kẻ răng:

   – Tuy không là quan quân song ta có thể bắt ngươi phải quì mà xin lỗi…

   – Ha… ha… ha… Quá Mươi Đao nói câu đó ta còn nghe lọt lỗ tai chứ cỡ như ngươi còn lâu…

   – Đỡ…

   Gã đàn ông đạp bộ nửa bước cùng với tay hữu tống ra một quyền vào ngực đối phương.

   – Hí… hí… hụt rồi… hí… hí…

   Không chuyển bộ cũng như không hoàn thủ Bất Lưu Thủ chỉ hơi trằn người né tránh chiêu quyền đánh vào ngực. Giận quá đâm ra mất khôn cho nên gã đàn ông không nghĩ tới một điều là dám gọi thẳng danh hiệu của vị thủ lĩnh hắc đạo Nghệ An thời đối phương chắc hẵn không phải là kẻ dễ bị bắt nạt.

   Đánh hụt một đòn hắn không chịu bỏ cuộc. Chân trái bước lên nửa bước, tay mặt rút về che kín môn hộ trong lúc bàn tay trái khép lại thẳng băng chặt xuống bả vai đối phương. Triệt thủ là một tuyệt kỹ chuyên về ngạnh công nổi tiếng bá đạo giang hồ qua tính chất cường ngạnh, trầm trọng và cương mãnh có khả năng làm vỡ đá nát cây. Trong giới giang hồ Đại Việt không thiếu gì người luyện triệt thủ mà mỗi nhà, môn phái hoặc gia trang đều có phương pháp bí truyền và riêng biệt trong việc khổ luyện triệt thủ.

   Bất Lưu Thủ rùn người xuống thấp. Bàn tay hữu cụp lại chỉ chừa ngón trỏ điểm nhẹ vào khúc trì huyệt nơi khuỷu tay trong lúc bàn tay tả phất nhẹ vào huyệt chương môn của đối phương. Y giải chiêu nhanh nhẹn và chuẩn xác vô cùng cho nên y vẫn đứng yên trong lúc gã đàn ông khụy chân xuống như muốn quì mà xin lỗi.

   Bất Lưu Thủ nói trong tiếng cười hi hí:

   – Không dám… không dám… Ta nhỏ tuổi như vầy mà để ngươi quì lạy thời tổn thọ lắm…

   Một giọng nói trầm lạnh vang lên trong góc tối:

   – Thân thủ bất phàm…

   Một thanh niên tuổi ước ngoài ba mươi mặc y phục bằng lụa và mang hài thêu thong thả bước tới đứng trước mặt Bất Lưu Thủ.

   – Nếu tại hạ không lầm thời huynh đài chính là Bất…

   Bất Lưu Thủ cười cười ôm quyền thi lễ:

   – Nghe giang hồ đồn Trúc Côn Nguyễn Diệc tuy vóc dáng bạc nhược hơn thư sinh song bản lãnh tuyệt luân nay gặp đây Bất Lưu Thủ tôi mới biết lời đồn đại không sai sự thực…

   Ôm quyền trả lễ Trúc Côn Nguyễn Diệc cười ha hả:

   – Tôi nghe huynh đài đã gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm, không biết điều này có đúng không?

   Gật đầu xác nhận Bất Lưu Thủ hỏi:

   – Sát Ác Nhân Tiệm và phe hắc đạo thành Nghệ An không hề có đụng chạm. Xin hỏi vì lý do gì mà thủ hạ của Nguyễn phó thủ lãnh lại theo dõi kẻ này?

   Trúc Côn Nguyễn Diệc cuời nhẹ ôn tồn lên tiếng:

   – Tôi xin lỗi Bất huynh về sự hiểu lầm này. Đêm qua gia trang của Lê đại ca tôi bị đạo chích viếng thăm. Không biết bằng cách nào tên ăn trộm lẻn vào tận thư phòng đỡ nhẹ một vật vô cùng quí giá…

   Bất Lưu Thủ liên tưởng tới tên ăn trộm thành Thăng Long khi nghe Nguyễn Diệc kể chuyện gia trang của Quá Mươi Đao bị đạo chích thăm viếng. Chỉ có tay trộm siêu đẳng này mới dám chọc giận vị chúa tể hắc đạo thành Nghệ An.

   – Nguyễn phó thủ lĩnh cũng biết Sát Ác Nhân Tiệm là một tổ chức làm ăn hợp pháp và tuân theo luật lệ của triều đình…

   Trúc Côn Nguyễn Diệc cười gật đầu:

   – Tôi biết cho nên thật tình xin lỗi Bất huynh về sự hiểu lầm này. Nếu không chê xin mời Bất huynh quá bộ về tệ xá nghỉ qua đêm để chúng ta có cơ hội đàm đạo thêm…

   Dường như có thâm ý riêng nên Bất Lưu Thủ vui vẻ nhận lời. Trong lúc ăn nhậu Nguyễn Diệc mới nói cho Bất Lưu Thủ biết tên trộm gan to mật lớn này đã vào tận bảo khố của Lê Tất Đạt cuỗm một số ngọc ngà châu báu trong đó có thanh ngọc đao mà vị thủ lãnh Nghệ An quí hơn tính mạng. Ngoài ra Nguyễn Diệc còn tường thuật một cách tỉ mỉ về sự xuất hiện của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ở Vinh Sơn. Bất Lưu Thủ hỏi về tông tích vị chủ tiệm của mình song Trúc Côn Nguyễn Diệc cho biết, hắn không có tin tức gì về tông tích của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm sau vụ Vinh Sơn.

   Bất Lưu Thủ đứng đối diện với tên trộm thành Thăng Long trên quãng đường từ Nghệ An đi vào biên giới Chiêm Việt.

   – Ngươi đi tìm vị chủ tiệm của ngươi phải không?

   Bất Lưu Thủ gật đầu thay cho câu trả lời. Tên trộm thành Thăng Long chầm chậm cất tiếng:

   – Ta cám ơn về sự kín miệng của ngươi. Để tỏ lòng cám ơn ta sẽ làm dùm ngươi một việc là đi tìm Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cho ngươi…

   Bất Lưu Thủ nhếch môi cười:

   –  Ngươi biết y đi đâu mà tìm?

   Tên ăn trộm thành Thăng Long cười ha hả:

   – Ta không biết y ở đâu song ta bảo đảm với ngươi là ta sẽ tìm ra y để nói cho y biết về chuyện Hà Phương công chúa kén chồng…

   Bất Lưu Thủ nhướng mày:

   – Nếu ta không chịu…

   Tên ăn trộm thành Thăng Long cười hì hì:

   – Còn lâu ngươi mới vượt qua mặt ta được để đi tìm vị chủ tiệm của ngươi…

   Ngẫm nghĩ hồi lâu Bất Lưu Thủ ưng thuận. Đứng nhìn theo bóng tên ăn trộm mất hút trên đường thiên lý thăm thẳm y thở hơi dài quay bước trở lại Nghệ An.

   Gió bấc thổi ù ù. Mưa phùn bay lất phất. Trời lạnh thấu xương. Quãng đường thiên lý từ biên thùy Chiêm Việt về Nghệ An vắng vẻ chỉ có một người đi. Đầu đội nón rơm che khuất mặt mày, chân mang giày rơm, y phục bằng vải thô, khách bộ hành đơn đc bước không màng tới gió mưa lạnh lẽo. Đang cúi đầu bước y chợt ngẩng lên nhìn. Xa xa một bóng người xuất hiện trong làn mưa bụi giăng giăng. Trông thấy kẻ lạ triển thuật phi hành trên đường thiên lý, khách bộ hành lẩm bẩm những gì không ai nghe rõ. Khi kẻ lạ tới gần y nói nhỏ:

   – Thuật phi hành trác tuyệt…

   Y vừa dứt lời kẻ lạ chỉ còn cách y ba bước. Thân thủ của khách bộ hành đột nhiên loáng động chận đường kẻ lạ. Đang chạy chợt thấy có người cản đường, kẻ lạ tràn  mình sang bên trái. Tuy nhiên y lại thấy người chận đường đứng sừng sững trước mặt mình. Cười ha hả y lạng mình sang bên mặt nhưng lại thấy một bóng người sừng sững. Thoáng chốc thân ảnh hai người chập chờn đảo lộn, xẹt qua xẹt lại, thoạt tiến thoạt lùi, lên cao xuống thấp hiển hiện thành trùng trùng bóng ảnh mịt mờ giăng mắc khắp nơi. Kẻ lạ đột nhiên đình bộ. Khách bộ hành cũng đứng im. Hai người nhìn nhau trong chốc lát. Một bên là thân hình khôi vĩ với chiếc nón rơm che khuất mặt mày. Một bên là dáng người cao dong dỏng, mái tóc đen dài chấm vai và ánh mắt tinh anh sáng long lanh.

   – Ngươi là ai, cớ gì lại chận đường ta?

   Tên ăn trộm thành Thăng Long lên tiếng hỏi. Cười cười khách bộ hành cũng lập lại câu hỏi trên:

   – Ngươi là ai, cớ gì lại chận đường ta?

   Không trả lời tên ăn trộm thành Thăng Long lắc mình. Thân hình y đột nhiên thu nhỏ lại bằng đứa trẻ lên ba rồi bắn vù qua hữu, đảo qua tả, đổi sang trái, chuyển qua mặt. Khách bộ hành nhẹ dịch chân. Không biết bằng cách nào y hiện diện đúng ngay chỗ mà tên ăn trộm xuất hiện. Thủy chung không ai qua mặt được ai.

   – Mắc mớ gì mà ngươi chận đường ta?

   Tên ăn trộm thành Thăng Long cao giọng hỏi với chút tức bực. Nhẹ cười khách bộ hành hỏi gọn:

   – Ngươi đi đâu mà vội vàng?

   – Ta đi kiếm người…

   – Kiếm ai?

   – Mắc mớ gì tới ngươi mà ngươi hỏi…

   – Nếu ngươi không nói ta sẽ chận đường cho tới khi nào ngươi khai khẩu …

   Tên ăn trộm thành Thăng Long la lớn trong lúc chuyển bộ:

   – Ta đi tìm… đi tìm… đi tìm Sát Ác Nhân Chủ Tiệm…

   – Ta chính là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm…

   Tên  ăn trộm thành Thăng Long đình bộ nhìn người tự xưng là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đang đứng đối diện với mình:

   – Có gì chứng minh ngươi là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nghiêm giọng:

   – Không cần phải chứng minh bởi vì ta chính là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm…Ta không để cho bất cứ ai giả danh ta…

   Suy nghĩ chốc lát tên ăn trộm thành Thăng Long cười cười:

   – Ta có cách này. Ta với ngươi chạy đua từ đây về Nghệ An. Nếu ngươi tới trước ta thời ngươi đúng là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Lúc đó ta sẽ nói cho ngươi biết lý do gì khiến Bất Lưu Thủ phải nhờ ta đi tìm ngươi. Đồng ý không?

   – Ta đồng ý với một điều kiện là nếu chậm chân hơn ta ngươi phải gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm. Ngươi bằng lòng…?

   – Ta ưng thuận… Đi…

   Tên ăn trộm thành Thăng Long cười ha hả buông gọn chữ “ đi “ cùng với thân hình của y tựa cái bóng mờ vọt tới trước xa cả trượng. Thầm thán phục thân thủ bất phàm của đối thủ, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tức tốc triển thuật phi hành bám theo bén gót. Ngoái đầu lại trông thấy khoảng cách đôi bên chỉ cách nhau ba bước tên ăn trộm thành Thăng Long giật mình thầm khen thuật phi hành trác tuyệt của đốt thủ. Đột nhiên y nghe tiếng vù cùng với bóng người vọt qua mình. Không chịu để cho đối phương qua mặt y vội vận nội lực xuống chân chạy nhanh hơn. Hai bên chạy song song với nhau trên đường thiên lý vắng vẻ.

   – Ngươi là ai?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng và tên ăn trộm thành Thăng Long bật cười ha hả:

   – Ha… ha… ha… Muốn biết ta là ai ngươi hãy hỏi Bất Lưu Thủ…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thấy thân hình đối thủ biến thành cái bóng mờ vọt tới trước. Y không biết đối thủ thi triển thuật phi hành gì mà cước lực nhanh khủng khiếp. Y có cảm tưởng như mỗi bước chân của kẻ lạ dài ra gấp mấy lần. Chớp mắt kẻ lạ đã bỏ xa y mấy chục trượng cùng với tiếng nói vọng lại như xa như gần:

   – Ta cho ngươi thưởng thức công phu rút đất của ta. Nếu ngươi bắt kịp ta ở Nghệ An  thời ta sẽ nói cho ngươi nghe tin tức về chuyện Hà Phương công chúa kén chồng…

   Sáu tiếng ” Hà Phương công chúa kén chồng ” nổ ra lớn hơn tiếng sấm gầm lưng chừng trời. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thấy hình bóng nàng công chúa yêu kiều diễm lệ đang nhìn mình mỉm cười. Nụ cười của nàng chín mùi mật ngọt. Tia nhìn của nàng long lanh tình tứ. Mùi hương của nàng phảng phất đâu đây. Trong trí não của vị chủ tiệm trẻ tuổi chợt thoáng hiện ra cảnh mình ngồi dưới gầm giường… Cảm giác bừng bừng trí não và chân khí chạy rần rật trong cơ thể. Nạt tiếng tợ sóng gầm ngoài đại dương trong lúc bảo tố, y chỏi mạnh chân xuống mặt đất và thân hình biến thành cái bóng mờ bay trong làn mưa bụi giăng giăng.

   Đang cắm cúi chạy tên ăn trộm thành Thăng Long ngoái đầu lại nhìn. Y đi từ ngạc nhiên tới kinh dị khi thấy đối thủ chỉ còn cách mình ba bước, rồi hai bước, rồi một bước, rồi song hành với mình. Không biết đối phương đã tận lực chưa song y biết mình đã chạy nhanh tới độ không còn chạy nhanh hơn nữa.

   – Ha… ha… ha… Ta đợi ngươi ở Nghệ An …

   Dứt tràng cười vị chủ tiệm vọt mình tới trước và khoảng cách hai bên càng lúc càng xa dần. Không lơi bước tên ăn trộm thành Thăng Long lẩm bẩm:

   – Y xứng đáng làm chủ tiệm…

   Mọi người đều lộ vẻ mừng rỡ khi thấy vị chủ tiệm của họ bước vào phòng hội. Riêng Bất Lưu Thủ không dấu được nét kinh ngạc khi thấy nhân vật tháp tùng cùng với vị chủ tiệm của mình. Nhìn tất cả cộng sự viên thân tín, y nói vắn tắt:

   – Y tên Vô Hình Thử, nhân viên mới của tiệm…

   Chắc đã được Bất Lưu Thủ kể cho nghe đầu đuôi câu chuyện nên Bất Bình Thời Cuộc cười ha hả nói với Vô Hình Thử :

   – Người giỏi có người giỏi hơn…

   Vô Hình Thử cười cười nói trong lúc nhìn Bất Lưu Thủ:

   – Người tài có người tài hơn…

   Thiết Tâm nói một hơi dài:

   – Ta tưởng ngươi chết bờ chết bụi ở đâu rồi chứ. Ngươi mà về chậm là công chúa lấy chồng mất…

   Ngồi vào chiếc ghế chủ vị, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hỏi Bất Bình Thời Cuộc:

   – Ta nghe nói Hà Phương công chúa kén chồng mà kén chồng là nghĩa làm sao ngươi vui lòng giải thích cho ta hiểu…

     Mọi người đều bật cười. Ngay cả Bất Bình Thời Cuộc là kẻ nghiêm nghị ít khi đùa bỡn cũng phải mỉm cười.

   – Kén chồng là chọn một người đàn ông, ngươi nên nhớ là đàn ông chứ không phải đàn bà để làm chồng của mình…

   – Làm chồng là làm sao?

   Thiết Tâm cười phun cả nước miếng ra ngoài. Hơi mỉm cười Bất Bình Thời Cuộc nhẹ giọng giải thích.

   – Làm chồng là làm một người ăn cùng mâm, ở cùng phòng và ngủ cùng giường với công chúa…

   – Ạ… Như thế thời công chúa lấy ai cũng được. Đàn ông thiếu gì ngoài đường cần chi kén chọn cho mất thời giờ…

   Thiết Tâm vọt miệng xen vào:

   – Công chúa đẹp như tiên không lẽ lại đi lấy thằng bán than xấu xí cho nên công chúa mới kén chồng…

   – Thiết Tâm…Ngươi im đi để ta giảng giải cho y hiểu…

   Xú Mỹ Nhân lên tiếng rầy và Thiết Tâm ngậm miệng lại liền.

   – Ngươi thích Hà Phương công chúa không?

   Do dự hồi lâu Sát Ác Nhân Chủ Tiệm mới chịu trả lời câu hỏi của Xú Mỹ Nhân:

   – Thích…

   – Nếu thích công chúa thời ngươi có muốn ăn cùng mâm, ở cùng phòng và ngủ cùng giường với công chúa không?

   – Bộ thích công chúa là phải ăn cùng mâm, ở cùng phòng và ngủ chung giường với công chúa à…

   Không nhịn được Thiết Tâm lại vọt miệng xen vào câu chuyện:

   – Đúng rồi… Chứ không lẽ thích công chúa mà ngươi để cho người khác ngủ cùng giường với công chúa à…

   Xú Mỹ Nhân lườm Thiết Tâm khiến cho anh chàng khổng lồ im miệng liền.

   – Nếu thích công chúa thời ngươi cần phải ghi danh tranh chức phò mã để làm chồng công chúa. Ngươi phải đánh bại hết anh hùng hào kiệt trong thiên hạ để không có ai được làm chồng công chúa ngoại trừ ngươi…

   Không ai biết vì lý do gì mà vị chủ tiệm của họ lại có thái độ băn khoăn và bứt rứt khi nói tới chuyện trở thành phò mã của triều đình. Phải nói ai cũng thích, cũng muốn và cũng ước ao được làm chồng của một cô gái nhan sắc khuynh thành, giàu có và danh tiếng song vị chủ tiệm lại có thái độ do dự, băn khoăn và cử chỉ dường như miễn cưỡng. Thấy thái độ của chủ tiệm như vậy, Trương Quân vội lên tiếng.

– Ngươi ráng chịu khó tranh chức phò mã đi. Ngươi mà làm chồng công chúa thì tiệm của ta mới ngóc đầu lên được…

Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười gượng nhìn mọi người. Xú Mỹ Nhân hỏi nhỏ.

   – Ngươi bằng lòng ghi danh không?

   Im lặng hồi lâu Sát Ác Nhân Chủ Tiệm mới nhẹ giọng:

   – Thôi được ta bằng lòng…

   Trương Quân thở phào nhẹ nhỏm. Vốn là một lái buôn cho nên y biết nếu vị chủ tiệm của mình trở thành phò mã thời công việc làm ăn sẽ trôi chảy và phát đạt nhiều lắm.

 

 

 

9

Hết Lòng Vì Người Đẹp

 

Rằm tháng giêng hay là ngày nguyên tiêu. Tam Đảo Trang tưng bừng nhộn nhịp vì được triều đình chọn làm địa điểm mở lôi đài tuyển phu của Hà Phương công chúa. Một vạn quân bộ và một ngàn nhân viên của đoàn do thám Thăng Long dưới quyền chỉ huy của Vô Danh Hiệp đã chia nhau lục lọi, tìm kiếm, canh gác khắp nơi đề phòng mọi bất trắc có thể xảy ra. Bốn khán đài đông tây nam bắc đều chật ních người ngồi. Nơi khán đài phía nam hay là khán đài danh dự người ta thấy có sự hiện diện của phái đoàn các lân bang như Chiêm Thành, Lào và Diến Điện. Riêng phái đoàn Mông Cổ có đông người tham dự nhất. Thế tử Hốt Tất Đạt cùng với quốc sư A La Cát ngồi hàng đầu. Người ta còn thấy sự có mặt đông đủ của các vị chưởng môn và tông chủ của các phái võ nổi tiếng như Tướng quốc, Cổ Loa, Thảo Đường, Bạch Hạc, Lạc Việt, mười hai trang chủ của Thập Nhị Hiền trang và mấy trăm gia trang nhỏ cùng các vũ sĩ giang hồ không thuộc môn phái hoặc gia trang nào.

   Tiếng cồng nổi lên báo hiệu giờ khai mạc bắt đầu. Vô Danh Hiệp, thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long, nhân vật chỉ huy cuộc tuyển phu đứng lên:

   – Kính thưa chư vị. Thật là vinh hạnh cho lão phu khi thấy sự hiện diện đông đảo của các vũ sĩ của giới giang hồ Đại Việt và lân quốc như Mông Cổ, Chiêm Thành, Lào và Diến Điện. Ngoài vinh dự trở thành phò mã của triều đình, các tuyển thủ sẽ có dịp phô trương tài nghệ của mình cùng nét đặc thù của nền vũ thuật của dân tộc. Lão phu thành tâm mong ước các tuyển thủ giao tranh với tinh thần thượng võ cùng tuân theo lề luật và tôn chỉ vũ đạo. Nhân danh ban tổ chức lão phu tuyên bố cuộc tuyển phu bắt đầu…

   Thiên hạ hò la hoan hô ầm ỉ khi biết cuộc phô diễn vũ thuật sôi nổi và hào hứng mà họ mong đợi từ lâu sắp sửa bắt đầu. Năm người mặc sắc phục của đoàn do thám Thăng Long thong thả bước lên võ đài. Năm người này không người nào dưới năm mươi và y phục với năm màu riêng biệt là đen, đỏ, xanh, vàng và lam.

   Người mặc áo đen ôm quyền thi lễ bốn hướng xong cao giọng:

   – Kính thưa chư vị… Pháp Bất Vị Thân tôi là đệ nhứt hộ pháp của đoàn do thám Thăng Long. Do sự chỉ định của triều đình, lão phu sẽ là trọng tài cho cuộc tuyển phu của công chúa…

   Pháp Bất Vị Thân ngừng lời trong lúc bốn vị hộ pháp còn lại chia nhau đứng trấn nơi bốn góc đài. Không ai nói nhưng tất cả khán giả đều ngầm hiểu là bốn vị hộ pháp này có trách nhiệm giữ gìn an ninh trật tự cho võ đài.

   Giọng nói của Pháp Bất Vị Thân lại vang vang:

   – Lần cuối cùng lão phu xin nhắc lại cho các tuyển thủ biết là họ được quyền xử dụng vũ khí cá nhân ngoại trừ chất độc và ám khí tẩm độc. Tuyển thủ nào vi phạm hai điều này đương nhiên bị loại ra khỏi cuộc tranh tuyển. Sau đây lão phu hân hạnh được xướng danh tám tuyển thủ đã lọt vào vòng chung tuyển. Tám tuyển thủ đó là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, thế tử Hốt Tất Đạt của Vân Nam Vương, thế tử Chế Minh của Chiêm Thành, Lê Trọng Đạt của Nam Phương Trang, Hải Kiếm Nguyễn Ngũ Hồ thuộc Duyên Hải Trang, Dị Đao Hồ Ẩn thuộc Hắc Giang Sơn Trang, Thiết Bút Trần Tiểu Anh của Trung Nghĩa Trang và Liễu Kiếm Ngô Gia Hạc của phái võ Thảo Đường…

   Khán giả ngồi nơi bốn khán đài reo hò hoan hô cho các tuyển thủ. Một điều mà ai ai cũng lấy làm lạ là Cổ Loa, một phái võ lâu đời và nổi tiếng lại không có môn đệ nào được vào vòng chung tuyển trong lúc mười hai đại trang lại có tới bốn tuyển thủ.

   – Kính thưa chư vị… Theo danh sách của cuộc bắt thăm ngày hôm qua Pháp Bất Vị Thân tôi hân hạnh mời hai tuyển thủ thượng đài để mở màn cho cuộc tuyển phu của Hà Phương công chúa. Kính mời Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và Hải Kiếm Nguyễn Ngũ Hồ của Duyên Hải Trang thuợng đài…

   Thiên hạ hò la hoan hô hai tuyển thủ. Từ trong chiếc kiệu hoa nơi góc trái của khán đài danh dự, một bàn tay trắng muốt vén rèm nhìn lên võ đài.

   – Công chúa thấy y không?

   – Thấy…

   – Y trông bảnh trai phải hông công chúa…

   Cung nữ Bạch Cầm cười nói đùa. Hà Phương công chúa gắt khẽ:

   – Im… Sao ngươi biết y đẹp trai…

   – Nếu không đẹp trai làm sao công chúa phải lòng y được…

   – Ai nói ta phải lòng y…

   – Công chúa dấu ai chứ dấu con đâu có được. Từ khi gặp y tới giờ công chúa thay đổi nhiều lắm. Người đi một nửa hồn tôi mất, một nửa hồn kia bỗng dại khờ… Điều đó đúng bong với công chúa…

   – Thôi im đi… Ngươi đừng nói xàm rủi có ai nghe được xấu hổ chết… Để im cho ta xem y trổ tài…

   Đứng trên đài cao hai tuyển thủ ôm quyền thi lễ cùng anh hùng thiên hạ đoạn thi lễ với trọng tài xong vái chào nhau.

   – Bắt đầu…

   Trọng tài phất tay làm hiệu. Chân đạp đinh tấn, Hải Kiếm Nguyễn Ngũ Hồ bồng kiếm đứng im như tượng. Thanh kiếm đúc bằng thép ròng lên nước bóng ngời lấp lánh dưới ánh mặt trời. Duyên Hải Trang lừng danh giang hồ ba bốn chục năm nay qua một nhân vật ngoại hạng là Đông Kiếm Nguyễn Anh, người đã lập ra Duyên Hải Trang. Không biết sư phụ là ai, thuộc môn phái, gia trang nào; nhưng Nguyễn Anh nhập giang hồ khi tuổi chưa quá ba mươi. Quả nhiên tài không đợi tuổi. Bằng thuật xử kiếm trác tuyệt y đánh bại hàng chục kiếm thủ nổi tiếng. Từ đó Nguyễn Anh nghênh ngang qua lại giang hồ nhằm mục đích đọ kiếm với chưởng môn nhân các phái võ hoặc trang chủ của các đại trang. Người ta đồn y chưa hề bại lần nào. Là đích tử của Nguyễn Anh, dĩ nhiên Hải Kiếm Nguyễn Ngũ Hồ phải học hết chân truyền của phụ thân.

   Toàn thể khán giả đều xì xầm bàn tán khi thấy vị chủ tiệm trẻ tuổi triển khai chiêu thức mở đầu. Thứ nhất y đi chân trần chứ không mang giày như mọi người. Thứ nhì chiêu thức khởi đầu của y rất kỳ lạ. Chân đạp trung bình tấn, tay hữu đưa xuống, bàn tay mở rộng thành chưởng úp xuống đất trong lúc tay tả đưa lên cao quá đầu và bàn tay nắm lại thành quyền hướng lên trời.

   – Ê… Ngọc Diện… Y giở bài quyền gì kỳ cục vậy…?

   Thiết Tâm lên tiếng hỏi. Ngọc Diện Công Tử im lìm giây lát mới trả lời:

   – Ta không biết… Lần đầu tiên ta mới thấy thứ quyền thuật kỳ lạ này…

   – Các ngươi đoán y đánh bại Nguyễn Ngũ Hồ không?

   Đa Cùn Kiếm xen vào câu chuyện. Bất Bình Thời Cuộc điềm đạm lên tiếng:

   – Y sẽ đánh bại Nguyễn Ngũ Hồ có điều chậm hay nhanh mà thôi. Nếu y đánh bại đối thủ trong vòng năm chiêu thời ta phục y sát đất…

   Hải Kiếm Nguyển Ngũ Hồ động thủ trước. Lưỡi kiếm hướng mũi lên trời chợt vút đi nhanh hơn sao băng. Tuổi không quá ba mươi mà tôi luyện được thuật xử kiếm thần tốc như vậy đủ hiểu y phải được danh sư chỉ dạy và công phu khổ luyện miệt mài ngày đêm. Chớp mắt mũi kiếm chỉ còn cách huyệt nhũ căn của đối thủ cự ly. Khán giả trên bốn khán đài có kẻ hò hét có người xuýt xoa khi chứng kiến cách giải chiêu của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Thiết Tâm không nhịn được đứng bật dậy khi thấy vị chủ tiệm của mình hóa giải chiêu kiếm của đối thủ. Ngay lúc mũi kiếm của Nguyễn Ngũ Hồ còn cách mục tiêu cự ly, hai cánh tay của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm loáng động. Cánh tay tả bắt từ trên kéo xuống còn tay hữu từ dưới kéo lên. Bàn tay tả khi kéo xuống gần lưỡi kiếm chợt mở ra thành chưởng vổ lên lưỡi kiếm trong lúc bàn tay hữu từ dưới kéo lên chợt khép lại thẳng băng như triệt thủ róc xuống bàn tay cầm kiếm đoạn mở khoằm khoằm bấu vào đốc kiếm của Nguyễn Ngũ Hồ. Song phương đình thủ và khán giả chấn động khi thấy tay hữu của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cầm lấy thanh kiếm của đối thủ còn bàn tay tả mở ra như chưởng án ngay ngực của Nguyễn Ngũ Hồ. Nếu y nhả kình lực họ Nguyễn không chết cũng bị nội thương trầm trọng. Mặt tái mét, mắt mở lớn nhìn trân trân đối thủ, Hải  Kiếm Nguyễn Ngũ Hồ đứng im như tượng. Y không thể tưởng Sát Ác Nhân Chủ Tiệm có thể đánh bại mình chỉ trong một chiêu ngắn ngủi.

   – Tôi xin hoàn trả kiếm lại cho Nguyễn huynh…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trao thanh kiếm cho Nguyễn Ngũ Hồ. Không nói được lời cám ơn có lẽ vì còn bàng hoàng ngơ ngác bởi diễn biến xảy ra quá đột ngột cho nên vị thiếu trang chủ của Duyên Hải Trang cúi đầu bước xuống đài. Ôm quyền thi lễ cùng mọi người xong Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cũng lặng lẽ bước xuống đài.

   Ngồi nơi khán đài danh dự Vô Danh Hiệp hỏi Bảo Quốc đại sư, tông chủ của chùa Tướng Quốc và Trúc Kiếm Tiên Sinh chưởng môn phái Cổ Loa:

– Nếu là Nguyễn Ngũ Hồ nhị vị làm cách nào để hoá giải chiêu thức của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm?

   Hai vị tông chủ của hai môn phái nổi tiếng nhất trong giới giang hồ Đại Việt im lặng chưa trả lời. Dường như họ đang bận tâm suy nghĩ để tìm ra cách hoá giải chiêu thức quái dị của vị chủ tiệm trẻ tuổi. Vô Danh Hiệp cười cười lên tiếng:

   – Hỏi như vậy chứ tôi cũng chưa tìm ra cách giải chiêu. Vũ thuật của người này có đường lối và lộ số kỳ bí, quái dị…

   Bảo Quốc đại sư cất giọng:

   – Mô phật… Vô thí chủ nói đúng… Mục kích Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thi triển vũ thuật bần tăng liên tưởng tới một người…

   – Lãng Thư Sinh…

   Vô Danh Hiệp và Trúc Kiếm Tiên Sinh cùng thốt lên ba tiếng trên. Bảo Quốc đại sư nhẹ cười:

   – Mô phật… Nhị vị thí chủ cùng ý nghĩ với bần tăng. Tuy nhiên Sát Ác Nhân Chủ Tiệm còn quá trẻ cho nên y không thể nào là đồ đệ của Lãng Thư Sinh được…

   – Lãng Thư Sinh có thể là sư tổ của y…

   Ngồi phía sau lắng nghe câu chuyện Bắc Quyền Trình Tuấn, trang chủ Trúc Thanh Trang xen vào câu chuyện.

   Trúc Kiếm Tiên Sinh cười cười:

   – Lý do nào khiến cho Trình trang chủ nói Lãng Thư Sinh là sư tổ của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm…

   Bắc Quyền Trình Tuấn nhẹ cười:

   – Tôi chỉ phỏng đoán mà thôi. Theo chỗ tôi được biết là sau cuộc khuynh đảo triều đình bị thất bại, Lãng Thư Sinh rút về ẩn cư ở một hoang đảo thuộc vịnh Hạ Long. Từ đó tới giờ khoảng năm mươi năm người ta không thấy hoặc không nghe biết tin tức về y. Ngay cả các bằng hữu của y như Vô Gia Tử, Lưỡng Xúc Thư Sinh, Độc Thủ Khách, Hoàng Sa Quái Khách, Hải Âu Xứ Kiếm cũng mất dạng trong giang hồ…

   Ban giám khảo xướng danh hai tuyển thủ kế tiếp thượng đài là hoàng tử Chế Minh của Chiêm Thành sẽ giao đấu với Lê Trọng Đạt của Nam Phương Trang ở Thanh Hoá. Là một lân quốc của Đại Việt nơi phương nam, Chiêm Thành vừa là bạn mà cũng là kẻ thù. Tuy nhiên bạn hay thù, Chiêm Thành có một nền vũ thuật riêng biệt với nhiều nhân tài lỗi lạc. Dù vậy giới giang hồ Đại Việt lại ít có người chịu khó tìm hiểu và học hỏi về vũ thuật Chiêm Thành.

   Sau khi hai tuyển thủ làm xong thủ tục ra mắt, trọng tài phất tay ra hiệu cho cuộc đấu bắt đầu. Song phương đều thi triển quyền thuật song lại khác nhau về quyền pháp. Lê Trọng Đạt xử hắc báo quyền, thứ quyền thuật nặng tính chất chậm chạp, ít biến hóa song trầm trọng và cương mãnh. Trong khi đó Chế Minh thi triển quyền thuật tương tự như hầu quyền chuyên về lanh lẹ, nhẹ nhàng và biến ảo. Khán giả chỉ thấy bóng tay dậy mịt mờ cùng tay quyền không ngớt chạm nhau chan chát. Mọi người đều biết rằng cuộc giao tranh sẽ kéo dài cho tới khi một trong hai đối thủ nội lực suy giảm và sơ hở sẽ lộ ra.

   Vũ thuật là sự luyện tập hằng ngày, được lập đi lập lại hàng ngàn, hàng vạn lần cho tới khi trở thành một thói quen hầu như là bẩm sinh mà người ta thường gọi là phản ứng hay là một hành động không bị điều khiển bởi lý trí. Thí dụ như nếu có vật gì bay vào mắt, thời mắt ta tự động nhắm lại. Bất cứ bộ môn vũ thuật nào như đao, kiếm, quyền, cước đều có một tính chất chung là pháp hay là một tập hợp của chiêu thức theo thứ tự đã được định sẵn. Thiệu là gì? Thiệu là tên của chiêu, thức hoặc thế đòn mà các võ sinh phải học thuộc lòng khi tập luyện. Toàn thể thiệu họp lại thành pháp như kiếm pháp, quyền pháp, đao pháp.

   Khi tập luyện các võ sinh miệng đọc thiệu trong lúc tay chân đấm đá theo cho tới khi thuộc lòng các chiêu thức thế đòn. Lúc đó họ không cần phải đọc thiệu nữa vì mỗi hành động đều do thói quen rồi trở thành nhanh nhẹn như máy móc. Mỗi khi giao tranh với đối thủ họ đem quyền, kiếm, đao pháp đã luyện tập để ngăn cản hay tấn công. Lúc mới đầu nội lực còn dồi dào họ sẽ múa may nhanh chóng, chặt chẽ, liền lạc hơn song một thời gian sau khi nội lực suy giảm làm họ mỏi mệt do đó tay chân sẽ chậm lại và từ đó sự chặt chẽ, liền lạc không còn nữa. Đó chính là lúc đối phương khám phá ra sơ hở hay là kẻ hở giữa mỗi chiêu thức hoặc thế đòn. Chát… Bùng… Song phương đình bộ. Hai đối thủ đứng im mà khóe miệng của người nào cũng ứa máu tươi chứng tỏ họ đều bị nội thương. Đây là lúc trọng tài phải biết ai thắng ai thua.

   Đứng giữa hai tuyển thủ, Pháp Bất Vị Thân cao giọng:

   – Kính thưa chư vị… Hai tuyển thủ cùng bị thương như nhau song lấy công tâm mà xét thời vị hoàng tử Chiêm quốc đã thắng bằng nửa thế quyền…

   Khán giả hò la hoan hô. Hai tuyển thủ rời võ đài trong lúc ban tổ chức xướng danh tuyển thủ kế tiếp là Thiết Bút Trần Tiểu Anh của Trung Nghĩa Trang và Liễu Kiếm Ngô Gia Hạc, chưởng môn nhân của phái võ Thảo Đường. Hai tuyển thủ thong thả bước lên đài. Hai người là hai thái cực khác biệt nhau về y phục, vóc dáng, phong cách và vũ khí xử dụng.

   Trung Nghĩa Trang hay Trần gia trang ở Đông Triều lừng danh giang hồ qua lối đánh bút chì đặc dị, kỳ bí và quái đản vô lường. Bút chì là thứ vũ khí đặc thù của Đại Việt bởi vì nó không xuất phát bởi mười tám môn vũ khí cổ truyền vay mượn từ Trung Hoa. Hình dáng của bút chì tương tự như cái xuổng để đào đất song nhỏ và gọn hơn và mũi nhọn hơn. Điểm đặc biệt nhất chính là cán bút chì vì nó chỉ là sợi dây tơ mềm mại do đó người đánh bút chì phải có nội lực thâm hậu hầu biến cán bút chì mềm cứng và dài ngắn tùy theo ý của mình. Cũng vì tính chất đa dạng này mà bút chì trở thành thứ vũ khí có những biến chiêu quái đản, kỳ bí và độc hiểm vô lường.

   Giới giang hồ Đại Việt có nhiều truyền thuyết trong số đó có truyền thuyết về Hành Khất Ông, vị tổ sư khai sáng ra phái võ Thảo Đường. Theo lời đồn đại thời cách đây hơn ba trăm năm, Hành Khất Ông lúc đó còn là một đứa trẻ ăn mày trong lúc đi ăn xin đã cứu mạng cho một kỳ nhân dị sĩ vô danh song vũ thuật tuyệt luân. Để tỏ lòng biết ơn, dị nhân này thu nhận đứa trẻ ăn mày làm đồ đệ. Sau khi sư phụ qui tiên đứa trẻ ăn mày nhập giang hồ với danh hiệu là Hành Khất Ông rồi sáng lập ra phái Thảo Đường mà từ chưởng môn nhân cho tới đệ tử đều là ăn mày. Trải qua bao thay đổi phái Thảo Đường chỉ còn duy trì vài điều lệ đặc biệt để tưởng nhớ tới các bậc sư tổ. Tuy không còn giữ lệ xuất thân từ giới ăn mày song từ chưởng môn tới đệ tử đều ăn mặc rách rưới và dơ bẩn như kẻ hành khất.

   Hai tuyển thủ ôm quyền làm đầy đủ thủ tục ra mắt khán giả. Một bên y phục rách rưới và đi chân đất còn một bên quần là áo lượt. Ngô Gia Hạc, người ốm yếu và thấp nhỏ trong lúc Trần Tiểu Anh cao lớn và lực lưỡng. Hai đối thủ triển công phu trầm tịnh sau khi trọng tài ra hiệu trận đấu bắt đầu.

   Vén rèm nhìn lên võ đài cung nữ Bạch Cầm cười thốt:

   – Công chúa nhìn xem một gã con trai rách rưới như ăn mày sắp sửa đánh nhau với một công tử con nhà giàu…

   Không liếc lên võ đài, Hà Phương công chúa nói nho nhỏ:

   – Gã con trai ăn mặc rách rưới đó chính là Liễu Kiếm Ngô Gia Hạc, chưởng môn nhân của phái võ Thảo Đường ở châu Thái Nguyên. Còn chàng công tử ăn mặc sang trọng xuất thân từ Trung Nghĩa Trang ở Đông Triều. Nếu hai bên đánh nhau ta đoán Ngô Gia Hạc sẽ thắng…

   – Sao công chúa biết…

   Giọng nói thánh thót của vị công chúa cành vàng lá ngọc lại vang lên:

   – Lối đánh bút chì của Trung Nghĩa trang tuy quái đản và đặc dị song có chỗ yếu là nếu người nào biết cách khống chế sợi dây tơ thời lưỡi bút chì sẽ ngưng hoạt động…

   Khi Hà Phương công chúa nói tới đó Thiết Bút Trần Tiểu Anh ra tay trước. Phản chiếu ánh mặt trời thành muôn màu vạn sắc, lưỡi bút chì nhọn hoắt xé gió re re bắn tới ngực đối phương. Lanh lẹ, trầm trọng và cương mãnh là ba tính chất đầu tiên và quan trọng trong bí thuật đánh bút chì của Trung Nghĩa trang. Chớp mắt lưỡi bút chì chỉ còn cách huyệt thần phong của Ngô Gia Hạc gang tấc. Vị chưởng môn phái võ Thảo Đường chuyển bộ. Bằng nửa bước sang tả y giải đòn một cách giản dị mà hữu hiệu. Tăng… Âm thanh của kiếm rút ra khỏi vỏ kèm theo ánh sáng xanh lè vút tới mục tiêu. Đúng như Hà Phương công chúa đoán mục tiêu của thanh liễu kiếm của Ngô Gia Hạc chính là sợi dây tơ điều khiển lưỡi bút chì.

   Trần Tiểu Anh nhẹ rung tay. Lưỡi bút chì đổi hướng chém sả vào thanh liễu kiếm. Ngô Gia Hạc trầm khuỷu tay xuống cùng với lưỡi kiếm tà tà vớt ngược lên sợi dây tơ. Thủy chung y vẫn tìm cách chém vào sợi dây tơ vốn là chỗ sơ hở của Trần Tiểu Anh. Nạt tiếng nho nhỏ nhân vật đại diện cho Trần gia trang rung tay. Lưỡi bút chì biến thành nghìn vạn bóng ảnh khi tiến khi lùi, chợt ẩn chợt hiện, lúc tắt lúc nổi, mịt mờ giăng mắc khắp nơi. Y múa lưỡi bút chì nhanh tới độ gây thành âm thanh lanh lãnh cùng kình phong thổi bay tà áo của Pháp Bất Vị Thân đứng trên võ đài. Tuy nhiên giữa vầng bút quang dày đặc khít khao đó lại có tia sáng xanh biếc chập chờn tựa ma trơi bám riết theo lưỡi bút chì như hình với bóng. Xoẹt… Bút quang và kiếm quang tắt lịm. Song phương đình thủ. Khán giả trông thấy Liễu Kiếm Ngô Gia Hạc bồng kiếm đứng im trong lúc Thiết Bút Trần Tiểu Anh cầm trong tay đoạn dây tơ còn lưỡi bút chì nằm im trên sàn gỗ. Thiên hạ đồng loạt hoan hô cho tuyển thủ thắng cuộc. Thấy trời đã quá giờ ngọ ban tổ chức tuyên bố tạm ngưng để dùng cơm trưa xong sẽ tiếp tục. Trong lúc ăn uống Vô Danh Hiệp nói với Trúc Kiếm Tiên Sinh:

   – Trong cuộc tranh tuyển này lão phu nhận thấy môn đệ của các phái võ lừng danh như Cổ Loa, Tướng Quốc, Lạc Việt, Bạch Hạc đều không lọt vào vòng chung tuyển…

   Bảo Quốc đại sư lên tiếng:

   – Mô phật… Vô thí chủ quên một điều là bản phái không có ghi tên tham dự. Ngoài ra triều đình lại hạn chế tuổi tác cho nên số người tham dự lại càng ít hơn. Thập Nhị Hiền Trang cũng chỉ có hơn phân nửa là đủ điều kiện để được tham dự…

   Trúc Kiếm Tiên Sinh nói với giọng nghiêm nghị:

   – Qua ba cuộc đấu đại diện của ba đại trang đều bị loại. Theo thiển ý của tôi dường như thời hưng thịnh của các vũ sĩ tự do bắt đầu. Đây là dấu hiệu tốt cho đất nước trong tình thế sắp sửa đánh nhau với Mông Cổ…

   – Trúc chưởng môn nghĩ Mông Cổ sẽ đánh nước ta?

   Vô Danh Hiệp hỏi câu trên và Trúc Kiếm Tiên Sinh trả lời liền:

   – Vó ngựa của Mông Cổ không thể dừng lại nơi biên thùy Hoa Việt. Tham vọng của các ông vua Mông Cổ khiến cho họ phải chiếm nước ta để mở đường xuống Chiêm Thành và hướng nam…

   Bảo Quốc đại sư phụ họa lời nói của Trúc Kiếm Tiên Sinh:

   – Mô phật… Bần tăng đồng ý với Trúc thí chủ về việc đó. Vốn là thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long chắc chắn Vô thí chủ biết rõ hơn ai hết về nỗi khó khăn mà triều đình đang gặp phải trong mối bang giao với Nguyên triều…

   Im lặng giây lát Vô Danh Hiệp mới từ từ lên tiếng:

   – Trước khi mở võ đài ngoài mục đích tuyển phu cho Hà Phương công chúa, lão phu còn được nhà vua chỉ dụ là thăm dò và tìm hiểu một cách cặn kẽ về thực lực của giới giang hồ Đại Việt. Theo nhận xét của nhà vua, quan thái sư Trần Quang Khải và quan tiết chế Trần Quốc Tuấn; thời với hơn mười ngàn vũ sĩ giới giang hồ Đại Việt nắm giữ một vai trò quan trọng khi nước ta đánh nhau với quân Mông Cổ. Đoàn do thám Thăng Long nhân số khoảng năm ngàn. Nếu được các vũ sĩ thuộc giới giang hồ Đại Việt gia nhập thời nhân số sẽ tăng gấp ba do đó tin tức sẽ được cung cấp đầy đủ và chính xác hơn. Nhị vị thừa biết đoàn do thám Thăng Long là tai mắt của binh đội triều đình, giữ một vai trò quan yếu có thể làm thay đổi cuộc chiến giữa ta và địch…

   Ngừng lại giây lát như để suy nghĩ xong Vô Danh Hiệp thong thả tiếp:

   – Mấy chục năm nay vì lý do sinh tồn cho nên triều đình đã đặt vấn đề binh đội lên hàng đầu. Các vị thân vương đều được phép tuyển mộ quân sĩ riêng của mình. Triều đình còn biệt đãi các vũ sĩ giang hồ như cho phép họ được mang vũ khí lưu lạc đó đây, mời các nhân vật giang hồ nổi tiếng về làm giám quân và truyền dạy vũ thuật cho các thân vương hoặc hoàng tử. Hàng năm triều đình cho mở các kỳ thi tuyển võ sinh để bổ xung và binh đội. Nhờ vậy mà vũ thuật trong nước phát triển nhanh chóng cũng như nhân số của giới giang hồ Đại Việt vọt tăng một cách mau lẹ. Hiện thời giới giang hồ nước ta đang ở trong thời kỳ hưng thịnh nhất với hơn mấy trăm môn phái, võ đường lớn nhỏ và đại gia trang hoặc các nhà mà tổng số có thể lên tới mức hơn mười ngàn vũ sĩ…

   Trúc Kiếm Tiên Sinh nhìn Vô Danh Hiệp với cái nhìn ý nhị xong cười nói đùa:

   – Hoá ra Vô thủ lĩnh đã bí mật mở cuộc điều tra về giới giang hồ Đại Việt mà kẻ hèn này lại không biết…

   Hiểu ý của người đối thoại, Vô Danh Hiệp cười xòa:

   – Lão phu chỉ vâng lệnh triều đình thăm dò và tìm hiểu về tình hình của giới giang hồ nước ta để rủi có chiến chinh…

   Bảo Quốc đại sư thêm vào câu chuyện với giọng nghiêm trang:

– Mô phật… Vô thí chủ an tâm. Nếu có đánh nhau với Mông Cổ thời bần tăng và toàn thể sư sãi và tăng ni sẽ có mặt trong binh đội…

   Trúc Kiếm Tiên Sinh mỉm cười:

   – Tôi cũng cùng một ý với đại sư. Nếu không đồng tâm hiệp lực để chống xâm lăng thời nước sẽ mất nhà sẽ tan và chúng ta không còn chỗ dung thân. Bản thân tôi không muốn cúi đầu làm nô lệ cho ngoại bang…

   Vô Danh Hiệp vuốt râu nói với giọng vui vẻ:

   – Đa tạ nhị vị. Lời nói của nhị vị khiến lão phu an tâm phần nào. Theo cuộc điều tra ngầm của đoàn do thám thời nhân số của các vũ sĩ tự do hoặc các nhà lên tới con số ngang ngửa với nhân số của các môn phái, đại trang hoặc võ đường lớn và nổi tiếng. Đoàn do thám đã sưu tập rồi liệt kê và sau cùng phân loại giới giang hồ nước ta thành hai loại khác nhau là vũ sĩ tự do và vũ sĩ thuộc môn phái, gia trang, võ đường lớn nhỏ mà nhân số từ mười người trở lên. Vũ sĩ tự do là vũ sĩ chỉ có một mình hoặc một nhà mà nhân số năm ba người. Vũ thuật của họ là vũ thuật gia truyền, cha truyền con nối cho nên có lắm chỗ kỳ bí và đặc sắc. Nhị vị không thể tưởng được mà ngay cả lão phu cũng ngạc nhiên khi biết nhân số của các vũ sĩ tự do lên tới mức hơn năm ngàn người…

   Trúc Kiếm Tiên Sinh nói với giọng kinh ngạc:

   – Thế ư…Tôi đoán  các vũ sĩ tự do nhiều lắm song cũng không thể đoán họ lại nhiều như vậy…

   Vô Danh Hiệp nói với Bảo Quốc đại sư  và Trúc Kiếm Tiên Sinh:

   – Sát Ác Nhân Tiệm là một tổ chức mới nổi song nhân số tăng vọt mau lẹ. Lúc đầu họ chỉ có sáu bảy người mà chỉ trong vòng gần một năm họ đã tập hợp được mấy trăm nhân viên trong số đó có mấy chục cao thủ nhất đẳng giang hồ…

   Nhìn Trúc Kiếm Tiên Sinh, Vô Danh Hiệp cười cười hỏi:

   –    Là tay kiếm lỗi lạc vậy tiên sinh thử nêu danh các kiếm thủ nổi tiếng giang hồ hiện nay?

   Trúc Kiếm Tiên Sinh trầm ngâm giây lát mới lên tiếng:

   –    Kiếm thủ nổi tiếng trong giang hồ nhiều lắm nhưng tôi nghĩ nổi bật phải kể Đông Kiếm Nguyễn Anh, Bất Bình Thời Cuộc, Đa Cùn Kiếm, Ngọc Diện Công Tử và Liễu Kiếm Ngô Gia Hạc…

   Giọng nói trầm khàn của vị thủ lĩnh đoàn do thám vang lên:

   – Trong năm tay kiếm mà tiên sinh vừa kể thời có ba người đã gia nhập Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Ba người đó là Ngọc Diện Công Tử, Đa Cùn Kiếm và Bất Bình Thời Cuộc…

   Trúc Kiếm Tiên Sinh kêu lên với giọng nhuốm chút ngạc nhiên:

   – Bất Bình Thời Cuộc đã gia nhập Sát Ác Nhân Chủ Tiệm rồi ư… Giang hồ đồn y kiếm thuật cực tinh có thể không kém tôi chút nào…

   Nhìn vị chưởng môn  phái Cổ Loa, Vô Danh Hiệp cười nói:

   – Thuật xử kiếm của Bất Bình Thời Cuộc cao siêu như vậy mà vị chủ tiệm của y đã đánh bại y bằng một chiêu kiếm…

   Không nhịn được Trúc Kiếm Tiên Sinh nói nhanh:

   – Đánh bại Bất Bình Thời Cuộc bằng một chiêu kiếm. Bản thân tôi cũng không làm được chuyện này…

   Bắc Quyền Trình Tuấn xen vào câu chuyện bằng câu nói bông đùa:

   – Như vậy tiên sinh nên về nhà đóng cửa luyện kiếm nữa đi bằng không tiên sinh không phải là đối thủ của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm…

   Trúc Kiếm Tiên Sinh thở dài lắc đầu:

   – Muộn rồi… Cho dù tập luyện thêm, không những tôi mà tất cả chư vị đây không ai là đối thủ của y. Muốn đánh nhau ta phải có lực mà chúng ta già rồi, gân chùng gối mỏi, sức lực hao mòn trong lúc y là thanh niên trai tráng sức lực dồi dào. Y thừa sức kéo dài trận đấu suốt ngày đêm còn bọn ta múa may năm ba giờ đã mệt nhoài. Tre tàn măng mọc mà… Không ai qua được luật của tạo hóa…

   Bảo Quốc đại sư từ từ thốt:

   – Mô phật… Thí chủ nói đúng… Theo bần tăng nhận xét thời Sát Ác Nhân Chủ Tiệm sẽ là nhân vật nổi bật và sáng chói nhất trong lớp cao thủ trẻ tuổi hiện nay…

   Khoảng giữa giờ ngọ mọi người lục tục trở lại khán đài. Ban tổ chức tuyên bố cuộc tranh tài tiếp tục bằng cuộc giao đấu giữa hai tuyển thủ Hốt Tất Kha của Mông Cổ và Dị Đao Hồ Ẩn thuộc Hắc Giang Sơn Trang. Hai đối thủ thượng đài. Khán  giả thì thầm bàn tán về vị thế tử của Vân Nam Vương. Không những Chiêm Thành, Lào, Diến Điện mà ngay cả Đại Việt cũng đều mù mờ về vũ thuật của Mông Cổ. Điều mà ai cũng biết là người Mông Cổ rất hung tợn, hiếu chiến, ưa thích võ nghệ lại thêm thạo việc cỡi ngựa và bắn  cung. Nhờ thế binh đội của họ rất thiện chiến, hùng mạnh đánh đâu thắng đó.

   Hốt Tất Kha nghênh ngang lên đài. Thái độ hách dịch và kiêu ngạo đó khiến mọi người không ưa. Dị Đao Hồ Ẩn ôm quyền thi lễ cùng khán giả xong thi lễ với trọng tài trái lại Hốt Tất Kha không thi lễ cùng khán giả hay trọng tài mà khi Hồ Ẩn thi lể với hắn hắn cũng không trả lễ.

   Thiết Tâm hò lớn:

   – Gõ đầu thằng mọi Mông đó mấy cái để dạy cho hắn bài học lễ nghĩa…

   Thiên hạ cười ồ vì câu nói của Thiết Tâm. Trọng tài ra hiệu cuộc đấu bắt đầu. Phẩy chiếc quạt sắt trong tay Hốt Tất Kha vổ ào một chưởng vào mặt địch thủ. Hắn vừa phẩy tay kình phong lốc ra ào ào tỏ lộ sự hùng mạnh, trầm trọng và cương mãnh của nền vũ thuật cổ truyền Mông Cổ. Khi chiêu thức còn cách gang tấc Dị Đao Hồ Ẩn mới rung tay. Lưỡi đoản đao trong tay vị tiểu trang chủ Hắc Giang Sơn trang chợt xoay tròn như chong chóng. Nó xoay nhanh tới độ biến thành vầng đao quang mịt mờ bóng ảnh. Rồi từ trong vầng đao quang mịt mờ vần vụ xẹt ra tia chớp. Chát… Chát… Chát… Lưỡi đao đúc bằng thép ròng chém sả vào cây quạt sắt của Hốt Tất Kha. Người ta thường nói lấy nhu chế cương nhưng Dị Đao Hồ Ẩn lấy cứng chọi cứng, lấy cương trị cương. Y đem tính chất cường ngạnh, trầm trọng và cương mãnh của đao để đối kháng với phong lôi phiến của Mông Cổ.

   Bị ba nhát đao cường ngạnh chém vào quạt sắt Hốt Tất Kha giận điên người. Hò tiếng cực lớn hắn đạp bộ bước dài và cây quạt sắt chín tấc lúc mở thành chưởng, lúc gấp lại thành chỉ không ngớt điểm, đập, quất, vổ vào khắp các trọng huyệt của đối phương. Không biết hắn đã phổ bao nhiêu kình lực mà kình phong dậy rạt rào thổi y phục của trọng tài bay lất phất. Không hổ danh cao thủ xuất thân từ một đại gia trang lừng lẫy trong giới giang hồ Đại Việt, Hồ Ẩn triển khai đao pháp bí truyền của dòng họ ngang nhiên giao đấu với địch thủ. Thanh đoản đao trong tay của y biến thành vầng hắc quang vần vụ, mịt mờ giăng mắc khắp nơi. Từ trong vầng đao quang không ngớt xẹt ra tia sáng chém sả vào vũ khí hoặc yếu huyệt trên người kẻ địch. Quan sát trận đấu mọi người đều biết cuộc giao tranh sẽ kéo dài cho tới khi nào một trong hai đối thủ có nội lực kém hơn sẽ thua cuộc.

   Bất Bình Thời Cuộc hỏi nhỏ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm:

   – Ngươi thấy bản lãnh của tên Mông Cổ trên đài cao siêu không?

   Trầm ngâm giây lát vị chủ tiệm trẻ tuổi từ từ lên tiếng:

   – Nội lực của hắn không bằng ta song lối đánh quạt sắt của hắn kỳ lạ và có những biến chiêu quái dị…

   Thiết Tâm vọt miệng xen vào:

   – Ngươi liệu thắng hắn không?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thong thả lắc đầu:

   – Ta không thể nói trước được. Các ngươi thừa biết vũ thuật là một cuộc tranh đua không thể nắm chắc phần thắng nếu ta không biết gì về địch thủ. Ta mù tịt về vũ thuật Mông Cổ, không biết chút gì về đường lối, lộ số của phông lôi phiến pháp mà hắn đang thi triển…

   Ngồi bên lắng nghe câu chuyện Ngọc Diện Công Tử ứng tiếng:

   – Ta có cách như thế này.Theo chỗ ta dò hỏi thời phái đoàn Mông Cổ tham dự cuộc tuyển phu đông tới trăm người. Không biết chúng có âm mưu gì không nhưng đa số nhân viên tháp tùng đều là cao thủ hạng nhất…

   – Làm sao ngươi biết?

   Thiết Tâm vặn. Ngọc Diện Công Tử cười cười:

   – Ta có quen một người là nhân viên của đoàn do thám Thăng Long. Y nói dường như lão quốc sư A La Cát nhận lịnh của Vân Nam Vương là phải đoạt được chức phò mã cho Hốt Tất Kha. Nếu trở thành chồng của Hà Phương công chúa thời hắn có cơ hội nằm vùng tại Thăng Long để do thám nội tình của nước ta… Các ngươi chắc biết chuyện Trọng Thủy chứ…

   Ngừng lại giây lát Ngọc Diện Công Tử chép miệng:

   – Cách của ta là ngươi kiếm chuyện gây gổ với một tên Mông Cổ nào đó rồi hai bên sinh ra đánh nhau. Đó là cách tìm hiểu về vũ thuật của bọn Mông Cổ…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười gật gù:

   – Ngươi có ý kiến hay…

   Thiết Tâm nói nhanh như sợ có người khác tranh giành:

   – Tối nay để ta kiếm chuyện cho ngươi. Gì chứ kiếm chuyện gây gổ và đánh nhau là nghề của ta mà…

   Ngọc Diện Công Tử cười xỏ:

   – Ừ để ngươi đi kiếm chuyện. Ta muốn thấy mấy thằng mọi Mông gỏ móp đầu ngươi…

   Thiết Tâm cười hề hề:

   – Cỡ thằng mọi con trên đài sức mấy mà gõ móp đầu ta được…

   Nghe tiếng hét cùng với tiếng chát bùng thật lớn nhóm Sát Ác Nhân Tiệm vội trông lên võ đài. Họ thấy song phương đã ngừng đấu. Dị Đao Hồ Ẩn lảo đảo lùi lại đoạn ụa ra ngụm máu tươi chứng tỏ thương thế của y không nhẹ. Phần Hốt Tất Kha mặt xanh dờn vì giận dữ khi chiếc quạt sắt bị chém rách thành ba mảnh. Nạt tiếng lớn hắn lao người vào sát đối thủ định đánh tiếp. Một bóng người loáng động. Pháp Bất Vị Thân đứng sừng sửng ngăn cách hai đối thủ.

   – Đã đánh thắng rồi các hạ còn muốn gì nữa…

   Hốt Tất Kha nạt lớn:

   – Ta muốn giết hắn…

   Dứt lời hắn vung quạt sắt. Bóng tay dậy mờ trời và vị hộ pháp của đoàn do thám Thăng Long cầm trong tay cây quạt sắt của Hốt Tất Kha.

   – Các hạ nên cẩn thận bằng không ta sẽ mời các hạ xuống đài…

   Pháp Bất Vị Thân nhấn mạnh chữ ” mời ” trong lúc bàn tay khẳng khiu bóp mạnh chiếc quạt sắt. Rắc… rắc… Chiếc quạt sắt gãy vụn dưới kình lực khủng khiếp của vị hộ pháp đoàn do thám Thăng Long.

   Thiết Tâm hò lớn:

   – Quẳng hắn xuống đài để Thiết Tâm tôi cho hắn đánh mỏi tay luôn…

   Thiên hạ cười ầm. Dường như sẵn có ác cảm với Mông Cổ cho nên mỗi khi nghe Thiết Tâm xỏ xiên mọi người lại cười lớn như cố ý chế nhạo.

   – Đét vào đít hắn mấy roi cho hắn chừa cái tánh man di mọi rợ…

   Một người ở khán đài phía đông lên tiếng. A La Cát chợt cao giọng thốt:

   – Kha nhi… Thắng trận rồi con chẳng nên làm mất trật tự…

   Nghe sư phụ nói Hốt Tất Kha lẳng lặng rời võ đài. Pháp Bất Vị Thân phải cho người dìu Dị Đao Hồ Ẩn xuống. Ban tổ chức tuyên bố tạm ngưng chờ bốn tuyển thủ bắt thăm vào vòng chung tuyển cuối cùng rồi sẽ tiếp tục cuộc tranh tài vào sáng mai.

 

 

 

10

Ai Bắt Cóc Công Chúa?

 

A La Cát ngồi im suy nghĩ. Tuy bên ngoài mượn tiếng hướng dẫn phái đoàn của Vân Nam Vương sang Đại Việt tham dự cuộc tuyển phu song bên trong lão còn mang một sứ mệnh bí mật và trọng đại hơn. Nhiệm vụ của lão là bằng mọi giá và mọi cách lão phải giúp cho Hốt Tất Kha trở thành phò mã của Trần triều. Với danh vị phò mã, vị thế tử của Vân Nam Vương sẽ là gián điệp để dò xét nội tình của nước Nam. Ngay chính lão cũng là kẻ nằm vùng trong lúc Nguyên triều sửa soạn cuộc xâm chiếm Đại Việt.

   Qua cuộc tranh tài ngày hôm nay lão nhận thấy Sát Ác Nhân Chủ Tiệm là một trở ngại chính ngăn cản Hốt Tất Kha trở thành phò mã. Do đó lão tính cách loại trừ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ra khỏi vòng tranh tuyển. Vừa suy nghĩ đến đó chợt nghe có tiếng cãi vả la hét lão vội bước ra sân xem xét. Lão thấy Hốt Tất Kha đang đứng cãi vả với một thanh niên lạ mặt. Nghe hai bên đấu võ miệng với nhau A La Cát lắc đầu vì buồn cười. Hai bên đều nói bằng thổ ngữ riêng của họ cho nên không ai hiểu ai nói cái gì. Họ chỉ nhìn bộ tịch hoặc đoán mò mà cãi vả và chửi rủa với nhau om sòm. Chỉ có lão nhờ thông thạo tiếng nôm cho nên hiểu được thanh niên lạ mặt nói gì.

   – Ngươi muốn đánh ta không… Tướng trâu nước như ngươi chắc đánh đã ngứa lắm… Năm trăm lạng bạc một cú đấm… mại dô… mại dô… Ngươi muốn chém, đánh đấm gì cũng được…

   – Kha nhi có chuyện gì vậy?

   Thi lễ với sư phụ xong Hốt Tất Kha nói nhanh:

   – Trình sư phụ… Thằng mọi Giao Chỉ này đúng là khùng điên… Nó cứ lải nhải thứ gì đâu…

   Hơi mỉm cười A La Cát quay sang hỏi thanh niên lạ mặt bằng tiếng nôm:

   – Các hạ tính danh là gì. Tại sao lại gây gổ với đồ đệ của ta?

   Thanh niên lạ mặt cười hề hề:

   – Tại hạ tên Thiết Tâm. Các hạ muốn chém ta không… Năm trăm lạng bạc một cú chém…

   A La Cát gật gù:

   – Hóa ra các hạ là nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm…

   Thiết Tâm gãi đầu nói lớn:

   – Đúng rồi…

   Một ý nghĩ thoáng nhanh trong trí A La Cát cười cười:

   – Được rồi… Các hạ muốn chém thời để ta chém cho các hạ xem…

   Dứt lời lão xuất thủ liền. Bàn tay khép lại thẳng băng chém tới bả vai Thiết Tâm. Chát… Thiết Tâm gãi đầu xuýt xoa:

   – Đã ngứa là đã ngứa… Lần đầu tiên ta mới gặp một người chém đã ngứa như các hạ…

   A La Cát đứng im nhìn Thiết Tâm với ánh mắt kinh ngạc. Cú chém bằng tay không của lão với hơn tám phần kình lực chính là một đòn trong Triệt Thảo Thức của vũ thuật cổ truyền Mông Cổ. Đạp bộ nửa bước lão đấm dứ một quyền vào ngực Thiết Tâm. Bịch… Hơi khom người anh chàng họ Thiết hự tiếng nhỏ:

   – Ui da… đau quá…

   Cười hề hề Thiết Tâm xoè tay:

   – Các hạ thiếu ta một ngàn lạng bạc…

   A La Cát cười hực:

   – Ta không trả rồi các hạ làm gì ta…

   – Ta đòi nợ…

   Một giọng nói trầm lạnh vang lên rồi Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bước tới đứng cạnh Thiết Tâm. Cười nụ anh chàng khổng lồ lùi lại nhường chỗ cho vị chủ tiệm đòi nợ khách hàng.

   – Các hạ tính đòi nợ…

   – Nếu các hạ giựt nợ…

   Xoạc chân đứng tấn A La Cát buông gọn một chữ ” mời ”. Ôm quyền thi lễ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm triển công phu trầm tịnh.

   Đứng ngoài làm khán giả Bất Bình Thời Cuộc thì thầm với Ngọc Diện Công Tử :

   – Y giao đấu với lão già này làm ta không yên tâm chút nào…

   Ngọc Diện Công Tử gật đầu:

   – Ta biết… Điều này vượt ra ngoài tính toán của chúng ta. Nếu y lỡ  bị thương thời lành ít dữ nhiều…

   A La Cát ra tay trước. Đạp bộ nửa bước lão vỗ một chưởng vào ngực đối thủ. Chiêu thức của lão không hoa mỹ, không biến hóa mà giản dị và thô sơ song hàm chứa kình lực khủng khiếp dường như lão cố tình bắt đối thủ phải so bì nội lực với mình. Điều tiên liệu của lão đúng. Đối phó với chiêu thức này Sát Ác Nhân Chủ Tiệm không còn cách nào hơn là dùng nội lực để giải chiêu. Bàn tay của vị chủ tiệm trẻ tuổi vẽ nhanh trong không khí một vòng tròn. Kình phong lốc ra ngăn đón chưởng lực của đối phương.

   Bùng… Hai đối thủ hơi run người. Nạt tiếng trầm trầm Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đạp bộ bước dài cùng lúc cánh tay hữu bắt từ trên kéo xuống còn cánh tay tả từ dưới kéo lên. Khi hai cánh tay giao nhau hai bàn tay mở toang thành chưởng hất nhẹ tới trước.

   Y vừa xuất chiêu kình phong dậy rạt rào thổi mát mặt người đứng xem. A La Cát đạp bộ nửa bước và hai cánh tay áo rộng thùng thình cuộn lại thành vòng tròn đoạn hất mạnh ra.

   Bùng… Âm thanh nổ ra như sấm. Song phương nhìn nhau mà mặt người nào cũng tái xanh. Không nói lời nào vị chủ tiệm trẻ tuổi chợt xoay mình thật nhanh cùng với hai cánh tay hất mạnh ra. A La Cát cũng hất mạnh tay. Hai luồng kình phong chạm nhau nổ thành âm thanh chát chúa. Không chịu nổi áp lực khủng khiếp vị quốc sư Mông Cổ phải hồi bộ bước dài. Khoé miệng của lão rỉ máu tươi trong lúc Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đứng im không nói lời nào. Lát sau A La Cát thong thả cất tiếng:

   – Nội lực thâm hậu lắm… Lão phu xin trả tiền cho các hạ…

   Dứt lời lão ném nén vàng nặng chĩu vào ngực đối thủ. Cười khẩy Sát Ác Nhân Chủ Tiệm phất tay. Nén vàng đổi hướng bay về phía Xú Mỹ Nhân. Tủm tỉm cười A La Cát và đệ tử trở về phòng.

   Bất Bình Thời Cuộc lên tiếng hỏi:

   – Ngươi bị thương?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lặng lẽ gật đầu thay cho câu trả lời. Lát sau y mới thấp giọng:

   – Ta cần chỗ yên tịnh để chữa thương…

   Cả bọn kéo về chỗ trọ. Họ không để ý tới đám cung nữ đứng xa xa xì xầm bàn tán. Ngay cả công chúa Hà Phương cũng vén rèm ra chứng kiến cuộc giao đấu ngắn ngủi giữa Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và lão A La Cát.

Tuy chưa tới giờ song khán giả ngồi chật ních bốn khán đài. Qua cáo thị niêm yết sáng nay người ta được biết Sát Ác Nhân Chủ Tiệm sẽ đấu với Chế Minh còn Hốt Tất Kha sẽ so tài với Liễu Kiếm Ngô Gia Hạc. Không biết vô tình hay hữu ý mà ban tổ chức lại sắp Hốt Tất Kha đấu với Ngô Gia Hạc trước. Hai tuyển thủ thong thả lên đài. Có lẽ được sư phụ dặn dò cho nên vị thế tử của Vân Nam Vương tỏ ra rất lễ độ. Y ôm quyền thi lễ bốn hướng rồi thi lễ cùng trọng tài xong vái chào Ngô Gia Hạc. Thiết Tâm cất giọng ong óng:

   – Phải vậy chứ… Lần này mà ngươi không thi lễ thời ta sẽ gõ móp cái đầu của ngươi rồi sang tận Vân Nam mắng vốn với cha mẹ của ngươi nữa…

   Hốt Tất Kha không tỏ vẻ giận dữ vì những lời xỏ xiên đó. Chắc hắn không hiểu Thiết Tâm nói gì. Phần A La Cát cười hực khi nghe những lời khi quân mạn thượng của Thiết Tâm. Giận tím mặt song hai thầy trò đành làm thinh vì biết mình đang ở xứ người.

   Pháp Bất Vị Thân phất tay ra hiệu trận đấu bắt đầu. Không triển công phu trầm tịnh, không thủ thế cũng không đứng tấn, Liễu Kiếm Ngô Gia Hạc thọc mũi kiếm nhọn hoắt vào yết hầu địch thủ. Y xuất chiêu lanh khủng khiếp vì vừa nhích tay mũi kiếm đã chập chờn nơi yết hầu.

   Rẹt… Hốt Tất Kha phẩy chiếc quạt sắt che kín yếu huyệt. Ngô Gia Hạc trầm khuỷu tay xuống và mũi kiếm đổi hướng đâm vào bàn tay cầm kiếm đoạn chém vớt vào khuỷu tay xong đâm vào nách rồi xẹt qua ngực. Vị chưởng môn phái võ Thảo Đường đánh một chiêu với hàng chục thế thức ảo diệu và biến hóa. Chớp mắt hoa kiếm nở đầy trời, chợt tắt chợt nổi, khi biến khi hiện mịt mờ giăng mắc khắp nơi. Khán giả chỉ thấy màm kiếm quang xanh biếc dày đặc khít khao che phủ thân hình của Ngô Gia Hạc. Từ trong màn kiếm quang lạnh ngắt xẹt ra những điểm sáng bắn tới các huyệt đạo của đối thủ. Không chịu kém Hốt Tất Kha triển khai phong lôi phiến pháp bí truyền ngang nhiên giao đấu cùng kẻ địch.

   Ngồi trong kiệu hoa Hà Phương công chúa chăm chú nhìn lên khán đài.

   – Công chúa đoán ai sẽ thắng?

   Thư lão lão lên tiếng hỏi. Mắt không rời trận đấu gay go, nàng công chúa cành vàng lá ngọc cười đáp:

   – Ngô Gia Hạc chưa phải là đối thủ của tên Mông Cổ. Kiếm thuật tinh diệu song y thiếu một điều kiện tất yếu để thắng đó là nội lực. Khi nội lực suy giảm thời sơ hở trong kiếm pháp của y sẽ lộ ra và tên Mông Cổ sẽ nhận biết để tấn công…

   Bạch Cầm xen vào câu chuyện:

   – Như vậy cuối cùng là cuộc so tài giữa Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và tên Mông Cổ…

   Hà Phương công chúa tươi cười thốt:

   – Chắc như vậy. Chế Minh chưa phải là đối thủ của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Phá được Nhị Thập Bát Tú trận của ta trong giới giới giang hồ Đại Việt, Chiêm Thành và Mông Cổ ngẩm ra không có mấy người…

   Thư lão lão lên tiếng xen vào câu chuyện.

   – Nếu cuộc so tài giữa Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và tên Mông Cổ, công chúa đoán ai sẽ thắng?

   Vuốt mấy sợi tóc lòa xòa trên trán Hà Phương công chúa cười nhẹ:

   – Khó đoán lắm. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm có thể là một nhân tài lỗi lạc trong lãnh vực vũ thuật song tên Mông Cổ cũng không kém bao nhiêu…

   Vầng trán của nàng công chúa nhăn lại với nhiều ưu tư và lo nghĩ.

   – Nếu rủi tên Mông Cổ thắng thời công chúa tính sao?

   Thư lão lão hỏi và Hà Phương công chúa mỉm cười:

   – Trước khi cuộc tranh tuyển bắt đầu ta đã thảo luận với Vô Danh Hiệp về trường hợp đặc biệt này. Hoàng huynh của ta cũng như toàn thể triều thần đều không muốn thấy tên Mông Cổ làm phò mã…

   Bỏ lững câu nói ở đó Hà Phương công chúa nhìn lên võ đài khi nghe tiếng quát tháo nổi lên. Hốt Tất Kha bắt đầu chuyển từ thế thủ sang thế công. Chiếc quạt sắt trong tay của hắn khi mở toang thành chưởng, khi xếp lại thành chỉ không ngớt vổ, quất, đập, điểm vào khắp các yếu huyệt trên người của địch thủ. Nội lực bất túc khiến cho kiếm thuật của Ngô Gia Hạc không còn chặt chẽ nữa do đó sơ hở lộ ra càng lúc càng nhiều. Nạt tiếng lớn Hốt Tất Kha xô người nhập nội. Tay mặt xử quạt, tay trái xử hắc hổ trảo hắn thi triển tuyệt kỹ bí truyền tấn công đối thủ ráo riết. Chát… Bùng… Liễu Kiếm Ngô Gia Hạc lảo đảo lùi lại đoạn ụa ra ngụm máu tươi. Hít hơi dài y cất giọng khàn khàn:

   – Hắn tài cao hơn tôi xin nhận bại…

   Pháp Bất Vị Thân nhẹ cười:

   – Túc hạ quả là kẻ thức thời…

   Nói xong ông ta tuyên bố Hốt Tất Kha thắng cuộc. Thấy thái độ hiu hiu tự đắc của hắn Thiết Tâm hò lớn:

   – Xuống… Ta muốn bẹo má hắn vài cái cho chừa thói kiêu ngạo…

   Ban tổ chức xướng danh hai tuyển thủ là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và Chế Minh thượng đài. Không hẹn mọi người đều hò hét hoan hô cho Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Họ đều biết y đang là nhân vật đại diện cho giới giang hồ Đại Việt nói riêng và toàn dân nói chung để tranh tài cùng thiên hạ. Nếu y thua thời đó là điều hổ thẹn lớn cho Đại Việt. Ngồi trong kiệu hoa Hà Phương công chúa mỉm cười thích thú khi nghe thấy khán giả hoan hô Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Thư lão lão hỏi nhỏ:

   – Công chúa thấy như thế nào?

   Hà Phương công chúa cười tươi hơn hoa mới nở:

   – Tuy gặp y có hai lần song ta biết y là người đàng hoàng và có tâm địa tốt và…

   Nói tới đó Hà Phương công chúa ngừng lại. Không biết nàng suy nghĩ chuyện gì mà khuôn mặt ửng hồng lên vì thẹn thùa. Như để dấu giếm chuyện riêng tư, nàng giả vờ chăm chú nhìn lên võ đài khi hai tuyển thủ bắt đầu so tài.

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm động thủ trước. Có lẽ muốn tiết kiệm hơi sức cho trận giao tranh cuối cùng cho nên y xuất chiêu, biến thế và đổi đòn nhanh vô cùng. Khán giả chỉ thấy bóng tay dậy mờ trời.

   – Y xử công phu gì vậy Thiết Tâm?

   Xú Mỹ Nhân lên tiếng hỏi và Thiết Tâm lắc đầu quầy quậy đáp:

   – Ta có thấy gì đâu mà biết…

   Đừng nói chi Thiết Tâm mà ngay cả các nhân vật nổi tiếng như Bảo Quốc đại sư, Trúc Kiếm Tiên Sinh, Vô Danh Hiệp và mấy chục trang chủ, chưởng môn các phái võ của giới giang hồ Đại Việt với kiến thức vũ học uyên bác, kinh nghiệm giang hồ và nhãn quang sắc bén cũng khó lòng nhận biết chiêu thức, thế đòn cùng đường lối và lộ số của công phu mà Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đang thi triển. Tất cả chỉ thấy bóng tay khi mở thành chưởng, lúc nắm lại thành quyền, khi mở khoằm khoằm như trảo, lúc khép lại thẳng băng tựa triệt thủ nào đấm vổ, móc, điểm, chụp, cấu, chặt, xỉa vào khắp các trọng huyệt của đối thủ. Chế Minh thủ mà không công bởi vì y không thể nào phản công trong tình cảnh đó. Đối phương ra chiêu, biến thế, đổi đòn, hoá thức quá nhanh cho nên y chỉ lo ngăn đón trối chết còn thời giờ đâu mà phản công. Bịch… Chế Minh lạng mình ra khỏi vòng đấu. Cánh tay phải của y xụi lơ không cử động được vì bị đối thủ điểm trúng yếu huyệt. Hơi khom người y khạc ra ngụm máu tươi chứng tỏ nội thương không nhẹ.

   Pháp Bất Vị Thân hỏi vị hoàng tử Chiêm quốc:

   – Túc hạ muốn tái đấu?

   Ngẫm nghĩ giây lát Chế Minh lên tiếng:

   – Tôi xin chịu thua…

   Y không chịu thua cũng không được vì cánh tay mặt hoàn toàn bị tê liệt. Đánh bằng hai tay y còn thua huống hồ gì một tay. Chế Minh lại khom người ho rũ rượi khiến cho trọng tài phải yêu cầu ban tổ chức phái người lên dìu vị hoàng tử nước Chiêm xuống đài đồng thời tuyên bố Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thắng cuộc. Người người lại hò hét hoan hô ầm ỉ. Ban tổ chức tuyên bố tạm ngưng và sẽ tiếp tục sau bữa cơm trưa. Thiên hạ lục tục giải tán còn trơ lại chiếc kiệu hoa của Hà Phương  công chúa và toán quân canh gác.

   Đầu giờ mùi thiên hạ tề tựu đông đủ để dự khán cuộc so tài cuối cùng. Người người im lặng khi thấy Hốt Tất Kha bước lên võ đài. Dù không nói ra song đa số khán giả đều không có thiện cảm với hắn cho nên chỉ có tiếng hò la lác đác từ nơi khán đài danh dự mà thôi.

   Toàn thể khán giả không hẹn đồng đứng lên hoan hô và la hét khi Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thượng đài. Ai ai cũng đều biết rằng nếu y bị Hốt Tất Kha đánh bại thời đó là sự sỉ nhục cho họ. Hà Phương công chúa là nữ hoàng không ngai của giới giang hồ Đại Việt cho nên không ai muốn nàng phải nâng khăn sửa túi cho tên Mông Cổ. Để cho nàng công chúa xinh đẹp của nước Nam phải núp bóng tùng quân với thằng Mông Cổ là một quốc sỉ. Do đó dù không quen, không biết ai ai cũng hò la để nâng tinh thần cho Sát Ác Nhân Chủ Tiệm.

   Hai tuyển thủ ôm quyền thi lễ khắp bốn khán đài đoạn thi lễ với trọng tài xong thi lễ với nhau. Thiết Tâm hò lớn:

   – Ký đầu thằng mọi Mông đó cho ta…

   – Giết nó…

   Có tiếng la từ khán đài đông phụ họa với Thiết Tâm:

   – Bẻ ống quyển hắn…

   – Sát đại hiệp bộp tai hắn dùm tôi…

   – Tướng hắn mà đòi làm phò mã… Đào mả còn chưa xong…

   Hốt Tất Kha giận run khi nghe khán giả nói. Riêng A La Cát quay qua Vô Danh Hiệp nói mấy lời phàn nàn. Cười cười vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long nói:

   – Lão phu xin lỗi các hạ về những lời đó. Tuy nhiên lão phu không thể bịt miệng thiên hạ được…

   Tiếng cồng nổi lên báo hiệu cuộc tranh tài bắt đầu. Dường như đã được sư phụ mách nước cho nên Hố Tất Kha ra tay trước và hắn dùng tay không chứ không dùng vũ khí như những lần trước. Đạp bộ nửa bước hắn vổ liền một chưởng vào ngực đối thủ. Kình phong lốc ra ào ào thổi y phục của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bay lất phất. Với chiêu thức hơn mười phần kình lực này hắn bức bách đối thủ phải so bì với mình về nội lực. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm phất tay. Bùng… Phách không chưởng lực thuần lấy nội gia chân khí làm chuẩn của y chạm với chưởng lực của Hốt Tất Kha gây thành tiếng nổ làm điếc tai người nghe.

   Bất Bình Thời Cuộc la nhỏ:

   – Không xong rồi… Y bị nội thương mà đấu cách này thời thua là cái chắc…

   Không hẹn mà y cùng ý nghĩ với A La Cát. Chiều hôm qua so tài với Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bằng chưởng lực lão cũng bị thương song đối thủ cũng bị nội thương nặng không kém gì lão. So bì nội lực trong lúc mình bị nội thương là điều tối kỵ vì sẽ làm nội thương nặng hơn.

   – Giỏi…

   Nạt tiếng lớn Hốt Tất Kha cuộn hai tay thành vòng tròn xong hất mạnh ra. Luồng chưởng phong nóng hổi với kình lực khủng khiếp lốc tới người đối thủ. Chưởng phong của hắn lan rộng tới độ Pháp Bất Vị Thân phải lùi lại ba bước tránh không cho chưởng phong chạm vào người.

   Hai bàn tay của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm máy động cùng một lượt. Hai bàn tay vẽ hai vòng tròn ngược chiều nhau đoạn hợp lại thành một vòng tròn lớn hơn rồi hất mạnh ra. Bùng… Hai luồng chưởng phong bá đạo giang hồ chạm nhau nổ thành tiếng cực lớn. Không chịu được sức phản chấn khủng khiếp hai đối thủ phải lùi lại ba bước mới lấy lại thăng bằng. Miệng rỉ máu tươi Hốt Tất Kha đứng im nhìn đối thủ. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm khom người khạc ra ngụm máu tươi chứng tỏ thương thế của y trầm trọng hơn địch thủ. Khán giả không nhịn được đều bật la thảng thốt khi chứng kiến sự kiện xảy ra ngoài tiên liệu của họ. Bị nội thương trầm trọng như thế gà nhà của họ khó lòng thắng cuộc để trở thành phò mã.

   Ngồi trên khán đài trung ương A La Cát tủm tỉm cười khi thấy đồ đệ của mình đả thương Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Vô Danh Hiệp bắt gặp nụ cười của lão. Cau mày suy nghĩ ông ta thì thầm vào tai thủ hạ thân tín của mình. Người này rời chỗ ngồi giây lát rồi trở lại gật đầu ra hiệu cho ông ta biết chuyện đã được dàn xếp êm xui. Nại lý do hai tuyển thủ đều bị thương, ban tổ chức tuyên bố tạm ngưng trận đấu để cho họ dưỡng thương xong sẽ tiếp tục vào sáng mai.

   Đêm tối mông lung. Tiếng côn trùng rỉ rả. Hà Phương công chúa dạo từng bước trong căn phòng nhỏ. Hơn ai hết, nàng không muốn Hốt Tất Kha trở thành phò mã. Hơn ai hết, nàng không muốn nâng khăn sửa túi cho kẻ thù của toàn dân Đại Việt. Tuy nhiên qua trận đấu hồi chiều nàng lo âu cho Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Nàng biết y bị nội thương không nhẹ khi so bì chưởng lực với lão già Mông Cổ. Nàng muốn hỏi thăm bệnh tình của y, an ủi y vài câu khiến cho y lên tinh thần hầu đánh bại đối thủ. Suy nghĩ hồi lâu nàng công chúa nói với Bạch Cầm đang ngồi đan áo:

   – Gọi Thư lão lão vào cho ta dạy việc…

   Nghe giọng nói nghiêm nghị của chủ nhân, Bạch Cầm biết có chuyện quan trọng nên tất tả bước ra ngoài tìm Thư lão lão. Lát sau người cung nữ già thân tín của công chúa Hà Phương bước vào:

   – Trình công chúa có chuyện chi cấp bách…

   Hà Phương thì thầm vào tai Thư lão lão.

   – Công chúa… Quan gia mà biết việc này thời…

   Hà Phương công chúa nhìn vào mắt Thư lão lão xong nói nhanh:

   – Đó là chuyện của ta. Nếu Thư lão lão không đi ta sẽ đi một mình…

   Biết không thể ngăn cản chủ nhân, Thư lão lão dịu giọng:

   – Nếu công chúa đã quyết ý thời già xin hộ tống…

   Hai người một già một trẻ trùm khăn che kín mặt mày im lặng đi về phía gian nhà dành riêng cho Sát Ác Nhân Tiệm.

   Đang ngồi trò chuyện Thiết Tâm chợt trông thấy hai người lạ xô cửa bước vào.

   – Xin lỗi nhị vị muốn kiếm ai?

   Hai người lạ lật chiếc khăn choàng trên đầu xuống. Bất Bình Thời Cuộc la nho nhỏ:

   – Công chúa… Hà Phương công chúa…

   Giọng nói thánh thót của nàng công chúa vang lên:

   – Nếu không có chi phiền Hà Phương tôi xin phép được diện kiến chủ nhân của chư vị…

   Bất Bình Thời Cuộc đứng lên cung kính thốt:

   – Thưa công chúa dĩ nhiên là không có chi phiền. Để tôi vào gọi y ra gặp mặt công chúa…

   – Đa tạ… Để tôi vào gặp người tiện hơn…

   Khẽ xô cửa bước vào căn phòng nhỏ vuông vức năm bảy bước, Hà Phương công chúa thấy một người ngồi xếp bằng trên chiếc chiếu hoa.

   – Người…

   Hà Phương lên tiếng. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ngước nhìn. Ánh mắt của y nhuốm chút ngạc nhiên lẫn mừng rỡ.

   – Tôi vui mừng được gặp lại công chúa…

   Tươi cười Hà Phương bước tới một bước. Nhìn chăm chú vào mặt người đối diện, nàng hỏi với giọng ôn nhu và ân cần:

   – Nội thương của người nặng không?

   Trầm ngâm giây lát Sát Ác Nhân Chủ Tiệm khàn giọng trả lời:

   – Tôi bị hai thầy trò Mông Cổ liên tiếp đả thương. Tuy nhiên còn thở là tôi sẽ không để cho hắn trở thành phò mã…

   – Đa tạ… Tôi chỉ muốn người trở thành phò mã… trở thành chồng của tôi…

   Nói xong câu cuối mặt của Hà Phương hồng lên vì sung sướng và thẹn thùa. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chầm chậm lắc đầu. Thái độ của y không có vẻ gì vui mừng và kích thích vì được làm chồng của một giai nhân sắc nước hương trời. Hà Phương nhận ra liền. Thay vì mừng vui, y lại buồn rầu và băn khoăn.

   – Công chúa thứ lỗi… Tôi không muốn trở thành phò mã… Đúng hơn tôi không thể trở thành phò mã…

   Mở to đôi mắt long lanh với nhiều kinh ngạc, công chúa Hà Phương lập lại:

   – Người không muốn trở thành phò mã… Người không muốn làm chồng của tôi ư…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ngước nhìn người đối diện. Hà Phương công chúa thấy một khuôn mặt phong trần, dãi dầu nắng mưa nhuốm nhiều ưu tư và phiền muộn. Khuôn mặt này khác hẳn khuôn mặt nàng đã gặp lần đầu.

   – Tôi không thể làm chồng của công chúa… Tôi không thể trở thành phò mã của Trần triều…

   – Tại sao…? Người không thương tôi?

   Giọng nói của vị chủ tiệm trẻ tuổi vang lên trầm trầm và đều đều trong căn phòng nhỏ hẹp:

   – Tôi thương công chúa nhiều, nhiều lắm song tôi không thể trở thành chồng của công chúa. Tôi cũng không thể để cho bất cứ ai trở thành chồng của công chúa…

   – Người tính cho tôi ở giá à…

   Công chúa Hà Phương mỉm cười nói câu trên. Nàng cũng không hiểu tại sao mình lại có thể cười được trong lúc này. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười gượng.

   – Chắc phải có ẩn tình gì đặc biệt khiến cho người không thể trở thành phò mã…?

   Công chúa Hà Phương hỏi và Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chầm chậm gật đầu thay cho câu trả lời.

   – Người nói cho tôi nghe đi…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm do dự rồi thấp giọng:

   – Xin lỗi công chúa tôi không nói được…

   Ngồi phệt xuống chiếu đối diện với vị chủ tiệm, Hà Phương công chúa nghiêm giọng:

   – Nếu người không chịu nói thời tôi sẽ ngồi đây cho tới khi người khai khẩu…

   – Công chúa dám…

   Ngoẹo đầu nhìn người đối thoại, nàng công chúa cười hỏi với giọng bông đùa:

   – Người dám cá không?

   Suy nghĩ hồi lâu Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hắng giọng:

   – Hai chúng ta quen nhau mà công chúa không biết ngoài cái danh Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, tôi là ai…

   Hà Phương công chúa gật đầu. Đó cũng là thắc mắc của nàng nhưng nàng không có dịp thuận tiện để hỏi.

   – Tôi  họ Lý…

   Hà Phương công chúa thấy ánh mắt của vị chủ tiệm trẻ tuổi sáng lên vẻ gì khác lạ như thù hận, khổ đau, buồn rầu và u uất.

   – Tôi là người cuối cùng của tôn thất nhà Lý…

   Hà Phương công chúa mở to đôi mắt nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm như không tin vào lời tiết lộ của y.

   – Tôi là kẻ bị truy lùng và trừ diệt bởi vua quan của Trần triều. Lúc còn nhỏ tôi đã chứng kiến nhân viên của đoàn do thám Trần triều sát hại cha mẹ. Thử hỏi một người như vậy làm sao có thể trở thành phò mã của Trần triều được…

   Công chúa Hà Phương thở dài hắt hiu. Đột nhiên nàng đưa tay nắm lấy bàn tay của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm bóp nhè nhẹ mấy cái như để an ủi cho kẻ bất hạnh xong đứng lên nói với giọng ân cần:

   – Tôi chỉ có một lời muốn nói là ” nếu không thể làm phò mã thời tôi xin các hạ cũng đừng để cho bất cứ ai làm phò mã…”

   – Tôi xin hứa… Tôi sẽ làm hết sức của mình dù có chết…

Ngập ngừng giây lát y thấp giọng hỏi.

– Công chúa vì tôi mà ở giá à?

Mím đôi môi son của mình lại nàng công chúa lặng lẽ gật đầu. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thấy ánh mắt của người đối diện long lanh như có nước ứa ra khiến cho y phải buông tiếng thở dài phiền muộn.

– Có lẽ số phần của tôi là như thế. Thương người, tôi sẽ sống đơn độc suốt đời với hình bóng của người ở trong tim…

Cảm động vì những lời chân thành của Hà Phương công chúa, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cầm lấy bàn tay của nàng đoạn cất giọng thành khẩn.

– Nếu công chúa vì tôi mà ở giá suốt đời thì tôi cũng sẽ vì công chúa mà đành mang tội bất hiếu với cha mẹ…

Hai giọt nước mắt lăn dài trên má, Hà Phương công chúa nhẹ lắc đầu.

– Người đừng vì tôi…

Mân mê mấy ngón tay măng trúc của nàng công chúa, vị chủ tiệm trẻ tuổi trầm trầm lên tiếng.

– Nếu tôi không có người thừa kế thời oán thù giữa hai họ Lý Trần mới có cơ chấm dứt được…

Hà Phương công chúa nhẹ gật đầu cười.

– Người đã quyết ý thời tôi không dám cản… Chỉ xin người bảo trọng lấy thân mình…

– Công chúa cũng vậy… Đừng vì tôi mà sầu khổ…

   Nói câu trên Sát Ác Nhân Chủ Tiệm im lặng nhìn theo vóc dáng mảnh khảnh của nàng công chúa khuất sau cửa. Có tiếng thở dài phát ra.

*****

   Đúng giờ tỵ ban tổ chức tuyên bố cuộc tranh tài tiếp tục. Hốt Tất Kha xuất chiêu liền sau tiếng hô của trọng tài. Hắn thi triển phong lôi chưởng với hơn mười phần kình lực cố ý bắt đối thủ phải so bì nội lực với mình. Điều tiên liệu của hắn đúng. Đứng trước tình cảnh này Sát Ác Nhân Chủ Tiệm không còn cách nào khác hơn là so bì nội lực với địch thủ. Không một ai biết y bị thương nặng nhẹ song nhìn thấy y thủ nhiều hơn công người ta có thể đoán thương thế của y khá trầm trọng. Bùng… Chưởng phong của hai bên chạm nhau. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lùi lại một bước và khoé miệng rỉ máu tươi. Khán giả không hẹn đều bật tiếng kêu thất vọng khi thấy nhân vật đại diện cho nước nhà đang lâm vào thế hạ phong và có cơ bại trận. Không bỏ lỡ cơ hội Hốt Tất Kha đạp bộ bước dài cùng lúc hai tay hất mạnh ra. Luồng chưởng phong mang theo kình lực dương cương lốc tới người đối phương. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm phất tay. Âm thanh nổ ra tợ sấm. Vị chủ tiệm trẻ tuổi hồi bộ ba bước mới đứng vững được. Mặt y xanh mét và ướt đẫm mồ hôi.

   Hốt Tất Kha nói trong tiếng cười hô hố:

   – Hà… hà… Tài cán như ngươi mà đèo bòng làm phò mã… hô… hô… Một chiêu nữa thôi là Hà Phương công chúa sẽ nằm trong vòng tay của ta… hà… hà…

   Dứt lời hắn hất mạnh tay ra. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nghiến răng. Hình ảnh nàng công chúa yêu kiều diễm lệ hiển hiện lung linh nhạt mờ. Y hồi tưởng lại cuộc gặp gỡ đêm qua. Câu nói của Hà Phương vang vang trong tâm tưởng ” nếu không thể làm phò mã thời tôi xin các hạ cũng đừng để cho bất cứ ai làm phò mã “. Nghĩ tới câu nói này y cảm thấy máu trong người nóng lên.

– Hà… hà… hà… Một chiêu nữa là ta sẽ nắm tay Hà Phương… hà… hà… hà…

Từng tiếng, từng tiếng của Hốt Tất Kha như những nhát búa nện vào ngực đồng thời giọng cười khả ố của hắn như lửa đun sôi dòng máu nóng đang luân lưu trong cơ thể của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Nạt tiếng lớn hơn sóng gầm ngoài đại dương, y đạp bộ tới trước nửa bước. Bàn tay mặt khép lại thẳng băng theo thế triệt thủ chém sả vào luồng kình phong của địch thủ.

   Ầm… Hốt Tất Kha dội ngược trở lại. Hắn chưa kịp đứng vững Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lại bước tới một bước cùng lúc bàn tay tả chém ra một đòn. Phằng… Kình phong réo lanh lãnh. Vị thế tử của Vân Nam Vương cắn răng vung tay đở đòn. Ầm… Như có tiếng sóng vỗ vào ghềnh đá. Hốt Tất Kha lảo đảo lùi lại ba bước đoạn ụa ra ngụm máu tươi ướt cả áo. Toàn thể khán giả không hẹn đồng đứng bật dậy trước diễn biến xảy ra đột ngột.

   Nhảy cỡn lên, Thiết Tâm vỗ tay bôm bốp rồi hò lớn.

   – Chém… Chém nữa đi… hà… hà… Bạt tai thằng mọi Mông đó cho ta…hà…hà…

   A La Cát ngồi im nhìn đăm đăm lên võ đài. Ánh mắt của lão hiện đầy vẻ kinh dị và nghi hoặc. Phút cuối cùng địch thủ đã chuyển bại thành thắng. Trụ bộ chắc hơn cọc gỗ chôn sâu xuống đất, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nói lớn:

   – Ta cho ngươi thưởng thức công phu chém sóng…

   Nói xong y đạp bộ nửa bước trong lúc bàn tay mặt bắt từ trên cao chém sả tới người địch thủ. Kình phong réo lanh lãnh xẹt tới với lực đạo trầm trọng thừa sức xẻ núi phá sông. Hốt Tất Kha vung tay. Ầm… Kình lực khủng khiếp đẩy dạt hắn tới sát mép đài. Lảo đảo giây lát hắn rơi xuống đất nằm im không cục cựa. Thiên hạ la hét reo hò ầm ỉ. Người người đứng dậy vì diễn biến xảy ra ngoài dự kiến của họ.

Giơ tay ra hiệu cho mọi người im lặng Pháp Bất Vị Thân nói lớn:

   – Tuân theo điều lệ của cuộc tuyển phu, lão phu trân trọng tuyên bố Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thắng cuộc và đương nhiên trở thành phò mã của triều đình…

   – Gian tế… Gian phi… Gian phi bắt cóc công chúa… Mông Cổ bắt cóc công chúa…

   Đám cung nữ la rầm lên. Mọi người trông thấy một bóng người vận y phục Mông Cổ từ trong chiếc kiệu hoa của Hà Phương công chúa nhảy ra. Tay hắn ôm chiếc bọc vừa lớn vừa dài. Chỉ bằng vài cái nhảy nhót hắn bỏ xa đám quân canh đang rượt theo. Đứng trên võ đài cao, nghe tiếng người la Mông Cổ bắt cóc công chúa, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hú tiếng dài lồng lộng không gian. Chỏi mạnh chân xuống sàn gỗ lấy đà thân hình y tựa viên pháo thăng thiên vọt chênh chếch lên trời cao hơn một trượng. Trên khoảng không y đá mạnh chân vào không khí và thân hình đổi hướng tuôn vùn vụt về phía gian phi đang nhảy nhót xa xa đằng trước. Tuy nhiên vì chỗ đông người chật chội vả lại kẻ bắt cóc Hà Phương công chúa quả có thuật phi hành siêu đẳng cho nên thoáng chốc hắn mất dạng trong rừng cây xanh mịt mùng. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đứng im nhìn theo. Y cảm thấy lòng mình trĩu nặng buồn đau.

11

Người giống người

Đang ngồi bàn tán về chuyện công chúa Hà Phương bị bắt cóc, Trương Quân ngước lên khi thấy người phụ tá bước vào:

   – Trình tổng quản… Có một ông lão xưng danh là Diệu Thư Sinh muốn gặp chủ tiệm…

   Vừa nghe tới danh hiệu này Bất Bình Thời Cuộc nói nhanh:

   – Diệu Thư  Sinh … Vị tiền bối nổi tiếng đó muốn gặp chủ tiệm ư… Để ta ra mời ông ta vào…

   – Các hạ khỏi nhọc sức… Hâm mộ thinh danh của Sát Ác Nhân Tiệm, lão phu đường đột tới xin gia nhập…

   Mọi người nhìn đăm đăm và không ai nói được lời nào ngay cả lời chào hỏi thường lệ. Không phải họ nhìn Diệu Thư  Sinh, nhân vật giang hồ lừng danh mấy chục năm nay mà họ nhìn một người đang đứng cạnh ông ta. Người đó là một cô gái trẻ đẹp. Không phải họ nhìn vì cô gái đó trẻ và đẹp. Họ nhìn vì cô gái đó giống hệt nhân vật mà họ đang bàn tán là Hà Phương công chúa.

   – Giống ơi là giống…

   Thiết Tâm lẩm bẩm song ai ai cũng nghe rõ và họ thầm đồng ý với Thiết Tâm. Dường như biết được sự kinh ngạc của mọi người, Diệu Thư Sinh mỉm cười ôn tồn giải thích:

   – Cháu gái của lão đây cũng tên Hà Phương. Vốn ngưỡng mộ công chúa cho nên Hà Phương thường hay hoá trang giống hệt như công chúa đồng thời tự ban cho mình danh hiệu là Hà Phương nữ hiệp…

   Gật gù mỉm cười Bất Bình Thời Cuộc lên tiếng:

   – Hóa ra là thế… Hà cô nương chắc đã học hết nghề của tiền bối…

   Vuốt chòm râu bạc Diệu Thư Sinh cười xòa:

   – Song thân của Hà Phương mất sớm cho nên lão phải cưu mang nó. Cũng may cháu được trời sinh ra thông minh học một biết mười lại thêm tính tình hiền hậu cho nên cũng học được vài phần của lão phu…

   Ngọc Diện Công Tử chợt lên tiếng:

   – Nếu tiểu bối không lầm thời năm nay tiền bối chắc đã ngoài bảy mươi…

   Diệu Thư Sinh hớp ngụm nước trà nóng đoạn thong thả trả lời:

   – Lão phu vừa chẵn bảy mươi may nhờ trời thương nên vẫn được mạnh khỏe… Xin hỏi trong chư vị ai là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm?

   – Thưa chính tôi…

Sát Ác Nhân Chủ Tiệm buông gọn câu nói ngắn trong lúc đang nhìn lom lom Hà Phương Nữ Hiệp. Trong lòng y đang dao động. Y có cảm tưởng như thấy lại nàng công chúa yêu kiều đang đứng trước mặt mình.

– Sát phò mả chắc là nhớ công chúa nhiều lắm phải không?

Vị chủ tiệm trẻ tuổi lặng lẽ cười thay cho câu trả lời. Vừa lúc đó người phụ tá của Trương Quân lại bước vào cười nói:

   – Trình chủ tiệm… Hôm nay đúng là ngày bận bịu của tiệm nên khách khứa tới rần rần. Có ba người khách tới thăm và đây là danh thiếp của họ…

   Nhận tấm danh thiếp Trương Quân lẩm bẩm bốn chữ Tam Tầm Nhị Bán. Ngoại trừ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Trương Quân và Hà Phương; tất cả người trong phòng đều động dung. Nhất là Bất Bình Thời Cuộc lại có thái độ bất an khi nghe tới danh hiệu Tam Tầm Nhị Bán.

   Chầm chậm đọc tờ danh thiếp xong Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng:

   – Tam Tầm Nhị Bán… Ai vậy?

   Giọng nói thánh thót của Hà Phương vang lên trong căn phòng im lặng và nặng nề:

   – Thưa Sát phò mả… Tam Tầm Nhị Bán là danh hiệu chỉ tới năm nhân viên cự phách nhất của đoàn do thám Thăng Long. Năm nhân vật đó là Tróc Hung Thủ, Nã Gian Phi, Tầm Thủ Phạm, Bán Lương Tâm và Bán Thân Cầu Lợi. Bất cứ ở đâu hoặc nơi nào xảy ra các hành vi phi pháp có dính líu hay liên can tới các vũ sĩ giang hồ là có sự hiện diện của Tam Tầm Nhị Bán. Nói cách khác là Tam Tầm Nhị Bán chuyên môn đối phó với giới giang hồ Đại Việt…

   Hướng về Bất Bình Thời Cuộc, Hà Phương tươi cười hỏi đùa:

   – Nếu tiểu muội không lầm thời Bất huynh từng là nạn nhân của Tam Tầm Nhị Bán?

   Bất Bình Thời Cuộc cười gượng:

   – Ta từng bị truy lùng và săn đuổi ráo riết bởi Tam Tầm Nhị Bán. Hễ ta có mặt ở Lạng Sơn ngày hôm trước là hôm sau, một hoặc hai hoặc đôi khi ba người trong Tam Tầm Nhị Bán xuất hiện liền. Ta vừa ghé Thanh Hóa là họ theo đuôi ta liền. Bạn bè có người nói đùa bảo Tam Tầm Nhị Bán là tình nhân của ta. Lai lịch bất minh mà bản lĩnh của họ không kém chúng ta chút nào. Không biết mục đích của họ tới đây song ta đoán chắc phải có lý do đặc biệt…

   Hà Phương nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm:

   – Sát phò mả cứ ra đón tiếp họ vào đây xong từ từ ta sẽ có cách đối phó với họ…

   Dường như tuy mới gặp song vị chủ tiệm tỏ ra nể nang Hà Phương cho nên lẳng lặng cùng Trương Quân bước ra tiếp khách. Trong lúc Sát Ác Nhân Chủ Tiệm vắng mặt Hà Phương hỏi:

   – Chư huynh có ý kiến gì không?

   Từ Bất Bình Thời Cuộc xuống tới Xú Mỹ Nhân đều im lặng. Liếc nhanh Diệu Thư Sinh, Hà Phương cười thốt:

   – Nếu không có chi phiền chư huynh hãy để cho tiểu muội dụng ba tấc lưỡi đối đáp với Tam Tầm Nhị Bán. Nếu tiểu muội đoán không lầm thời họ tới đây để điều tra về vụ mất tích của Hà Phương công chúa…

   Hà Phương nín lặng khi thấy Sát Ác Nhân Chủ Tiệm song hành với ba người mặc sắc phục của nhân viên đoàn do thám Thăng Long. Nhìn một vòng người ngồi Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cất giọng trầm trầm:

   – Tôi hân hạnh giới thiệu cùng chư huynh Tróc đại hiệp, Nã đại hiệp và Tầm đại hiệp…

   Nhìn Bất Bình Thời Cuộc, Tróc Hung Thủ cười nói:

   – Gì chứ Bất đại hiệp thời Sát phò mã không cần phải giới thiệu vì chúng tôi quen biết với nhau lâu lắm rồi…

   Nã Gian Phi cũng cười góp chuyện:

   – Nghe tin Bất đại hiệp gia nhập vào Sát Ác Nhân Tiệm, chúng tôi rất mừng vì ít ra đại hiệp cũng đã cải tà qui chánh…

   Bất Bình Thời Cuộc cười cười im lặng. Ba nhân vật thuộc nhóm Tam Tầm Nhị Bán đều không dấu được nét kinh ngạc khi nhìn tới Hà Phương nữ hiệp. Hiểu ý cô gái trẻ tuổi cười cất giọng thanh tao:

   – Vốn ngưỡng mộ công chúa Hà Phương cho nên tôi hóa trang giống như người…

   – Ạ…

   Ạ tiếng nhỏ Nã Gian Phi nói:

   – Hóa ra là thế… Cô nương quả có tài cải sửa dung mạo cho nên hóa trang giống công chúa như hai giọt nước. Thoạt nhìn tôi cứ tưởng cô nương là công chúa…

   Diệu Thư Sinh tằng hắng:

   – Hà Phương là cháu nội của lão phu…

   Tróc Hung Thủ cười cười:

   – Hà cô nương quả nhiên đã học được sở học bình sinh của tiền bối…

   Tầm Thủ Phạm cất giọng trầm trầm và lạnh lùng. Trong ba người, y là kẻ ít cười và có nét mặt nghiêm nghị hơn Tróc Hung Thủ và Nã Gian Phi:

   – Sát Ác Nhân Tiệm quả nhiên là nơi rồng nằm cọp nấp cho nên tập họp nhiều cao thủ lừng danh trong giới giang hồ nước ta…

   Quay sang Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, y trầm giọng xuống:

   – Sở dĩ hôm nay chúng tôi tới quấy rầy quí tiệm cũng chỉ để hỏi thêm chi tiết vế vụ mất tích của Hà Phương công chúa…

   Tất cả nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm đề im lặng chờ nghe Tầm Thủ Phạm nói tiếp:

   – Qua sự dò hỏi chúng tôi được biết Sát phò mã đã hiện diện tại tư dinh của công chúa khoảng gần năm nay. Điều này có đúng không?

   Tầm Thủ Phạm nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm khi hỏi câu trên. Biết không thể chối cãi vị chủ tiệm gật đầu thốt:

   – Tôi xác nhận điều đó…

   – Phò mã có gặp công chúa không?

   – Tôi có gặp mặt công chúa…

   – Nếu không có chi phiền phò mã có thể nói rõ vì lý do gì mà phò mã vào gặp mặt công chúa tại tư dinh của người…

   Liếc nhanh Trương Quân, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười tiếp:

   – Ba vị cũng biết công chúa thích giao du với các vũ sĩ giang hồ. Nghe thiên hạ đồn đại về tôi nên công chúa mời tôi vào để gặp mặt…

   Xú Mỹ Nhân phải bấu vào tay ra hiệu cho Thiết Tâm không được mở miệng phát ngôn bừa bải. Hiểu ý Thiết Tâm ngồi rung đùi cười chúm chiếm. Hà Phương mỉm cười khi nghe vị chủ tiệm của mình đối đáp. Nàng thầm nghĩ  ” y trông quê mùa song đâu có ngu… “.

   – Chúng tôi còn nghe nói phò mã và công chúa tái ngộ ở Dâm Đàm?

   – Đúng…

   Nghe đồn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tính tình ít nói và trầm lặng, nay thấy Hà Phương mới nghĩ ít nói cũng hay, nhất là trong trường hợp y đang bị thẩm vấn bởi ba nhân viên do thám già dặn và nhiều kinh nghiệm của ban truy tầm đoàn do thám Thăng Long.

   – Trước khi công chúa bị bắt cóc dường như phò mã và công chúa có gặp nhau. Điều này chắc không sai sự thật?

   Im lìm giây lát Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thong thả lên tiếng:

   – Tôi không phủ nhận điều này. Nghe tin tôi bị nội thương công chúa có tới thăm…

   Liếc Tróc Hung Thủ thật nhanh, Tầm Thủ Phạm hỏi tiếp:

   – Nếu không có chi phiền phò mã có thể trình bày chi tiết về cuộc gặp gỡ trên. Tôi muốn ám chỉ là hai người đã nói những gì?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm do dự chưa chịu trả lời, Hà Phương chợt xen vào:

   – Tôi mạn phép hỏi Tầm đại hiệp một câu hỏi là nếu trai tài gái sắc gặp nhau họ sẽ nói những gì?

   Bất Bình Thời Cuộc tủm tỉm cười. Với câu hỏi này Hà Phương tỏ ra là cô gái thông minh và khôn ngoan. Trai gái gặp nhau sẽ nói chuyện gì ngoài chuyện âu yếm tình tự với nhau. Dĩ nhiên chuyện riêng tư này không thể thố lộ cho người ngoài nghe được.

   Hơi tỏ vẻ ngượng ngùng Tầm Thủ Phạm cười nói với Sát Ác Nhân Chủ Tiệm:

   – Tôi xin lỗi… Phò mã không phải trả lời câu hỏi này…

   Tróc Hung Thủ hắng giọng xen vào câu chuyện bằng cách hỏi Hà Phương:

   – Cô nương nghĩ ai đã bắt cóc công chúa?

   Hà Phương trả lời bằng một câu hỏi:

   – Trước khi trả lời, tôi xin hỏi Tróc đại hiệp là theo ý của đại hiệp ai là kẻ chủ mưu bắt cóc Hà Phương công chúa?

   Tróc Hung Thủ cười cười. Y biết mình đang nói chuyện với một cô gái thông minh, khôn ngoan và miệng lưỡi.

   – Tôi không biết cho nên mới tới đây tìm tòi manh mối…

   Hà Phương mỉm cười:

   – Tôi cũng không biết ai là thủ phạm nhưng tôi dám cả quyết Sát Ác Nhân Tiệm không có nhúng tay vào vụ bắt cóc…

   – Vin vào lý do nào mà cô nương dám quả quyết điều đó?

   Nã Gian Phi lên tiếng hỏi câu trên. Nhìn y, Hà Phương nói không do dự:

   – Sau khi đánh bại quần hùng chủ tiệm của tôi đương nhiên trở thành phò mã do đó bắt cóc công chúa để làm gì. Chỉ có kẻ nào không được làm chồng của công chúa mới thù ghét và ganh tị nên sanh tâm bắt cóc công chúa. Mông Cổ là kẻ đáng bị nghi ngờ là thủ phạm. Ba vị đều biết rằng ngoài cớ tham dự cuộc tuyển phu, phái đoàn Mông Cổ còn có ý định thăm dò thực lực của giới giang hồ Đại Việt cũng như trình độ vũ thuật của các vũ sĩ giang hồ. Đối với họ vũ thuật giữ một vai trò quan trọng trong sự hùng mạnh của binh đội…

   Tróc Hung Thủ cười hỏi một câu lạc đề song đúng vào ý nghĩ của mọi người:

   – Cô nương chắc đã gặp Hà Phương công chúa?

   Hà Phương cười lắc đầu:

   – Tôi chưa hề gặp công chúa…

   Nã Gian Phi vọt miệng hỏi:

   – Nếu chưa bao giờ gặp công chúa thời làm sao cô nương có thể giả trang giống hệt như công chúa được?

   Dù bị hỏi một câu khó trả lời song Hà Phương vẫn giữ được thái độ thản nhiên:

   – Nội tổ của tôi từng là khách của công chúa do đó việc giả trang giống công chúa cũng không có gì khó khăn. Hơn năm nay tôi tập luyện cách đi đứng, thái độ, cử chỉ và lời ăn tiếng nói của công chúa…

– Tại sao cô nương lại giả dạng công chúa?

   Tầm Thủ Phạm lên tiếng hỏi và Hà Phương vui vẻ đáp:

   – Lý do giản dị là tôi thích làm công chúa nhất là làm Hà Phương công chúa. Nàng là một cô gái thông minh, xinh đẹp và dễ thương… Tôi nói có đúng không Sát phò mả?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười nói với giọng thân tình.

   – Hà cô nương nói không sai. Công chúa là một người thông minh, dịu dàng và xinh đẹp; tuy nhiên cô nương cũng thông minh, dịu dàng và xinh đẹp không kém công chúa. Nhìn Hà cô nương, ta cứ tưởng là công chúa. So sánh Hà cô nương với công chúa thời có thể nói mỗi người một vẻ mười phân vẹn mười…

   Mọi người đều mỉm cười khi nghe Sát Ác Nhân Chủ Tiệm ca tụng Hà Phương nữ hiệp với Hà Phương công chúa.

   Cười ha hả Thiết Tâm nói với giọng bông đùa:

   – Có vậy mới được chứ… Ngươi tiến bộ nhanh lắm. Không ngờ mới có mấy tháng mà ngươi lại biết dùng chữ nghĩa văn chương để ca tụng người đẹp. Thật không uổng công bọn ta huấn luyện ngươi…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười nhẹ:

   – Cám ơn. Đó là nhờ ta học từ các ngươi…

   Tróc Hung Thủ cười ý nhị. Liếc nhanh Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, y đứng lên:

   – Tại hạ không dám làm mất thời giờ của phò mã và chư vị nữa. Thỉnh thoảng tại hạ xin được phép trở lại để thu thập thêm tin tức về vụ mất tích của công chúa. Trước khi từ giã tại hạ xin hỏi chư vị có tin tức gì về tên trộm thành Thăng Long  không?

   Vừa nói y vừa nhìn Bất Lưu Thủ. Nhẹ cười Bất Lưu Thủ nói nhanh:

   – Tam vị chắc đã nghe tin hắn xuất hiện ở Nghệ An?

   Nã Gian Phi gật đầu:

   – Chúng tôi có nghe song không được biết chi tiết lắm…

   Bất Lưu Thủ chậm rãi lên tiếng:

   – Trúc Côn Nguyễn Diệc có nói cho tôi biết là tên trộm thành Thăng Long đã lẻn vào mật thất của Quá Mươi Đao Lê Tất Đạt thu tóm vô số ngọc ngà châu báu trong đó có thanh ngọc đao mà họ Lê quí hơn tính mạng. Từ đó tôi không nghe nói về tin tức của hắn nữa. Tôi nghĩ với số tài vật đã ăn trộm đủ cho hắn sống nhàn hạ cả đời…

   Ngẫm nghĩ hồi lâu ba nhân vật của nhóm Tam Tầm Nhị Bán từ giã. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thân đưa họ ra tận cổng. Bất Lưu Thủ hỏi Bất Bình Thời Cuộc:

   – Ngươi nghĩ thế nào?

   Liếc Vô Hình Thử, Bất Bình Thời Cuộc đáp nhanh:

   – Có lẽ họ đánh hơi điều gì cho nên mới hỏi dò về tên trộm thành Thăng Long. Ta đoán sớm muộn gì họ cũng trở lại…

   – Ai trong các huynh là tên trộm thành Thăng Long?

   Hà Phương lên tiếng hỏi trong lúc nhìn mọi người:

   – Chính ta…

   Vô Hình Thử đáp. Hà Phương cười đùa:

   – Hoá ra Sát Ác Nhân Tiệm là một tổ chức ăn trộm…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười cười thuật lại đầu đuôi cuộc gặp gỡ giữa mình với Vô Hình Thử ở Diễn Châu cho Hà Phương nghe.

   – Tiểu muội mới gia nhập tiệm cho nên muốn làm một việc gì để dâng công…

   Nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Hà Phương cười tiếp:

   – Thực tình thời Sát Ác Nhân Tiệm không có ăn trộm tuy nhiên đã lỡ mang tiếng rồi ta cho mang tiếng luôn. Tiểu muội có ý kiến này chư huynh có muốn nghe không?

   Dù mới gặp gỡ nhưng từ Trương Quân, Bất Bình Thời Cuộc và mọi người đều biết Hà Phương là một cô gái thông minh và khôn ngoan lại thêm mưu mẹo. Trương Quân dè dặt lên tiếng:

   – Đâu hiền muội nói thử ra xem…

   Hà Phương cười thánh thót:

   – Muốn bành trướng thế lực ta phải có tiền để lập chi nhánh khắp mười hai lộ đồng thời thu dụng thêm nhiều nhân viên tài giỏi. Theo chỗ tiểu muội đoán mò thời tiệm của ta không có nhiều tiền lắm. Điều đó đúng không Xú tỉ tỉ?

   Xú Mỹ Nhân cười nói đùa với Hà Phương:

   – Hiền muội mà làm thầy bói thời đông khách lắm. Tiệm chỉ còn tiền đủ tiêu xài khoảng ba tháng. Nếu không kiếm ra tiền thời chúng ta sẽ xách bị đi ăn mày. Tiệm cần có nhiều tiền hơn để mướn một người nào đó thế cái chức thủ quĩ cho ta. Lãnh chức vụ này ta nhức đầu lắm…

   Hà Phương thong thả tiếp:

   – Số ngọc ngà châu báu mà Vô huynh ăn trộm được phải khó khăn và mất thời giờ mới biến thành tiền mặt được vì ai ai cũng sợ vạ lây khi mua vật dụng bị mất cắp. Do đó tiểu muội đề nghị ta sẽ đem trả lại cho khổ chủ…

   – Trả lại cho khổ chủ…Ta cực khổ mới ăn trộm được…

   Vô Hình Thử nói lớn. Hà Phương cười nói nhanh như đã có sẵn ý kiến mới mẻ trong trí:

   – Tiểu muội biết huynh cực khổ mới ăn trộm được do đó khi đem trả lại cho khổ chủ ta sẽ đòi tiền công. Ta bắt trộm và thu hồi tài vật về giao hoàn lại cho chủ nhân cho nên họ phải trả tiền công cho ta. Đó là cách ta làm mướn để kiếm tiền chứ công của ta đâu phải là công chùa… Như thanh ngọc đao của Lê Tất Đạt chẳng hạn. Ta sẽ hoàn báu đao lại cho hắn với số tiền công ít nhất là hai ba ngàn đồng…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm gật đầu thốt:

   – Ta chấp thuận ý kiến của Hà muội. Nội số ngọc ngà châu báu của quan thái sư và Lê Tất Đạt ta cũng lãnh được số tiền kha khá…

   Hà Phương nói trong lúc nhìn vị chủ tiệm của mình:

   – Tiểu muội còn có ý kiến này hay ho và hào hứng hơn nhiều. Đó là ta tổ chức ăn trộm xong giả đò bắt trộm và trả lại cho khổ chủ để lãnh tiền thưởng…

   Thiết Tâm cười ha hả:

   – Ta chịu ý kiến của Hà muội lắm nhưng mà trộm của ai bây giờ ?

   Hà Phương giơ tay nói bâng quơ.

   – Thiếu gì… Thăng Long có hàng chục tay nhà giàu, ngoài ra ta còn trộm của các vị quan đại thần, đại tướng triều đình như cố thái sư Trần Thủ Độ, Trần Nhật Hiệu, Trần Nhật Duật, Phạm Ngũ Lão, Trần Bình Trọng, Trần Quốc Tuấn…

   Kể một dọc tên của các vị tướng tên tuổi của Trần triều xong Hà Phương ngừng lại hớp ngụm nước lạnh rồi cười nói tiếp:

   – Đó là chưa kể là ta vào bảo khố trong hoàng cung của vua. Chư huynh không biết chứ bảo khố chứa hằng hà sa số ngọc ngà châu báu đủ sức nuôi cả nước…

   Hà Phương ngừng lại khi thấy mọi người im lìm suy nghĩ ngoại trừ Diệu Thư Sinh ngồi rung đùi cười chúm chiếm khi nghe cháu nội bàn chuyện ăn trộm.

   – Chư huynh sợ à?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nhẹ lắc đầu:

   – Sợ thời không sợ song ăn trộm không phải dễ nhất là đụng tới nhà vua và quan lại của triều đình… Ta nhớ lần xâm nhập vào dinh công chúa. Vào đã khó mà ra còn khó hơn nhất là…

   Hà Phương mỉm cười nghiêng đầu như chờ nghe vị chủ tiệm của mình nói tiếp nhưng thấy y im lìm nàng hắng giọng hỏi:

   – Nhất là gì Sát huynh?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thở dài:

   – Khi nào rảnh rỗi ta sẽ kể cho Hà muội nghe…

   Quay nhìn Trương Quân và Bất Bình Thời Cuộc, Hà Phương cười nói:

   – Chư huynh đừng lo chuyện đổ bể và tù tội. Nếu tính toán cẩn thận ta sẽ làm ăn trôi chảy. Đầu tiên ta trộm của thường dân trước. Bây giờ ta có ba việc phải làm là Bất huynh và Vô huynh chịu khó vào Nghệ An để thương lượng với Lê Tất Đạt về việc trả lại thanh ngọc đao cho hắn với tiền công là một ngàn rưởi đồng Kiến Trung…

   Quay qua Ngọc Diện Công Tử, Hà Phương cười thốt:

   – Còn Ngọc huynh đi gặp cự phú Trần Hành để thảo luận việc giao trả tài vật cho hắn và lãnh thưởng. Việc thứ ba tiểu muội kính nhờ Bất huynh và Đa huynh đi thu thập tin tức về các tay nhà giàu có máu mặt tại đế đô. Biết tên họ ta sẽ tìm ra nơi họ cư ngụ và đường đi nước bước để bắt đầu tổ chức cuộc ăn trộm vĩ đại nhất của giới giang hồ Đại Việt…

   Mọi người cười ồ vui vẻ. Trong trí não các nhân viên gạo cội của Sát Ác Nhân Tiệm đều thán phục cô gái trẻ măng lại có một ý kiến lạ lùng và táo bạo. Hớp ngụm nước lạnh Hà Phương cười nói đùa với mọi người:

   – Ta phải ăn trộm mới có tiền bằng không chư huynh sẽ cho tiểu muội uống nước lạnh trừ cơm…

   Thiết Tâm vọt miệng:

   – Để ta mời hiền muội ăn một bữa ở Thăng Long đại tửu lầu…

   Ngọc Diện Công Tử xì tiếng dài:

   – Ngươi làm gì có tiền vả lại ngươi mời Hà muội mà ăn như ngươi thời Hà muội có còn gì mà ăn… Để ta mời…

   Đa Cùn Kiếm lên tiếng:

   – Ngọc Diện ngươi làm gì có tiền. Ngươi còn thiếu tiền ta chưa trả mà đòi mời Hà muội đi ăn. Để ta…

   Năm bảy người nhao nhao mời cô em gái trẻ đẹp đi ăn tối. Cuối cùng Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng:

   – Để ta mời Diệu tiền bối và Hà muội dùng cơm tối nay. Anh chị em ai muốn đi ta mời hết…

   Thiết Tâm nói liền:

   – Ngu sao không đi… Ăn chùa mà ngu sao không đi…

   Trời chưa tối mà đường phố đã lên đèn biến Thăng Long thành nơi chốn muôn màu vạn sắc. Trẻ con chạy nhảy, đùa bỡn và la hét. Thiết Tâm và Ngọc Diện Công Tử dẫn đầu mọi người bước vào cổng Thăng Long đại tửu lầu. Như đã nhẵn mặt Thiết Tâm và Ngọc Diện Công Tử cho nên gã tửu bảo đon đả chào hỏi:

   – Kính chào Thiết đại hiệp và Ngọc đại hiệp… Kính mời chư vị lên lầu…

   Quá quen thuộc gã tửu bảo đưa mọi người lên sân thượng bày sẵn dăm chiếc bàn vừa dài vừa rộng. Đợi cho mọi người an vị xong gã tửu bảo cười hỏi Thiết Tâm:

   – Đại hiệp dùng rượu như thường lệ?

   Thiết Tâm chưa kịp trả lời Xú Mỹ Nhân nói hớt:

   – Từ từ ta sẽ gọi sau. Đây là tiệc rượu dành cho Hà muội…

   Thiết Tâm xụ mặt ngồi làm thinh không dám tự động gọi rượu để nhậu. Trên đời này y chỉ nể nang có ba người. Thứ nhất là Xú Mỹ Nhân, kế đó là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và sau cùng là Bất Bình Thời Cuộc.

   Thăng Long tửu lầu là một quán ăn nổi tiếng nhất đế đô không phải vì thức ăn ngon mà vì cảnh trí mỹ lệ. Tọa lạc trong hoàng thành giữa cửa Diệu Đức và đền Đồng Cổ, Thăng Long quán được xây cất trên khu đất cao và rộng. Gặp ngày mát trời ngồi trên sân thượng thực khách có thể nhìn ngắm dòng sông Tô Lịch uốn lượn quanh thành Thăng Long cũng như Dâm Đàm mênh mông bát  ngát.

   Ngồi tựa lan can Hà Phương mải mê thưởng thức phong cảnh huy hoàng tráng lệ của Thăng Long thành.

   – Hiền muội nhìn gì vậy?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng hỏi. Nhoẻn miệng cười Hà Phương đáp:

   – Tiểu muội ngắm cảnh thành Thăng Long. Nghe thiên hạ đồn đại về Thăng Long đại quán mà tiểu muội chưa bao giờ được viếng thăm cho tới hôm nay ngồi đây mới biết tại sao nó là tửu lầu nổi tiếng nhất đế đô. Sát huynh biết không ngồi đây chúng ta có thể trông thấy hết cảnh trí trong cũng như ngoài thành…

   Giơ tay chỉ về hướng đông bắc Hà Phương cười nói:

   – Sát huynh biết chỗ đó là gì không?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười lắc đầu:

   – Hiền muội hỏi lầm người rồi. Ở Thăng Long gần một năm nay mà ta mù tịt chẳng biết đâu là đâu…

   Hà Phương cười thánh thót đưa ngón tay chỉ về hướng xa xa.

   – Chỗ đó là chùa Võ Quán, một ngôi chùa nổi tiếng nằm cạnh bên Dâm Đàm. Xa hơn chút là chùa Châu Lâm, còn chùa Châu Nhai nằm gần bến Đông Bộ Đầu. Tất cả chiến thuyền của nước ta đều trú đóng tại địa điểm nổi danh này. Đông Bộ Đầu là bến đò, nơi mà sông Tô Lịch gặp sông Lô hay sông Phú Lương…

   Ngước nhìn mọi người Hà Phương cười thốt:

   – Chư huynh biết sự tích về thành Thăng Long không?

   Thiết Tâm trả lời trước khi mọi người kịp mở miệng:

   – Ta tối ngày lo luyện võ thời giờ đâu mà học hỏi lịch sử với địa dư của nước nhà. Hiền muội làm ơn nói cho ta biết…

   Hớp ngụm nước lạnh Hà Phương cười nhẹ:

   – Thành Thăng Long đầu tiên có tên là Tử Thành do Khâu Hòa xây năm sáu trăm mười tám rồi đổi tên là La Thành do Trương Bá Nghi đắp thêm vào năm bảy trăm sáu mươi bảy. Sau đó Triệu Xương lại tu bổ thêm vào năm bảy trăm chín mươi mốt. Năm tám trăm lẻ tám Trương Chu đổi tên là Đại La rồi cuối cùng do Cao Biền, một viên tướng của nhà Đường xây rộng thêm vào năm tám trăm sáu mươi sáu. Năm 1009 Lý Công Uẩn lên ngôi mở đầu cho triều đại nhà Lý, một triều đại sáng chói nhất trong lịch sử của nước ta kể từ thời Hồng Bàng cho tới nay…

   – Lý Công Uẩn là ai vậy hiền muội?

   Xú Mỹ Nhân nhỏ nhẹ hỏi. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đột nhiên lên tiếng:

   – Lý Công Uẩn là tên tộc của vị vua khai sáng ra nhà Lý. Ông ta không có cha nên lên ba tuổi mẹ đem cho ông sư ở làng Cổ Pháp tên Lý Khánh Vân nuôi làm con nuôi. Vị sư đặt tên cho ông ta là Lý Công Uẩn. Vốn người thông minh, thạo văn lẫn võ cho nên khi lớn lên ông ta vào làm quan dưới triều Tiền Lê và được thăng tới chức Tả Thân Vệ Điện Tiền Chỉ Huy Sứ, một chức vụ quan trọng và thế lực nhất vì chỉ huy hết binh đội của triều đình…

   Mọi người nhìn vị chủ tiệm của mình lom lom vì kinh ngạc. Chỉ có một người tủm tỉm cười dường như chuyện đó không có gì xa lạ. Người đó chính là Hà Phương nữ hiệp.

   – Làm sao ngươi biết chuyện đó?

   – Y nói có đúng không Hà muội?

   – Ai nói cho ngươi biết?

   Mọi người nhao nhao lên tiếng hỏi. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười làm thinh không trả lời. Hà Phương nhỏ nhẹ lên tiếng:

   – Sát huynh nói không sai chút nào. Sau khi lên ngôi được một năm vua Lý Thái Tổ thiên đô từ Hoa Lư về Đại La. Lấy cớ thấy rồng vàng hiện lên ông mới đổi tên thành Đại La ra Thăng Long đồng thời phủ dụ như sau: ” Thăng Long là trung tâm của đất nước, có cái thế rồng cuộn hổ ngồi, có địa thế núi sông sau trước, rộng mà bằng phẳng, cao mà sáng sủa cho nên dân chúng sống trong thành sẽ không khổ vì ngập lụt…“. Theo nhận xét của nhiều người thời Thăng Long có một địa thế tiện lợi trong việc phòng thủ vì phía đông có sông Lô, phía bắc có sông Tô Lịch và phía nam có sông Kim Ngưu. Những chướng ngại thiên nhiên này là phòng tuyến kiên cố trong việc phòng thủ Thăng Long khi có giặc xâm lăng nước ta. Khi tu bổ lại thành Thăng Long nhà vua còn cho đắp thêm các ngọn núi nhỏ như Nùng sơn, Tam Sơn, Ngũ Nhạc, Khán Sơn biến Thăng Long thành một vị trí có sông có núi…

   – Cô gái này cái gì cũng biết…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nghĩ thầm trong trí. Rượu thịt được mang lên. Mùi thức ăn bốc thơm lừng khiến cho ai ai cũng cảm thấy kiến cắn bụng. Ngọc Diện Công Tử lên tiếng:

   – Thiết Tâm… Ngươi ăn uống đàng hoàng nghe. Chầm chậm thôi đừng ăn lẹ quá…

   Lần đầu tiên trong đời Thiết Tâm mới làm một cử chỉ lịch sự và lễ phép:

   – Kính mời Diệu tiền bối cầm đũa trước…

   Đa Cùn Kiếm cười ha hả:

   – Thiết Tâm mà biết mời người ta ăn trước chắc trời sập mất…

   Thiết Tâm cười hề hề:

   – Kính lão đắc thọ mà ngươi biết không…

   Bất Lưu Thủ xỏ một câu:

   – Thiên lôi đả ngươi không chết, hà bá trấn nước ngươi không chết mà kính lão đắc thọ cái ngữ gì…

   Cầm đũa nhưng chưa đụng tới thức ăn, Thiết Tâm cười hà hà:

   – Đi sông đi biển không chết nhưng đạp lỗ chân trâu mà chết thời người đó chính là ta… Hà hiền muội ăn đi. Cái này là gan bồ câu vừa bổ vừa ngon nhất của con bồ câu quay. Cái này thịt nai nướng vỉ nổi tiếng nhất kinh đô, cái này là má của cá lóc nướng trui…

   Vừa nói y vừa gắp thức ăn bỏ vào chén cho Hà Phương. Đa Cùn Kiếm, Bất Lưu Thủ và Vô Hình Thử cười ngoặt ngoẹo khi thấy Thiết Tâm làm cử chỉ khác lạ.

   – Trời ơi… Họa tới rồi… Thiết Tâm… Ngươi lột da thay xác hồi nào vậy…

   – Thiết Tâm mà mời người khác ăn thời đúng là kỳ sự giang hồ trăm năm mới có một lần…

   – Ta dạy y đó…

   Xú Mỹ Nhân lên tiếng. Bất Lưu Thủ nói trong tiếng cười:

   – Ngươi làm ơn dạy hắn chờ khi nào mọi người ăn no xong rồi hắn mới được phép ăn thời ta cám ơn ngươi lắm lắm…

   Thiết Tâm vọt miệng:

   – Đâu có được… Ngươi ăn hết rồi lấy gì ta ăn…

   Bọn họ đồng trang lứa, thương mến nhau cho nên tìm đủ mọi cách châm chọc, trêu ghẹo và bông đùa với nhau biến không khí ồn ào và sôi nổi.

   Bất Bình Thời Cuộc lên tiếng rầy:

   – Im… để nghe Hà muội nói tiếp về Thăng Long…

   Nhìn Bất Bình Thời Cuộc, Hà Phương thong thả tiếp lời:

   – Thăng Long có tới ba vòng thành. Vòng thành ngoài cùng là thành Đại La hay người ta còn gọi La Thành, chỉ là một lũy đất dùng làm tuyến phòng thủ đồng thời cũng dùng làm bờ đê ngăn không cho sông tràn vào thành trong mùa nước lũ. Lũy đất này chạy dọc Phú Lương giang rồi theo sông Kim Ngưu ngược lên phía bắc. La thành có nhiều cửa ô để lính canh gác như ô Cầu Giấy, ô Triều Đông, Ô Yên Phụ, ô Ông Mạc, ô Chợ Dừa… Thành giữa hay hoàng thành hình đa giác, xây bằng gạch dọc theo sông Tô Lịch cho tới khi gặp sông Kim Ngưu đoạn theo hồ Linh Lang chạy ngược lên hướng bắc cho tới khi gặp sông Tô Lịch lần nữa. Thành trong cùng là cấm thành, nơi nhà vua và hoàng gia cư ngụ. Chính giữa cấm thành là điện Càn Nguyên, nơi vua ngự. Trước điện Càn Nguyên là điện Thị Triều và điện Long Khánh, nơi vua thiết triều và làm việc với các quan đại thần. Phía sau điện Càn Nguyên là cung Thúy Hoa, nơi ngụ của các cung phi. Hai bên phía trước là điện Tập Hiền và Giảng Vũ còn phía sau là điện Long An và Long Thụy…

   – Làm sao Hà muội biết rành rọt những điều này?

   Trương Quân hỏi. Hà Phương cười thánh thót:

   – Tiểu muội đọc sách…

   Nói tới đó nàng dừng lại khi thấy mọi người đều im lặng như chú tâm nghe ngóng điều gì. Lát sau họ thấy một vũ sĩ giang hồ thong thả bước lên sân thượng. Toàn thân bó gọn trong bộ vũ phục màu xanh nước biển, ngoài khoác thêm chiếc áo choàng cũng màu xanh, chân quấn xà cạp cũng màu xanh, cán kiếm xanh biếc với tua kiếm màu đỏ nhô lên khỏi vai; thanh y khách quét đôi mắt sáng rực như hai vì tinh tú nhìn một vòng sân thượng như tìm chỗ ngồi.

   Khi y bước đi, mọi người thấy sau lưng chiếc áo choàng màu xanh hiện lên hình con ó đen vẩy cánh cực kỳ sống động. Chậm rãi ngồi vào chiếc bàn đặt cạnh lan can cách bàn của nhóm Sát Ác Nhân Tiệm chừng năm bước, thanh y khách nâng chén rượu lên uống một hơi dài đoạn tặc lưỡi nói nho nhỏ:

    – Chà… Rượu này không tệ lắm…

   Thiết Tâm thì thầm:

   – Hắc Ưng là biểu hiệu của Bạch Long Vỉ phái, một phái võ dường như mấy chục năm nay không hề có môn đồ lộ diện giang hồ…

   Thiết Tâm mà thì thầm thời còn lớn hơn người khác la làng. Thoáng nghe câu nói của Thiết Tâm, thanh y khách nhếch môi cười liếc nhanh người ngồi bàn bên cạnh rồi im lìm vừa uống rượu vừa ngắm cảnh hoàng hôn từ từ xuống. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đột nhiên đứng bật dậy. Bước sang đứng trước mặt thanh y khách, y ôm quyền thi lễ. Người khách áo xanh cũng đứng dậy ôm quyền chào trả lễ. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đột ngột xuất chiêu mà chiêu thức của y chính là đòn cầm nã thủ chuyên dùng để tấn công đối thủ trong lúc hai bên gần nhau. Y xuất chiêu, biến thế, đổi đòn hóa thức thần tốc cực độ chỉ có điều là y không phổ chút kình lực vào chiêu thức cho nên không đả thương được. Điều này tỏ lộ y không có ý giao đấu mà chỉ muốn ấn chứng vũ thuật.

   Bật cười sang sảng thanh y khách vung tay phản đòn. Bàn tay của y khi mở thành trảo, chỉ, triệt thủ, chưởng không ngớt móc vổ, cào cấu, chặt điểm, vặn bẻ, xô đẩy vào khắp các yếu huyệt trên hai tay và trước ngực đối thủ. Chớp mắt hai bên giao nhau đúng ba chiêu mà mỗi chiêu có ít nhất ba biến thế, mỗi biến thế có ba thức, mỗi thức có ba đòn thành ra một chiêu có tới hai mươi bảy lần biến.

   Trừ Hà Phương tất cả mọi người đều thuộc hàng cao thủ giang hồ cho nên nhận biết chiêu thức kỳ ảo và phức tạp cùng thủ pháp thần tốc của đôi bên. Đang giao đấu thân hình của thanh y khách chợt bắn lùi lại rồi tựa con chim ưng khổng lồ y chao mình nhảy ra khỏi lan can lầu và mất dạng trong bóng đêm bắt đầu phủ xuống. Đứng nhìn theo giây lát Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lặng lẽ trở về chỗ ngồi. Nhấp ngụm rượu y từ từ lên tiếng:

   – Y có thể là Bạch Long Vỉ đảo chúa hay là kẻ sắp sửa kế vị… Không biết y nhập giang hồ để làm gì…

   – Làm sao ngươi biết y là chúa đảo?

   Thiết Tâm hỏi. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trả lời không do dự.

   – Y thi triển Tróc Ngư thủ pháp. Đó là tuyệt kỹ bí truyền của Bạch Long Vĩ đảo mà chỉ có chúa đảo hoặc con cái hay người kế vị mới được truyền thụ…

   Hà Phương xen vào câu chuyện:

   – Sát huynh nói đúng. Tróc Ngư thủ pháp chứa đựng nhiều chiêu thức chuyên hóa giải Kình Ngư công phu của Bạch Long Vỉ phái. Nhằm mục đích trừng trị các phản đồ do đó vị sư tổ đời thứ năm của phái võ này khổ công sáng tạo ra Tróc ngư thủ pháp dành riêng cho vị chúa đảo trừng trị các phản đồ. Người ta đồn Tróc Ngư thủ pháp của Bạch Long Vỉ đảo có thể sánh ngang hàng với Lạc trảo của Lạc Việt phái hay Nã Điểu công phu của Hoàng Sa phái. Chư huynh biết môn đệ của Hoàng Sa đảo luyện tập Nã Điểu công phu như thế nào không?

   Mọi người đều làm thinh không trả lời có thể vì không biết hay biết mù mờ cho nên không dám nói ra vì sợ bị cô em gái thông minh biết nhiều học rộng cười.

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lên tiếng.

   – Ta biết… Nếu Hà muội nói đúng ta sẽ cõng Hà muội chạy hết một vòng thành Thăng Long…

   Hà Phương bật cười trong trẻo:

   – Chư huynh làm chứng nghe… Ngoài các công phu tuyệt kỹ thông thường Hoàng Sa đảo còn lừng danh giang hồ qua Nã Điểu công phu. Muốn luyện công phu bắt chim này các môn đệ của họ phải vượt qua nhiều giai đoạn cực kỳ khổ nhọc và khó khăn. Trước nhất họ phải luyện nhãn lực bằng cách ngày ngày ngồi trên bãi cát nhìn mặt trời lên trên biển. Ban đêm họ ngồi yên trong phòng kín tối bưng để luyện thính lực. Sau khi được sư phụ khảo nghiệm và cho phép họ tiếp tục luyện cầm nã thủ pháp. Sau khi hoàn tất phần cầm nã thủ pháp họ sẽ bị bịt mắt và bịt tai để giao đấu cùng đối thủ. Chúng ta thường nói thấy bằng mắt nghe bằng tai. Điều này đúng song chỉ đúng một nửa thôi bởi vì nếu không có cái tâm để nhận thức thời người ta cũng thấy cũng nghe song không biết, không phân biệt được cái mình thấy hoặc cái gì mình nghe.

Nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Hà Phương cười hỏi:

   – Tiểu muội nói như thế đủ chưa hay Sát huynh còn muốn nghe tiếp về cách luyện Nã Điểu công phu?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười hớp ngụm rượu:

   – Đủ rồi. Điệu này chắc ta phải còng lưng cõng Hà muội du ngoạn một vòng thành Thăng Long…

   Hà Phương nói trong tiếng cười thánh thót.

   – Thôi cho huynh thiếu chịu đấy. Chứ đường đường thân nam tử như huynh mà cõng tiểu muội thời thiên hạ cười chết…

   Thức ăn tiếp tục mang lên và mọi người vừa ăn vừa bàn tán đủ mọi chuyện cho tới giờ hợi mới mãn tiệc.

 

 

 

12

Lại Một Đêm Ăn Trộm

Bằng Ba Năm Làm

Đang ngồi bàn luận mọi người đồng ngước nhìn Bất Lưu Thủ và Vô Hình Thử hí hửng bước vào cửa phòng hội.

   – Tin vui… tin vui…

   Vô Hình Thử vừa cười vừa nói. Ngồi xuống chiếc ghế cạnh Thiết Tâm rót chén trà uống một hơi, Bất Lưu Thủ hắng giọng:

   – Không những bằng lòng trả tiền công một nghìn rưởi mà Lê Tất Đạt còn tặng cho tiệm của chúng ta thêm năm trăm nữa. Cái cách ăn trộm xong trả lại khổ chủ để lãnh thưởng coi bộ làm ăn được…

   Dứt lời y đặt lên bàn gói vải đỏ nặng chỉu xong cười nói đùa với Xú Mỹ Nhân:

   – Thời vận của bọn ta bắt đầu lên rồi…

   Hà Phương cười nói cùng mọi người trong phòng:

   – Bất huynh và Vô huynh về kịp lúc để chúng ta bàn luận về chuyện ăn trộm…

   Nhìn Hà Phương, Trương Quân nói với giọng bông đùa:

   – Hà muội coi bộ hứng thú về chuyện ăn trộm lắm. Đâu có ai ngờ một thiếu nữ xinh đẹp và hiền hậu lại là chúa ăn trộm…

   Hà Phương bật cười thánh thót.

   – Chư huynh thừa biết là muốn làm việc gì ta cũng phải có tiền. Muốn bành trướng thế lực của tiệm ta phải có tiền. Tiền để lập thêm chi nhánh của tiệm. Tiền để mướn thêm nhân viên và trả lương cho họ. Tiền để đút lót, hối lộ, mua quà biếu cho các quan lại tại triều ca và địa phương. Tiểu muội hi vọng sẽ biến Sát Ác Nhân Tiệm thành một thế lực mạnh nhất rồi sau đó giúp Sát huynh trở thành minh chủ giang hồ…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm động dung nhìn Hà Phương đăm đăm trong lúc các nhân viên gạo cội của Sát Ác Nhân Tiệm người này nhìn người kia khi nghe Hà Phương tiết lộ ý định lớn lao này. Vị chủ tiệm tự hỏi làm sao Hà Phương lại biết mình có ý định làm minh chủ giang hồ. Nàng mới gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm chưa lâu, huống chi y chưa bao giờ nói ra ý định thầm kín với bất cứ ai thời làm sao nàng lại biết được. Chỉ có một người biết được là Hà Phương công chúa mà thôi song nàng đã mất tích rồi. Y cảm thấy lòng mình quặn đau khi nghĩ tới nàng. Không biết giờ nàng ở đâu, trôi giạt phương trời nào…

   – Minh chủ giang hồ…

   Bất Bình Thời Cuộc lập lại bốn chữ trên và Hà Phương nói với giọng quả quyết.

   – Chuyện Sát huynh trở thành minh chủ giang hồ là do ý kiến của tiểu muội nhưng còn hơi sớm để bàn luận. Bây giờ là chuyện ăn trộm. Thật ra tiểu muội cũng không thích ăn trộm song đây là vụ ăn trộm đầy lý thú, hào hứng và sôi nổi vì cũng là cuộc so tài đọ trí giữa Sát Ác Nhân Tiệm và đoàn do thám Thăng Long. Chư huynh biết đoàn do thám Thăng Long là một thế lực mạnh mẽ, một tổ chức qui củ có nhiều nhân viên tài ba. Nếu ta có khả năng đánh bại đoàn do thám Thăng Long thời ta thừa khả năng gom giang hồ thành một tổ chức dưới sự chỉ huy của Sát Ác Nhân Tiệm…

   Trải lên bàn mảnh giấy Hà Phương tiếp lời.

   – Đây là danh sách liệt kê tên tuổi các tay nhà giàu tại kinh đô. Trừ Trần Hành mà ta đã ăn trộm và lãnh thưởng xong rồi còn lại sáu con thạch sùng ở Thăng Long. Đó là Trần Châu Báu, chủ tiệm kim hoàn. Thứ nhì là Lê Thần Tài, chủ hãng buôn thực phẩm. Thứ ba là Nguyễn Hương, tay buôn gỗ và hương liệu lớn nhất nước. Thứ tư là Huỳnh Vũ, tay buôn vũ khí giàu nhất kinh đô. Thứ năm là Trịnh Hồ tay buôn dược thảo và thứ sáu là Đỗ Danh, chủ đội thương thuyền mấy trăm chiếc. Sáu tay nhà giàu này cộng lại gia tài lên tới mấy chục vạn đồng. Tuy nhiên người mà tiểu muội muốn hỏi thăm đầu tiên là Trần Châu Báu. Hắn là tay buôn ngọc nổi tiếng. Nghe nói gia tài của hắn lên tới chục vạn đồng. Nếu tiểu muội không lầm thời hắn có cả chục viên trân châu Mị Nương mà giá của mỗi viên không dưới năm ba ngàn…

   Không nói ra song mọi người đều nghĩ tới số tiền thù lao to lớn đó là chưa kể tiền thưởng hậu hỉ mà khổ chủ sẽ tặng cho tiệm.

   – Mỗi viên ngọc trai trị giá ít nhất cả ngàn đồng cho nên mười phần trăm tiền thù lao thời ta có được một trăm đồng Nguyên Phong. Muốn ăn trộm ngọc ngà châu báu của Trần Châu Báu ta phải điều tra xem hắn cất giữ của cải ở đâu. Tiểu muội nghi hắn tàng trữ châu báu ở hai nơi là cửa tiệm hoặc tại tư gia. Cửa tiệm của hắn ở phường Đông Các còn gia trang thuộc phường Võng Thị…

   – Cô gái này cái gì cũng biết…

   Ngọc Diện Công Tử nghĩ thầm như thế. Y không ngờ bên trong vóc dáng mảnh mai yếu đuối là một bộ óc thông minh và cực kỳ mẫn tiệp.

   – Muốn trộm châu báu của họ Trần ta nên làm như thế này…

   Hà Phương thấp giọng thì thầm vừa đủ cho mọi người trong phòng nghe. Thiết Tâm vổ tay cười ha hả:

   – Diệu kế… Ta phục hiền muội sát đất…

   Trời khoảng cuối giờ thìn. Cỗ xe tứ mã sơn son dát vàng lộng lẫy ngừng trước của tiệm Vạn Phát. Gã phu xe ăn vận bảnh bao khúm núm mở cửa xe. Một đôi trai gái còn trẻ thong thả xuống xe. Nhìn y phục và phong cách người ta biết họ thuộc hàng trâm anh thế phiệt. Cả hai chậm rãi bước vào cửa tiệm. Tên gác cửa nghiêng mình thi lễ xong đưa họ vào gian khách sảnh khang trang và ấm cúng. Mùi trầm hương bay thoang thoảng.

   – Kính mời nhị vị dùng chén trà nóng xong sẽ có người hầu chuyện với nhị vị…

   Trà mạn sen nóng hổi bốc mùi thơm man mác. Một người đàn ông độ ngoài bốn mươi ăn mặc giản dị bước tới tươi cười thi lễ:

   – Kính chào nhị vị… Nếu tôi không lầm chắc nhị vị ở xa tới thăm kinh đô…

   Thanh niên trẻ tuổi có khuôn mặt đẹp như ngọc cười nhẹ:

   – Trần tài chủ nói đúng. Hai vợ chồng chúng tôi ở Thanh Hóa ra thăm kinh đô. Nghe người quen nói về quí tiệm nên tiện nội muốn mua vài viên ngọc trai về làm quà cho thân mẫu…

   – Đa tạ… Tôi chỉ là người bán hàng chứ không phải là Trần tài chủ. Tuy nhiên nhị vị muốn mua ngọc trai thời tôi có thể giúp được. Chẳng hay nhị vị muốn mua ngọc trai với giá bao nhiêu?

   Vị phu nhân trẻ đẹp cười lên tiếng:

   – Tôi muốn mua vài viên trân châu thật tốt giá bao nhiêu cũng được…

   Biết gặp khách sộp người bán hàng mừng rỡ đi lấy ngọc trai ra cho khách xem.

   – Thưa phu nhân những viên ngọc trai này khá tốt mà giá trị của mỗi viên không dưới  trăm đồng…

   Ngắm nghía giây lát vị phu nhân trẻ đẹp nói:

   – Không dấu chi tôn ông tôi muốn mua vài viên ngọc trai thật tốt không biết quí tiệm có không…

   – Thưa phu nhân… Bổn tiệm chuyên bán ngọc ngà châu báu cho nên phu nhân cứ nói ra để tôi liệu định…

   Liếc đức phu quân đang ngắm nghía mấy viên kim cương trong tủ, vị phu nhân nói nhỏ:

   – Tôi muốn xem ngọc trai Mị Nương…

   Người bán hàng chớp mắt thật nhanh xong vui vẻ cười nói:

   – Bổn tiệm có bán ngọc trai Mị Nương song không cất giữ ở đây mà tàng trữ tại gia trang của Trần tài chủ. Phu nhân vui lòng chờ giây lát để tôi sai người đi lấy…

   Dứt lời y bước tới thì thầm vào tai người gác cửa. Người này gật đầu lẹ bước ra đường. Khoảng gần cạn tuần trà người bán hàng tươi cười nói với vị phu nhân trẻ đẹp:

   – Kính mời nhị vị vui lòng bước vào khách sảnh để tôi trình bày về ngọc trai Mị Nương…

   Ba người lần lượt bước vào một khách sảnh nhỏ nhưng trần thiết trang nhã và ấm cúng. Dường như đây là chỗ dành tiếp khách quí. Ðợi cho khách an vị xong người bán hàng đặt gói vải đỏ lên bàn và trịnh trọng thốt:

   – Ðây là ngọc trai Mị Nương mà giá trị mỗi viên không dưới một ngàn đồng…

   Cầm viên ngọc trai lớn bằng trứng gà ác lên ngắm nghía giây lát vị phu nhân trẻ tuổi cười nói:

   – Dám hỏi tôn ông ngọc trai này đã được rửa với nước giếng Trọng Thủy ở Loa Thành chưa?

   Chớp mắt thật nhanh người bán hàng cười nói:

   – Hỏi như thế phu nhân tất phải biết rành về ngọc trai Mị Nương rồi cho nên tôi không cần phải giải thích thêm. Thưa phu nhân ngọc trai này chưa được rửa với nước giếng Trọng Thủy ở Loa Thành. Chúng tôi sẽ tặng cho phu nhân một lọ nước giếng Trọng Thủy…

   – Ạ…

   Vị phu nhân trẻ tuổi ạ tiếng nhỏ cầm viên trân châu lớn nhất lên ngắm nghía xong cười nói:

   – Tôi muốn mua viên ngọc trai này vậy giá là bao nhiêu?

   Lẩm nhẩm giây lát người bán hàng cười nhẹ:

   – Trình phu nhân tôi không có nói thách vả lại đây là viên ngọc trai quí giá nhất của bổn tiệm nên tôi chỉ xin phu nhân hai ngàn rưởi…

   Vị phu nhân trẻ tuổi quay sang hỏi thanh niên đẹp trai:

   – Phu quân… Viên trân châu này trị giá hai ngàn rưởi. Phu quân bằng lòng không?

   Vị công tử đẹp trai dáng dấp hào hoa sang cả cười gật gù:

   – Nếu phu nhân thích cứ việc mua vài viên… Tiền bạc đâu có nhằm nhò gì…

   Vị phu nhân trẻ tuổi vui vẻ nói với người bán hàng:

   – Vì còn ở đây lâu nên tôi không muốn mang báu vật theo bên mình do đó tôi hẹn năm ngày nữa sẽ trở lại giao tiền và lấy ngọc…

   Người bán hàng mừng rỡ thân tiễn khách ra tận xe.

   Đêm ba mươi trời tối ngửa bàn tay không thấy. Kẻng canh vang rời rạc báo hiệu canh tư bắt đầu. Thành Thăng Long chìm trong cơn say ngủ. Đường phố vắng tanh trừ đội tuần tiễu thỉnh thoảng xuất hiện rồi biến mất trong bóng đêm. Một bóng đen xuất hiện trên nóc nhà cao ngất trong gia trang của Trần Châu Báu. Đứng im nhận định phương hướng xong y dùng thuật xà hình bò thoăn thoắt về phía đầu song. Lộn người một vòng y chui tọt vào nhà không gây ra chút tiếng động nào. Với công phu bích hổ du tường y bò theo cột nhà xuống dưới đất. Bạch lạp cháy mờ mờ. Đứng im chờ cho nhãn quang quen với bóng tối đồng thời quan sát cảnh vật, tên trộm trông thấy hai người nằm ngủ trên chiếc giường rộng thênh thang. Y rút trong người ra ống trúc dài khoảng hai gang tay. Chốc sau mùi trầm hương bay thoang thoảng. Đây chính là mê hương mà các tay đạo chích thường dùng để làm cho khổ chủ ngủ mê không hay biết gì hết hầu tha hồ lục xoát. Quạt cho khói bay về phía hai người đang nằm ngủ trên giường xong, y bế hơi vận khí rồi nhanh tay lục xoát và sờ soạng khắp nơi để tìm ra chỗ giấu bảo vật của gia chủ. Có tiếng động khe khẽ rồi bức vách chợt nứt ra một lỗ hổng. Mỉm cười thích thú bóng đen lấy trong người ra cái túi vải màu đen. Bằng cử chỉ thành thạo và nhanh nhẹn y thu tóm hết bảo vật, xóa hết vết tích rồi im lặng rút lui trong lúc chủ nhà còn mê man ngủ.

   Với tư cách tổng quản của Sát Ác Nhân Tiệm, Trương Quân đón tiếp một người khách đặc biệt. Đó là Trần Châu Báu, tay cự phú nổi tiếng thành Thăng Long.

   – Mời Trần tài chủ dùng tạm chén trà nóng trong lúc chúng ta bàn chuyện…

   Hớp ngụm trà mạn sen Thái Nguyên, Trần Châu Báu mỉm cười.

   – Tôi không muốn làm mất thời giờ quí báu của Trương tổng quản vả lại việc cũng hơi cần kíp cho nên tôi xin trình bày câu chuyện. Ðêm hôm qua gian phi lẻn vào tư phòng lấy đi một số ngọc ngà châu báu…

   Môi điểm nhẹ nụ cười ý nhị, vị tổng quản Sát Ác Nhân Tiệm ngắt lời khách.

   – Tôi mạn phép hỏi Trần tài chủ số ngọc ngà châu báu có giá trị bao nhiêu. Chắc phải là số tiền to lớn?

   Trần Châu Báu cười cười.

   – Ðối với tôi cũng không đáng bao nhiêu nhưng vì trong số châu báu này có mấy viên ngọc trai Mị Nương mà tôi định bán cho khách hàng. Tổng cộng số châu báu bị mất độ chừng năm ba chục ngàn đồng…

   Trương Quân nghĩ năm ba chục ngàn đồng mà hắn nói không đáng bao nhiêu như vậy gia tài của hắn chắc phải mấy trăm.

   – Trần tài chủ định thời hạn bao lâu để chúng tôi xúc tiến công việc thu hồi tài vật?

   Ngần ngừ giây lát Trần Châu Báu nói.

   – Tôi cũng biết việc bắt trộm vô cùng khó khăn và mất thời giờ cho nên nếu quí tiệm thu hồi tài vật càng sớm càng tốt. Nếu trong vòng năm ba ngày hoặc tuần lễ thời ngoài số tiền công tôi xin tặng Trương tổng quản thêm ba ngàn gọi là tiền thưởng cho nhân viên…

   Trong lòng mừng rơn song ngoài mặt vẫn phải tỏ ra thản nhiên Trương Quân tươi cười thốt.

   – Trước khi bàn sâu vào chi tiết tôi xin nói cho Trần tài chủ biết là phải trả phí tổn mười phần trăm trên tổng số tài vật được giao hoàn…

   Trần Châu Báu gật đầu không do dự.

   – Ðược… Được… Tôi hiểu công lao cực khổ của quí tiệm. Tôi chỉ xin quí tiệm cố gắng thu hồi càng sớm càng tốt…

   Trương Quân cười gật gù.

   – Xin hỏi Trần tài chủ đã trình báo việc này cho triều đình biết chưa?

   Trần Châu Báu lắc đầu.

   – Tôi với Trần Hành là chỗ bạn bè quen biết mấy chục năm nay cho nên tôi có nghe y nói về vụ y bị mất cắp ngọc ngà và nhờ quí tiệm thu hồi lại tài vật. Do đó khi nghe tôi nói bị trộm y khuyên tôi đừng trình báo quan quân làm gì cho mất thời giờ mà nên tìm tới quí tiệm để nhờ giúp đỡ…

    – Tốt lắm… Nếu Trần tài chủ chưa trình báo quan quân thời công việc bắt trộm sẽ dễ dàng và nhanh chóng hơn…

   Nhìn khách hàng Trương Quân ôn tồn giải thích.

   – Nếu chưa có giấy tập nã của triều đình thời có thể tên ăn trộm vẫn còn lẩn quẩn trong thành để nghe ngóng tin tức do đó chúng tôi sẽ thu hồi tài vật một cách dễ dàng hơn. Một điều mà tôi cần hỏi thêm là Trần tài chủ có thấy được mặt mũi hay hình dáng của gian phi không? Hắn có lưu lại tang vật gì không?

   Cười gượng Trần Châu Báu lắc đầu.

   – Gian phi lẻn vào lúc tôi và tiện nội ngủ say vả lại hắn dùng mê hương nên tôi không thấy và không biết gì hết…

   – Làm sao Trần tài chủ biết hắn dùng mê hương?

   – Tôi đoán như thế vì lúc tỉnh dậy tôi còn ngửi được mùi trầm hương thoang thoảng trong phòng mà tôi không bao giờ dùng trầm hương…

   – Như vậy là Trần tài chủ không thấy mặt mũi gian phi cũng như hắn không lưu lại tang vật gì…

   Trần Châu Báu cười gượng.

   – Rất tiếc là tôi không giúp ích gì cho quí tiệm…

   Trương Quân cười xòa.

   – Không sao… Nếu có manh mối thời việc điều tra của chúng tôi sẽ dễ dàng và nhanh chóng hơn. Dù sao tôi cũng xin hứa sẽ giao hoàn tài vật lại cho Trần tài chủ trong vòng năm ngày…

   Mừng rỡ Trần Châu Báu kiếu từ. Thân đưa khách ra tận cổng Trương Quân nói.

   – Nếu thu hồi được tài vật tôi sẽ báo tin cho Trần tài chủ biết…

   Ðứng nhìn theo cho tới khi cổ xe tứ mã chở khách khuất dạng Trương Quân mới thong thả trở vào.

   Vuông vức mươi bước căn phòng được trần thiết giản dị và sạch sẽ. Chính giữa phòng bày một chiếc bàn hình chữ nhật làm bằng gỗ vàng tâm bóng loáng. Tám cái ghế được đặt xung quanh chiếc bàn. Bảy người ngồi vây quanh chiếc bàn và còn chừa một chỗ trống. Nếu là nhân viên do thám người ta tất biết đây là phòng họp dành riêng cho nhân viên cao cấp thuộc hàng trưởng ban trở lên của đoàn do thám Thăng Long. Bảy người ngồi trong phòng đều là nhân vật quan trọng dù họ không nổi tiếng trong giới giang hồ hoặc tại triều đình.

   Ngồi nơi cuối bàn là Lê Bách Chiến, đệ nhất phó thủ lĩnh. Cạnh họ Lê là Trần Gia Mạnh, đệ nhị phó thủ lĩnh, kế là Lãnh Tâm Diện, trưởng ban truy tầm. Ngồi cạnh Lãnh Tâm Diện là Vạn Lý Câu Lê Hành, trưởng ban tin tức. Phía bên kia là ba nhân vật của nhóm Tam Tầm Nhị Bán gồm có Tróc Hung Thủ, Nã Gian Phi và Tầm Thủ Phạm. Bảy người ngồi trò chuyện trong lúc chờ đợi Vô Danh Hiệp, vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long. Có tiếng cửa mở rồi Vô Danh Hiệp bước vào. Ngăn không cho thuộc hạ đứng dậy chào ông ta vui vẻ nói:

   – Lão phu xin lỗi để chư vị phải chờ đợi. Lão phu bận tiếp một người khách đến thăm đột ngột thành ra trễ giờ…

   Ngồi vào ghế chủ toạ ông ta nói tiếp.

   – Sở dĩ có buỗi họp ngày hôm nay là do lời yêu cầu của Lãnh trưởng ban. Ðoàn do thám nói chung và ban truy tầm nói riêng hiện đang phải đối phó với hai vụ án nóng bỏng là sự mất tích của Hà Phương công chúa và các vụ trộm liên tiếp xảy ra tại kinh thành cùng các nơi quan trọng như Nghệ An, Thanh Hoá, Lạng Sơn, Tuyên Quang, Diễn Châu và vùng duyên hải. Sau đây lão phu xin nhường lời cho Lãnh trưởng ban và nhân viên để trình bày hai vụ án quan trọng này…

   Dường như đã được vị trưởng ban của mình cho phép trước, Tróc Hung Thủ hắng giọng.

   – Trước nhất mạt chức xin phép trình bày về tên trộm thành Thăng Long hay là các vụ trộm cắp xảy ra gần đây. Hơn ba tháng qua hàng chục vụ trộm liên tiếp xảy ra mà thủ phạm có thể là một người hoặc có thể một tổ chức đã lần lượt viếng thăm các tay cự phú nổi tiếng, các vị quan lại và võ tướng của triều đình mà số tài vật bị mất trộm lên tới con số khổng lồ hơn ba bốn trăm ngàn đồng. Xuyên qua cuộc điều tra ban truy tầm được biết các khổ chủ đều mướn Sát Ác Nhân Tiệm thu hồi tài vật lại cho họ với lệ phí mười phần trăm trên số tài vật bị mất cắp. Nếu chịu khó tính toán ta sẽ thấy Sát Ác Nhân Tiệm lãnh được một số tiền ít nhất ba mươi ngàn. Một điều đáng lưu ý là nếu thu hồi được tài vật để hoàn trả lại cho khổ chủ tất nhiên Sát Ác Nhân Tiệm phải biết thủ phạm là ai…

   Tróc Hung Thủ ngừng nói. Căn phòng im lặng giây lát rồi Lê Bách Chiến, đệ nhất phó thủ lĩnh cất lời trong lúc nhìn Vô Danh Hiệp.

   – Có hai trường hợp có thể xảy ra. Sát Ác Nhân Tiệm chính là thủ phạm hoặc biết thủ phạm là ai hoặc giả có liên hệ với thủ phạm…

   Khẽ gật gù vị thủ lĩnh đoàn do thám nghiêm giọng nói trong lúc nhìn vào mặt các nhân viên thân tín của mình.

   – Chư vị nên nhớ một điều Sát Ác Nhân Chủ Tiệm dù là phò mã hụt, trên danh nghĩa cũng là phò mã của triều đình. Muốn kết tội y ta không thể vin vào lý luận đơn giản như vậy được. Lão phu nhấn mạnh là muốn kết tội y, ta phải có bằng chứng hiển nhiên…

   – Thủ lĩnh nói đúng…

   Trần Gia Mạnh, đệ nhị phó thủ lĩnh phát biểu câu trên. Nhìn một vòng mọi người, y tiếp nhanh:

   – Mặc dù Hà Phương công chúa bị mất tích song Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cũng được triều đình chính thức xem là phò mã. Vả lại ta không nên làm mích lòng Sát Ác Nhân Tiệm nói riêng và giới giang hồ Ðại Việt nói chung bởi vì chúng ta sẽ cần tới sự trợ giúp của họ khi đánh nhau với Mông Cổ…

   Lãnh Tâm Diện hắng giọng hỏi Vô Danh Hiệp.

   – Ý của thủ lĩnh là bỏ qua vụ này?

   Trầm ngâm giây lát Vô Danh Hiệp nghiêm giọng.

   – Chúng ta không thể bỏ qua vụ này bởi vì làm ngơ là dung dưỡng cho gian phi đạo tặc hoành hành. Lão phu chỉ khuyên chư vị nếu tiếp tục điều tra hãy thận trọng để khỏi gây xích mích với Sát Ác Nhân Tiệm. Quan gia đã chỉ dụ cho lão phu là nếu Mông Cổ tràn sang nước ta, triều đình sẽ chính thức mời các vũ sĩ giang hồ gia nhập đoàn do thám để cùng nhau chống kẻ xâm lăng…

   Nã Gian Phi đột ngột lên tiếng.

   – Thủ lĩnh có giao tình thân mật với Diệu Thư Sinh?

   Ai ai trong phòng đều ngạc nhiên về câu hỏi lạc đề của Nã Gian Phi. Vô Danh Hiệp cười lắc đầu.

   – Trước khi về làm thủ lĩnh lão phu có gặp Diệu Thư Sinh đôi lần nhưng bẵng đi thời gian khá lâu khoảng hơn mười năm nay lão phu không hề gặp lại ông ta…

   – Diệu Thư Sinh đã gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm…

   Tầm Thủ Phạm lên tiếng. Vô Danh Hiệp nói với giọng nhuốm chút ngạc nhiên.

   – Thế ư… Theo thiển ý của lão phu thời Sát Ác Nhân Tiệm sẽ trở thành một thế lực mạnh nhất giang hồ hơn hẵn phái Cổ Loa và chùa Tướng Quốc…

   Tróc Hung Thủ góp chuyện.

   – Cách đây mấy ngày trong lúc viếng thăm Sát Ác Nhân Tiệm, ba chúng tôi có gặp Diệu Thư Sinh và cháu gái của ông ta tên Hà Phương nữ hiệp. Cô gái này giống hệt công chúa Hà Phương. Chúng tôi có hỏi lý do thời cô ta nói vì ngưỡng mộ công chúa cho nên hoá trang thành công chúa. Theo tôi muốn tìm ra nguyên ủy về vụ mất tích của Hà Phương công chúa cũng như muốn tìm ra thủ phạm các vụ ăn trộm gần đây ta phải bắt đầu từ Sát Ác Nhân Tiệm …

   Vô Danh Hiệp đứng dậy. Trước khi rời khỏi phòng họp ông ta cười nói với các thuộc cấp.

   – Nếu xúc tiến cuộc điều tra chư vị nên thận trọng…

   Trời vào khoảng tháng năm. Gió lạnh thổi vù vù. Mưa rơi lác đác. Ba bóng đen đột nhiên xuất hiện trên nóc dinh thự của tổng đàn do thám Thăng Long. Cả ba mặc y phục đen, mang hài sảo, bịt mặt khăn màu đen và vai đeo vũ khí tùy thân. Ðó là y phục của kẻ dạ hành chuyên dọ thám ban đêm. Ðứng yên giây lát cả ba chuyền từ nóc nhà này sang nóc nhà khác rồi biến mất trong bóng đêm. Lát sau họ lại xuất hiện trên đường phố thuộc phường Kim Hoa nằm kề bên sông Kim Ngưu của khu ngoại thành. Ba người im lặng đi trong bóng đêm rồi sau cùng dừng trước một gia trang khá lớn nhiều cây cối um tùm. Gia trang này chính là tổng đàn hay đại bản doanh của Sát Ác Nhân Tiệm.

   Chụm đầu vào nhau ba bóng đen thì thầm:

   – Tróc huynh tính vào bằng cách nào?

   – Nã huynh vào hướng bắc, Tầm huynh lên nóc nhà, tôi nhập hướng nam. Hai huynh cẩn thận… Họ toàn là cao thủ…

   Ba kẻ dạ hành chính là nhóm Tam Tầm Nhị Bán gồm có Tróc Hung Thủ, Nã Gian Phi và Tầm Thủ Phạm. Ðược sự chấp thuận của Lãnh Tâm Diện, họ lén lút xâm nhập vào tổng đàn Sát Ác Nhân Tiệm để dò xét hoặc truy tìm manh mối về vụ trộm và sự mất tích của Hà Phương công chúa. Hơn ai hết cả ba đều thành thạo các mánh khóe của nghề ăn trộm mặc dù họ không sinh sống bằng nghề đạo chích.

   Tuy nhiên họ tỏ ra vô cùng thận trọng khi xâm nhập vào Sát Ác Nhân Tiệm vì biết đây là nơi ngọa hổ tàng long, cao thủ như rừng. Các cao thủ nhất đẳng giang hồ này không bao giờ ngủ. Ngủ là gì? Ðối với người thường ngủ là trạng thái nghỉ ngơi của cơ thể để máu chuyên chở chất bổ và dưỡng khí tới mọi cơ quan cùng tế bào trong cơ thể. Ngủ giống như là một trạng thái tiềm sinh tạm thời ngừng hoạt động.

   Các vũ sĩ giang hồ nghỉ ngơi hoàn toàn khác hẳn người thường. Bằng phương pháp hô hấp đặc biệt và bí truyền tùy theo mỗi nhà, gia trang hay môn phái khác nhau; họ đem một số lượng dưỡng khí tương đương so với người thường hô hấp trong lúc ngủ. Một giờ họ ngồi tham thiền nhập định hay an thần định khí để luyện nội lực cũng bằng người thường hít thở cả canh. Chính nhờ cách thức hô hấp đặc biệt và bí truyền này họ đạt tới cảnh giới khí hoà, thần định, tâm bình; từ đó họ có thể nghe được tiếng lá rụng xa trăm bước hay tiếng thở hoặc tiếng bước chân của kẻ dạ hành đạp trên mái ngói.

   Nép mình sau thân cây Tróc Hung Thủ đảo mắt quan sát thật nhanh. Sát Ác Nhân Tiệm được chia làm bốn gian. Gian lớn nhất còn thắp đèn sáng trưng mà Tróc Hung Thủ đoán là tiền sảnh hay khách sảnh. Tả gian và hữu gian thắp đèn sang sáng còn hậu gian tối mờ mờ.

   Nhún mình nhảy lên cành cây Tróc Hung Thủ chuyền dần tới ngọn cây cao nhất. Thu hình tựa con báo rình mồi y quét mắt quan sát động tịnh giây lát đoạn tung mình lên không. Thân hình y tựa chiếc lá vàng theo chiều gió bay dạt về phía nóc khách sảnh còn thắp đèn sáng. Không hổ danh nhân vật đứng đầu nhóm Tam Tầm Nhị Bán, Tróc Hung Thủ đặt chân xuống mái ngói nhẹ và êm không gây ra tiếng động nào.

   Muốn nhảy từ ngọn cây xuống mái nhà y phải thi triển hai tuyệt kỹ Lạc Diệp Thu Phong và thuật khinh thân đề khí làm cho thân hình nhẹ như chiếc lá vàng rơi theo chiều gió để không gây ra tiếng động nào vì y biết các nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm đều có thính lực tinh tường nghe được tiếng lá rơi hay bước chân của kẻ dạ hành đạp trên mái ngói. Ðặt chân xuống mái nhà Tróc Hung Thủ ngồi im giây lát đoạn dùng thuật xà hình bò về phía đầu song. Móc chân lên mái ngói y lộn đầu treo tòn ten trong không khí và chăm chú nhìn vào trong nhà. Trên chiếc bàn tròn có bốn người ngồi. Y nhận biết bốn người đó là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Hà Phương, Bất Bình Thời Cuộc và Ngọc Diện Công Tử. Vì khoảng cách hơi xa vả lại họ trò chuyện hơi nhỏ cho nên dù vận dụng thính lực y cũng không nghe họ nói chuyện gì. Y chỉ thấy Hà Phương rời chỗ ngồi tới sờ soạng trên vách tường rồi bức vách bỗng nứt ra làm đôi. Hà Phương lấy ra một chiếc hộp nhỏ đặt lên bàn. Nhìn chiếc hộp, y biết đó chính là vật các phụ nữ dùng để đựng nữ trang. Hà Phương lấy ra viên ngọc trai to bằng quả trứng gà ác đưa lên ánh đèn ngắm nghía. Tróc Hung Thủ cũng biết viên ngọc trai rất quí giá. Nhân vật nổi danh nhất trong nhóm Tam Tầm Nhị Bán mỉm cười thích thú khi tình cờ khám phá ra manh mối đầu tiên về những vụ trộm xảy ra trong thành Thăng Long. Ðang mỉm cười thích thú y chợt giật nẩy người vì kinh hãi khi có bàn tay nắm lấy cổ chân bên mặt của mình. Biến mà không loạn chính là sự khác biệt giữa một người thường và một vũ sĩ giang hồ nhất là một cao thủ thượng đẳng như Tróc Hung Thủ.

   Dù không nghe không thấy song chỉ bằng cảm giác y co chân trái đá vù vào tay kẻ lạ đồng thời cong người lên. Thoáng thấy bóng đen ngồi lù lù trước mặt y vổ liền một chưởng. Trong tình thế bị đối phương tấn công trước và treo mình tòn ten trong không khí mà y còn đủ sức giải đòn một cách hữu hiệu và thần tốc.

   Trước hai đòn mau lẹ và chính xác này bóng đen phải tùy cơ ứng biến. Tay hữu của y phất lên nhằm chụp vào cổ chân bên tả trong lúc bàn tay tả biến thành chỉ điểm vào lòng bàn tay của Tróc Hung Thủ. Ðối thủ vừa buông chân mình ra Tróc Hung Thủ không bỏ lỡ cơ hội trằn mình rơi vùn vụt xuống đất. Rơi được nửa đường y quẩy mình trong không khí khiến cho thân hình tựa chiếc lá vàng tà tà dạt về hướng hòn giả sơn. Còn cách hòn giả sơn mươi bước tay bắt trộm lừng danh giật mình khi thấy một bóng đen đứng sừng sững trước mặt. Không chậm trễ y vẩy tay. Lưỡi liễu diệp phi kiếm từ trong ống tay áo xẹt ra tợ ánh chớp. Tuy nhiên y chỉ thấy thân ảnh chớp lên rồi bóng đen biến mất không để lại tông tích. Nép mình sau hòn giả sơn Tróc Hung Thủ thở phào nhẹ nhỏm. Y mừng thầm khi thấy cảnh vật yên tịnh chứng tỏ nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm không hay biết gì về chuyện y đột nhập vào tổng đàn của họ. Y không muốn bị phát giác vì lý do giản dị là làm mất thể diện và tăm tiếng của một nhân viên do thám lại lén lút xâm nhập vào tư dinh của người khác nhất là tư gia của một vị phò mã của triều đình.

   Ngồi trên cành cây cổ thụ rườm rà Nã Gian Phi thầm cám ơn chủ nhân đã chọn một địa thế dễ dàng và tiện lợi cho kẻ dạ hành đột nhập. Vô số cây cối to nhỏ, cao thấp bao quanh ngôi nhà thắp đèn sáng trưng. Y ngữi được mùi hương thoang thoảng dường như của hoa hoàng lan. Từ cây cổ thụ cao ngất y chuyền lần lần tới thân cây gần ngôi nhà thắp đèn sáng.

   Chuyền sang cành cây lớn y thích thú vì ngồi đây y có thể trông thấy bốn người ngồi quanh chiếc bàn hình chữ nhật. Bốn người đó là Bất Lưu Thủ, Thiết Tâm, Vô Hình Thử và Ða Cùn Kiếm. Trên bàn lỏng chỏng mấy vò rượu. Ực ngụm rượu Thiết Tâm cười nói:

   – Ê các ngươi… Chắc ta phải đổi nghề làm ăn trộm. Chịu cực chịu khổ làm một đêm mà trúng mối bự là sống sung sướng và nhàn hạ cả đời…

   Tợp ngụm rượu Ða Cùn Kiếm cười ha hả.

   – Tướng tá cù lự như ngươi làm sao đi ăn trộm được. Phải nhỏ thó và lanh lẹ mới ăn trộm được…

   – Tại sao nhỏ thó và lanh lẹ mới đi ăn trộm được?

   Thiết Tâm trừng mắt hỏi. Vô Hình Thử cười cười hớp ngụm rượu không trả lời. Bất Lưu Thủ lên tiếng.

   – Phải lanh lẹ và nhỏ thó để lỡ khi chủ nhà rượt ngươi chun lỗ chó mà chạy thoát…

   Vô Hình Thử và Ða Cùn Kiếm cười ha hả vì câu trả lời của Bất Lưu Thủ. Nốc ngụm rượu Thiết Tâm gật gù chưa kịp lên tiếng Ða Cùn Kiếm xỏ liền.

   – Tướng tá như ngươi có nước chui lỗ trâu bò mới lọt chứ lỗ chó ta coi bộ không xong rồi…

   Bất Lưu Thủ và Vô Hình Thử cười sằng sặc vì câu nói của Ða Cùn Kiếm. Ngay cả Thiết Tâm cũng phải phì cười vì câu nói xỏ của bạn.

   – Ta phải kiếm việc gì làm chứ nghề đưa lưng cho thiên hạ chém của ta hết thời rồi…

   Ða Cùn Kiếm chép miệng.

   – Ngươi nói phải. Nghề chém mướn của ta cũng vậy. Mướn ta chém tốn tiền quá thành ra thiên hạ tự mình làm lấy. Có thù hằn, giận dữ họ xách dao bầu, búa rựa gì chém đại một nhát cho hả cơn giận…

   Vô Hình Thử hắng giọng.

   – Các ngươi tưởng ăn trộm dễ lắm à. Lạng quạng bị bắt là ủ tờ mọt gông. Ăn trộm cũng mất thời giờ và tiền bạc vì ngươi phải tốn công dò xét đường tiến đường lui, lối ra lối vào và khổ chủ có tiền không. Nhiều khi tốn cả năm trời dò xét mà rốt cuộc đi không lại về không hoặc bị bể phải bỏ cả đồ nghề để chạy thoát thân…

   Nghe bốn người trong nhà trò chuyện Nã Gian Phi gật gù mỉm cười nghĩ mình mạo hiểm vào tổng đàn của Sát Ác Nhân Tiệm dọ thám cũng không uổng công lắm. Ít ra y cũng biết một vài chi tiết nhỏ nhặt và mơ hồ song cần thiết cho việc điều tra về vụ án tên trộm thành Thăng Long. Ðang ngồi im lắng nghe câu chuyện Nã Gian Phi chợt nghe có tiếng động rất khẽ vang lên sau lưng mình. Tiếng động này người thường có thể không nghe được song đối với một cao thủ giang hồ và nhân viên do thám nhiều kinh nghiệm trong nghề đi khuya về sáng như y thời tiếng động đó báo hiệu một nguy hiểm. Rắn… Ý nghĩ thoáng nhanh trong trí não. Nã Gian Phi vung tay đánh ngược ra sau một đòn phách không quyền. Chiêu quyền thuần lấy nội gia chân lực làm căn bản toả kình khí rất rộng nhằm mục đích bảo vệ hậu tâm của y khỏi bị rắn tấn công. Quyền phong vừa tỏa ra bàn tay của y chợt biến thành trảo công với năm ngón tay nhọn hoắt cứng hơn sắt tôi chụp vào cổ con vật.

   Tuy nhiên y thầm kinh ngạc khi năm ngón tay của mình bấu vào không khí. Nã Gian Phi biết mình lầm. Tiếng động không phải do con rắn gây ra mà của kẻ dạ hành ở sau lưng mình. Hắn là ai? Nã Gian Phi tự hỏi. Kẻ dạ hành là ai mà đến sau lưng y lại không hay biết gì hết. Với khoảng cách gần như vậy nếu kẻ lạ đánh lén y vô phương hóa giải. Ðang từ trảo công y biến thành chưởng đoạn đổi ra chỉ rồi hóa ra triệt thủ nhằm bảo vệ hậu tâm của mình bằng cách tấn công một đối thủ khuất mặt. Không đầy chớp mắt y đánh ra ba chiêu, mỗi chiêu biến hóa thành hàng chục thế thức. Tuy nhiên kẻ lạ không hề tấn công dường như đã bỏ đi từ lâu. Thở hơi dài nhẹ nhỏm Nã Gian Phi chú tâm lắng nghe bốn người trong phòng trò chuyện. Ðêm từ từ trôi.

13

Dụng Ba Tấc Lưỡi

Trương Quân bước vào với vẻ mặt không được bình thường trong lúc Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Bất Bình Thời Cuộc, Diệu Thư Sinh và Hà Phương đang ngồi ăn trưa tại phòng ăn của tổng đàn.

   – Có chuyện gì vậy Trương huynh?

   Hà Phương lên tiếng hỏi. Trương Quân trao mảnh giấy gấp làm tư cho Hà Phương. Lật mảnh giấy ra nàng nhìn thấy bốn chữ viết rất tháo:

   – Trộm đã vào nhà…

   Vỏn vẹn bốn chữ không có tên người viết mà chỉ vẽ hình con ó đen đang vẩy cánh. Trao mảnh giấy cho Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Hà Phương cười nói.

   – Sát huynh đọc đi…

   Liếc nhanh hàng chữ xong Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trao cho Bất Bình Thời Cuộc rồi chuyền tới Diệu Thư Sinh. Ðọc xong ông ta hắng giọng.

   – Người báo tin này thuộc Bạch Long Vỉ đảo. Chư vị còn nhớ nhân vật xuất hiện ở Thăng Long tửu quán cũng có huy hiệu hình con hắc ưng. Dù không lộ diện song y có nhã ý báo cho ta biết gian phi đã đột nhập vào tổng đàn. Hà nhi đoán gian phi là ai?

   Hà Phương cười đáp không do dự.

   – Thưa nội tổ… Con đoán gian phi không ai khác hơn nhóm Tam Tầm Nhị Bán. Chắc họ định lẻn vào nghe ngóng về tên trộm thành Thăng Long…

   Ngồi xuống chiếc ghế cạnh Bất Bình Thời Cuộc, Trương Quân hỏi nhanh.

   – Hiền muội có cách gì giải tỏa mối nghi ngờ của đoàn do thám không. Nếu nghi ta là thủ phạm sớm muộn gì họ cũng trở lại…

   – Trương huynh an tâm… Tiểu muội đã đoán việc này sẽ xảy ra cho nên…

   Như sợ có người nghe được Hà Phương thấp giọng thì thầm cùng bốn người ngồi vây quanh. Nghe xong Trương Quân cười nói với  Diệu Thư Sinh.

   – Kính mời Diệu tiền bối theo chân tôi…

   Diệu Thư Sinh và Trương Quân đi về phía khách sảnh.

   – Tiền bối cứ thong thả. Tôi đi giây lát sẽ trở lại…

   Họ Trương bước nhanh ra cửa khách sảnh trong lúc nói câu trên. Còn lại một mình Diệu Thư Sinh sờ soạng trên vách được xây bằng gạch nung. Có tiếng động nhỏ vang lên rồi bức vách lộ ra lỗ hỏng dài độ năm tấc và rộng độ ba tấc. Lấy chiếc hộp đựng nữ trang ra khỏi lỗ hổng xong ông ta đóng lại rồi ngồi chờ đợi. Lát sau Trương Quân trở lại với hai người thợ hồ. Chờ cho hai người thợ hồ hoàn tất công việc xong Trương Quân và Diệu Thư Sinh cùng với hai người thợ hồ rời khỏi đại sảnh.

   Tróc Hung Thủ, Nã Gian Phi và Tầm Thủ Phạm ngồi im trong căn phòng yên tịnh. Lát sau Tầm Thủ Phạm lên tiếng:

   – Hai huynh đã thấy bằng mắt, nghe bằng tai việc xảy ra tại tổng đàn của Sát Ác Nhân Tiệm, vậy bây giờ hai huynh tính sao?

   Trầm ngâm giây lát Tróc Hung Thủ từ từ thốt:

   – Thủ lĩnh đã nói muốn kết tội Sát Ác Nhân Tiệm ta phải có bằng chứng hiển nhiên chứ không thể dùng lý luận được. Do đó ta tính khi nào có đủ bằng chứng ta sẽ trình với Lãnh trưởng ban để người mời Vô thủ lĩnh tới tổng đàn của Sát Ác Nhân Tiệm vạch trần những hành động trong bóng tối của vị chủ tiệm…

   Nã Gian Phi gật gù cười.

    – Tróc huynh cẩn thận như vậy tốt lắm nhưng tôi có ý kiến như thế này…

   Nã Gian Phi thì thầm. Nghe xong Tầm Thủ Phạm cười nói.

   – Cách này hợp tình hợp lý mà có bề gì ta cũng không bị bẻ mặt lắm…

   Tróc Hung Thủ đứng lên.

   – Ðể ta trình với Lãnh trưởng ban xem ý kiến của người ra sao. Tuy nhiên ta cũng không hi vọng nhiều…

   Chừng cạn tuần trà Tróc Hung Thủ trở lại tươi cười nói:

   – Lãnh trưởng ban đã chấp thuận ý kiến của Nã huynh và sẽ trình lên thủ lĩnh…

   Dưới sự hướng dẫn của Tróc Hung Thủ, Nã Gian Phi và Tầm Thủ Phạm, Vô Danh Hiệp cùng Lãnh Tâm Diện tới thăm Sát Ác Nhân Tiệm vào một buổi trưa nắng hiu hiu. Dừng trước cổng Tróc Hung Thủ đưa danh thiếp cho người gác cổng. Thật ra y muốn đi thẳng vào mà không muốn trình báo lôi thôi, song Vô Danh Hiệp tỏ ý không bằng lòng về hành động xâm nhập một cách đường đột như vậy cho nên y miễn cưỡng phải tuân lệnh.

   Người gác cổng bỏ đi vào trong. Lát sau họ thấy Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và Trương Quân thân hành ra đón tận cổng. Ôm quyền thi lễ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cười nói với Vô Danh Hiệp.

   – Tôi ngưỡng mộ anh phong của Vô thủ lĩnh nhưng vì công việc bề bộn đa đoan cho nên không có thời giờ thăm viếng…

   Cười xòa Vô Danh Hiệp thân mật lên tiếng.

   – Lão phu tới quấy rầy phò mã cũng vì có chút việc nhỏ; tuy nhiên mục đích chính của lão phu là tới vấn an cùng chia buồn với phò mã về sự mất tích của công chúa. Thú thật lão phu rất áy náy về sự mất tích của công chúa đồng thời lão phu nói riêng và đoàn do thám Thăng Long nói chung xin lỗi phò mã vì đã không chu toàn trách nhiệm bảo vệ công chúa…

   Lãnh Tâm Diện hơi cau mày. Có lẽ y không đồng ý về những lời Vô Danh Hiệp đã nói tuy nhiên y không thể nào bịt miệng người khác nhất là người đó lại là sếp bự của mình.

   Tuy nét mặt thản nhiên cùng giọng nói bình thản song tinh ý người ta sẽ nhận thấy có chút buồn rầu và bùi ngùi trong giọng nói của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm.

   – Bản thân tôi cũng đang cố gắng truy tìm nguyên nhân về sự mất tích của công chúa. Tôi không dám đổ lỗi cho bất cứ ai. Việc này xảy ra ngoài ý muốn của mọi người…

   Ðưa tay chỉ Lãnh Tâm Diện, Vô Danh Hiệp cuời thốt.

   – Phò mã chắc chưa gặp mặt Lãnh Tâm Diện, trưởng ban truy tầm đoàn do thám Thăng Long. Ông ta là một cộng sự viên đắc lực của lão phu. Ðúng ra danh hiệu của Lãnh trưởng ban chính là Lãnh Tâm Lãnh Diện song mọi người trong đoàn do thám không nhớ nổi cái tên dài này mới gọi tắt là Lãnh Tâm Diện…

   Trương Quân cười vui vẻ vì lời bông đùa của vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long. Ôm quyền thi lễ Sát Ác Nhân Chủ Tiệm tươi cười.

   – Dù chưa diện kiến Lãnh trưởng ban song tôi đã nghe danh biết tiếng lúc mới lộ diện giang hồ…

   Ðúng như danh hiệu, vị trưởng ban truy tầm không hề bộc lộ tình cảm vui buồn, hờn giận trên nét mặt. Giọng nói của y cất lên trầm trầm và lạnh lùng.

   – Ða tạ phò mã. Tôi thành thật chia buồn với phò mã về sự mất tích của công chúa…

   – Ða tạ Lãnh trưởng ban… Tôi xin giới thiệu cùng Vô thủ lĩnh và Lãnh trưởng ban đây là Trương Quân, tổng quản Sát Ác Nhân Tiệm…

   Cười cười nhìn Trương Quân, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thong thả tiếp lời.

   – Tuy không phải là vũ sĩ giang hồ và tuy không biết võ song Trương tổng quản lại nổi tiếng không kém một cao thủ giang hồ…

   Lãnh Tâm Diện nhếch môi cười nụ. Không ai hiểu được nụ cười của vị trưởng ban truy tầm may ra chỉ có mỗi một mình y.

   Trương Quân cười nói nửa đùa nửa thực.

   – Sát chủ tiệm nói đùa cho vui chứ tôi nào dám nhận mình nổi tiếng như một cao thủ giang hồ. Việc tôi gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm chẳng qua do thời thế đẩy đưa… Gặp thời thế thế thời phải thế thưa chư vị… Nhân danh tổng quản tôi kính mời chư vị vào khách sảnh dùng tạm chén trà…

   Song hành với Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trên con đường lát đá hoa cương nhẵn thín, Vô Danh Hiệp nhẹ giọng.

   – Lão phu mạn phép hỏi phò mã về hành động xâm lấn biên cương nước ta của quân Mông Cổ…

   Một điều mà ai ai cũng sớm nhận ra là Vô Danh Hiệp tỏ ra rất lịch sự và thân mật với Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Ông ta không đem danh vị của một thủ lĩnh nhiều uy quyền và thế lực ra đối xử với vị phò mã hụt.

   Chưa vội trả lời Sát Ác Nhân Chủ Tiệm hỏi lại bằng một câu hỏi.

   – Vô thủ lĩnh nghĩ Mông Cổ sẽ xâm lăng nước ta?

   Vô Danh Hiệp đáp không do dự.

   – Nắm trong tay nhiều tin tức và sự kiện nên lão phu biết sớm muộn gì Mông Cổ cũng sẽ sang đánh nước ta. Nhân viên của lão phu tiềm phục ở Hồ Quảng đã báo cáo về sự hội quân của Mông Cổ song chưa biết đích xác ngày giờ mà thôi…

   – Tôi đồng ý với Vô thủ lĩnh điều này…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nói một câu vô thưởng vô phạt. Liếc nhanh kẻ đồng hành, vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long hỏi tiếp.

   – Nếu Mông Cổ xâm lăng nước ta, phò mã sẽ có thái độ như thế nào?

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm quay nhìn Vô Danh Hiệp dường như không hiểu ông ta muốn ám chỉ điều gì.

   – Trước khi tới đây gặp phò mã, lão phu có dịp may hội kiến với nhà vua. Người cho biết là rất hoan hỉ và tha thiết mong muốn các vũ sĩ giang hồ trong nước gia nhập đoàn do thám để cùng nhau chống Mông Cổ…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm cất giọng trầm trầm.

   – Tôi sẽ đem ý kiến của Vô thủ lĩnh trình bày với nhân viên bổn tiệm và tùy họ quyết định…

   Hai người dừng trước cửa khách sảnh. Nếu không được nhân viên nói cho biết trước Vô Danh Hiệp chắc phải ngạc nhiên khi thấy Diệu Thư Sinh và Hà Phương đứng đón tại cửa. Ôm quyền cung kính thi lễ, vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long cười nói một cách vui vẻ.

   – Mười mấy năm không gặp Vô tôi nào ngờ tiền bối trông còn tráng kiện hơn xưa…

   Diệu Thư Sinh cười ha hả vì lời khen của Vô Danh Hiệp. Vỗ vai vị thủ lĩnh đoàn do thám, ông ta nói.

   – Nghe tin túc hạ về làm quan tại triều mà lão phu chưa có dịp thăm viếng. Thú thật là lão phu ngại tới lui ở chốn quan quyền…

   Vô Danh Hiệp cười vui vẻ.

   – Tôi hiểu… Sở dĩ tôi về làm quan một phần do chiếu chỉ của triều đình mà phần lớn là do ở quan gia tỏ ra có biệt nhãn đối với các vũ sĩ giang hồ…

   Diệu Thư Sinh cười phụ họa.

   – Túc hạ nói đúng. Kể từ ngày túc hạ nhận chức thủ lĩnh thời chính lão phu đây cũng cảm thấy thoải mái hơn. Lão phu thành thật cám ơn túc hạ…

   Vô Danh Hiệp mới năm mươi trong lúc Diệu Thư Sinh vừa bảy mươi cho nên về vai vế Diệu Thư Sinh là bậc bề trên của Vô Danh Hiệp.

   Quay qua Hà Phương, vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long cười nói.

   – Cô nương hóa trang giống công chúa như đúc. Gặp mặt Hà Phương công chúa mấy lần cho nên nếu không biết trước lão phu chắc phải lầm cô nương với công chúa…

   Hà Phương bật cười trong trẻo. Vô Danh Hiệp hơi nhíu mày khi nghe giọng cười của cô gái.

   – Khi nào cần biết thêm về công chúa, tôi sẽ tới thỉnh ý của Vô thủ lĩnh. Tôi muốn hóa trang làm sao mà mọi người đều nghĩ tôi là công chúa thực. Ðó là lấy hư làm thực, đổi thực thành hư, hư thực thực hư không ai biết đâu mà lường…

   Nhìn Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Bất Bình Thời Cuộc, Diệu Thư Sinh và Vô Danh Hiệp; Hà Phương cười nói tiếp.

   – Trong cái có có cái không, trong cái không có cái có; vậy thời cái không có có không đó bắt nguồn từ đâu…

   Vô Danh Hiệp nhìn sững Hà Phương. Vốn là cao thủ giang hồ không những tinh thông lý thuyết vũ học mà ông ta còn thông suốt nho học, lão học và phật học cho nên kiến thức của ông ta rất quãng bác. Nay nghe Hà Phương, một cô gái trẻ măng tuổi chưa đầy hai mươi nói một câu như vậy khiến cho ông ta ngạc nhiên vô cùng.

   – Cái không có có không đó theo lão phu nghĩ bắt nguồn từ chỗ có không không có…

   Hà Phương cười trong trẻo vì lối chơi chữ của Vô Danh Hiệp. Bằng cách đảo ngược bốn chữ có không không có ông ta trả lời một câu hỏi khó trả lời của nàng. Chủ khách phân ngôi thứ ngồi vào chiếc bàn rộng và dài làm bằng gỗ lim bóng loáng. Hớp ngụm trà Vô Danh Hiệp cười hỏi.

   – Trước khi gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm, tiền bối chắc vẫn còn ở chỗ cũ?

   Cười cười Diệu Thư Sinh lắc đầu trả lời.

   – Kể từ khi song thân của Hà Phương qua đời lão phu đổi nghề đi làm thầy thuốc cứu nhân độ thế. Ðể tìm ra các dược thảo lão phu sống rày đây mai đó, lặn lội rừng sâu núi thẳm để hái thuốc…

   Hớp ngụm trà sen Vô Danh Hiệp hỏi tiếp.

   – Vì cớ gì tiền bối lại gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm?

   – Cũng vì Hà Phương… Khi nghe triều đình mở võ đài tuyển phu cho Hà Phương công chúa, nó nài nỉ lão phu cùng nó tới dự khán. Mục kích Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thi triển vũ thuật đánh bại vị hoàng tử Mông Cổ nó đâm ra hâm mộ tài ba nên xin với lão phu gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm. Thương cháu gái không lẽ để nó chôn vùi tuổi xuân nơi rừng hoang núi thẳm nên đành khăn gói cùng nó xuống kinh đô… Cháu nói muốn làm như Gia Cát Lượng nhập thế để thi thố tài năng cùng thiên hạ, chỉ hơi khác là cháu không có ai tới cầu hiền…

   Dường như gặp đúng cơ hội Vô Danh Hiệp nói liền:

   – Có chứ…

   Nhìn toàn thể nhân viên của Sát Ác Nhân Tiệm, vị thủ lĩnh đoàn do thám Thăng Long nói với giọng nửa đùa nửa thật.

   – Lão phu lãnh lệnh của triều đình tới chiêu hiền chư vị về gia nhập đoàn do thám. Ðó là ý của triều đình tuy nhiên chư vị cũng nên bàn thảo kỹ càng rồi cho lão phu biết cũng chưa muộn…

   Phần Sát Ác Nhân Chủ Tiệm liếc nhanh Hà Phương khi nghe Diệu Thư Sinh nói tới câu ” mục kích Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thi triển vũ thuật đánh bại vị hoàng tử Mông Cổ nó đâm ra hâm mộ “. Thấy được cử chỉ này Bất Bình Thời Cuộc tủm tỉm cười. Còn Tróc Hung Thủ từ lúc vào khách sảnh đã ngầm quan sát những dấu hiệu khả nghi trên tường. Tuy nhiên vì khoảng cách khá xa cho nên y không thấy được điều gì khả nghi. Lãnh Tâm Diện láy mắt ra hiệu cho Tróc Hung Thủ. Hiểu ý y đứng dậy bước tới chỗ tấm vách có treo mấy bức tranh truyền thần. Y chú mục tìm kiếm song không thấy có gì khả nghi. Một điều y nhận thấy là tầm vách có vẻ gì khác lạ dường như đã được sửa chữa và mới sơn lại. Y còn ngửi được mùi hăng hắc của sơn.

   – Tróc đại hiệp muốn tìm kiếm vật chi tôi xin giúp một tay?

   Hà Phương cười hỏi Tróc Hung Thủ. Tay bắt trộm lừng danh cười cười lắc đầu.

   – Không dám làm phiền cô nương… Tại hạ chỉ muốn ngắm mấy bức tranh truyền thần này… Người nào vẽ quả có biệt tài…

   – Cám ơn đại hiệp… Ðó là thú tiêu khiển của tôi trong những lúc nhàn rỗi…

   – Cô nương quả nhiên tài không đợi tuổi…

   Dứt lời Tróc Hung Thủ trở về bàn. Tằng hắng tiếng nhỏ Lãnh Tâm Diện lên tiếng hỏi Sát Ác Nhân Chủ Tiệm.

   – Theo sự dò hỏi của nhân viên ban truy tầm thời quí tiệm đã lãnh một số tiền khá lớn do các khổ chủ trả công…

   Ðược Hà Phương soạn sẵn bài cho học thuộc lòng nên Sát Ác Nhân Chủ Tiệm thản nhiên gật đầu.

   – Ðiều đó đúng… Các khách hàng bị mất trộm đã nhờ chúng tôi thu hồi tài vật lại cho họ với số tiền công tương xứng. Ðó là sự thoả thuận giữa đôi bên…

   Vị trưởng ban truy tầm đoàn do thám Thăng Long rắn giọng.

   – Nếu thu hồi tài vật bị mất trộm tất nhiên quí tiệm phải biết kẻ trộm là ai?

   Dường như biết vị chủ tiệm của mình không đủ sức đôi co với Lãnh Tâm Diện cho nên Hà Phương lập tức xen vào câu chuyện.

   – Sát Ác Nhân Tiệm là một tổ chức thương mại. Chúng tôi chỉ muốn thu hồi tài vật bị mất trộm rồi giao hoàn lại cho khổ chủ để lãnh tiền. Do đó chúng tôi không muốn đụng chạm tới đồng đạo giang hồ. Chúng tôi chỉ hù cho kẻ trộm chạy…

   Nếu có mặt trong khách sảnh Thiết Tâm sẽ cười ha hả vì câu nói đùa của Hà Phương. Tuy nhiên trước vấn đề nghiêm trọng này không có ai lớn tiếng cười họa chăng chỉ có Vô Danh Hiệp tủm tỉm cười mà thôi.

   – Thiết tưởng việc truy nã và bắt giữ kẻ trộm là bổn phận của đoàn do thám Thăng Long. Tiện nữ nói như vậy có đúng không Vô thủ lĩnh?

   Bị hỏi một câu hơi khó trả lời, Vô Danh Hiệp liếc nhanh bốn nhân viên của mình xong cười đáp.

   – Hà cô nương nói đúng. Truy tìm ra tông tích của kẻ trộm và bắt giữ hắn là nhiệm vụ của lão phu và nhân viên do thám chứ không phải của quí tiệm…

   Lãnh Tâm Diện nói với giọng nhuốm chút ra lệnh.

   – Nếu tại hạ yêu cầu quí tiệm cho biết tin tức và hình dáng tên trộm…

   Hà Phương cười nói với giọng nửa đùa nửa thực song dường như thực nhiều hơn đùa.

   – Nếu Lãnh trưởng ban muốn biết thời phải trả tiền thù lao cho Sát Ác Nhân Tiệm…

   Mọi người đều mỉm cười khi nghe Hà Phương đôi co với Lãnh Tâm Diện. Không có ai dám nói như nàng. Không có ai dám đôi co hay dám bảo vị trưởng ban truy tầm nhiều uy quyền phải trả tiền nàng mới chịu cung cấp tin tức.

   Nhìn thẳng vào mặt vị trưởng ban truy tầm, Hà Phương rắn giọng.

   – Là một tổ chức làm tiền chúng tôi phải đổ mồ hôi, nước mắt và tiền bạc lượm lặt tin tức xong bán lại cho ai cần tới tin tức này. Chuyện chúng tôi biết tin tức, lai lịch của tên trộm thành Thăng Long là một chuyện chúng ta cần thảo luận. Chuyện đoàn do thám phải trả tiền để mua tin tức này là một chuyện chúng ta cần phải bàn thảo, còn chuyện chúng tôi có muốn bán tin cho đoàn do thám hay không là một vấn đề khác nữa…

   Da mặt của vị trưởng ban truy tầm đoàn do thám Thăng Long đổi màu vì lời nói lịch sự nhưng đanh thép và cứng rắn của Hà Phương. Dường như tự ái và sĩ diện của một vị trưởng ban bị thương tổn.

   Hớp ngụm nước trà Hà Phương cười nói với Vô Danh Hiệp.

   – Tôi biết đoàn do thám nghi ngờ Sát Ác Nhân Tiệm hoặc là chính phạm hoặc là tòng phạm hay có liên hệ ít nhiều tới tên trộm thành Thăng Long. Tuy nhiên muốn kết tội, đoàn do thám không thể vin vào những suy luận vu vơ mà phải có bằng chứng hiển nhiên. Tôi không muốn làm mất hoà khí giữa Sát Ác Nhân Tiệm và đoàn do thám Thăng Long bởi vì trong tương lai gần đây, nếu có đánh nhau với Mông Cổ thời sự hợp tác giữa đôi bên sẽ có lợi cho đất nước rất nhiều…

   Hà Phương khôn ngoan đánh trúng vào tâm lý của Vô Danh Hiệp. Xuyên qua lời của ông ta nói, nàng biết ông ta cần sự hợp tác của Sát Ác Nhân Tiệm nói riêng và giới giang hồ Ðại Việt nói chung để chống lại Mông Cổ cho nên nàng đem việc đó ra làm áp lực hoặc như là một mặc cả để ông ta bỏ qua vụ án tên trộm thành Thăng Long. Quả nhiên nàng tiên liệu đúng. Nghe xong những lời của Hà Phương, Vô Danh Hiệp cười lên tiếng.

   – Hà cô nương nói đúng…

   Tróc Hung Thủ nhăn mặt khi nghe thủ lĩnh của mình nói câu ” Hà cô nương nói đúng “. Y mơ hồ nhận ra một điều là việc vạch mặt tên trộm thành Thăng Long kể như chìm xuồng rồi bởi vì nếu thủ lĩnh của mình tuyên bố bỏ cuộc thời y làm gì dám theo đuổi chuyện truy tầm.

   – Chuyện đoàn do thám nghi ngờ Sát Ác Nhân Tiệm có dính líu tới tên trộm thành Thăng Long là chuyện nhỏ nhoi không đáng để ý. Lão phu xin phò mã bỏ qua chuyện đó và cam đoan với phò mã là nhân viên do thám sẽ không làm phiền Sát Ác Nhân Tiệm về việc đó nữa…

   – Ổng nói như vậy là mình tiêu tùng rồi…

   Nã Gian Phi nghĩ thầm như thế trong lúc Tầm Thủ Phạm dù bực bội trong lòng song không dám tỏ thái độ nào khác lạ. Ngay cả Lãnh Tâm Diện thân danh là trưởng ban truy tầm cũng không dám hó hé tiếng nào. Y biết nếu lên tiếng ngăn cản y sẽ bị cấp trên khiển trách và có cơ bị giáng chức. Y chỉ nghĩ thầm là thua keo này ta bày keo khác.

   Giọng nói của Vô Danh Hiệp trở nên nghiêm trang và thành khẩn.

– Mục đích chính của lão phu tới đây trước nhất là vấn an phò mã, thứ nhì gặp gỡ Diệu tiền bối và Hà cô nương và sau cùng gây thêm tình thân hữu giữa đoàn do thám và Sát Ác Nhân Tiệm. Quan gia có chỉ dụ cho lão phu, người rất vui mừng nếu các vũ sĩ giang hồ gia nhập đoàn do thám để cùng nhau chống giặc xâm lăng…

   Mỉm cười Hà Phương đỡ lời Vô Danh Hiệp.

   – Trong tương lai rất gần khi thời cơ tới Sát Ác Nhân Tiệm chúng tôi sẽ triệu tập một đại hội giang hồ trên Tản Viên sơn để chọn một vị minh chủ…

   Liếc nhanh Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Vô Danh Hiệp lên tiếng.

   – Lão phu tán thành ý kiến đó đồng thời nhiệt liệt ủng hộ phò mã trở thành minh chủ của giới giang hồ Ðại Việt. Nếu Sát Ác Nhân Tiệm cần sự trợ giúp của đoàn do thám, Hà cô nương biết chỗ để tìm lão phu…

   Vô Danh Hiệp là một người khôn ngoan và lịch lãm. Tuy chỉ mới gặp lần đầu song ông ta biết Hà Phương chính là cái hồn, kẻ điều khiển và chỉ huy Sát Ác Nhân Tiệm. Ngoài ra ai ai cũng nhận thấy ông ta là kẻ đại lượng. Ông ta không ngần ngại bỏ qua vụ án quan trọng để nghĩ tới một điều lớn lao và hữu ích hơn cho tổ quốc. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đã được chọn làm phò mã cho nên ít nhiều y cũng có thiện cảm với triều đình. Nếu y trở thành minh chủ giang hồ thời đương nhiên y phải đem giới giang hồ Ðại Việt về gia nhập đoàn do thám.

   Hớp ngụm trà Vô Danh Hiệp thong thả lên tiếng.

   – Lão phu có ý kiến như thế này. Lão phu sẽ dàn xếp để phò mã ra mắt quan gia…

   – Xin phép Vô thủ lĩnh cho tôi được ngắt lời…

   Hà Phương lên tiếng.

   – Theo thiển ý của tôi thời Sát phò mã sẽ diện kiến nhà vua và thượng hoàng ở Thiên Trường tiện hơn ở Thăng Long bởi vì không có bá quan văn võ với lễ nghi phiền toái và bái lạy tung hô vạn tuế. Một cuộc ra mắt đơn giản như vậy như vậy sẽ làm cho chúng tôi thoải mái hơn…

Vô Danh Hiệp cười gật gù lên tiếng.

   – Hà cô nương nói hữu lý. Lão phu sẽ thân dàn xếp chuyện này. Bây giờ lão phu xin phép phò mã được kiếu từ và lần nữa lão phu xin cam đoan với phò mã là sẽ hủy bỏ cuộc điều tra về vụ tên trộm thành Thăng Long…

   Dứt lời Vô Danh Hiệp từ tạ ra về. Nghe thủ lĩnh của mình lập lại lần nữa Lãnh Tâm Diện, Tróc Hung Thủ, Nả Gian Phi và Tầm Thủ Phạm đều biết rằng họ không còn chút hi vọng dù nhỏ nhoi để khám phá ra hành động trong bóng tối của Sát Ác Nhân Tiệm. Thấy thủ lĩnh đứng lên bất đắc dĩ bốn nhân viên do thám phải gượng gạo nói mấy lời xã giao với chủ nhà đoạn theo chân thủ lĩnh ra về. Vừa ra khỏi cổng Sát Ác Nhân Tiệm, Vô Danh Hiệp nghiêm giọng nói với bốn nhân viên của mình.

   – Lão phu muốn Lãnh trưởng ban ra lịnh cho nhân viên ban truy tầm hủy bỏ cuộc điều tra về tên trộm thành Thăng Long. Biết đâu trong tương lai Sát phò mã sẽ trở thành thủ lĩnh đoàn do thám…

   Lãnh Tâm Diện và ba nhân viên dưới quyền nhìn nhau với nhiều kinh ngạc và thắc mắc song không dám hỏi han gì thêm. Cười cười Vô Danh Hiệp nói với mình và cũng để cho thuộc cấp nghe.

   – Hà Phương là một cô gái thông minh, khôn ngoan và quyền biến. Lão phu hân hạnh có được một cộng sự viên như Hà Phương…

 

 

 

 

14

Tam Bộ Độ Giang 

Bạch Ðằng Giang còn có tên là sông Nam Triều hay Vân Cừ là một khúc sông nổi tiếng trong lịch sử. Hơn ba trăm năm trước cũng tại khúc sông này, một vị tướng vô danh bỗng chốc trở thành đại anh hùng của toàn thể dân Việt. Ngô Quyền. Danh người còn sống mãi với dòng sông lịch sử. Năm chín trăm ba mươi chín, với trận thủy chiến quyết định Ngô Quyền đánh bại quân xâm lăng Nam Hán mở đầu kỷ nguyên tự chủ và độc lập cho dân tộc sau một ngàn năm nộ lệ đằng đẳng tủi nhục.

   Trời xế chiều. Gió hiu hiu. Mặt sông lấp lánh. Sóng vỗ lách tách vào mạn thuyền. Chiếc thuyền con chỉ có một người ngồi lặng lờ trôi theo dòng nước. Người đó chính là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm. Sau khi gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm thời gian ngắn, Hà Phương chính thức đảm trách mọi chuyện cho nên y có nhiều thời giờ rổi rảnh để chú tâm vào việc khổ luyện vũ thuật. Vả lại tuổi còn trẻ y thích lưu lạc giang hồ, rày đây mai đó tìm kiếm bằng hữu về gia nhập Sát Ác Nhân Tiệm hơn là ngồi yên tại Thăng Long.

   Cách đây mấy ngày đang ở tại tổng đàn không nói với ai lời nào ngoại trừ mấy lời với Hà Phương, y thu xếp chút hành lý và lẳng lặng mua chiếc thuyền con thả theo dòng nước. Mặt trời mọc rồi mặt trời lặn. Khi nước lớn lúc nước ròng, y mặc cho nước đưa con thuyền. Hai ba ngày trước thuyền trôi trên sông Thiên Đức. Hôm nay lềnh bềnh trên sông Bạch Ðằng. Không có gì bận bịu. Không có gì âu lo suy nghĩ, y cảm thấy tâm tư bình lặng và an nhàn. Gươm đàn nửa gánh non sông một chèo. Y nhớ tới lời sư tổ thường nói tới khi kể chuyện giang hồ.

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm mỉm cười khi hồi tưởng lại thời niên thiếu sống bên cạnh sư tổ. Ðêm không ngủ ngồi luyện nội lực. Ban ngày luyện kiếm với quyền. Bãi biển hoang vu. Cát trắng ngút ngàn. Y không có một người bạn đồng trang lứa để vui đùa. Hai người một già một trẻ sống đơn độc trên một hoang đảo trong vịnh Hạ Long. Cứ như thế ngày tháng trôi. Cho tới khi y tròn mười tám tuổi, bí mật mới bắt đầu được sư tổ dần dần tiết lộ.

   Bây giờ y mới biết mình thuộc hoàng tộc, là con cháu của Lý Công Uẩn. Y là nhân vật cuối cùng của nhà Lý may mắn còn sống sót dưới sự truy nã gắt gao của Trần triều. Bây giờ y mới hiểu tại sao kẻ thù theo đuổi để sát hại ông bà nội và cha mẹ của mình. Bây giờ y mới biết tại sao y phải thay đổi chỗ ở một cách thất thường, sống trong lén lút và sợ hãi rồi cuối cùng sống đơn độc trên hoang đảo. Bây giờ y mới thôi thắc mắc tại sao vũ thuật tuyệt luân mà sư tổ phải khuất mình nơi hoang đảo để trốn tránh sự truy lùng của kẻ thù. Bây giờ y mới biết dù bịnh hoạn sư tổ vẫn cố gắng tới hơi thở cuối cùng lao tâm khổ trí đào luyện cho y trở thành một người có một thân vũ thuật trùm thiên hạ. Khuynh đảo Trần triều. Phục hưng nhà Lý. Ðó là di ngôn của sư tổ. Ðó là lời dặn dò của thân phụ trước khi từ giã cõi đời. Trước khi nhắm mắt ngàn thu sư tổ mới tiết lộ cho y biết ông ta là ai, cuộc gặp gỡ định mệnh với ông bà nội của y trong trường hợp nào. Ông ta kể lại từ đầu tới cuối chuyện ông ta và các bằng hữu thân thiết chỉ vì lòng nghĩa hiệp của vũ sĩ đã phát động một cuộc khuynh đảo Trần triều. Ông ta ân cần dặn dò y phải thực hiện di ngôn của tổ tiên, tiếp tục điều mà ông ta không thể hoàn thành: khuynh đảo Trần triều.

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm lẩm bẩm bốn chữ này trong lúc ngồi bó gối ngửa mặt nhìn trời xanh. Nói thời dễ song làm mới biết khó. Sau khi trở thành Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, y mới biết rằng chuyện khuynh đảo Trần triều là một chuyện khó khăn hơn dời sông lấp bể. Nó không thể làm bằng sức của một người, của mươi người, của trăm người hay ngàn người bởi vì Trần triều đang ở vào thời kỳ hưng thịnh nhất. Huống chi nhìn thấy trăm họ đang sống trong thanh bình và no ấm, y biết Trần triều rất được lòng dân. Tự mình qua lại giang hồ, thăm dò nghe ngóng dân tình, y biết vua Nhân Tông là một minh quân thương nước thương dân. Y cũng biết với bản lãnh của mình nếu có cơ hội y có thể ám sát được vua Nhân Tông. Tuy nhiên y không thể khuynh đảo Trần triều bằng hành động ám sát một ông vua bởi vì sẽ có kẻ khác kế vị. Muốn lật đổ một triều đại vững chắc như Trần triều, y phải có một hậu thuẫn mạnh mẽ và có uy tín sâu rộng trong dân gian. Hậu thuẫn mà y nhắm vào chính là giới giang hồ Ðại Việt bởi vì từ ngàn xưa tới nay vũ sĩ giang hồ được dân gian kính nể và mến mộ qua các hành động cứu nước giúp dân, trừ gian khử bạo. Tuy nhiên chống lại một triều đình đang được lòng dân là một hành vi tự sát. Trong trí não của vị chủ tiệm văng vẳng câu nói của sư tổ ” Luận anh hùng đâu luận bằng thành bại…”

   Có tiếng mái chèo khuấy nước rồi một chiếc thuyền nhỏ xuôi theo con nước ròng. Trên thuyền có một người đứng chèo. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm trông thấy một ông lão cụt tay đầu tóc bạc phơ và y phục cũ mèm. Thuyền lướt ngang thuyền của Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, ông lão cất giọng ngâm nga.

Ta

Không anh hùng

Không hào kiệt

Trót sinh ra

Làm một gã đưa đò

Chỉ vì

Kiến nghĩa bất vi vô dũng giả

Sinh dạ bất bình

Cùng năm ba bằng hữu

Ôm hùng tâm tráng chí

Khuynh đảo một triều đình

Nhưng cao xanh kia không thuận

Ta đành

Làm một lão đưa đò cụt tay

Mượn vầng trăng chén rượu

Lúc say sưa vỗ mạn thuyền mà nói

Luận anh hùng đâu luận bằng thành bại…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm đứng phắt dậy khi nghe lão đưa đò cụt tay ngâm tới câu cuối cùng. Trên mặt sông lấp lánh ánh nắng chiều hình bóng lão đưa đò cụt tay xa xa.

   – Lão trương… Lão trượng… Tôi có đôi lời muốn thỉnh giáo…

   Hà… hà… hà… Tiếng cười rền vang sông nước đồng vọng không gian. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm động dung. Y cảm thấy tiếng cười của lão đưa đò cụt tay như từng chiêu quyền nện vào người khiến cho lồng ngực đau ran ran, lỗ tai lùng bùng và đường hô hấp hầu như bị tắt nghẹt. Kinh hãi y tức tốc vận công chống lại tiếng cười khủng khiếp của lão đưa đò vô danh song nội lực cao thâm vô lường. Trông thấy con thuyền cách mình mấy chục trượng Sát Ác Nhân Chủ Tiệm quẩy mạnh mái chèo. Y đã phổ kình lực vào cho nên mỗi lần quẩy tay chèo con thuyền vọt tới trước xa mấy trượng. Nhờ đó khoảng cách đôi bên rút ngắn lại khiến cho y thấy lão đưa đò đứng thong thả quẩy tay chèo.

   – Hà… hà… hà… Khuynh đảo Trần triều không dễ như chú em tưởng đâu…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm giật mình kinh sợ khi nghe câu nói của lão đưa đò cụt tay. Ông ta là ai? Làm sao ông ta lại biết chuyện khuynh đảo Trần triều của mình? Nạt tiếng trầm trầm Sát Ác Nhân Chủ Tiệm quẩy mạnh tay chèo. Dưới kình lực khủng khiếp con thuyền bay vọt lên không rồi rơi xuống khiến cho nước bắn tung tóe.

   Tuy không nhìn song dường như có mắt sau lưng lão đưa đò cụt tay cười lồng lộng mặt sông rộng.

   – Hà… hà… hà… Nội lực thâm hậu lắm… Chú em xứng đáng làm minh chủ giang hồ…

   Ði từ kinh ngạc này tới kinh ngạc khác, Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nhất quyết bắt kịp lão đưa đò vô danh để hỏi cho tường đầu đuôi ngọn ngành. Y biết ông ta là một kỳ nhân dị sĩ mai danh ẩn tích cho nên vũ thuật cao siêu vô lường. Phổ hơn mười phần nội lực vào tay y quẩy mái chèo nhanh hơn máy. Mỗi cái quẩy tay chèo của y có sức mạnh bằng năm bảy người thường chèo. Con thuyền nương theo con nước ròng chảy mạnh phăng phăng lướt sóng. Thoáng chốc y bắt kịp lão đưa đò. Hai thuyền lướt song song với nhau.

   – Lão tiền bối danh tánh là chi xin vui lòng cho tôi được biết?

   Gióng lên tràng cười hàm chứa kình lực làm dậy sóng mặt sông Vân Cừ, lão đưa đò cụt tay quẩy mạnh mái chèo khiến cho con thuyền trở mũi ngược lên thượng nguồn.

   – Hà… hà… hà… Chú em mà bắt kịp ta sẽ nói cho chú em biết ta là ai… hà… hà… hà…

   – Lão tiền bối đã dạy tôi xin tuân mệnh…

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm chợt hú tiếng dài lồng lộng không gian làm xôn xao mặt nước sông ì ầm sóng vổ. Tiếng hú hàm chứa kình lực lan dài trên mặt sông mường tượng như tiếng reo hò của quân Ðại Việt mấy trăm năm về trước trong trận thủy chiến lừng danh kim cổ. Bẻ gãy mái chèo trong tay y ném nửa phần mái chèo xuống nước đoạn tung mình đứng trên miếng ván mỏng manh. Bùng… Vỗ mạnh bàn tay xuống nước y thi triển chưởng lực thượng thừa đẩy miếng ván vọt tới trước xa mấy trượng.

   – Hà… hà… hà… Công phu đạp sóng của chú em khiến cho ta nhớ lại người xưa…

   Nghe lời nói này Sát Ác Nhân Chủ Tiệm biết ông lão đưa đò cụt tay là một trong những bằng hữu của sư tổ. Ý nghĩ chợt loè sáng trong trí y buông chuỗi cười thích thú.

   – Ha… ha… ha… Tôi biết lão tiền bối là ai rồi… Độc Thủ Khách với công phu Ðại Việt Ấn Thủ của tiền bối năm mươi năm trước đã làm các cao thủ giang hồ lác mắt…

   Lão đưa đò cụt tay ngửa mặt lên trời buông chuỗi cười dài.

   –    Hà…  hà…  hà…  Chú em quả xứng là đồ đệ của y. Công phu đạp sóng hay thật nhưng chú em hãy xem đây…

   Dứt lời ông lão tung mình lên không cao hơn trượng đoạn tà tà rơi xuống. Bùng… Dùng tay thay mái chèo ông ta thi triển chưởng lực thượng thừa đẩy thân hình vọt tới trước xa mấy trượng.

   Sát Ác Nhân Chủ Tiệm la nho nhỏ.

– Ðạp Thủy công…

   Dù y la nhỏ song lão đưa đò cụt tay cũng nghe được.

   – Chú em nói đúng đấy… Ráng mà theo kịp ta…

   Bùng… bùng… Hàng loạt âm thanh nổi lên khi ông lão dùng tay không đẩy thân hình của ông ta bay trên mặt nước. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm nóng mặt khi thấy lão đưa đò cụt tay xử công phu đi trên nước bằng chân trần. Triển khai thuật khinh thân đề khí làm thân hình lơ lửng trên mặt nước y bỏ rơi mái chèo cùng với hai tay liên tiếp vổ mạnh đẩy thân hình lướt vùn vụt trên mặt nước.

   Liếc thấy đối phương chỉ còn cách mình mấy trượng Ðộc Thủ Khách lẩm bẩm.

   – Ðạp Thủy công… Thằng nhỏ này đúng là truyền nhân của y…

   Ðăng Bình Ðộ Thủy và Ðạp Thủy Công còn gọi nôm na công phu đi trên nước là hai tuyệt kỹ hiếm có người luyện được trong giới giang hồ Ðại Việt. Muốn luyện công phu đi trên nước trước nhất người ta phải có nội lực cực kỳ thâm hậu và sau đó phải luyện được thuật khinh thân đề khí biến thân hình nhẹ như lông vịt để có thể nổi trên mặt nước. Thật sự thời không vũ sĩ nào có thể luyện được thân hình nhẹ như chiếc lá vàng hay sợi lông vịt. Thuật khinh thân đề khí chỉ làm cho thân hình họ nhẹ hơn đồng thời kình lực toát ra trở thành thứ lực phản chấn đẩy lên khiến cho thân hình lơ lửng trên không mà thôi. Thi triển thuật khinh thân đề khí hao tổn rất nhiều nội lực do đó chỉ có các cao thủ nội lực cực kỳ thâm hậu mới làm được.

   – Ðại ca…  Đại ca… Ra đây xem hai người đi trên nước…

   Ðang ngồi trong khoang thuyền người được gọi là đại ca lẹ bước ra bong thuyền. Y đổi sắc mặt khi thấy một ông lão cụt tay và một thanh niên còn trẻ lướt song song trên mặt nước.

   – Ðạp Thủy Công… Họ là ai mà thi triển được thuật phi hành trên nước không kém gì Tam Bộ Ðộ Giang ta…

   Tam Bộ Ðộ Giang hay là ” ba bước qua sông ” là danh hiệu của một vũ sĩ giang hồ có máu mặt nhất trong phe hiệp đạo thuộc giới giang hồ Ðại Việt. Bất cứ ai ngược xuôi trên sông Lô, sông Lục Đầu và toàn dân cư sinh sống trên vùng châu thổ đều ít hay nhiều nghe danh biết tiếng Tam Bộ Ðộ Giang, ông vua ăn cướp nước mà danh hiệp đạo khiến cho phe bạch đạo phải nể trọng và phe hắc đạo phải né tránh mỗi khi có đụng chạm hay xích mích với y. Vũ thuật cực tinh, tính tình hào hiệp lại thích giao du, Tam Bộ Ðộ Giang thống lãnh bảy ngàn thủ hạ cai quản một vùng đất mầu mở và đông đúc dân cư. Là ăn cướp song y được đồng đạo kính nể và dân lành mến mộ qua các hành động nghĩa hiệp. Ba qui luật mà Tam Bộ Ðộ Giang áp dụng cho thủ hạ của mình là không cướp của giết người, không hiếp đáp hay nhũng nhiễu dân lành và không đụng chạm tới triều đình và đồng đạo giang hồ. Những hoạt động hái ra tiền của y là công việc làm ăn hợp pháp và tuân theo luật lệ của triều đình. Y không mở sòng bạc, kỷ viện, nhà chứa gái mãi dâm hoặc động hút. Y cũng không thu thuế bảo đảm an ninh của các hàng quán, chợ búa hay các cơ sở thương mại. Y chỉ mở quán ăn, tửu lầu, nhà trọ, cho vay lấy lời và hộ tống các thương thuyền khỏi bị nạn cướp bóc. Tuy nhiên điều khiến cho y nổi danh giang hồ là công phu lặn lội và tuyệt kỹ đi trên nước. Người ta đồn y có thể lặn sâu dưới nước cả ngày. Y thi triển vũ thuật dưới nước linh hoạt không kém gì trên đất liền.

   Khi hai người lạ còn cách thuyền mấy trượng Tam Bộ Ðộ Giang bật cuời khanh khách.

   – Ðạp Thủy Công… Nhị vị làm Tam Bộ Ðộ Giang này ngứa ngáy tay chân nên xin nhập cuộc chơi…

   Không lơi tay lão đưa đò cụt tay cười ha hả.

   – Nghe danh túc hạ rền vang sông nước mà chưa có dịp thưởng lãm…

   Không nói lời nào ông vua ăn cướp nhập cuộc chơi bằng cách quăng mình xuống nước. Ba người lướt song song trên mặt sông ào ào gió thổi. Liếc sang phía bên tả của mình, Tam Bộ Ðộ Giang hơi thoáng kinh ngạc khi thấy một thanh niên trẻ tuổi thân hình khôi vĩ và y phục giản dị. Kế đó là một lão già cụt tay râu tóc bạc phơ, da mặt nhăn nheo già nua nhưng nhãn quang sáng rực chứng tỏ ông ta tuổi cao mà nội lực cực kỳ thâm hậu.

   – Dám hỏi danh tánh của lão tiền bối và thế huynh đây?

   Lão đưa đò cụt tay cười ha hả.

   – Người ta biết mình mà mình lại không biết người ta… hà… hà… hà… Túc hạ thành danh ba bước qua sông thời ta đây cũng có danh bán bộ độ hải… hà… hà… hà…

   Tam Bộ Ðộ Giang biết lão già cụt tay diễu mình cho nên cười nói lớn.

   – Nửa bước qua biển… Lão tiền bối xứng với danh hiệu đó. Còn thế huynh đây danh tánh là chi?

   – Nhị vị danh lừng tứ xứ cho nên tôi kính mời…

   Dứt chữ  ” mời  ” Sát Ác Nhân Chủ Tiệm vung tay vỗ liền trước sau hai chiêu. Tay hữu vỗ một đòn phách không chưởng vào hông lão đưa đò cụt tay rồi tay tả đấm hờ một cái vào vai Tam Bộ Ðộ Giang.

   – Hà… hà… hà… Gặp gỡ chú em ta hứng thú lắm…

   Liền theo câu nói ống tay áo cụt bên tả của ông lão phất lên đón ngăn chiêu thức của đối phương. Riêng Tam Bộ Ðộ Giang giật mình khi thấy thanh niên trẻ tuổi xuất một chiêu quái dị; quyền không phải quyền, chưởng không là chưởng, chỉ không thành chỉ mà trảo cũng không ra trảo đồng thời chiêu thức không nhằm đánh vào bất cứ bộ vị nào.

   – Tuyệt…

   Buông gọn một tiếng ông vua ăn cướp triển khai quyền thuật bí truyền của sư môn để hóa giải chiêu thức kỳ tuyệt của đối phương. Ba người vừa thi triển đạp thủy công vừa giao đấu với nhau cực kỳ gay cấn và sôi nổi.

   Chạy hơn hai mươi dặm lão đưa đò cụt tay chợt nói lớn:

   – Ta sẽ gặp lại chú em sau…

 Nói xong ông ta chuyển hướng chạy phăng phăng vào bờ. Sát Ác Nhân Chủ Tiệm và Tam Bộ Ðộ Giang bám theo bén gót. Tuy nhiên khi họ vào tới bờ lão đưa đò cụt tay đã mất dạng trong đám lau sậy ngút ngàn dọc theo bờ sông.

   Ðược biết thanh niên trẻ tuổi chính là Sát Ác Nhân Chủ Tiệm, Tam Bộ Ðộ Giang mừng rỡ ân cần mời khách quí về tổng đàn mở tiệc đãi đằng.

 

 

 

Hết Quyển 1

Xin xem tiếp quyển 2

 

 

8 thoughts on “Sát Đát Nhân

    • Dạ chưa viết quyên 4. Xin thưa với anh Đăng là các quyển Sát Đát Nhân, Giang Hồ Kỳ Hiệp và Thanh Kiếm Quy Hương tôi chưa viết xong. Hiện thời sức khỏe của tôi sa sút nên không thể viết tiếp được. Hi vong khi nào hết bịnh tôi sẽ găng hoàn tất cà truyện này.

  1. Chào anh, thấy vắng anh trên trang này một thời gian, thì ra anh đã bị bênh, hy vọng anh sớm bình phục.

Comments are closed.