GIẶC BẮC 4

giacbac_bia

13

ĐƯỜNG LÊN PHA LŨY

Trời tờ mờ sáng. Dường như không cần phải giấu diếm hành tung kẻ cầm sổ giang hồ mua cỗ xe ngựa lộng lẫy rồi tự mình đánh xe đi lên Đồng Đăng. Ra khỏi thành được chừng nửa dặm y lỏng cương cho ngựa đi thong thả.

– Ủa… Tôi tưởng tôn ông nóng lòng muốn gặp Đoàn Chí Hạ…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười cười:

– Nóng lòng thời tôi cũng nóng lòng nhưng gặp dịp ta cũng nên thưởng thức phong cảnh vùng Lạng Giang cho biết…

Nhìn bao quát phong cảnh hai bên đường xong Hồ phu nhân thong thả lên tiếng:

– Mấy năm gần đây cha chồng tôi thường hay kể chuyện giang hồ cho tôi và Phong nhi nghe mà trong đó vùng biên thùy Lưỡng Quảng được người nhắc nhở nhiều nhất như các địa danh Khau Cấp, Đồng Đăng và Pha Lũy. Người còn nói về danh lam thắng cảnh của vùng Lạng Giang chẳng hạn như núi Công Mẫu…

Giơ ngón tay chỉ dãy núi xanh rì cao ngất nằm dọc theo biên giới nàng cười nói tiếp:

– Sở dĩ người ta gọi là núi Công Mẫu là vì có hai ngọn núi cao trông giống như hình đàn ông và đàn bà. Lạng Giang có nhiều núi non, hang động, danh lam thắng cảnh như động Tiên, giếng Tiên và núi Tam Thanh. Đây là ngọn núi nằm cách huyện Thoát năm mươi lăm dặm về phía nam, ở bờ bắc sông Kỳ Cùng. Trên đỉnh núi Tam Thanh có viên đá trông giống như hình người đàn bà ngồi với mặt hướng về phương bắc và lưng quay về hướng nam mà người ta gọi là đá Tô Thị vọng phu…

– Mẹ… mẹ… Họ là ai vậy mẹ?

Hồ Phong lên tiếng hỏi khi thấy vài người dân thiểu số đi bộ dọc theo đường.

– Đó là người Nùng, một sắc dân thiểu số sinh sống đông nhất ở vùng biên thùy…

– Mẹ… mẹ… Họ cười và vẫy tay với con…

Hồ phu nhân gật đầu xong quay qua nói với kẻ cầm sổ giang hồ:

– Lát nữa chúng ta sẽ tới Khau Cấp. Đây là một phố đông đúc với nhiều người Hoa, Kinh và dân thiểu số cư ngụ hoặc buôn bán hay trao đổi hàng hóa với nhau. Từ Khau Cấp đi lên chừng ba mươi dặm ta sẽ tới Đồng Đăng rồi mười lăm dặm nữa là ải Pha Lũy…

Đường lên biên thùy Việt Hoa vắng vẻ. Phong cảnh hoang sơ và tịch mịch. Rừng núi ngút ngàn xanh ngắt. Quay nhìn Hồ phu nhân đang im lặng ngắm cảnh núi rừng kẻ cầm sổ giang hồ nói nhỏ:

– Càng trò chuyện cùng phu nhân nhiều chừng nào tôi càng học hỏi được nhiều điều hay ho và lý thú. Phải nói là tôi học khôn mới đúng…

Chép miệng thở dài y thong thả tiếp:

– Bí ẩn về cái chết của tiên đế có quá nhiều yếu tố phức tạp, nhiêu khê mà một kẻ trí óc chậm chạp và không quen suy nghĩ như tôi khó có thể khám phá ra được. Phu nhân vốn thông minh, mẫn tiệp, giàu suy luận xin vui lòng giải đáp những thắc mắc của vụ án tiên đế…

Hồ phu nhân cười khẽ cất giọng thánh thót:

– Tôn ông khách sáo quá… Tôi còn nợ tôn ông nhiều lắm cho nên nếu giúp được gì tôi sẵn sàng….

Ngừng lại giây lát như để suy nghĩ xong Hồ phu nhân hắng giọng tiếp:

– Thoạt nhìn vụ án tiên đế đầy phức tạp và mâu thuẫn song nếu nhận xét kỹ tôi thấy cũng giản dị và không đến nỗi khó khăn để tìm ra giải đáp. Thực ra vụ án bao gồm mấy điểm quan trọng sau đây. Điểm thứ nhất mà ai ai cũng biết là một mình Đỗ Thích không thể nào giết được tiên đế. Như vậy phải có kẻ chủ mưu. Ai là kẻ chủ mưu hành thích tiên đế? Điểm thứ nhì này cũng quan trọng và khó giải đáp nhất. Hiện thời dù không biết chính phạm là ai nhưng ta có thể đoán hắn phải là một nhân vật có nhiều quyền lực tại Hoa Lư. Tôn ông đồng ý không ?

Kẻ cầm sổ giang hồ gật đầu liền. Hồ phu nhân thong thả tiếp:

– Chỉ có các quan đại thần trong triều đình mới là kẻ có nhiều quyền lực. Phải có tiền bạc, thế lực, vây cánh họ mới tổ chức được một vụ án phức tạp và tinh vi. Không những có nhiều quyền lực, chính phạm còn phải là kẻ thân cận với tiên đế. Phải thân thiết và được tín nhiệm lắm nên hắn mới biết được tiên đế ngủ ở đâu, giờ nào. Phải thân cận và được tín nhiệm lắm nên hắn mới vào ra cung cấm một cách tự do đồng thời đưa Đỗ Thích nhập cung mà không bị lính gác hạch hỏi hay ngăn cản. Ai là kẻ bỏ thuốc mê vào rượu cho tiên đế uống. Đó là điểm thứ ba…

Ngừng lại giây lát Hồ phu nhân cười hỏi:

– Tôn ông nghĩ thế nào về điểm thứ ba này?

Trầm ngâm giây lát   kẻ cầm sổ giang hồ hắng giọng:

– Tôi nói như thế này phu nhân nghĩ xem có lý không. Người bỏ thuốc mê vào rượu cho tiên đế uống phải là kẻ gần gụi và trung thành lắm…

Hồ phu nhân gật đầu cười chúm chiếm. Bắt gặp nụ cười đó kẻ cầm sổ giang hồ hỏi:

– Phu nhân cười gì. Chắc tôi nói sai rồi…

Hồ phu nhân lắc đầu:

– Không. Tôn ông nói đúng ý của tôi. Mời tôn ông cho nghe tiếp…

– Nếu kể những kẻ trung thành và gần gụi   với tiên đế chúng ta phải nhắc nhở tới nhóm Thiên Long Bát Tướng. Chính họ là người chịu trách nhiệm bảo vệ tính mạng của tiên đế. Họ biết tiên đế ăn món gì, uống rượu gì, ngủ ở đâu và giờ nào. Họ ăn trước khi tiên đế ăn, họ uống trước khi tiên đế uống; do đó nếu tiên đế bị phục rượu thời chính họ đã nhúng tay vào hoặc sơ sót không làm tròn nhiệm vụ của mình. Một trong hai lý do này phải xảy ra thời tiên đế mới bị Đỗ Thích giết chết. Phu nhân nghĩ thế nào?

Hồ phu nhân cười gật đầu nói nửa đùa nửa thực:

– Tôi nghĩ tôn ông không phải là người có trí óc chậm chạp mà chỉ vì tôn ông không quen hay không chịu khó dùng trí óc để suy luận và phán đoán sự việc. Cái gì cũng vậy, nếu không thường xuyên thực tập mình sẽ không làm một cách dễ dàng và nhanh chóng. Bởi vậy cổ nhân mới có câu trăm hay không bằng tay quen…

Kẻ cầm sổ giang hồ gục gặt đầu cũng nói một câu nửa đùa nửa thực:

– Phu nhân nói đúng lắm. Việc chịu khó suy nghĩ tôi học từ phu nhân đó. Bởi vậy cổ nhân ta mới có câu không thầy đố mày làm nên…

Hồ phu nhân bật cười thánh thót khi nghe kẻ cầm sổ giang hồ ăn miếng trả miếng. Nhoẻn nụ cười nàng hắng giọng:

– Tôn ông nghi Thiên Long Bát Tướng nhưng tôi lại nghĩ khác. Họ dù thân cận song cũng không thân cận bằng vợ con của tiên đế…

Kẻ cầm sổ giang hồ quay nhìn người bạn đồng hành đăm đăm rồi buột miệng hỏi:

– Phu nhân định ám chỉ Dương hoàng hậu là kẻ chủ mưu hành thích tiên đế ?

Vị phu nhân họ Hồ gật đầu không do dự:

– Nếu không là kẻ chủ mưu thời bà ta cũng là tòng phạm, có dính líu hoặc can dự vào cái chết của chồng mình. Tuy nhiên…

Ngừng lại thở một hơi thật dài nàng thong thả tiếp:

– Tôi xin nhắc cho tôn ông biết là đây chỉ là suy luận riêng tư. Chúng ta không thể kết tội một vị quan đại thần hay một bà hoàng hậu bằng suy luận mà phải có bằng chứng hoặc nhân chứng…

Nhìn quanh quất phong cảnh hai bên đường nàng nhẹ thở dài hỏi:

– Gặp Đoàn Chí Hạ rồi tôn ông định đi đâu?

– Thưa phu nhân tôi cũng chưa biết được. Sở dĩ tôi tìm kiếm Đoàn Chí Hạ là để nhờ y chỉ nơi cư ngụ của Độc Tiên Ông. Hồ lão trang chủ bảo rằng nếu muốn điều tra về vụ án tiên đế tôi nên bắt đầu bằng cái chết của Trần Gia Bạch. Cái chết của vị cố chưởng môn phái Cổ Loa có liên hệ mật thiết với cái chết của tiên đế…

Quay sang nhìn Hồ phu nhân kẻ cầm sổ giang hồ hỏi:

– Phu nhân muốn nói điều gì mà lại hỏi tôi câu đó?

Kín đáo thở dài vị phu nhân họ Hồ cười nói lảng:

– Tôn ông nhắc tôi mới nhớ. Kẻ nào giết Trần Gia Bạch thời cũng chính là thủ phạm hành thích tiên đế. Chúng ta đã biết Trần Gia Bạch chết vì chất độc cho nên cũng dễ tìm…

Kẻ cầm sổ giang hồ gật đầu:

– Phu nhân nói đúng. Nếu Độc Tiên Ông chính là kẻ hạ độc giết chết Trần Gia Bạch thời dễ dàng lắm. Tại hạ chỉ e lão chối tội của mình hoặc lão không phải là thủ phạm.

Hồ phu nhân gật đầu trầm ngâm thật lâu mới lên tiếng:

– Tôi nghĩ nếu muốn tìm tòi chứng cớ về cái chết của Trần Gia Bạch và tiên đế tôn ông nên bắt đầu từ phạm trường là Hoa Lư. Đó chính là nơi cư ngụ của thủ phạm cho nên cũng là nơi có nhiều manh mối nhất. Chúng ta sắp tới Khau Cấp rồi?

Thấy mặt trời gần đứng bóng kẻ cầm sổ giang hồ cười:

– Qua khỏi Khau Cấp ta sẽ dừng lại cho ngựa nghỉ ngơi và dùng cơm trưa…

Lát sau họ trông thấy nhà cửa lác đác và người đi lại thưa thớt. Phố Khau Cấp dân cư khá đông đúc. Xe đi chầm chậm cho Hồ Phong ngắm cảnh xong từ từ ra khỏi phố. Đi được vài dặm kẻ cầm sổ giang hồ ghìm cương cho ngựa dừng lại đoạn dìu Hồ phu nhân xuống xe. Hồ Phong lấy thức ăn và nước uống cho ngựa. Hồ phu nhân trao cho con và kẻ cầm sổ giang hồ phần cơm trưa đạm bạc.

– Ủa… Phu nhân không ăn sao?

Hồ phu nhân lắc đầu nói nhỏ:

– Thưa tôn ông tôi không đói lắm…

Nhìn rừng cây xanh ngút ngàn nàng thở dài nói nhỏ:

– Khi tới Hoa Lư tôi nghĩ tôn ông nên kín đáo dò la xem trong các vị quan đại thần tại Hoa Lư ai là người có ý muốn làm vua nước ta…

Kẻ cầm sổ giang hồ chầm chậm gật đầu. Hồ phu nhân lại thở dài lẩm bẩm:

– Biết đâu chuyện Hồ gia trang bị thiêu hủy cũng liên quan tới vụ án tiên đế khiến cho gia đình tôi tan nát và thân này phải nhiều nỗi truân chiên…

Kẻ cầm sổ giang hồ quay nhìn Hồ phu nhân. Y thấy hai mắt nàng long lanh có lệ. Dường như có chút tội nghiệp dấy lên trong lòng một kẻ ít nói và lạnh lùng như y.

– Sau khi gặp Đoàn Chí Hạ xong tôi sẽ tìm cho phu nhân một chỗ an toàn để sinh sống và nuôi dưỡng cháu Phong …

Hồ phu nhân mỉm cười dù chỉ là nụ cười gượng gạo:

– Đa tạ tôn ông. Tôi cũng biết thuở trời đất nổi cơn gió bụi thời khách má hồng phải nhiều nỗi truân chiên cho nên không nề hà chuyện gian truân cực khổ. Vả lại Phong nhi xuất thân từ giới giang hồ cho nên có lưu lạc đó đây cũng là chuyện phụ nghiệp tử năng thừa…

Ngừng lại giây lát vị phu nhân họ Hồ nhìn người đối thoại và hỏi một câu với giọng nghiêm nghị:

– Thưa tôn ông ở đâu là nơi an toàn cho mẹ con tôi ?

Kẻ cầm sổ giang hồ cười gượng. Y không thể trả lời câu hỏi của Hồ phu nhân. Bị đoàn do thám triều đình truy nã thời chắc chắn không có một chỗ nào an toàn cho mẹ con nàng Ngay cả y cũng vậy. Dù ít hay nhiều, dù muốn hay không muốn y đã trở thành kẻ đối nghịch với triều đình mà đại diện là đoàn do thám Hoa Lư. Y chưa chắc có một chỗ an toàn để nương náu kia mà. Y chỉ có một cách duy nhất là chạy trốn bằng hành động lưu lạc giang hồ. Nhưng liệu y chạy trốn được bao lâu.

Trầm ngâm thật lâu kẻ cầm sổ giang hồ lại lên tiếng hỏi:

– Theo tôi lưu lạc giang hồ phu nhân không ngại tiếng đời dèm pha dị nghị…

Hồ phu nhân gật đầu cất giọng buồn buồn:

– Tôi nghĩ đến điều này nhiều lần lắm thưa tôn ông. Nhà tan cửa nát, mất chồng lại thêm chết hụt mấy lần khiến thân tôi chẳng khác nào lục bình trôi theo nước. Tự biết thân phận bọt bèo của mình cho nên dù miệng đời có dèm pha tôi cũng cắn răng mà chịu…

Ngừng lại giây lát vị phu nhân họ Hồ thở hơi dài hắt hiu nói tiếp:

– Việc mình làm mình biết. Vả lại tôi và tôn ông không có làm chuyện gì trái với lương tâm thời ngại gì tiếng thị phi của thiên hạ… Số phần của tôi chắc còn phải long đong lâu lắm…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười nhẹ:

– Điều đó người ta gọi là ” Bắt phong trần phải phong trần, cho thanh cao mới được phần thanh cao ” thưa phu nhân…

Đưa mắt nhìn ngắm phong cảnh tịch mịch và quạnh hiu của núi rừng Hồ phu nhân thở dài nhè nhẹ:

– Thưa tôn ông. Tôi có ý kiến như thế này. Tuy cha là một vũ sĩ giang hồ song Phong nhi chưa thụ nghiệp cùng ai cả. Nếu không chê thời xin tôn ông nhận Phong nhi làm đệ tử để nó có cơ hội rèn luyện vũ thuật. Nếu tôn ông trở thành sư phụ của Phong nhi thời ít ra chúng ta cũng có chút liên hệ…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười nói:

– Cháu Phong xuất thân từ một đại trang lừng lẫy trong giới giang hồ Đại Việt cho nên tôi rất hân hạnh được làm thầy của cháu. Tuy nhiên chỉ có điều trở ngại là tôi chưa có phép của sư phụ…

Thấy Hồ phu nhân có vẻ buồn khi bị mình từ chối kẻ cầm sổ giang hồ mau mắn tiếp:

– Điều này không có nghĩa là tôi không thể truyền thụ vũ thuật cho cháu Phong thưa phu nhân…

Hồ phu nhân tươi cười gật đầu:

– Mời tôn ông…

Quay sang con trai nàng nói với giọng nghiêm nghị:

– Mẹ đã yêu cầu ân nhân truyền dạy võ nghệ cho con vậy con hãy tuân lệnh của ân nhân và cố gắng nghe lời người dạy bảo…

Vốn là đứa trẻ thông minh và hiếu thảo vả lại đã từng chứng kiến ân nhân múa kiếm giết người nên Hồ Phong rất thích thú được học múa kiếm:

– Thúc thúc… Cháu thích múa kiếm giống như thúc thúc đó…

Nói xong nó đưa bàn tay hất ngược về sau vai. Kẻ cầm sổ giang hồ gật đầu cười xong cất giọng nghiêm nghị:

– Tuy không phải là sư phụ của cháu song trước khi truyền dạy vũ thuật ta muốn nói với cháu vài lời. Học võ trước nhất là để bảo vệ cho tính mạng của mình hoặc của người khác …

Hồ Phong vọt miệng nói liền:

– Nếu biết võ con sẽ bảo vệ cho mẹ con khỏi bị người ta ăn hiếp phải không thúc thúc?

Kẻ cầm sổ giang hồ cười thốt:

– Đúng… Nếu biết võ thật giỏi cháu sẽ không bị người khác ăn hiếp và đánh đập…

– Như vậy nếu biết võ giỏi con sẽ đánh lại thằng cha đã đánh con ở Đông Triều. Nó đánh con đau lắm tới bây giờ con vẫn còn nhớ. Nó còn ăn hiếp mẹ con nữa thúc thúc. Không biết nó muốn gì mà bắt mẹ con cởi áo…

Hồ phu nhân bụm miệng không cho con nói tiếp. Kẻ cầm sổ giang hồ trông thấy mắt nàng long lanh ngấn lệ. Y nói với Hồ Phong bằng giọng nghiêm nghị:

– Từ nay nếu cháu chuyên cần luyện võ thời sẽ không bị ai đánh đập đồng thời không để cho bất cứ ai hiếp đáp mẹ cháu nữa…

Hồ Phong vui vẻ gật đầu. Kẻ cầm sổ giang hồ tiếp:

– Muốn luyện võ trước nhất cháu phải luyện nội lực, một sức mạnh tiềm tàng trong cơ thể của mình. Không có nội lực một vũ sĩ khó thi triển vũ thuật tới mức tinh hoa được…

Có lẽ biết Hồ Phong không hiểu nội lực là gì y nhặt lấy một khúc gỗ xong nói lớn:

– Cháu hãy nhìn cho kỹ để biết nội lực quan trong như thế nào…

Dứt lời y bóp mạnh. Không chịu nổi kình lực mạnh mẽ khúc gỗ vỡ vụn thành mấy mảnh. Hồ Phong trố mắt nhìn với vẻ thán phục và kinh ngạc.

Vung tay cắp lấy Hồ Phong, kẻ cầm sổ giang hồ tung mình lên không cao mấy trượng đoạn đáp nhẹ xuống cành cây rồi chuyền từ cây này sang cây khác lẹ làng và dễ dàng như chim.Lát sau y buông mình rơi xuống chỗ cũ.

Vừa đứng xuống đất Hồ Phong nói liền:

– Thúc thúc dạy con luyện nội lực đi…

– Luyện nội lực là một việc lâu dài và đòi hỏi nhiều kiên nhẫn. Từ từ ta sẽ chỉ cho cháu phương pháp luyện nội lực. Bây giờ ta chỉ cho cháu cách múa kiếm. Ủa là kiếm sĩ mà không có kiếm thời không oai phong chút nào…

Dứt lời y cùng Hồ Phong đi dài dài theo lề đường. Kiếm được cành cây vừa ý y dùng dao gọt đẻo cành cây thành thanh kiếm gỗ cho Hồ Phong. Thằng bé thích thú múa may vun vít. Kẻ cầm sổ giang hồ thong thả thốt:

– Kiếm thuật của ta khác hẵn lối múa kiếm thông thường của mọi người. Cháu hãy xem cho kỹ…

Kẻ cầm sổ giang hồ hất ngược bàn tay về sau vai ngay chỗ chuôi kiếm ló lên. Rẹt… Thanh kiếm được rút ra khỏi vỏ đâm vào mục tiêu tưởng tượng xong tra vào vỏ trở lại. Hồ Phong la lớn:

– Thúc thúc làm lẹ quá con không thấy gì hết …

Kẻ cầm sổ giang hồ ra tay thật chậm. Không kể Hồ Phong mà ngay cả Hồ phu nhân cũng trông thấy rõ ràng bàn tay của kẻ cầm sổ giang hồ hất ngược về sau vai ngay chỗ chuôi kiếm ló lên xong thanh kiếm được rút ra khỏi vỏ đâm vào mục tiêu rồi tra vào vỏ trở lại.

Hồ phu nhân đã từng chứng kiến trượng phu của nàng biểu diễn kiếm thuật nên biết thuật xử kiếm của kẻ cầm sổ giang hồ hoàn toàn khác biệt.

– Cháu hãy nhớ kỹ là kiếm thuật của ta bao gồm ba động tác rút kiếm, đâm trúng mục tiêu và tra kiếm vào vỏ…

– Có vậy thôi hả thúc thúc… Dễ ợt…

– Phải giản dị và dễ ợt… Bởi vì kiếm thuật của ta chỉ có một chiêu. Học thành chiêu kiếm đó cháu thừa sức dương danh trong giới giang hồ nước ta…

Hồ phu nhân chợt xen lời:

– Một chiêu ư… Tôn ông nói đùa…

Kẻ cầm sổ giang hồ lắc đầu cười:

– Thưa phu nhân tôi nói thực. Kiếm thuật của tôi chỉ có một chiêu duy nhất. Với chiêu đầu tiên tôi đã đâm chết đối thủ rồi thời cần gì tới chiêu thứ nhì…

Hồ phu nhân im lặng. Nàng đã thấy kẻ cầm sổ giang hồ thi triển kiếm thuật hạ sát nhân viên do thám tại Đông Triều để cứu tính mạng của mình.

Chỉ dẫn cặn kẻ và rành mạch cho Hồ Phong về động tác rút kiếm xong kẻ cầm sổ giang hồ nói với Hồ phu nhân:

– Ta phải đi nhanh lên mới kịp tới Đồng Đăng chiều hôm nay…

Hồ phu nhân nói trong lúc leo lên xe:

– Tôn ông không đợi Hạ Long Khách ư…

Thúc ngựa chạy nhanh kẻ cầm sổ giang hồ đáp:

– Không cần. Y biết cách tìm ra Đoàn Chí Hạ. Không chừng y tới Đồng Đăng trước ta và gặp họ Đoàn trước ta nữa kia…

Vừa nói y vừa nháy mắt ra hiệu cho Hồ phu nhân. Cả hai cười cười khi thấy Hồ Phong kiên nhẫn và đều đặn hất ngược bàn tay về sau vai ngay chỗ chuôi kiếm ló lên. Nó bắt đầu luyện kiếm để mang lấy cái nghiệp vũ sĩ.

Trời chạng vạng. Cỗ xe ngựa từ từ đi vào Đồng Đăng. Mấy căn nhà lụp xụp. Đường đất đỏ hoạch. Dân cư thưa thớt. Xe dừng trước một tiệm tạp hóa tồi tàn mà chủ quán chắc là người Tàu. Kẻ cầm sổ giang hồ nói mấy câu, mua chút thức ăn khô rồi lại leo lên xe.

– Chúng ta đi tiếp thưa tôn ông?

Hồ phu nhân hỏi nhỏ. Kẻ cầm sổ giang hồ gật đầu:

– Ở đây không có phòng trọ. Chắc phu nhân không ngại ngủ ngoài trời…

Hồ phu nhân tươi cười thốt:

– Hoàn toàn không. Đối với tôi bây giờ nệm ấm chăn êm hay màn trời chiếu đất cũng đều giống như nhau. Tôn ông hãy đi tìm chỗ mau lên vì trời sắp tối rồi…

Kẻ cầm sổ giang hồ im lặng thúc ngựa chạy ra khỏi Đồng Đăng. Chốc sau y dừng xe cạnh gốc cây cổ thụ cao ngất.

Trong lúc hai thầy trò đi kiếm củi khô Hồ phu nhân lo dọn bữa cơm tối và mùng mền chiếu gối. Ôm củi về kẻ cầm sổ giang hồ dạy Hồ Phong cách đánh lửa. Thằng bé kiên nhẫn làm. Nó hò reo thích thú khi thấy cây khô bắt lửa cháy sáng rực. Trong lúc ăn uống kẻ cầm sổ giang hồ nói với Hồ Phong:

– Ăn xong ta sẽ chỉ cho cháu phương pháp luyện nội lực. Đây là việc làm mất nhiều công sức nhất trong vũ thuật…

Thu dọn thức ăn xong Hồ phu nhân chăm chú nhìn kẻ cầm sổ giang hồ chỉ dạy con mình cách luyện nội lực. Nàng lắng nghe giọng nói trầm trầm của ân nhân vang trong đêm tối thâm u:

– Mỗi môn phái, gia trang hoặc nhà nhà của giới giang hồ nước ta đều có phương pháp riêng rẻ và đặc biệt để luyện nội lực. Tựu trung đó chỉ là một cách thức bí truyền để gia tăng và phát huy sức lực tiềm tàng trong cơ thể của con người. Cách thức luyện nội lực của ta tạm chia làm hai bước là tọa thiền và hô hấp. Phong nhi, cháu hãy nhìn cho kỹ …

Hồ Phong và Hồ phu nhân chăm chú nhìn cách ngồi kỳ lạ của kẻ cầm sổ giang hồ. Y ngồi xếp bằng trên mặt đất, lưng thẳng, vai thẳng, hai chân gấp lại, bàn chân phải đặt lên đùi trái, bàn chân trái đặt lên đùi phải, hai tay gấp lại, hai bàn tay lật ngửa đặt lên đùi, bàn tay phải đặt lên lòng bàn tay trái và hai ngón tay cái gần chạm với nhau. Đầu hơi cúi xuống, hai mắt mở lớn y nhìn không chớp vào khoảng không trước mặt.

Ngồi yên trong tư thế đó y nói với Hồ Phong mà dường như muốn cho cả Hồ phu nhân nghe nữa:

– Đây là tư thế tọa thiền của đức Phật Thích Ca cách đây hơn ngàn năm và mãi cho tới nay vẫn còn được các vũ sĩ giang hồ tập luyện với mục đích làm cho khí hòa, thần định và tâm bình…

Hồ Phong được lệnh tọa thiền. Sau khi chỉ dẫn và sửa chữa cho đúng cách y tiếp tục giảng dạy:

– Bây giờ cháu bắt đầu động tác hít thở. Hít vào bằng mũi và thở ra cũng bằng mũi. Hít hơi vào xong từ từ thở ra. Hít hơi vào đều đặn, chậm rải và thở ra cũng giống như thế. Khi hít hơi vào cháu hảy thầm đếm một rồi khi thở ra lại đếm hai và cứ như thế mà tiếp tục cho tới mười xong trở lại một…

Người dạy thừa kiên nhẫn còn người học lại thông minh và chịu khó nên lát sau Hồ Phong đã ngồi im luyện cách thức để làm cho tâm bình thần định khí hòa.

Kẻ cầm sổ giang hồ ra dấu cho Hồ phu nhân tới ngồi cạnh đống lửa. Quang cảnh núi rừng thê lương và lạnh lẽo. Không khí ẩm ướt và rét mướt. Hồ phu nhân xuýt xoa kêu lạnh dù đã mặc chiếc áo bông dày cộm.

– Tôn ông thấy Phong nhi có thể học võ được không?

Kẻ cầm sổ giang hồ cười xòa nói đùa:

– Ngay cả phu nhân còn học võ được huống hồ gì cháu Phong. Cháu là một đứa trẻ thông minh, chịu khó và thể chất khỏe mạnh nên nếu chuyên cần luyện tập sẽ tiến nhanh lắm…

Hồ phu nhân cười nói:

– Tôi mà học võ… Tôn ông nói đùa làm chi…

Khẽ lắc đầu kẻ cầm sổ giang hồ nói với giọng nghiêm nghị:

– Tôi không đùa đâu thưa phu nhân. Phu nhân chỉ cần luyện nội lực thôi cũng tốt rồi. Nó sẽ giúp cho phu nhân đầy đủ sức khỏe để chống lại nắng mưa và bệnh tật…

Hồ phu nhân cười nói:

– Tôi chỉ muốn luyện nội lực thôi. Đủ sức chịu đựng sương gió và khỏi bệnh hoạn là tôi mãn nguyện rồi…

– Nếu phu nhân muốn như vậy thời dễ dàng lắm. Chỉ cần mỗi đêm tọa thiền chừng một canh thôi. Ngoài ra tôi sẽ chỉ cho phu nhân vài miếng võ phòng thân. Học xong vài chiêu cầm nã thủ này phu nhân thừa sức bảo vệ mình không sợ bị người ta bắt cỡi áo…

Khuôn mặt của Hồ phu nhân chợt đỏ bừng vì câu nói sau cùng của kẻ cầm sổ giang hồ. Cúi mặt xuống như để che dấu thẹn thùng nàng suy nghĩ giây lát rồi thỏ thẻ:

– Tôi bằng lòng… Tôn ông chỉ cho tôi cách luyện nội lực đi…

Kẻ cầm sổ giang hồ từ từ chỉ cho nàng cách thức tọa thiền.

– Ủa… Tôn ông chỉ cho tôi cách tọa thiền khác hơn của Phong nhi à…

Hồ phu nhân lên tiếng. Kẻ cầm sổ giang hồ nhẹ cười:

– Phu nhân nhận xét đúng lắm. Cách thức của phu nhân tọa thiền là cách bán tọa thiền dành cho những người đã có tuổi rồi mới luyện võ. Vì xương cốt cứng cáp cho nên nếu ngồi theo cách của cháu Phong phu nhân sẽ không được thoải mái lắm…

Hồ phu nhân gật đầu ngồi im tọa thiền. Lát sau nàng lại lên tiếng:

– Tôn ông…

– Phu nhân có điều chi muốn hỏi…

– Tôi cố gắng đếm từ một tới mười cho khỏi bị lộn xộn mà đếm hoài không được…

– Tôi biết vì tôi cũng đã trải qua tình trạng này. Sở dĩ phu nhân đếm hụt là do tạp niệm. Tạp niệm là những suy tư hay ý nghĩ đã có sẵn trong trí não của chúng ta. Tạp niệm phát sinh từ tri thức bởi vậy người học nhiều hiểu rộng, người hay suy nghĩ có nhiều tạp niệm hơn người thật thà, chất phác và ít học. Tri thức là căn bệnh lớn nhất của con người thưa phu nhân. Nó phát sinh ra phiền não, là đầu mối của tham sân si, là căn nguyên của dục, là cội nguồn của tội lỗi…

Ngừng lại giây lát kẻ cầm sổ giang hồ thong thả tiếp:

– Phu nhân chớ nên cố gắng dẹp bỏ tạp niệm bởi vì càng cố gắng chừng nào tạp niệm sẽ hiện lên nhiều chừng đó. Tâm tư của chúng ta giống như mặt nước mà tạp niệm là bụi bặm. Để yên tự nó theo thời gian sẽ lắng đọng. Tạp niệm đến rồi đi, tự nhiên như gió vào nhà trống. Bằng phương cách tọa thiền từ từ phu nhân sẽ tiến tới tình trạng khí hòa, thần định, tâm bình; từ đó tạp niệm tự nhiên biến mất mà không cần phải cố gắng dẹp bỏ. Nếu tọa thiền thời phu nhân không cần phải ngủ nhiều cũng vẫn thấy khỏe khoắn và cơ thể không bị mệt mỏi…

Đêm lặng lẽ trôi. Bên cạnh đống lửa cháy bập bùng ba người vẫn còn ngồi im lìm trong bóng tối.

14

TAM PHƯƠNG NHẤT KIẾM

Vầng kim ô bắt đầu ửng đỏ nơi phương đông. Chim kêu ríu rít trên cành cây. Chiếc xe ngựa chậm chạp lăn bánh. Đường mỗi lúc một hẹp hơn, hoang vu và vắng vẻ hơn.

– Quảng Nguyên ở đâu thưa tôn ông?

Liếc mắt quan sát phong cảnh hai bên đường kẻ cầm sổ giang   hồ thốt:

– Quảng Nguyên là một vị trí nằm dọc theo biên giới cách Đồng Đăng hơn trăm dặm về hướng đông bắc. Từ Đồng Đăng chúng ta phải đi Văn Quan, Thất Khê thuộc phủ Tràng Định rồi lên Thạch An và sau đó theo   đường xuyên sơn đi tới Quảng Nguyên. Từ Đồng Đăng tới Quảng Nguyên chắc chúng ta phải đi mất bảy tám ngày nếu không có gì rắc rối…

Kẻ cầm sổ giang hồ ngừng nói đưa mắt quan sát phong cảnh hai bên đường. Y cười cười khi thoáng thấy bóng người khi ẩn khi hiện trong rừng cây. Giọng nói của y trầm trầm cất lên:

– Tuy là nơi đèo heo hút   gió nhưng Quảng Nguyên lại đông dân cư nhờ có các mỏ kim khí như vàng hay bạc. Theo chỗ tôi được biết thời đa số dân cư ngụ là người Nùng, Hoa và người Kinh của chúng ta. Dường như Quảng Nguyên chính là tổng đàn của Đoàn Chí Hạ. Phu nhân có thấy gì không?

– Tôi thấy có bóng người khi hiện khi ẩn trong rừng…

– Phu nhân nhận xét đúng. Chắc họ là người của Đoàn Chí Hạ theo dõi ta…

Giục ngựa chạy nhanh hơn y nói với Hồ Phong:

– Tới Quảng Nguyên ta sẽ mướn thợ rèn cho cháu một thanh kiếm khác…

– Kiếm thật hả thúc thúc…

– Phải… Kiếm thật bằng sắt tốt hơn thanh kiếm gỗ này nhiều lắm…

Nói tới đó y vội ghìm cương ngựa lại khi thấy một đoàn nhân mã xuất hiện. Hạ Long Khách cỡi ngựa song song với một thanh niên lạ mặt. Hai bên tới gần cho y thấy người lạ tuổi ước ba mươi ngoài, mày rậm, mắt sâu và sáng long lanh. Thoạt trông thanh niên có phong cách uy nghi, điềm đạm và chửng chạc.

Ngựa còn cách xe đôi bước thanh niên hơi nghiêng mình thi lễ cùng kẻ cầm sổ giang hồ và Hồ phu nhân:

– Đoàn Chí Hạ tôi hân hanh được gặp huynh đài và Hồ phu nhân…

Hồ phu nhân cung kính thi lễ cùng vị chúa tể ăn cướp còn kẻ cầm sổ giang hồ cười thốt:

– Từ lâu nghe danh Đoàn thủ lĩnh rền khắp vùng biên giới Hoa Việt và trong giới giang hồ Đại Việt. Nay gặp đây thật là tam sinh hữu hạnh…

Vị chúa cướp biên thùy bật cười sang sãng:

– Danh của tôi tuy có lẫy lừng nhưng làm sao sánh được danh vị đệ nhất kiếm thủ của giới giang hồ Đại Việt của huynh đài…

– Ai nói với huynh đài như vậy…

– Giang hồ đồn chứ còn ai nữa… Đâm chết Bất Bình Thủ Hồ Châm, Nhị Quyền Vô Sở Đắc, Ngư Vương Trầm Lãng… bằng một chiêu kiếm thôi thời huynh đài quả không hổ danh tay kiếm hạng nhất đương thời. Phục tài đã đành Đoàn tôi còn phải cám ơn huynh đài nữa. Nhờ huynh hạ sát Bát Đại Vương mà tôi bất chiến tự nhiên thành thủ lĩnh của Lạng Giang, Cổ Loa, Đại La và một vùng sông nước bao la của nước ta…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười lớn:

– Thế ư… Nghe Đoàn thủ lĩnh nổi danh hiệp nghĩa khắp dãy biên thùy hai nước nay lại lan xuống vùng trung châu thời dân lành chắc sẽ được che chở và giúp đỡ nhiều hơn…

Kẻ cầm sổ giang hồ chưa dứt lời Hồ phu nhân đột ngột xen lời:

– Tôn ông đã giúp cho Đoàn thủ lĩnh một việc lớn thời nay nhờ vả một việc nhỏ chắc Đoàn thủ lĩnh sẽ không từ nan…

Đoàn Chí Hạ cười rộ:

– Dỉ nhiên là tôi sẽ hết lòng. Đoàn tôi là kẻ ân oán rất phân minh. Tuy nhiên chuyện đó ta sẽ bàn sau. Bây giờ tôi kính mời nhị vị về tổng đàn nghỉ ngơi. Chúng ta còn nhiều chuyện để nói lắm…

Phải mất hơn hai ngày đi ngựa và dùng toàn đường tắt họ mới về tới tổng đàn của Đoàn Chí Hạ. Đây là một vị trí nằm trong thung lũng chỉ có mỗi lối ra vào duy nhất. Doanh trại cất san sát. Binh sĩ đi lại nườm nượp. Đoàn Chí Hạ thân đưa khách vào ngôi nhà khang trang và rộng rải.

– Kính mời huynh đài và Hồ phu nhân tẩy sạch bụi giang hồ rồi nghỉ ngơi xong chiều tối Đoàn tôi sẽ có tiệc mọn để mừng cuộc gặp gỡ hiếm có này…

– Đa tạ Đoàn huynh. Tôi xin nhờ huynh giúp cho việc nhỏ. Cháu Phong đây bắt đầu luyện võ nên cần một thanh kiếm…

– Thế ư… Kiếm thời tôi có thiếu gì. Nếu huynh không chê tôi sẽ tặng cho cháu một thanh kiếm quí…

– Đa tạ Đoàn huynh. Tuy nhiên cháu Phong luyện kiếm theo một đường lối riêng nên phải có một thanh kiếm đặc biệt. Tôi cần một tay thợ giỏi đúc cho một thanh kiếm theo ý của mình…

Đoàn Chí Hạ gục gặt đầu:

– Ạ… Tôi hiểu rồi… Huynh và cháu Phong hãy theo tôi tới xưởng rèn vũ khí…

Kẻ cầm sổ giang hồ giải thích tỉ mĩ cho người thợ rèn biết rõ ý muốn của mình. Chừng cạn tuần trà Hồ Phong mừng rỡ mân mê thanh kiếm đầu tiên trong đời vũ sĩ của mình .

Tiệc rượu diễn ra trong khách sảnh nhỏ song ấm cúng và thân mật. Năm người ngồi quanh chiếc bàn tròn bằng gỗ lim bóng loáng. Đoàn Chí Hạ ngồi chủ vị, bên trái y là Hạ Long Khách còn kẻ cầm sổ giang hồ ngồi bên phải. Cạnh y là Hồ phu nhân và Hồ Phong. Nâng chén rượu lên vị chúa tể lục lâm cười nói:

– Kính mời chư vị…

Chủ khách nhấp ngụm rượu xả giao xong họ Đoàn tiếp:

– Huynh đài lặn lội đượng xa mấy trăm dặm để tìm gặp tôi chắc phải có chuyện gì quan trọng lắm…

Kẻ cầm sổ giang hồ gật đầu hỏi:

– Hai huynh chắc biết vị cố chưởng môn Cổ Loa phái là Trần Gia Bạch ?

Liếc Hạ Long Khách xong họ Đoàn ứng tiếng:

– Tôi nghe danh thôi chứ chưa hề gặp mặt. Nghe giang hồ đồn ông ta là một kiếm thủ lỗi lạc trong giới giang hồ nước ta. Tiếc thay ông ta lại chết sớm…

– Trần Gia Bạch qui tiên lúc đang nắm giữ chức vụ thủ lĩnh đoàn do thám Hoa Lư. Người ta đồn ông ta ngọa bệnh mất song thực ra ông ta đã bị hạ độc chết…

Kẻ cầm sổ giang hồ ngừng nói. Đoàn Chí Hạ và Hạ Long Khách nhìn nhau với vẻ kinh ngạc vì lời tiết lộ trên.

– Một vũ sĩ giang hồ mà nội ngoại công phu đều luyện tới mức hỏa hầu như Trần Gia Bạch tất nhiên không thể chết vì thứ chất độc tầm thường. Sau này phái Cổ Loa mới khám phá ra vị chưởng môn của họ bị chết bởi thứ chất độc vô sắc vô hương mà khi phát tác không lưu lại vết tích nào. Các tay giang hồ dụng độc trong nước ta không nhiều lắm mà kẻ nổi tiếng nhất chính là Độc Tiên Ông…

Đoàn Chí Hạ hơi cau mày đồng thời thần sắc của y cũng có phần khác lạ. Điều này không lọt khỏi sự quan sát tinh tế của kẻ cầm sổ giang hồ. Ngay cả Hạ Long Khách và Hồ phu nhân cũng nhận ra.

– Khoảng một tháng sau ngày Trần Gia Bạch chết đến lượt Tiên Đế và Nam Việt Vương Đinh Liễn bị hành thích. Nắm chức vụ thủ lĩnh đoàn do thám Trần Gia Bạch trực tiếp bảo vệ sinh mạng của tiên đế cho nên đầu độc họ Trần là thủ phạm đã loại trừ được một trở ngại lớn trong việc hành thích tiên đế. Tóm lại nếu tìm ra kẻ đầu độc Trần Gia Bạch tôi có thể khám phá ra ai là chính phạm trong vụ hành thích tiên đế…

Ngừng lại nhấp ngụm trà kẻ cầm sổ giang hồ thong thả tiếp:

– Tháng trước đây tôi có gặp Tam Phong Kiếm Hồ Vũ Hoa. Hồ lão trang chủ nói với tôi là nếu muốn biết nơi cư ngụ của Độc Tiên Ông tôi phải tìm gặp Đoàn huynh…

Kẻ cầm sổ giang hồ ngừng lời. Thật lâu Đoàn Chí Hạ mới thở hơi thật dài. Uống cạn chén rượu đầy y cất giọng trầm trầm:

– Tuy sống nơi hoang vu rừng rú lại sanh sau đẻ muộn song tôi được gia phụ nhắc tới tên của tiên đế nhiều lần. Do đó tôi hết sức ngưỡng mộ một bậc đại anh hùng như tiên đế…

Ngừng lại rót đầy chén rượu xong họ Đoàn thong thả tiếp:

– Bấy lâu nay thiên hạ thường hay thắc mắc về thân thế cũng như lai lịch của tôi. Họ tự hỏi tại sao một vũ sĩ thuộc giới giang hồ Đại Việt lại được toàn thể dân tộc thiểu số ngưỡng mộ và tuân phục …

Đoàn Chí Hạ ngừng nói tợp ngụm rượu. Hồ phu nhân thong thả lên tiếng:

– Xin Đoàn thủ lĩnh cho tôi được phép xen vào câu chuyện. Trong lúc trà dư tửu hậu cha chồng và phu quân của tôi thường hay mạn đàm về những giai thoại lý thú trong giang hồ và tôi có nghe họ nhắc nhở tới tên Đoàn thủ lĩnh…

Tam Phương Quất Đoàn Chí Hạ bật cười sang sảng:

– Mời phu nhân cho nghe tiếp…

Giọng nói thanh tao của vị phu nhân họ Hồ vang đều trong khách sảnh im lặng:

– Trong đời lưu lạc cha chồng tôi tình cờ kết bạn với một vũ sĩ giang hồ kỳ lạ. Tuy sinh ra trong một gia đình giàu sang song ông ta lại đam mê vũ thuật và thích đời sống phiêu bạt sông hồ. Trở thành bạn thân cả hai cùng nhau trôi nổi giang hồ một thời gian rồi mới chia tay. Bẵng đi thời gian một hôm cha chồng tôi nhận được lời mời tham dự đám cưới của vị vũ sĩ giang hồ này. Ông ta kết duyên cùng một nàng sơn nữ sắc nước hương trời đồng thời là con gái duy nhất của vị thủ lĩnh dân Nùng vùng biên thùy Hoa Việt…

Hồ phu nhân ngừng nói và Đoàn Chí Hạ cười cười hỏi:

– Phu nhân biết vị vũ sĩ giang hồ này tên là gì không?

Khẽ nhấp ngụm trà Hồ phu nhân thỏ thẻ:

-Tôi có hỏi song không biết vì lý do gì mà cha chồng tôi không chịu thố lộ tên tuổi của ông ta. Người chỉ nói ông ta họ Đoàn…

– Già này có thể trả lời câu hỏi đó…

Mọi người đồng quay nhìn một thiếu phụ đang đứng nơi cửa. Dù có tuổi, dù ăn mặc giản dị song thiếu phụ có một nhan sắc tuyệt vời. Nếu so sánh thời lúc trẻ thiếu phụ còn đẹp hơn Hồ phu nhân.

Hồ phu nhân tủm tỉm cười dường như sớm nhận ra thiếu phụ là ai. Đứng lên cung kính thi lễ nàng tươi cười thốt:

– Được nghe giai thoại lý thú về Đoàn bá mẫu cháu ước ao gặp mặt. Nay tình cờ hội kiến cháu mới biết lời đồn đại về bá mẫu còn kém xa sự thực…

Uyển chuyển bước tới bàn khách đang ngồi thiếu phụ giơ tay ra dấu cho mọi người an vị đoạn ngồi vào chiếc ghế cạnh con trai của mình. Nhìn mọi người bà ta tươi cười nói:

– Nghe trẻ nói Đoàn nhi có khách miền xuôi tới thăm ta tò mò muốn biết là ai…

Hạ Long Khách hắng giọng:

– Đoàn bá mẫu… Tôi xin hỏi bá mẫu ai là người nổi danh nhất trong giang hồ hiện nay…

Đoàn phu nhân trả lời không chút do dự:

– Ta nghe trẻ nói nhân vật nổi tiếng nhất giang hồ hiện nay là một kiếm sĩ trẻ tuổi…

Cười ha hả Hạ Long Khách chỉ vào kẻ cầm sổ giang hồ:

– Y đang ngồi trước mặt bá mẫu đó…

Đoàn phu nhân nhìn đăm đăm vào thanh niên trẻ tuổi trước mặt mình rồi cười hỏi:

– Thế ư… Cháu đây là người có danh là ” kẻ cầm sổ giang hồ “…

– Thưa phu nhân… Danh xưng ” kẻ cầm sổ giang hồ ” thời tôi xin nhận còn nhân vật nổi danh nhất giang hồ thời tôi không dám nhận…

Đoàn phu nhân chép miệng thở dài:

– Trẻ tuổi mà tài cao như vậy cháu đúng là trang tuấn kiệt mà bất cứ cô gái nào cũng đều mơ ước được kết tóc xe tơ… Thấy cháu ta nhớ lại thân phụ của Hạ nhi…

Hồ phu nhân chợt xen lời:

– Đoàn bá mẫu. Cháu nóng lòng muốn nghe về kỳ ngộ của bá mẫu…

Đoàn phu nhân tươi cười lên tiếng:

– Chuyện xảy ra cách đây lâu lắm rồi song ta còn nhớ rõ như mới ngày hôm qua. Thuở đó Nùng Như Lan ta mới vừa tròn mười bảy. Vốn là ái nữ duy nhất của vị thủ lĩnh dân Nùng thêm dung nhan diễm lệ; ta là nhân vật trẻ tuổi nổi tiếng nhất đương thời. Hơn thế nữa ta còn được mọi người khâm phục qua trình độ vũ thuật cao siêu. Biết bao nhiêu trai tráng trong vùng đều bị ta đánh bại. Điều đó càng khiến cho ta thêm tự phụ về nhan sắc và vũ thuật của mình. Thấy mình tuổi đã cao song lại không có người làm rể, thân phụ cố ép ta phải chọn người để nâng khăn sửa túi…

Ngừng lại nhấp ngụm trà Đoàn phu nhân hắng giọng tiếp:

– Không dám trái lời song ta nài nỉ phụ thân mở cuộc đả lôi đài để kén chồng. Nếu có người nào đánh bại ta sẽ ưng thuận làm vợ. Cha ta chấp thuận ý kiến này vì người cũng muốn chọn một người rễ xứng đáng. Thế rồi mùa xuân năm sau toàn thể dân Nùng bất kể già trẻ cùng với trai tráng của các sắc dân lân cận như Mường, Mán, Mèo, Lô Lô, Thái và nhân vật thuộc giới vũ lâm của hai tỉnh Lưỡng Quảng và luôn cả giới giang hồ Đại Việt đổ xô về đây để tham dự võ đài tuyển phu. Ai ai cũng mơ ước được kết duyên cùng mỹ nhân đồng thời có hi vọng trở thành chúa tể dân Nùng trong tương lai. Tuy nhiên rất ít ngươi vượt qua vòng loại bằng cách đánh bại bốn vệ sĩ của cha ta. Hoặc có ai đủ tài vượt qua vòng loại rồi cũng bị ta đánh bại. Ba ngày trôi qua cha ta đâm ra thất vọng vì chưa có nhân vật nào đủ tài để làm rể đông sàng. Chiều ngày thứ tư ta lên đài để tuyên bố bế mạc cuộc tuyển phu thời bỗng dưng…

Đoàn phu nhân ngừng nói. Ánh mắt của bà ta mất hút vào bóng tối mông lung của quá khứ tươi đẹp.

– Bỗng dưng có một thanh niên lạ mặt thượng đài. Vừa trông thấy người này ta có một cảm giác kỳ lạ làm xao xuyến cõi lòng. Hai bên giao đấu nhau hơn năm mươi hiệp mà vẫn bất phân thắng bại. Cuối cùng y đánh bại ta bằng một ngón đòn quái đản. Sau này khi thành duyên phu phụ y mới nói cho ta biết đó chính là đòn vô vật của Lý Ông Trọng Tướng Quân…

Hướng về kẻ cầm sổ giang hồ, Đoàn phu nhân cười hỏi:

– Cháu lưu lạc giang hồ chắc có nghe danh biết tiếng Đông Hồ Kiếm Đoàn Anh Hiệp?

Không trả lời kẻ cầm sổ giang hồ đứng lên cười nói với Đoàn phu nhân:

– Phải người thanh niên lạ mặt đó đánh bại Đoàn bá mẫu bằng ngón đòn như thế này không?

Dứt lời y đạp bộ nửa bước chênh chếch về bên trái, thân hình hơi khòm xuống thấp một chút, cánh tay phải gấp lại thành hình thước thợ với khuỷu tay nhọn hoắt thúc vào huyệt đản trung đoạn dựng thẳng lên với bàn tay hơi mở ra đở nhẹ lên càm xong bấu vào yết hầu. Trong lúc đó bàn tay trái khép lại thành triệt thủ chém vào đầu gối.

Y vừa xuất chiêu Đoàn phu nhân buột miệng nói liền:

– Đúng…. Đúng rồi… Ủa mà làm   sao cháu lại biết ngón đòn này…?

Thong thả trở về chỗ ngồi kẻ cầm sổ giang hồ cười nói:

– Chẳng dấu chi Đoàn bá mẫu… Đoàn bá phụ với sư phụ của cháu có chút liên hệ xa gần…

Uống cạn chén trà nói thêm vài câu xong Đoàn phu nhân bèn kiếu từ. Nhấp ngụm trà kẻ cầm sổ giang hồ hỏi Đoàn Chí Hạ:

– Hồ lão trang chủ nói với tôi là chỉ có Đoàn huynh biết tông tích của Độc Tiên Ông ?

Nhấc chén rượu lên nhấp ngum nhỏ Đoàn Chí Hạ cười thốt:

– Đúng mà cũng không đúng. Biết tông tích của Độc TIên Ông thời cũng có mấy người song chỉ mình tôi mới biết nơi cư ngụ của ông ta…

– Huynh có thể nói cho tôi biết…

– Ông ta ngụ ở Đông Triều…

Đoàn Chí Hạ nói mà cũng như không nói bởi vì Đông Triều là vùng đất rộng mênh mông. do đó nếu đi tìm   chắc mất cả năm cũng chưa chắc gặp mặt.

Nhìn Đoàn Chí Hạ và Hạ Long Khách kẻ cầm sổ giang hồ dùng tay chấm vào chén trà đoạn viết lên mặt bàn hai chữ “ thích khách ”.

Đoàn Chí Hạ gật đầu thì thầm:

– Ba người…

– Đoàn do thám…

Đoàn Chí Hạ láy mắt ra hiệu cho Hạ Long Khách. Vị chúa cướp bể Đông gật đầu lạng mình vào bóng tối. Cả hai vừa khuất dạng hai bóng người lạng mình vào trong phòng.

Kẻ cầm sổ giang hồ hắng giọng:

– Kế điệu hổ ly sơn không lừa được tại hạ đâu. Nhị vị chắc là nhân vật quan trọng của đoàn do thám ?

Niên kỷ khoảng sáu mươi, không ăn mặc sắc phục của đoàn do thám, hai người lạ có tư thái ung dung tự tại dù đang đứng trong vòng vây. Người đứng bên trái lên tiếng hỏi:

– Nếu ta không lầm thời các hạ là kẻ cầm sổ giang hồ…

– Chính tại hạ…

Vẫn ngồi yên nơi ghế kẻ cầm sổ giang hồ đáp gọn. Người bên phải gằn giọng:

– Hai ta lãnh lệnh mời các hạ về Hoa Lư…

Vành môi hơi nhếch thành nụ cười tay kiếm phiêu bạt giang hồ trầm giọng :

– Đa tạ thạnh tình của nhị vị. Tuy nhiên tại hạ nhờ nhị vị chuyển lời tới Hữu thủ lĩnh là sau khi hoàn thành sứ mạng do sư môn giao phó tại hạ sẽ đích thân tới quấy rầy đoàn do thám đôi ngày…

Từ từ tiến tới chỗ kẻ cầm sổ giang hồ ngồi người bên tả cười gằn:

– Nói như thế tức các hạ bắt ta phải dụng võ rồi…

– Dĩ nhiên. Chư vị vào tận tổng đàn của tại hạ mà không lưu lại chút gì thời tại hạ e không đẹp chút nào…

Nghe giọng nói trầm hùng này ai ai cũng biết đó chính là Tam Phương Quất Đoàn Chí Hạ, chúa tể đám lục lâm hào khách vùng biên thùy Việt Hoa. Hai người lạ trông thấy một thanh niên cao gầy nhân dạng bình thường ngoại trừ hai cánh tay dài chí gối và mục quang sáng ngời chứng tỏ nội lực cực kỳ   sung mãn.

– Nghe danh không bằng biết mặt. Đoàn thủ lĩnh quả nhiên danh truyền không dối…

Vị chúa tể ăn cướp ôm quyền thi lễ cùng khách xong hắng giọng:

– Đa tạ. Tại hạ xin được biết tính danh của nhị vị ?

Hai người lạ nhìn nhau đoạn người bên tả cất giọng khàn khàn:

– Lão phu là Bán Chiêu Quyền, đệ nhị phó thủ lĩnh còn vị bằng hữu Hoạt Lưu Thủ đây là đệ tam phó thủ lĩnh đoàn do thám triều đình…

Thấy Đoàn Chí Hạ xuất hiện kẻ cầm sổ giang hồ im lặng suy nghĩ. Lúc nãy y nghe tiếng bước chân của ba người mà nay chỉ có hai người xuất hiện vậy còn người thứ ba trốn đi đâu.

Thoát khỏi sự truy lùng của Đoàn Chí Hạ và Hạ Long Khách nhân vật này phải lanh tay lẹ mắt và thân thủ linh hoạt lắm.Trong trí não của kẻ cầm sổ giang hồ thoáng hiện lên hình ảnh của một người. Hướng ra ngoài trời đêm y cao giọng :

– Bách Diện Thư   Sinh… Tại hạ hân hạnh gặp lại các hạ…

Trừ hai vị phó thủ lĩnh đoàn do thám Hoa Lư ai ai cũng đều thay đổi thái độ hay sắc diện khi nghe kẻ cầm sổ giang hồ đột nhiên nói tới danh hiệu Bách Diện Thư Sinh. Đoàn Chí Hạ đặt tay lên đốc kiếm đeo bên hông còn Hạ Long Khách quay nhìn ra cửa khách sảnh.

Bóng ảnh chớp ngời rồi nhân vật từng một thời là thủ lĩnh phe hắc đạo đứng sừng sững trong khách sảnh.

Hướng về kẻ cầm sổ giang hồ đang ngồi trên ghế Bách Diện Thư Sinh cười sang sãng:

– Phục lắm…Không những kiếm thuật trùm đời các hạ lại còn có thính lực cực tinh. Nghe được tiếng bước chân của lão phu thời các hạ quả là đối thủ đáng gờm nhất của đoàn do thám…

Bước tới đứng đối diện với người thư sinh trăm mặt kẻ cầm sổ giang hồ cười cười:

– Lặn lội đường xa trong lúc đêm hôm tăm tối tới đây chắc Bách phó thũ lĩnh nóng lòng muốn gặp   tại hạ…

Vuốt chòm râu dài Bách Diện Thư Sinh cười nhẹ gật đầu. Hướng về Đoàn Chí Hạ lão ôm quyền thi lễ:

– Hằng nghe danh hào hiệp của Đoàn thũ lĩnh rền vang khắp dãy biên thùy hai nước mà lão phu chưa hề được hội kiến. Nay đường đột tới viếng thăm mới biết Quảng Uyên là nơi rồng nằm cọp nấp…

Quay sang Hạ Long Khách lão cười cười nói tiếp:

– Tuy không từng qua lại song lão phu thực tình ngưỡng mộ anh phong của Hạ thũ lĩnh lắm. Trừ diệt đám giặc bể Tàu Ô là Hạ thũ lĩnh đã đỡ tay chân cho triều đình nhiều lắm…

Ngừng lại liếc một vòng người đang đứng bao vây mình Bách Diện Thư Sinh trầm giọng nói với kẻ cầm sổ giang hồ:

– Lãnh lệnh triều đình lão phu thân hành tới đây mời các hạ về Hoa Lư…

Kẻ cầm sổ giang hồ lên tiếng ngắt ngang lời nói của vị phó thủ lĩnh đoàn do thám. Tuy giọng nói của y bình thường song ai ai cũng hiểu nó tỏ lộ một quyết định không gì lay chuyển nổi.

– Là một vũ sĩ giang hồ sống ngoài vòng lợi danh, không bị ràng buộc bởi luật lệ của triều đình; tại hạ khước từ lời mời của Bách phó thủ lĩnh về làm khách của Đinh triều ở Hoa Lư…

Mày rậm xếch cao Bách Diện Thư Sinh gằn giọng:

– Các hạ dám cưởng lệnh của triều đình?

Vành môi của kẻ cầm sổ giang hồ khẽ nhếch thành nụ cười khinh bạc:

– Kể từ khi tiền đế băng triều đình ở Hoa Lư biến thành công cụ của đám quan đại thần như Lê Hoàn, Đinh Điền, Nguyễn Bặc, Phạm Cự Lượng và Phạm Hạp. Họ lộng quyền lập bè tạo đảng đồng thời coi khinh phép vua luật nước. Tại hạ không cưởng mệnh của triều đình mà chỉ chống lại quyền lực của những kẻ giả danh vua, mượn tiếng triều đình để mưu đồ chuyện riêng tư và tạo dựng quyền lợi cho cá nhân của mình. Tại hạ xin hỏi Bách thủ lĩnh một lời là…

Ngừng lời kẻ cầm sổ giang hồ đưa tay chỉ Hồ phu nhân đoạn cao giọng tiếp:

– Vị phu nhân họ Hồ phạm tội gì với triều đình mà nhà tan cửa nát long đong trôi nổi giang hồ để tìm kiếm người chồng bất hạnh không biết sống chết. Hồ gia trang có tội gì hay chỉ có mỗi một tội là không tuân phục triều đình; thứ triều đình mục nát được điều khiển bởi Lê Hoàn…

Đạp bộ một bước tới gần vị phó thủ lĩnh đoàn do thám triều đình y trầm giọng nói xuống thành lạnh băng:

– Tại hạ muốn đi là đi, muốn làm gì tự ý không ai ngăn cản được. Bách phó thủ lĩnh muốn mời tại hạ về Hoa Lư thời chúng ta tất có đụng chạm rồi. Xin mời các hạ ra chiêu…

Bách Diện Thư Sinh trầm ngâm. Dĩ nhiên lão biết không thể dùng miệng lưỡi mà phải dụng võ mới có thể bắt kẻ cầm sổ giang hồ được. Liếc một vòng lão xoa tay cười nói với Đoàn Chí Hạ:

– Đây là đất của Đoàn thủ lĩnh nên lão phu muốn biết ý kiến…

Tay đặt hờ vào đốc kiếm vị chúa tể ăn cướp cười cười:

– Y là khách của tại hạ cho nên Bách phó thủ lĩnh muốn bắt y tất nhiên phải đụng chạm tới tại hạ…

Đoàn Chí Hạ nói thẳng cái ý của mình dù biết sẽ vướng nhiều rắc rối khi đụng chạm tới đoàn do thám.

Bách Diện Thư Sinh cười nhạt :

– Đoàn thủ lĩnh không ngại đụng chạm tới đoàn do thám triều đình ?

Nhướng cao mày rậm họ Đoàn bật cười ngạo nghễ:

– Dù náu mình nơi hoang dã song tại hạ cũng nghe đồn về hành động mượn tiếng triều đình để bắt nạt đồng đạo giang hồ của đoàn do thám. Nay chứng kiến mới biết lời đồn không ngoa. Tại hạ không ngại chuyện đụng độ với đoàn do thám. Rừng nào cọp nấy chắc Bách phó thũ lĩnh cũng biết điều đó…

Bách Diện Thư Sinh nhếch môi cười:

-Lão phu có ba   người mà phe các hạ cũng có ba người nên lão phu có đề nghị…

– Mời các hạ cho nghe cao kiến…

Đoàn Chí Hạ hắng giọng hỏi. Vị phó thủ lĩnh đoàn do thám nói:

– Chúng ta tranh tài ba trận nếu phe Đoàn thủ lĩnh thắng hai thời lão phu sẽ rút lui nhược bằng…

Hướng về kẻ cầm sổ giang hồ họ Đoàn hỏi:

– Huynh nghĩ sao?

Kẻ cầm sổ giang hồ cười nói:

– Đoàn huynh là kẻ hiếu khách mà Bách phó thủ lĩnh lại là quí khách cho nên tôi hoàn toàn tán thành ý kiến này. Tuy nhiên tôi đề nghị ta chỉ phân định thắng bại trong vòng mười chiêu…

Bách Diện Thư Sinh gật đầu ra dấu cho đồng bọn. Bán Chiêu Quyền vừa bước ra, dường như có chủ ý Hạ Long Khách tạt bộ ra giữa phòng. Ôm quyền thi lễ y cười nói với đối thủ:

-Hạ Long Khách tôi hân hạnh được hầu tiếp…

Không nói lời nào Bán Chiêu Quyền xuất chiêu liền. Nắm tay tả bên hông tà tà đánh thốc lên một quyền trong lúc tay hữu mở cong cong như trảo cào tới ngực đối phương, hắn triển khai thứ quyền thuật tân kỳ và lạ mắt. Đoàn Chí Hạ buột miệng khen:

– Hảo quyền thuật…

Bán Chiêu Quyền vừa xuất chiêu thứ nhì mọi người đều nhận thấy quyền thuật của hắn lạ kỳ ở chỗ chỉ có nửa chiêu thôi. Nói cách khác là quyền pháp của hắn thi triển được nửa chiêu là biến thành nửa thế rồi nửa thế đổi sang nửa thức và nửa thức hóa ra đòn rồi cứ như vậy mà luân lưu không dứt.Phần Hạ Long Khách thủ chứ không công. Đợi đối thủ vừa dứt chiêu thứ năm y hò lớn:

– Cá kình đón gió…

Lồng trong tiếng nói vị chúa tể biển đông trổ tài. Cánh tay hữu của y vọt ra, bàn tay khép lại thẳng băng vẩy vẩy trong không khí mấy lượt mường tượng như con cá quẩy đuôi trong nước. Y vừa vẩy tay Bán Chiêu Quyền cảm thấy kình phong dậy rạt rào.

– Cá kình giởn sóng…

Hạ Long Khách đạp bộ bước thật dài. Bằng cái đạp bộ này y tiến sát vào đối phương đồng thời hai tay cùng lúc máy động. Bàn tay hữu đang vẩy vẩy trong không khí chợt mở ra giống như miệng con cá táp tới trong lúc bàn tay tả với năm ngón tay mở khoằm khoằm bắt từ trên cao chụp xuống đầu đối thủ. Y vừa ra chiêu Bách Diện Thư Sinh buột miệng la nho nhỏ:

– Tróc Ngư thủ pháp…

Lão đệ nhất ma đầu của giới giang hồ Đại Việt nhận xét không sai. Tróc Ngư thủ pháp là một tuyệt kỹ bí truyền của Bạch Long Vỉ đảo, một phái võ lộ diện giang hồ cách đây chừng năm chục năm. Nó là thứ cầm nã thủ pháp có thể nói vô cùng tân kỳ, đặc sắc, ảo diệu và bí hiểm nhất trong giới giang hồ đương thời.

Chát… chát… Bùng… Song phương đình thủ. Hạ Long Khách khóe miệng rỉ máu trong khi Bán Chiêu Quyền ho khan vài tiếng rồi ụa ra bụm máu tươi.

– Đoàn thủ lĩnh nhận thấy thế nào?

Bách Diện Thư Sinh hỏi Đoàn Chí Hạ. Họ Đoàn từ từ đáp:

– Đôi bên đều bị thương nhưng một nặng và một nhẹ cho nên tại hạ có thể nói phần thắng về phía vị chúa tể biển đông…

Gật gù Bách Diện Thư Sinh cười thốt:

– Lão phu đồng ý với Đoàn thủ lĩnh …

– Giờ tới lượt tại hạ hầu tiếp Bách phó thủ lĩnh…

Bị Đoàn Chí Hạ đích danh khiêu chiến dù không muốn Bách Diện Thư Sinh cũng không tiện chối từ. Bản tâm của lão là muốn Hoạt Lưu Thũ đấu với Đoàn Chí Hạ còn phần lão sẽ hầu tiếp kẻ cầm sổ giang hồ. Đấu như thế lão có hi vọng thắng nhiều hơn bại. Cười cười bước vào đấu trường lão nói:

– Từ lâu nghe danh Đoàn thủ lĩnh kiếm thuật rền vang khắp dãy biên thùy hai nước…

Tam Phương Quất nhẹ lắc đầu:

– Đa tạ. Tuy nhiên hôm nay tại hạ xin hầu tiếp Bách phó thủ lĩnh bằng quyền thuật…

Dù không nói ra Bách Diện Thư Sinh mừng trong bụng. Đoàn Chí Hạ không xử kiếm thời lão chắc chắn sẽ thắng trận thứ nhì.

Xoạc chân đứng tấn họ Đoàn triển khai Hổ quyền, thứ quyền thuật cương mãnh, trầm trọng song lanh lẹ và biến hóa.

Vừa lâm trận Bách Diện Thư Sinh trổ liền tuyệt kỹ. Bách Biến Ma Bộ và Ma Quyền quả nhiên là một tuyệt kỹ lừng danh và Bách Diện Thư Sinh không hổ tiếng thủ lĩnh phe hắc đạo của giới giang hồ Đại Việt. Lão thi triển bộ pháp nhanh tới độ thân ảnh nổi trùng điệp, khinh linh chập chờn phiêu hốt tợ bóng ma u linh phảng phất.

– Chiêu thứ chín…

Kẻ cầm sổ giang hồ đột nhiên lên tiếng. Bách Diện Thư Sinh giật mình. Chỉ còn chiêu cuối cùng nếu lão không đánh bại Đoàn Chí Hạ thời ê mặt lắm. Nạt tiếng nho nhỏ vị phó thủ lĩnh đoàn do thám xô người nhập nội. Tay quyền của lão dậy mịt mờ nổi trôi giăng mắc khắp nơi.

Bùng… Tam Phương Quất Đoàn Chí Hạ trụ bộ chắc hơn cọc gỗ. Ánh mắt sáng quắc của y nhìn đăm đăm đối thủ giây lát rồi mỉm cười nói:

– Bách Biến công phu quả nhiên kỳ tuyệt vô song… Tại hạ bại bởi tay Bách phó thủ lĩnh cũng không phải là chuyện đáng ngạc nhiên…

Cung kính ôm quyền thi lễ Bách Diện Thư Sinh cất giọng nghiêm trang:

– Đa tạ Đoàn thủ lĩnh đã nhân nhượng. Lão phu chỉ thắng Đoàn thủ lĩnh có nửa chiêu thôi. Thành thật mà nói thời lão phu chưa thấy ai trẻ tuổi lại tôi luyện được trình độ vũ thuật như Đoàn thủ lĩnh. Mươi năm nữa lão phu không phải là đối thủ của Đoàn thủ lĩnh…

Ngừng lại giây lát lão thở hơi dài xong thong thả tiếp:

– Hai vị Hắc Bạch Hộ Pháp của phái Cổ Loa hợp sức mà chỉ chi trì được có bốn chiêu, còn Đoàn thủ lĩnh một mình mà chịu đựng tới chiêu thứ mười thời Đoàn thủ lĩnh quả không hổ danh cao thủ hạng nhất của giới giang hồ Đại Việt…

Đoàn Chí Hạ cười quay qua nói với kẻ cầm sổ giang hồ:

-Một thắng một bại… Chuyện đi về Hoa Lư hay lưu lại đây hoàn toàn do tài sức của huynh đài…

Thong thả đứng lên kẻ cầm sổ giang hồ tươi cười nói đùa với Đoàn Chí Hạ:

– Mến mộ anh phong của Đoàn huynh vả lại câu chuyện của chúng ta chưa xong nên tôi cam đoan sẽ làm phiền huynh đôi ngày nữa…

Bước tới đứng trước mặt Hoạt Lưu Thủ y trầm giọng nói xuông thành lạnh băng:

– Hai mươi năm khổ luyện vũ thuật tại hạ thành tựu được một chiêu kiếm giết người. Thực tình tại hạ không muốn dùng kiếm song nếu không dùng kiếm thời tại hạ không thể thắng được các hạ. Đó chẳng qua là chuyện bắt buộc…

Mọi người đều biết những lời nói của y không phải là lời hăm dọa. Y thành danh giang hồ qua kiếm thuật giết người độc địa. Con ruồi y còn đâm chết huống hồ gì con người.

Vòng tay bái tổ Hoạt Lưu Thủ cao giọng:

– Nghe đồn các hạ kiếm thuật giết người nhanh hơn chớp mắt tại hạ nóng lòng muốn thưởng thức. Nay may mắn gặp đây lẽ nào bỏ qua. Xin mời…

Hoạt Lưu Thủ đứng im an thần định khí. Kẻ cầm sổ giang hồ thỏng tay triển công phu trầm tịnh.

Gian khách sảnh lặng trang. Người người dường như nín thở. Ai ai cũng đều chăm chú vào bàn tay mặt của kẻ cầm sổ giang hồ. Bàn tay cầm kiếm đó sẽ máy động mà không một ai có thể đoán biết được.

Bách Diện Thư Sinh lại khác hơn mọi người. Lão không nhìn vào bàn tay cầm kiếm mà nhìn vào mắt của kẻ cầm sổ giang hồ. Đôi mắt tròn to mở không chớp nhìn vào khoảng không trước mặt.

Không cử chỉ báo trước cánh tay của kẻ cầm sổ giang hồ hất ngược về sau vai ngay chỗ chuôi kiếm ló lên. Rẹt… Rẹt… Lồng trong âm thanh khô lạnh người ta nghe có tiếng sắt thép xuyên qua da thịt. Tuy nhiên khi người ta nghe được thời sự kiện đã xảy ra rồi.

Không có gì khác lạ ngoại trừ chấm đỏ nổi lên nơi yết hầu của Hoạt Lưu Thủ. Phịch… Vị phó thủ lĩnh đoàn do thám ngã úp mặt xuống sàn đá ngay dưới chân đối thủ.

Bách Diện Thư Sinh thở dài khe khẽ:

– Chiêu kiếm tuyệt độc… Ba mươi lăm năm lăn lộn giang hồ lão phu chưa thấy ai luyện được một chiêu kiếm độc như các hạ… May ra mới có một người…

Nói tới đó lão cười cười nhìn mọi người:

– Hóa ra cuộc tranh tài không đi tới chỗ kết cục như lão phu mong muốn… Tuy nhiên lão phu rất hài lòng về cuộc hội ngộ ngày hôm nay…

Dứt lời lão nhấc lấy thi thể của Hoạt Lưu Thủ xong lạng mình ra cửa.

15

NGƯƠI TÙ TÌNH NGUYỆN

Hồ phu nhân thong thả lên tiếng:

– Tôi hi vọng họ không nghe được câu chuyện của ta…

Đoàn Chí Hạ chép miệng:

– Có thể có mà cũng có thể không. Tại hạ nói Độc Tiên Ông ngụ ở Đông Triều song không nói đích xác chỗ nào. Vùng Đông Triều rộng bao la chưa chắc đoàn do thám sẽ tìm ra. Sáng sớm ngày mai tôi sẽ chỉ huy thủ hạ đi trước để dò la tin tức, phần Hạ huynh đi toán thứ nhì còn huynh đài và Hồ phu nhân thong thả đi sau. Nếu có chuyện gì   tôi sẽ báo tin cho huynh biết…

Đoàn Chí Hạ thân đưa kẻ cầm sổ giang hồ và Hồ phu nhân về chỗ ngụ. Kẻ cầm sổ giang hồ ra dấu cho Hồ phu nhân im lặng khi thấy Hồ Phong ngồi luyện nội lực.

Hồ phu nhân thì thầm:

– Tôn ông buồn ngủ không?

Kẻ cầm sổ giang hồ lắc đầu.

– Tôi muốn hỏi tôn ông vài câu…

Gật đầu kẻ cầm sổ giang hồ nói nhỏ:

– Chúng ta ra ngoài hành lang trò chuyện tiện hơn….

Hai người bước ra sân. Trăng hạ tuần vắt vẻo sáng mờ mờ. Không gian im vắng và tĩnh mịch.

– Tôn ông nghĩ đoàn do thám nghe được lời tiết lộ của Đoàn Chí Hạ?

– Phu nhân nghĩ thế nào?

– Tôi hỏi tôn ông trước nên tôn ông phải trả lời câu hỏi của tôi…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười nhẹ :

– Tôi nghĩ lão Bách Diện Thư Sinh đã nghe được cho nên lão mới chịu rút lui…

Hồ phu nhân gật gù:

– Tôi đồng ý với tôn ông. Bởi thế tôi đề nghị tôn ông nên hủy bỏ chuyến đi Đông Triều…

Kẻ cầm sổ giang hồ nhẹ lắc đầu:

– Phu nhân thừa biết tại hạ muốn gặp Độc Tiên Ông dù phải trả bằng bất cứ giá nào…

Hồ phu nhân làm thinh thật lâu mới thỏ thẻ:

– Nói hủy bỏ thời tôi hơi quá lời. Thưa tôn ông ý của tôi là tôn ông nên tạm thời đình hoãn đi Đông Triều. Tôn ông nên chờ tới khi nào đoàn do thám rút lui. Nói như thế tôi thật dạ lo âu cho tính mạng của tôn ông…

Kẻ cầm sổ giang hồ quay nhìn Hồ phu nhân và bắt gặp người đối thoại cũng đang nhìn mình đăm đăm. Hai người nhìn nhau trong khoảnh khắc ngắn ngủi xong mới quay đi chỗ khác. Lâu lắm kẻ cầm sổ giang hồ mới lên tiếng:

– Tôi muốn nói cho phu nhân biết điều này. Đỗ Hậu là con của Đỗ Thích. Trước khi từ trần y có trối lại một câu mà tôi nghĩ có liên quan tới cái chết của tiên đế. Y có nói với tôi một câu khó hiểu là ” Hoa Lư… Hoa… Lư… gầm… giường… “. Vốn là một người thông minh, giàu suy luận nên tôi đoán phu nhân sẽ tìm ra ý nghĩa của câu nói này hầu phanh phui bí ẩn về cái chết của tiên đế…

– Tại sao tôn ông lại tiết lộ cho tôi biết điều này?

Hồ phu nhân hỏi nhỏ. Ngần ngừ giây lát kẻ cầm sổ giang hồ mới trả lời:

– Có hai lý do thưa phu nhân. Lý do thứ nhất là tới giờ phút này tôi hoàn toàn tín nhiệm phu nhân nên muốn san sẻ cùng phu nhân bất cứ điều gì tôi biết. Lý do thứ nhì là nếu có chuyện gì xảy ra và tôi không còn kề cận bên phu nhân thời với những điều đã biết phu nhân có thể suy luận để khám phá ra vụ án tiên đế…

– Tôn ông định bỏ tôi mà đi ư…

Giọng nói của Hồ phu nhân thấp xuống nhuốm chút nghẹn ngào. Kẻ cầm sổ giang hồ nói nhỏ:

– Tôi nói như thế là để phòng ngừa chuyện bất trắc xảy ra thôi. Tôi không bỏ đi cho tới khi nào tìm được cho phu nhân một nơi trú ngụ an toàn để nuôi dưỡng cháu Phong…

Cúi mặt xuống dường như dấu chút nước mắt ứa ra Hồ phu nhân nói:

– Nếu tôi đoán không lầm trước khi chết Đỗ Hậu muốn nói cho tôn ông biết điều gì đó. Hoa Lư là một địa điểm mà gầm giường cũng là địa điểm. Muốn biết được điều mà Đỗ Hậu nói tôn ông phải tới Hoa Lư và phải tìm kiếm dưới gầm giường…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười cười:

– Phu nhân nên nhớ Hoa Lư người đông vô kể thời tìm kiếm ” cái gầm giường ” đúng như ý Đỗ Hậu nói không phải chuyện dễ dàng…

Cười thánh thót Hồ phu nhân nói với giọng nửa đùa nửa thực:

– Bởi vậy tôn ông nên để tôi kề cận bên tôn ông. Nếu gặp chuyện nan giải tôi sẽ làm quân sư cho tôn ông…

Kẻ cầm sổ giang hồ nói với giọng thành khẩn và trang trọng:

– Thưa phu nhân. Tôi rất cần sự giúp đỡ của phu nhân nên lúc nào cũng muốn có phu nhân bên cạnh hầu giải đáp những chuyện nhức đầu. Nhưng tôi lo âu cho tính mạng của phu nhân và cháu Phong…

Hồ phu nhân cười cười hỏi vặn:

– Tính mạng của tôi mà tôi không lo lắng cớ gì tôn ông lại lo lắng?

Kẻ cầm sổ giang hồ làm thinh. Dường như y không biết trả lời câu hỏi lắt léo của Hồ phu nhân. Lát sau giọng nói dịu dàng của Hồ phu nhân đều đều vang lên trong bóng đêm thâm u:

– Câu nói của Đỗ Hậu có thể hiểu như vầy. Trước khi chết y đã bị đoàn do thám Hoa Lư giam cầm, cho nên khi nói Hoa Lư tôi nghĩ y ám chỉ một nơi là ngục thất của đoàn do thám tại Hoa Lư…

– Phu nhân nghĩ thế nào về hai chữ ” gầm giường ” ?

Hồ phu nhân không trả lời câu hỏi của kẻ cầm sổ giang hồ. Ánh mắt của nàng mất hút vào khoảng không mịt mùng. Thật lâu nàng mới thở hơi thật dài rồi khe khẽ lên tiếng:

– Tôi đoán rằng Đỗ Hậu hay Đỗ Thích đã ghi lại một điều gì quan trọng ở dưới gầm giường trong ngục thất Hoa Lư…

Kẻ cầm sổ giang hồ buột miệng kêu thành tiếng:

– Đúng… Phu nhân nói có lý. Giản dị như thế mà hơn tháng nay tôi nghĩ hoài không ra…

Giọng nói của vị phu nhân họ Hồ vang lên:

– Chỉ có điều bất tiện là làm thế nào tôn ông vào được tổng đàn của đoàn do thám. Đây là nơi ngọa hổ tàng long, cao thủ như rừng, được canh gác chặt chẽ lại ám tàng cạm bẩy và máy móc giết người một cách dễ dàng…

Kẻ cầm sổ giang hồ trầm ngâm. Thật lâu y mới từ từ nói:

– Đêm cũng đã qua canh ba rồi. Tôi mời phu nhân đi nghỉ để sáng mai ta lên đường sớm…

Quay người đi trước Hồ phu nhân nói vọng lại:

– Nhờ tôn ông chỉ dạy cách ngồi thiền nên tôi cảm thấy tâm tư mình thoải mái và bình yên. Tôi nghiệm ra một điều là bất cứ sự việc gì đã xảy ra ngoài ý muốn; mình có lo âu, buồn rầu cũng vô ích. Như chuyện phu quân tôi bị mất tích. Nếu người còn sống hoặc đã chết chuyện đó xảy ra ngoài ý tôi muốn. Bây giờ tôi có lo âu, buồn rầu, than khóc thời người cũng đã mất tích hay chết. Cho nên bây giờ tôi chú tâm vào việc quan trọng hơn là truy nguyên lý do dẫn tới sự mất tích của người. Hợp tác với tôn ông là cách thức tiện lợi và dễ dàng nhất để tôi tìm ra lý do về sự mất tích của người…

Kẻ cầm sổ giang hồ im lìm dường như mãi suy nghĩ chuyện gì. Gió lất lây hàng cây. Đêm từ từ trôi qua.

Đông Triều là một huyện lớn với diện tích hơn một ngàn năm trăm dặm vuông. Không những thế Đông Triều còn có nhiều núi non nổi tiếng như Yên Tử, Quỳnh Lâm, Thiên Kỳ, Đông Sơn, Lộc Đầu, Đạm Thủy và Bác Mã. Đoàn Chí Hạ, Hồ phu nhân, kẻ cầm sổ giang hồ, Hạ Long Khách và Hồ Phong đứng dưới chân núi Bác Mã. Họ nhìn chăm chú vào miệng hang rộng và sâu hun hút. Lòng hang tối mờ mờ. Mùi ẩm mốc và hôi hám từ lòng hang bay ra khiến cho Hồ phu nhân và Hồ Phong phải bịt mũi.

Kẻ cầm sổ giang hồ hỏi nhỏ:

– Đoàn huynh đã vào trong chưa?

Đoàn Chí Hạ đáp gọn:

– Rồi nhưng không vào sâu lắm. Năm năm về trước tôi có tới thăm Độc Tiên Ông một lần…

Hồ phu nhân hắng giọng:

– Năm năm … Nhiều sự việc đổi thay lắm…

Họ Đoàn chép miệng:

– Phu nhân nói đúng. Bởi vậy tôi phải huy đông hơn trăm thủ hạ thân tín lục soát và canh gác chặt chẻ núi Bác Mã song cũng không tìm ra việc gì khác lạ …

Đón lấy cây đuốc trên tay một thủ hạ của Đoàn Chí Hạ kẻ cầm sổ giang hồ nói nhanh:

– Tôi đi trước… Nhờ Đoàn huynh cản hậu còn Hạ huynh canh chừng phải trái…

Ánh đuốc cháy cho mọi người thấy rong rêu bám đầy hai bên vách và sàn đá dưới chân họ. Không khí ẩm ướt bốc mùi ngai ngái.

Theo sau kẻ cầm sổ giang hồ Hồ phu nhân tự dưng có cảm giác hồi hộp và lo sợ. Dường như nàng linh cảm được chuyện gì bất trắc sẽ xảy ra. Đi được chừng năm mươi bước lòng hang chợt rộng và sáng sủa hơn. Thấy ngọn đuốc cắm nơi vách kẻ cầm sổ giang hồ dừng lại hỏi:

– Đoàn huynh biết có người trú ngụ ở trong hang…?

Đoàn Chí Hạ gật đầu nói:

– Huynh để tôi đi trước…

Tay trái cầm đuốc, tay mặt đặt hờ lên đốc kiếm Đoàn Chí Hạ dẫn đường. Được chừng mươi bước họ trông thấy một lão già tóc bạc phơ dài chấm vai đang ngồi trên tảng đá lớn. Y phục bằng vải thô, mắt sáng long lanh, thần thái ung dung tự tại   lão già thoạt   trông có dáng dấp hiền hậu và đạo đức.

Hồ phu nhân thì thầm:

– Đoàn thủ lĩnh… Phải lão là Độc Tiên Ông?

Mắt không rời lão già tóc bạc vị chúa tể lục lâm im lặng chưa vội trả lời câu hỏi của Hồ phu nhân. Giọng nói khàn khàn chợt vang lên:

– Phu nhân hỏi một câu hơi thừa. Nếu ta không dung tình nhất là nể trọng nhà họ Đoàn thời các người đã bị trúng độc chết từ lâu rồi…

Mọi ngươi hơi giật mình khi nghe lão già lên tiếng. Chăm chú quan sát lão già giây lát kẻ cầm sổ giang hồ lên tiếng:

– Lão tiền bối là Độc Tiên Ông ?

Lão già tóc bạc thong thả đứng lên. Không một nhích động lão đứng sừng sừng trước mặt Đoàn Chí Hạ.

Vị chúa tể đám lục lâm hào khách vùng biên thùy Việt Hoa cung kính ôm quyền thi lễ:

– Gia mẫu gữi lời hỏi thăm sức khỏe của sư thúc. Riêng phần gia phụ …

Hạ Long Khách, kẻ cầm sổ giang hồ và Hồ phu nhân đều động dung khi nghe Đoàn Chí Hạ gọi Độc Tiên Ông bằng sư thúc. Hóa ra hai người có quen biết với nhau.

– Phần gia phụ có gữi lời thăm đồng thời nhờ tại hạ chuyển lời mời sư thúc trở về nhà…

Làm thinh hồi lâu Độc Tiên Ông hắng giọng:

– Ta cám ơn mẫu thân của ngươi. Riêng thân phụ của ngươi sớm muộn gì ta cũng sẽ gặp lại. Chắc y lúc này vẫn còn khỏe khoắn lắm…

Rẻng… Âm thanh của kiếm rút ra khỏi vỏ vang lãnh lót. Lưỡi kiếm của Đoàn Chí Hạ đâm tới ngực của Độc Tiên Ông.

Ầm… Tiếng nổ khủng khiếp vang rền trong lòng hang chật hep. Bụi cát bay rào rào. Lồng trong âm thanh của tiếng nổ có tiếng vũ khí va chạm hòa lẫn trong tiếng người hò hét.

Giọng nói của Đoàn Chí Hạ vang rền trong lòng hang chật hẹp:

– Giả… Lão là kẻ giả mạo… Lão là Bách Diện…

– Ha… ha… ha… Ba vị không hổ danh cao thủ nhất là Đoàn thủ lĩnh quả nhiên linh mẫn hơn người nên mới nhìn ra chân tướng của lão phu… Tiếc thay ba vị chậm tay hơn đoàn do thám một chút…

Không nói tiếng nào kẻ cầm sổ giang hồ lặng nhìn Bách Diện Thư Sinh đang đứng trước mặt mình. Bàn tay của vị phó thủ lĩnh đoàn do thám án ngay hậu tâm của Hồ phu nhân. Lão chỉ cần nhả chút kình lực là Hồ phu nhân sẽ thành cái xác không hồn. Xế bên kia một lão già mặc vũ phục màu vàng, ngoài khoác áo choàng cũng màu vàng đang nắm tay Hồ Phong.

Hơi nghiêng mình thi lễ lão già áo vàng hắng giọng:

– Lão phu là Hữu Danh Vô Thực, thủ lĩnh đoàn do thám Hoa Lư. Tam vị quả nhiên danh truyền không dối nên mới tránh được sự ám toán của đoàn do thám…

Kẻ cầm sổ giang hồ liếc nhanh Đoàn Chí Hạ và Hạ Long Khách. Dù không nói ra ba người đều biết ngày hôm nay lành ít dữ nhiều. Không kể mẹ con Hồ phu nhân bị đoàn do thám bắt giữ mà ngay chính bản thân họ chưa chắc được an toàn.

Hướng về Hữu Danh Vô Thực kẻ cầm sổ giang hồ trầm giọng:

– Nghe danh không bằng biết mặt. Hữu thủ lĩnh quả nhiên bản lĩnh vô song nên chỉ một chiêu mà đã bắt sống được hai người. Tại hạ thành thật phục tài…

Hữu Danh Vô Thực cười cười. Lão biết đối phương xỏ mình. Tuy lão cùng với Bách Diện Thư Sinh trổ tài đánh lén song chỉ bắt sống được một người đàn bà và đứa con nít không biết võ. Nhưng dường như có chủ ý riêng nên Hữu Danh Vô Thực vẫn giữ được nét thản nhiên dù bị đối phương xỏ ngọt. Lão biết bắt giữ được Hồ phu nhân không ít thời nhiều lão có hy vọng gây áp lực với kẻ cầm sổ giang hồ.

– Mến mộ tài năng của túc hạ nên lão phu phải thân hành ra đây mời túc hạ về thăm Hoa Lư vài ngày…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười hực:

– Nếu tại hạ từ chối lời mời của Hữu thủ lĩnh…

Hữu Danh Vô Thực cười nhẹ:

– Nếu túc hạ từ chối thời lão phu đành phải ” mời ” mẹ con Hồ phu nhân thăm viếng Hoa Lư một mình vậy. Ngoài ra lão phu không bảo đảm sinh mạng cho túc hạ và nhị vị bằng hữu đây…

Lão thủ lĩnh đoàn do thám vẩy tay. Từ trong bóng tối hàng trăm bóng người xuất hiện vây chặt đối phương. Kẻ cầm sổ giang hồ liếc một vòng. Bất cứ nhân viên do thám hiện diện đều thuộc hàng cao thủ giang hồ. Dù chưa đánh y cũng biết mình sẽ bại và không tránh được thương vong.

– Túc hạ có thể chạy thoát được song không lẽ lại tham sinh húy tử bỏ rơi đồng bạn và người quen…

Bách Diện Thư Sinh nói câu trên. Kẻ cầm sổ giang hồ ngần ngừ chưa kịp lên tiếng Hữu Danh Vô Thực cất giọng trầm trầm tiếp:

– Nhân danh thủ lĩnh đoàn do thám Hoa Lư lão phu xin cam đoan sau một tháng làm khách của đoàn do thám, túc hạ muốn đi hay ở tùy ý của túc hạ…

– Trước khi nhận lời tại hạ muốn biết về số phận của hai bằng hữu đây…

Hữu Danh Vô Thực cười lớn:

– Nếu Đoàn thủ lĩnh và Hạ thủ lĩnh muốn làm quí khách của đoàn do thám lão phu rất hoan nghinh, bằng không họ tự do ra về…

Kẻ cầm sổ giang hồ quay qua cười nói với Đoàn Chí Hạ và Hạ Long Khách:

– Tôi cám ơn về sự giúp đỡ của hai huynh mặc dù chuyện xảy ra không như ý chúng ta muốn. Tôi hy vọng sẽ gặp lại hai huynh ngày gần đây…

Đoàn Chí Hạ và Hạ Long Khách nói vài lời từ giã ngắn ngủi rồi từ từ rút lui. Họ biết không thể làm gì khác hơn trong tình thế bất lợi này. Hữu Danh Vô Thực và Bách Diện Thư Sinh chỉ huy thủ hạ hộ tống người tù nhân thượng khách ra khỏi hang. Kẻ cầm sổ giang hồ cùng Hồ phu nhân và Hồ Phong leo lên cỗ xe ngựa. Ngồi cạnh nhau trong lòng xe chật chội Hồ phu nhân thì thầm vào tai người bạn đồng hành:

– Tại sao tôn ông không chạy trốn?

Kẻ cầm sổ giang hồ cười cười nói đùa. Hồ phu nhân nhăn mặt. Nàng không hiểu tại làm sao kẻ cầm sổ giang hồ có thể cười cợt và nói đùa trong lúc này.

– Vì tôi không còn đường nào để chạy trốn… Vả lại tôi không thích chạy trốn. Khó khăn lắm mới được làm thượng khách của đoàn do thám Hoa Lư…

Ngừng lại giây lát y hỏi Hồ phu nhân:

– Nếu phu nhân là tôi thời phu nhân chạy trốn không?

Vị phu nhân họ Hồ làm thinh. Lát sau giọng nói của kẻ cầm sổ giang hồ nhẹ nhàng cất lên bên tai của Hồ Phu Nhân. Dường như không muốn cho người ngoài nghe được nên y kề sát miệng vào khiến cho nàng nghe được hơi thở ấm dịu phả vào tai của mình.

– Tôi có hai lý do chính đáng để trở thành tù nhân của đoàn do thám. Thứ nhất tôi không nỡ bỏ rơi phu nhân và cháu Phong vào tay một kẻ thù lợi hại và nhiều thủ đoạn thâm độc. Ít ra sự hiện diện của tôi bên cạnh phu nhân cũng khiến cho lão Hữu Danh Vô Thực không dám có hành động phương hại tới phu nhân. Lý do thứ nhì là tôi muốn vào tận tổng đàn do thám một cách dễ dàng và danh chính ngôn thuận. Theo tôi nghĩ không gì dễ dàng và thuận tiện bằng cách làm một người-tù-tình-nguyện…

Nghe tới đây Hồ Phu Nhân cũng thì thầm vào tai của người bạn đồng hành.

– Tôi có một yêu cầu nhỏ. Tôn ông có muốn nghe không?

– Phu nhân cứ nói?

– Chúng ta là bạn đồng hành bất đắc dĩ mấy tháng nay nhưng từ giờ trở đi tôi muốn trở thành một bằng hữu của tôn ông. Tôn ông ưng không?

– Tưởng phu nhân yêu cầu điều gì chứ bằng hữu thời tôi hoan hỉ lắm. Không những xem phu nhân là bằng hữu mà tôi còn xem phu nhân như một tri kỹ sống chết có nhau…

Nghe câu nói đó Hồ Phu Nhân quay qua và bắt gặp một đôi mắt đang nhìn mình với nhiều quan hoài và thông cảm.

– Không có gì vui mừng hơn khi tôi được tôn ông xem như là tri kỹ…

16

             KHI HAI KẺ THÙ HỢP TÁC…

     Gió thu hiu hắt. Lá vàng rơi lác đác ngoài sân. Hữu Danh Vô Thực ngồi im nơi chiếc bàn gỗ lim bóng loáng đặt chính giữa gian phòng rộng thênh thang. Có thể nói trong giới giang hồ Đại Việt và hàng quan lại của Đinh triều ở Hoa Lư ít người biết đến danh hiệu của vị thủ lĩnh đoàn do thám.

Tuy nhiên dù không nổi tiếng lắm Hữu Danh Vô Thực lại là kẻ có nhiều thế lực và ảnh hưởng. Một nghìn nhân viên do thám sánh ra không đông đảo lắm so với binh đội của triều đình song đoàn do thám Hoa Lư giữ một vai trò có thể làm thay đổi cục diện cũng như số phận của nhiều nhân vật quan trọng trong giới quan lại Đinh triều.

Hữu Danh Vô Thực thong thả nhấc chén trà lên nhấp ngụm nhỏ. Thỉnh thoảng lão lại liếc ra cửa như đón chờ ai. Nghe tiếng bước chân lão mỉm cười tỏ vẽ hài lòng khi thấy Bách Diện Thư Sinh song song bước vào cùng với một người lạ.

Đứng lên đón khách vị thủ lĩnh đoàn do thám cười nói:

– Nghe danh hào hiệp của trang chủ rền vang xứ bắc mà Hữu Danh Vô Thực tôi chưa có hân hạnh gặp gỡ lần nào. Hôm nay được thấy trang chủ thật là tam sinh hữu hạnh. Kính mời trang chủ ngồi…

Không nói tiếng nào người được gọi là trang chủ ngồi đối diện với Hữu Danh Vô Thực. Thân rót trà vào chén cho khách xong vị thủ lĩnh đoàn do thám thong thả mở lời:

– Trước nhất lão phu xin được minh xác cùng trang chủ việc thiêu hủy quí trang không phải là hành động tự quyền của đoàn do thám mà đó chính là lệnh của triều đình…

– Thế ư…

Người được gọi là trang chủ buông hai tiếng cộc lốc. Lát sau y mới lên tiếng:

– Nếu Hữu thủ lĩnh đã nói thế thời tại hạ xin phép được hỏi đôi điều…

– Mời trang chủ tự nhiên. Nếu giải đáp được điều gì lão phu sẵn lòng…

Đưa chén trà lên nhấp ngụm nhỏ người được gọi là trang chủ hắng giọng:

– Tại hạ xin được hỏi Hữu thủ lĩnh đôi điều. Thứ nhất là tin tức của gia phụ và thê nhi…?

Liếc nhanh Bách Diện Thư   Sinh đang ngồi im Hữu Danh Vô Thực cười nụ:

– Tình thực mà nói lão phu không có tin tức chính xác về thân phụ của trang chủ.Thân mở cuộc dò la lão phu khám phá rằng lão trang chủ đã mất tích một cách bí mật…

Bách Diện Thư Sinh chợt lên tiếng đỡ lời cho Hữu Danh Vô Thực:

– Theo lời tường trình của nhân viên ban ám sát thời họ có giao đấu cùng lão trang chủ song không đả thương được ông ta. Cuối cùng lão trang chủ chạy thoát rồi biến dạng không lưu lại vết tích nào. Lão phu thiết nghĩ với thân vũ thuật trùm đời lão trang chủ không thể chết bởi những lý do tầm thường mà người đã ẩn tránh nơi nào không ai biết được. Phần quí phu nhân hiện đang là thượng khách của đoàn do thám…

Người được gọi là trang chủ nhếch môi cười. Dường như y hiểu được ý nghĩa của hai chữ thượng khách mà Bách Diện Thư Sinh vừa nói.

– Câu hỏi thứ nhì của tại hạ là mục đích của cuộc hội kiến này…?

Hữu Danh Vô Thực thong thả nhấp ngụm trà trong lúc nhìn qua khung cửa sổ rộng. Tuy trời mới chớm thu mà lá vàng rơi rụng đầy sân. Cơn gió lất lây hàng cây soan dọc theo hiên nhà. Nắng hanh vàng dọi chút ánh sáng vào gian phòng mờ mờ tối.

– Hâm mộ danh hào hiệp, mến chuộng bản lĩnh của trang chủ nên lão phu trân trọng mời trang chủ cộng tác với đoàn do thám…

Có tiếng cười hực rồi người được gọi là trang chủ chợt cao giọng:

– Cộng tác… Nhị vị đã thiêu hủy gia trang, cầm tù tại hạ cùng thê nhi rồi bây giờ lại mời tại hạ cộng tác…

Hữu Danh Vô Thực mĩm cười. Thần thái lão vẫn ung dung bình thản dường như lượng định được sự việc sẽ diễn tiến như thế nào.

– Trang chủ hiểu lầm thiện ý của lão phu rồi. Lão phu xin minh định trang chủ không phải là tù nhân mà chính là thượng khách của đoàn do thám. Trang chủ muốn đi hay ở tùy ý trang chủ. Sở dĩ trong thời gian qua lão phu lưu giữ trang chủ chỉ nhằm mục đích để cho tình hình lắng dịu. Nếu lão phu có ý xấu thời trang chủ chưa chắc còn sống đến bây giờ…

Người được gọi là trang chủ hắng giọng:

– Hữu thủ lĩnh nói tại hạ muốn đi hay ở là tùy ý của tại hạ. Điều này đúng không?

Hữu Danh Vô Thực   gật đầu xác nhận.

– Lão phu đã nói trang chủ muốn đi hay ở là tùy ý của trang chủ. Lão phu bảo đảm không một nhân viên do thám nào cản trở…

Nhếch môi cười người được gọi là trang chủ đứng lên. Bước ra tới cửa y ngừng bước đoạn cao giọng hỏi:

– Nếu tại hạ bỏ đi thời Hữu thủ lĩnh sẽ đối xử ra sao với thê nhi của tại hạ?

Hửu Danh Vô Thực   cười cười trả lời:

– Lão phu có nói trang chủ muốn đi hay ở tùy ý của trang chủ. Phần phu nhân và cháu nhỏ lại khác. Cả hai vẫn là thượng khách của lão phu…

Người được gọi là trang chủ lặng thinh không nói. Y sợ cho miệng lưỡi của lão thủ lĩnh đoàn do thám. Trả tự do cho y song lại bắt vợ con y làm con tin. Y đâu đành lòng bỏ đi. Lẳng lặng trở về chỗ ngồi y nói với Hữu Danh Vô Thực:

– Dường như Hữu thủ lĩnh đặt tại hạ vào thế không còn chọn lựa nào khác hơn là cộng tác với đoàn do thám…

Hữu Danh Vô Thực tươi cười tỏ vẽ hài lòng khi thấy sự việc xảy ra đúng theo ý mình. Chầm chậm hớp ngụm trà lão hắng giọng:

– Trang chủ có nhiều chọn lựa và có toàn quyền chọn lựa. Tuy nhiên cộng tác với đoàn do thám là một chọn lựa khôn ngoan, hợp tình, hợp lý và thích nghi với tình thế bởi vì cả trang chủ lẫn đoàn do thám đều có lợi…

– Thế ư…Trước khi nhận lời tại hạ xin minh định là một kẻ cộng tác chứ không phải là nhân viên   của đoán do thám.

Hữu Danh Vô Thực cười sang sãng:

– Dĩ nhiên. Trang chủ vẫn là trang chủ của một đại gia trang lừng lẫy giang hồ chứ không phải là phó thủ lĩnh đoàn do thám Hoa Lư…

Ngừng lại giây lát lão thủ lĩnh đoàn do thám chuyển đề tài:

– Nếu lão phu không nghe lầm thời trong cuộc đọ kiếm gần đây trang chủ đã không giải được chiêu kiếm của kẻ cầm sổ giang hồ…

Đôi mày hơi cau lại, ánh mắt sáng lên vẻ giận dữ, da mặt hơi ửng đỏ; người được gọi là trang chủ cười gằn:

– Phải… Tại hạ đã bại dưới tay kẻ cầm sổ giang hồ. Hắn tôi tuyện được thuật xử kiếm lạ lùng nhanh hơn phản ứng của bất cứ nhất đẳng cao thủ trong giới giang hồ nước ta. Tại hạ nghĩ hiện nay không ai có thể giải được chiêu kiếm giết người của hắn…

– Lão phu cũng đoán như vậy, nhưng…

Hữu Danh Vô Thực vẩy tay. Nhân viên hầu cận đưa cho lão thanh kiếm. Đeo kiếm vào vai lão bước ra chỗ trống. Bách Diện Thư Sinh bước tới đứng đối diện. Giọng nói của vị thủ lĩnh đoàn do thám vang trầm trầm:

– Qua nhiều lần khảo nghiệm vết thương của các nhân viên chết bởi tay kẻ cầm sổ giang hồ, cũng như qua lời tường thuật của vài người chứng kiến y thi triển kiếm thuật; lão phu lượng đoán ra được đường lối, lộ số của thứ kiếm thuật giết ruồi của y. Mặc dù sự lượng đoán của lão phu có thể không hoàn toàn chính xác song cũng không sai sự thực nhiều lắm. Mời trang chủ thưởng thức lão phu thi triển kiếm thuật giết ruồi rồi sau đó cho lão phu biết nhận xét của trang chủ…

Dứt lời vị thủ lĩnh đoàn do thám xuôi tay triển công phu trầm tịnh. Bách Diện Thư Sinh cũng đứng im an thần định khí.

Rẹt… Âm thanh vang khô lạnh. Người được gọi là trang chủ thấy mũi kiếm nhọn lễu của Hữu Danh Vô Thực chĩa ngay yết hầu của Bách Diện Thư Sinh .

– Trang chủ thấy thế nào?

Giọng nói trầm hùng của người được gọi là trang chủ vang vang trong căn phòng vắng lặng:

– Tại hạ không ngờ Hữu thủ lĩnh lại là một kiếm thủ lỗi lạc; tuy nhiên…

Hữu Danh Vô Thực hắng giọng:

– Lão phu rất hân hạnh được nghe cao kiến của trang chủ…

Người được gọi là trang chủ mỉm cười:

– Có thể nói kiếm thuật của Hữu thủ lĩnh nhanh thực song nếu so sánh còn kém kẻ cầm sổ giang hồ nhiều lắm. Tại hạ đã khám nghiệm vết thương của Ngư Vương Trầm Lãng và Huyết Kiếm Châu Đằng ngay sau khi họ bị kẻ cầm sổ giang hồ đâm chết. Vết thương thật nhỏ, thật gọn, thật sâu dường như không bị đâm bởi mũi kiếm mà bằng thứ kình khí cực kỳ sắc bén. Theo thiển ý của tại hạ thời kẻ cầm sổ giang hồ đã tôi luyện được thứ kiếm thuật thượng thừa bằng cách dùng kiếm dẫn truyền kình lực cho tới lúc cần thiết mới phát huy kình lực thành kình khí. Thứ kình khí vô hình này cực kỳ sắc bén thừa khả năng soi vàng xẻ đá. Bởi thế kình khí đã giết chết đối thủ chứ không phải mũi kiếm…

Hữu Danh Vô Thực gật gù:

– Trang chủ luận đúng. Lão phu có nghĩ tới điều này song cũng không được rành mạch và thâm sâu như trang chủ. Lão phu không phải là kiếm thủ nên không thể nào nhanh bằng kẻ cầm sổ giang hồ. Đó là phần của trang chủ. Lão phu sẽ trình bày một phương cách biến trang chủ thành một kiếm thủ nổi danh hơn kẻ cầm sổ giang hồ. Với danh vọng lẫy lừng trang chủ chỉ cần một bước thôi sẽ trở thành minh chủ giang hồ…

Không một ai kể cả Hữu Danh Vô Thực lẫn Bách Diện Thư Sinh thấy được nét thay đổi trong ánh mắt sáng long lanh của người được gọi là trang chủ.

– Với thủ thuật hóa trang thần diệu học từ Bách phó thủ lĩnh cộng thêm kiếm thuật độc địa, trang chủ sẽ thành kẻ đối đầu với kẻ cầm sổ giang hồ…

Trở về chỗ ngồi Hữu Danh Vô Thực xoa tay cười nói:

– Bây giờ lão phu mời trang chủ nhập tiệc. Trong lúc ăn uống chúng ta sẽ bàn thêm chi tiết về cuộc hợp tác giữa giới giang hồ đại diện là trang chủ cùng đoàn do thám Hoa Lư mà lão phu là kẻ đứng chủ trì…

Nằm trong xã Hà Liễu huyện Thanh Trì, Đỗ gia trang sinh sống bằng nghề thợ rèn. Họ chuyên chế tạo các dụng cụ bằng kim loại thường dùng cho dân chúng. Ngoài ra Đỗ gia trang còn được các võ quan cao cấp của binh đội triều đình và các vũ sĩ giang hồ biết tới tên tuổi qua thuật đúc rèn vũ khí đặc biệt. Tùy theo ý của khách hàng họ có thể đúc một thanh kiếm, lưỡi đao, ngọn trường thương trị giá năm bảy chục đồng Thái Bình Hưng Bảo.

Hơn ba tháng nay Đỗ gia trang hân hạnh đón tiếp một người khách là Hắc Giang Quyền Lâm Quốc Tuấn. Con của một lái buôn gỗ giàu có miệt hạ lưu Hắc Giang, Lâm Quốc Tuấn học võ từ thuở lên năm. Sau hai   mươi lăm năm khổ   luyện vũ thuật y đạp bước giang hồ và chẳng mấy chốc được liệt vào hàng quyền thủ lừng danh của giới giang hồ. Hiện diện trong đoàn do thám Hoa Lư giúp Đinh Bộ Lĩnh bình loạn mười hai sứ; Hắc Giang Quyền Lâm Quốc Tuấn không những nổi tiếng về vũ thuật mà về tính tình cương trực, can đảm, gan dạ và liều lĩnh của một người sinh trưởng từ nơi hoang dã rừng rú.

Lúc lên ngôi vua Đinh Tiên Hoàng ban tặng cho Lâm Quốc Tuấn được làm chủ nguyên dãy rừng núi mênh mông nằm giữa hai sông Lô và Hắc Giang. Nhờ đó Lâm gia   trang trở nên giàu có   hơn, nổi danh hơn rồi sau đó được liệt vào hàng thập đại trang của giới giang hồ Đại Việt.

Đỗ gia trang cùng Lâm gia trang vốn qua lại buôn bán với nhau từ lâu. Lâm gia trang mua của Đổ gia trang các vật dụng dùng trong nghề đốn cây đẳn gỗ, ngược lại cung cấp cho Đỗ gia trang các thỏi gỗ quí giá dùng để chế tạo vũ khí.

Hắc Giang Quyền Lâm Quốc Tuấn làm người khách bất đắc dĩ của Đỗ gia trang. Phải nói là ông ta tị nạn mới đúng. Hơn một nghìn người gồm tráng đinh, họ hàng, gia quyến chết gần hết trong cuộc tàn sát khủng khiếp gây ra bởi đoàn do thám.

Ngày xưa họ   Lâm là nhân viên   do thám song cũng chính những người từng chia cơm xẻ áo, chịu chung hoạn nạn với ông ta đã trở mặt hạ sát vợ con của ông ta. Điều đó khiến ông ta ăn ngủ không yên. Trên đường chạy trốn với người con trai ông ta lượm được tin hãi hùng.

Mười gia trang lớn nhất giang hồ lần lượt bị đoàn do thám Hoa Lư hỏi thăm sức khỏe. Vô gia trang của Vô Hình Đao Tôn Nhật, Lê gia trang của Tử Cước Lê Hùng, Hồ gia trang của Tam Phong Kiếm Hồ Vũ Hoa bị tàn sát không có người nào sống sót. Đó cũng là lý do khiến Lâm Quốc Tuấn bắt buộc tới Đỗ gia trang tạm trú ngụ thời gian ngắn.

Hai người ngồi quanh chiếc bàn tròn. Nhấp ngụm trà xong Hắc Giang Quyền Lâm Quốc Tuấn hắng giọng:

– Thưa Đỗ huynh… Hơn ba tháng nay tôi đã làm phiền huynh nhiều lắm. Bây giờ tới lúc tôi phải đạp bước giang hồ để phanh phui lý do gì khiến cho đoàn do thám thảm   sát tệ trang. Tôi còn nấn   ná ở đây ngày nào càng gây thêm phiền lụy cho huynh nhiều chừng đó. Triều đình mà biết huynh chứa chấp một tội phạm như tôi thời sẽ là một tai họa cho Đỗ gia trang…

Đỗ Đình Can ung dung cười nói:

– Huynh muốn đi tôi không cản song huynh nên biết rằng tình bằng hữu giữa tôi và huynh quí giá lắm. Dù phải hy sinh mạng sống hoặc gia trang bị thiêu hủy tôi cũng chẳng màng…

Lâm Quốc Tuấn chép miệng thở dài:

– Hôm qua ra Đại La dò xét tôi nghe được một tin nóng hổi đang gây xôn xao trong giới giang hồ. Y Sư Hà Vũ bị hạ sát mà người ra tay chính là kẻ cầm sổ giang hồ. Trước đó vài ngày y đã đâm chết một thường dân giàu có nổi tiếng trong giới giang hồ…

Đỗ Đình Can bật kêu lớn:

– Cự Phú Trần Hành. Lý do gì mà kẻ cầm sổ giang hồ lại giết chết Y Sư Hà Vũ và Cự Phú Trần Hành ?

Hắc Giang Quyền lắc đầu:

– Chẳng có người nào thấy được mặt y đâu mà hỏi. Người ta chỉ lượm được quyển sổ giang hồ y lưu lại trong đó có ghi tên hai nạn nhân. Dương như y tuyên cáo sẽ giết nhiều người khác nữa…

– Trang chủ… trang chủ…

Nhìn nét mặt hoảng hốt và dáng dấp vội vàng của người hầu cận Đỗ Đình Can hỏi:

– Có chuyện gì vậy?

– Thưa trang chủ… Thiếu trang chủ và Lâm thiếu trang chủ sắp sửa đánh nhau với người lạ…

Đỗ Đình Can   cau mày chưa kịp nói gì hết Hắc Giang Quyền Lâm Quốc Tuấn đứng dậy nói nhanh:

– Hai ta ra xem có chuyện gì…

Hai người bước ra hàng hiên. Họ trông thấy hai vị thiếu trang chủ của Đỗ và Lâm gia trang đang bao vây một người khách lạ. Vũ phục bằng vải thô màu lam, chân mang giày rơm, kiếm đeo nơi vai, người khách lạ đứng im giữa khoảnh sân rộng. Giọng nói của y chợt cất lên trầm trầm:

– Cho dù nhị vị liên thủ cũng không giải được nửa chiêu kiếm của kẻ cầm sổ giang hồ ta. Nếu không muốn thương vong nhị vị nên mời Đỗ trang chủ ra cho ta hỏi vài lời…

– Các hạ tài cán bao nhiêu mà phách lối…

Rẻng… Thanh đoản đao của Đỗ Vân nhảy ra khỏi vỏ bật thành âm thanh lảnh lót rồi vút tới ngực đối phương nhanh tợ sao sa.

– Khoan…

Hắc Giang Quyền Lâm Quốc Tuấn bật la thảng thốt. Thân ảnh nhích động ông ta lạng mình vào đấu trường.

Rẹt… Rẹt… Vừa lao vào đấu trường họ Lâm nghe được âm thanh của kiếm rút ra khỏi vỏ cùng với mũi kiếm nhọn hoắt chập chờn nơi yết hầu của mình. Không kịp suy nghĩ ông ta tức tốc lật người theo thế thiết bản kiều đồng thời chỏi mạnh chân xuống đất bay người ra khỏi vòng đấu.

Đứng im trên đất ông ta nhìn Mai Đao Đỗ Vân ngã xuống như cây chuối bị đốn ngọt. Lâm Quốc Tuấn thở hơi dài. Vì muốn cứu mạng Đỗ Vân mà chút nữa ông ta bị chết bởi tay kẻ cầm sổ giang hồ.

– Chiêu kiếm cực độc…

Hắc Giang Quyền lẩm bẩm mấy lời đoạn cao giọng hỏi:

– Các hạ là kẻ cầm sổ giang hồ?

Tay kiếm giết người nhếch môi:

– Chính tại hạ. Các hạ là ai?

Lâm Quốc Tuấn nhướng cao đôi mày rậm:

-Lão phu là Hắc Giang Quyền Lâm Quốc Tuấn. Vì cớ gì mà các hạ lại hạ thủ bất lưu tình?

Vành môi kẻ cầm sổ giang hồ hơi nhếch thành nụ cười cao ngạo cùng với giọng nói lạnh lùng vang lên:

– Tại hạ rút kiếm ra là phải có người chết. Vả lại y ra tay trước. Tại hạ tới đây không phải để đôi co với Lâm trang chủ mà chỉ muốn hỏi Đỗ trang chủ vài lời…

Đang bàng hoàng sửng sốt trước cái chết nhanh chóng của đứa con út, nay nghe kẻ giết người nhắc tới tên mình Đỗ Đình Can nổi giận bước ra đấu trường.

– Các hạ muốn gặp ta có chuyện gì?

– Tai hạ muốn hỏi trang chủ vài lời…

Đỗ Đình Can cười gằn:

-Nếu lão phu không khứng trả lời…

Kẻ cầm sổ giang hồ lạnh giọng:

– Nếu trang chủ không khứng trả lời tại hạ e không có cách nào hơn là ghi tên Đỗ gia trang vào sổ giang hồ…

Đỗ Đình Can nạt lớn:

– Các hạ dám…

Kẻ cầm sổ giang hồn cười lạnh:

– Tại hạ đã ghi danh Bát Đại Vương vào sổ giang hồ thời sá gì một gia trang cỏn con như Đỗ gia trang..

Ai ai cũng biết y nói là làm. Bát Đại Vương thế lực mạnh nhất giang hồ mà y còn ghi danh được huống hồ gì Đỗ gia trang, một gia trang không nổi tiếng trong giới giang hồ.

Rẻng… Rút trong người ra cây thiết bảng bằng sắt Đỗ Đình Can gằn giọng:

– Các hạ y mạnh hiếp người cho dù lão phu có chết cũng không nễ phục…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười nhạt:

– Trang chủ có nễ phục hay không tại hạ cũng chẳng màng. Tại hạ chỉ muốn hỏi trang chủ vài lời thôi…

Thấy tình hình gay cấn và không muốn Đỗ Đình Can chết một cách oan uổng nên Lâm Quốc Tuấn vội xen vào:

– Đỗ huynh từ từ… Ta hãy chờ xem y muốn hỏi gì rồi tính sau…

Vốn nể phục Lâm Quốc Tuấn vả lại biết mình không phải là đối thủ của kẻ cầm sổ giang hồ nên Đỗ Đình Can gật đầu dịu giọng:

– Các hạ muốn hỏi gì. Nếu trả lời được ta sẵn lòng…

Giọng nói của kẻ cầm sổ giang hồ cao lên trong bầu không khí nặng nề khó thở:

– Đỗ trang chủ liên can như thế nào trong cái chết của Tiên Đế ?

Thân danh một đại cao thủ giang hồ và giàu công phu trầm tịnh mà Hắc Giang Quyền cũng phải thay đổi sắc mặt khi nghe câu hỏi trên. Ông ta quay nhìn Đỗ Đình Can đăm đăm như chờ nghe câu trả lời.

– Các hạ là một kẻ hồ đồ. Ta không có liên can gì hết. Ta không biết gì về cái chết của tiên đế…

Cười hực kẻ cầm sổ giang hồ hỏi gọn:

– Trang chủ biết vật này ?

Y đưa ra trước mặt Đỗ Đình Can một thanh đoản kiếm sáng lấp lánh dưới ánh mặt trời. Thanh đoản kiếm dài độ gang tay, cán kiếm bằng gỗ lim bóng loáng. Ngắm nghía thanh đoản kiếm giây lát Đỗ Đình Can nói:

– Ta còn lạ gì vũ khí của Đỗ gia trang. Trên thân kiếm có chạm tín hiệu của Đỗ gia trang là nhánh trúc…

Hắc Giang Quyền đón lấy thanh đoản kiếm xong gật đầu nói:

– Đúng rồi… Đúng là tín hiệu của Đổ gia trang…

Giọng nói của kẻ cầm sổ giang hồ vang chầm chậm:

– Chắc nhị vị trang chủ không biết Đỗ Thích đã dùng thanh kiếm này đâm chết tiên đế…

Đỗ Đình Can lặng người. Ông ta kinh ngạc tới độ không nói được lời nào. Phần Lâm Quốc Tuấn hết cúi nhìn thanh kiếm song lại nhìn Đỗ Đình Can với vẻ kinh nghi.

– Lâm đại huynh có nghĩ tôi dính líu tới cái chết của tiên đế không?

Họ Lâm chầm chậm lắc đầu nhưng thái độ của ông ta có chiều kinh nghi và băn khoăn.

– Làm sao các hạ có vật này?

Đỗ Đình Can lên tiếng hỏi câu trên. Kẻ cầm sổ giang hồ trầm giọng:

– Thanh đoản kiếm này là một trong nhiều tang vật để tố cáo những ai dính líu vào cái chết của tiên đế. Tại hạ đã phí nhiều thời giờ và công sức tiềm phục trong tổng đàn của đoàn do thám Hoa Lư mới lấy trộm được…

Ngừng lại giây lát y nhìn thẳng vào mặt vị trang chủ của Đỗ gia trang xong cao giọng tiếp:

– Thanh kiếm này là một đặc sản của Đỗ gia trang nên cực kỳ sắc bén. Nhị vị chưa rõ là tiên đế lúc nào cũng mặc trong người thứ áo giáp đao kiếm thường đâm không thủng. Phải có thứ vũ khí đặc biệt cực kỳ sắc bén mới đâm chết người được. Loại vũ khí đặc biệt này trong nước hiếm người chế tạo được ngoại trừ Đỗ gia trang. Lần cuối cùng tại hạ hỏi trang chủ có liên can gì trong cái chết của tiên đế ?

Đỗ Đình Can nín lặng không trả lời. Thần thái của ông ta có chiều băn khoăn và do dự dường như có chuyện gì muốn nói mà không tiện thố lộ. Điều này không qua khỏi nhận xét tinh tế của kẻ cầm sổ giang hồ và Hắc Giang Quyền Lâm Quốc Tuấn. Tuy nhiên chỉ giây lát sau vị trang chủ Đỗ gia trang lấy lại vẻ bình thường đồng thời nói với giọng cứng rắn:

– Tuy tang vật phát xuất từ Đỗ gia trang song lão phu không có dính líu vào cái chết của tiên đế. Các hạ muốn làm gì mặc các hạ. Các hạ muốn giết ta cũng được…

Kẻ cầm sổ giang hồ nhếch môi cười lạnh:

– Tại hạ biết không ít thời nhiều Đỗ trang chủ cũng có liên can vào vụ án tiên đế. Trang chủ không muốn thố lộ cũng không sao…

Kẻ cầm sổ giang hồ hất tay về sau vai ngay chỗ chuôi kiếm ló lên. Từng hiện diện trong đoàn do thám thân trãi qua nghìn trận giao tranh nên Lâm Quốc Tuấn có một phản ứng nhanh nhẹn và kinh nghiệm dồi dào.

Trông thấy thần sắc của Đỗ Đình Can ông ta biết nội vụ còn có nhiều uẩn khúc mà vì lý do đặc biệt họ Đỗ không thể nói ra. Nhưng ông ta nghĩ với tình bằng hữu thâm sâu nếu ông ta hỏi Đỗ Đình Can sẽ nói cho ông ta nghe. Do đó ông ta không muốn Đỗ Đình Can chết.

Thoáng thấy bàn tay cầm kiếm của kẻ cầm sổ giang hồ máy động ông ta tức tốc xuất thủ. Đạp bộ một bước ông ta vung tay đánh dứ một đòn vào ngực đối thủ. Đòn đánh là một chiêu trong Hắc Giang Quyền thuần lấy nội lực làm chuẩn cho nên cực kỳ cương mãnh và vô cùng trầm trọng.

Vù… Ngọn mộc côn làm bằng gỗ đàn hương cứng không thua sắt thép trong tay vị trang chủ lừng danh xé gió re re thúc tới ngay ngực kẻ cầm sổ giang hồ. Tung hai đòn cực kỳ dữ dằn mạnh bạo Lâm Quốc Tuấn nhằm ý định bắt đối thủ phải triệt chiêu. Tuy nhiên sai một ly đi một dặm. Họ Lâm không thể nào ước tính chính xác về thuật xử kiếm quái đản và độc địa của kẻ cầm sổ giang hồ.

Ngay lúc thanh côn vừa nhích động một tiếng rẹt vang lên cùng lúc với mũi kiếm chập chờn nơi yết hầu. Lâm Quốc Tuấn thấy song tài nào né tránh kịp.

Bựt… Âm thanh của sắt thép xuyên qua da thịt nghe nhức buốt thịt da. Tay quyền lừng danh nấc tiếng nhỏ ngã vật ra đất. Rẹt một tiếng tiếp theo… Đỗ Đình Can ngã úp mặt xuống nền đất đỏ tươi. Không nhìn đến ba xác chết còn nóng hổi kẻ cầm sổ giang hồ quay lưng bước đi. Bụp… Bụp… Bụp… Từng dấu chân hằn sâu trên đất. Không một ai thấy được nụ cười khoái trá nở trên môi kẻ giết người.

Vô Hình Đao Tôn Nhật và Tử Cước Lê Hùng cắm đầu rảo bước trên con lộ nhỏ dẫn về Đỗ gia trang. Đang đi Lê Hùng quay qua hỏi:

– Huynh có chắc lão Lâm tới ngụ ở Đỗ gia trang không?

Tôn Nhật gật đầu nói nhanh:

– Chắc… Y với Đỗ Đình Can làm bạn mấy chục năm nay nên tôi nghĩ y phải tới Đỗ gia trang tạm trú thời gian ngắn…

Tử Cước Lê Hùng cười ha hả vuốt râu:

– Lâu lắm tôi không gặp y… Hơn tháng trời nay tôi với huynh chạy đôn chạy đáo lớp lo tìm kiếm gia đình tản lạc, lớp lo né tránh sự truy tầm của đoàn do thám… Hà… hà… hà.. Nay gặp lão Lâm ở đây tha hồ mà bàn luận…

Đi một đổi họ gặp một nhóm dân làng trên đường. Trông thấy mấy cụ già ăn mặc tề chỉnh Lê Hùng cười hỏi:

– Ủa mấy cụ đi đâu mà quần là áo lượt vậy. Chắc đi ăn cưới hả…?

Một cụ già chép miệng thở dài nói:

– Cưới hỏi gì đâu. Chúng tôi đi đưa đám tang nơi Đỗ gia trang…

Lê Hùng và Tôn Nhật nhìn nhau chưa kịp hỏi cụ già tiếp liền:

– Đỗ trang chủ cả đời làm phước mà chết thật tức tưởi. Không biết người lạ nào lại nhẩn tâm hạ sát kẻ hiền lành như Đỗ trang chủ…

Không hẹn mà Tôn Nhật và Lê Hùng tức tốc triển thuật phi hành chạy nhanh. Vừa chạy Vô Hình Đao Tôn Nhật nói lớn:

– Lê huynh… Tôi e Đỗ gia trang cũng bị nạn thảm sát…

Lê Hùng gật đầu gia tăng cước lực. Chốc sau họ trông thấy Đỗ gia trang hiện ra. Người người đi lại tấp nấp. Không khí buồn thảm. Tiếng khóc tỉ tê.

Vô Hình Đao Tôn Nhật và Tử Cước Lê Hùng được trưởng nam của Đỗ Đình Can và thứ nam của Lâm Quốc Tuấn đón tiếp. Hai người này tường thuật tỉ mỉ mọi sự. Vạch mặt người chết quan sát Tôn Nhật nói nhỏ với Lê Hùng:

– Vết thương thật nhỏ, gọn và sâu. Đúng là thứ kiếm thuật giết ruồi của kẻ cầm sổ giang hồ…

Lê Hùng gật đầu nói:

– Hắn tới đây xế chiều hôm qua nên tôi đoán hắn chưa đi xa. Nơi mà tôi đoán hắn phải có mặt chính là Đại La. Huynh nghĩ sao?

Tôn Nhật gật đầu trầm giọng:

– Huynh và tôi phải tìm gặp hắn để hỏi cho ra lẽ… Như thế này là quá mức rồi… Nếu ta không cản ngăn hắn sẽ còn vô số người chết oan…