GIẶC BẮC 2

giacbac_bia

5

KIẾM THUẬT GIẾT RUỒI

Bãi biển vắng tanh. Nắng vàng hực. Sóng vổ ì ầm. Kẻ cầm sổ giang hồ ngồi im. Sau khi thoát khỏi sự lùng bắt của kẻ thù y lần mò ra ngoài một hoang đảo nằm trong vịnh Hạ Long tìm chỗ u tịch và an toàn để chữa trị thương thế. Gần tháng nay ngày cũng như đêm y miệt mài suy nghĩ. Y biết kiếm thuật của mình dù độc địa song chưa đủ sức hạ sát nhóm Thất Đại Vương. Bọn chúng tuy thuộc hàng cao thủ nhất đẳng nhưng vẫn còn có người tài cao hơn chúng. Chưởng môn nhân các phái võ lừng danh như Cổ Loa, Lạc Việt, Tướng Quốc hoặc những bang, hội, gia trang nổi tiếng đều có bản lĩnh hơn nhóm Thất Đại Vương nhiều. Y chưa chắc đánh bại họ bằng kiếm thuật. Thuật xử kiếm của y dù thần tốc song vẫn có người chống trả hoặc tránh né được. Muốn trở thành kiếm thủ vô địch hầu hoàn tất sứ mệnh làm sạch giang hồ do sư môn giao phó, y phải khổ luyện thứ kiếm thuật thần tốc và chuẩn xác tới độ không một cao thủ giang hồ nào có thể hoá giải được.

Tiếng ruồi vo ve bên tai. Hàng trăm ngàn con ruồi không ngớt bay lên đậu xuống những xác cá chết nằm vương vải trên cát.

Kẻ cầm sổ giang hồ chăm chú nhìn những con ruồi bay lên đậu xuống. Một ý tưởng bừng sáng trong trí não. Bàn tay y tự động hất ngược về sau ngay chỗ chuôi kiếm ló lên.

Rẹt… Thanh kiếm đen xì đâm vào con ruồi đang lởn vởn trước mặt. Y lắc đầu cười gượng. Kiếm thuật của y nhanh song còn kém con ruồi. Kiếm thuật độc địa của y lại không đâm trúng con ruồi. Rẹt… Lần nữa y lại đâm hụt. Kiếm chưa tới mục tiêu mà con ruồi đã nghe được tiếng động để tránh né.

Kẻ cầm sổ giang hồ nhíu mày trầm ngâm suy nghĩ. Y cảm thấy dường như có điều gì thiếu xót trong thuật xử kiếm của mình.

Tuần lễ trôi qua mặc dù rút kiếm bao nhiêu lần không đếm được y vẫn còn đâm hụt. May mắn lắm y mới đâm trúng vài con ruồi. Tuy nhiên trong lãnh vực vũ thuật một vũ sĩ không thể nhờ vào may mắn để tranh tài cùng thiên hạ.

Rẹt… Thanh kiếm giết người vút đi như chớp song con vật nhỏ bé lại nhanh hơn. Y ngưng tay nhìn đăm đăm thanh kiếm rồi ý tưởng bùng nổ trong tâm thức tựa như tia sáng loè chớp trong bóng đêm thâm u. Kiếm của y chứa đựng kình lực và tốc độ nên phát ra âm thanh. Kiếm càng chứa nhiều kình lực cũng như càng nhanh chừng nào càng phát ra âm thanh mạnh chừng đó. Vì thế mà con ruồi đã nghe được để tránh né. Con vật nhỏ bé này trời sinh có thính giác đặc biệt nên nghe được thứ âm thanh mà con người không thể nghe được. Muốn đâm chết con ruồi y phải phóng kiếm bằng cách không phát ra tiếng động. Nhu kình… Chỉ có nhu kình mới ít phát ra tiếng động. Kẻ cầm sổ giang hồ lắc đầu. Luyện nhu kình không phải dễ. Y đã luyện nội lực hơn hai mươi năm theo đường lối riêng biệt cho nên không thể bỏ để luyện nhu kình. Kẻ cầm sổ giang hồ thở dài thất vọng. Dường như không có giải quyết cho sự thiếu sót trong thuật xử kiếm của y.

Rẹt… Thanh kiếm được rút ra khỏi vỏ và phóng tới mục tiêu. Tuy nhiên điều khác biệt là tốc độ của nó chậm, thật chậm. Cuối cùng đầu mũi kiếm chỉ cách mục tiêu cự ly mà con ruồi vẫn ung dung đậu. Nó không bay lên chỉ vì không nghe được âm thanh phát ra từ thanh kiếm.

Cánh tay đưa ra thẳng băng, đầu mũi kiếm còn cách mục tiêu cự ly, hai mắt mở trừng trừng; kẻ cầm sổ giang hồ nhìn đăm đăm con ruồi ung dung đậu trên cát. Nếu phóng kiếm thật chậm y có thể đâm trúng nhưng vì tốc độ đường kiếm quá chậm nên trở thành vô lực và không đủ sức giết chết con ruồi.

Ngày tàn rồi đêm xuống. Mặt trời mọc rồi lặn. Trăng đầy rồi trăng khuyết. Kẻ cầm sổ giang hồ quên ăn bỏ ngủ miệt mài khổ luyện kiếm thuật. Y không nhớ mình đã đâm bao nhiêu kiếm, giết được bao nhiêu con ruồi.

Phóng kiếm đâm ruồi nhiều lần y nghiệm ra một điều mà từ lâu y không có dịp nghiệm đến. Kiếm là một vật hữu hình cho nên càng đi nhanh chừng nào càng phát ra tiếng động mạnh chừng đó. Muốn đâm trúng con ruồi y phải xuất kiếm không phát ra tiếng động. Như thế y chỉ dùng kiếm để dẫn truyền kình lực xong tới lúc cần thiết mới phát huy kình lực và chính kình khí vô hình này sẽ giết chết con ruồi. Nói cách khác dù mũi kiếm còn cách xa mục tiêu song kình khí vô hình phát ra từ mũi kiếm đã đâm trúng con ruồi. Luyện kiếm thuật tới độ xử dụng kình khí đã thương địch thủ y đạt tới mức cao thâm ít người sánh kịp.

Vầng kim ô từ từ nhô lên khỏi mặt nước xanh rờn gờn gợn sóng. Kẻ cầm sổ giang hồ ngồi im triển công phu trầm tịnh. Bàn tay quen cầm kiếm của y hất ngược về sau ngay chỗ chuôi kiếm ló lên.

Rẹt… Ánh kiếm loè chớp xong tắt lịm thật nhanh. Không có gì xảy ra ngoại trừ con ruồi bị đâm trúng rơi xuống đất. Nhìn xác ruồi nằm vương vải trên cát y lẩm bẩm.

– Kiếm thuật giết ruồi… giết ruồi…

*****

Dù quá canh ba song Lê gia trang vẫn còn thắp đèn sang sáng. Ba người ngồi thù tạc chén chú chén anh trong gian đại sảnh rộng. Ngồi đầu bàn là một người đàn ông tác độ năm mươi mặc vũ phục bằng lụa trắng. Dù tuổi độ năm mươi song người đàn ông trông còn trẻ và tráng kiện qua giọng nói sang sãng cùng ánh mắt sáng rực. Một thanh niên tuổi ước chừng ba mươi, mày rậm mắt sâu và sáng long lanh ngồi đối diện với người đàn ông trọng tuổi. Y mặc vũ phục đen, thân áo trước thêu hình hai thanh kiếm đan chéo nhau và con ó cực lớn bấu vào hai thanh kiếm. Ngồi cạnh thanh niên trẻ tuổi này là một thanh niên lớn tuổi hơn mặc vũ phục màu xanh nước biển.

– Vũ tiểu huynh tuổi chưa tới ba mươi mà đã lãnh chức vụ phó trưởng ban truy tầm đoàn do thám Hoa Lư. Đúng là tài cao chẳng đợi tuổi phải không Lý huynh?

Người đàn ông ngồi đầu bàn tợp ngụm rượu sau khi nói câu trên. Người được gọi là Lý huynh không ai khác hơn Liên Hoàn Đao Lý Tấn, một cao thủ nổi tiếng khắp vùng duyên hải Đại Việt về thủ thuật múa đao.

Người đàn ông lớn tuổi chính là Sát Thủ Thương Lê Đình. Trong vòng hai mươi năm nay chưa có ai qua mặt Lê Đình về tài múa thương. Từng hiện diện trong đoàn do thám Hoa Lư để bình loạn mưới hai sứ, Lê Đình nổi danh về thuật múa thương đặc dị, độc hiểm và thần tốc vô lường. Danh hiệu Sát Thủ Thương cũng từ đó mà ra.

Thanh niên trẻ tuổi mặc sắc phục có thêu hình con ó chính là Vũ Đằng, phó trưởng ban truy tầm đoàn do thám Hoa Lư.

– Vũ tiểu huynh ra bắc chắc phải có chuyện chi quan trọng?

Vũ Đằng nâng ly rượu lên nhấp ngụm nhỏ xong thong thả trả lời câu hỏi của Lý Tấn.

– Nhị vị đại huynh vốn chỗ thân tình nên tôi cũng chẳng dấu diếm làm gì. Tôi lãnh trọng trách truy tầm một tù phạm vượt ngục. Hắn có liên hệ tới cái chết của Tiên Đế. Ngoài ra tôi còn có nhiệm vụ tìm hiểu về lai lịch của một nhân vật giang hồ mới lộ diện …

Lê Đình ngó Lý Tấn và bắt gặp họ Lý cũng đang nhìn mình tủm tỉm cười. Châm đầy chén rượu Lê Đình cười cười.

– Kẻ cầm sổ giang hồ… Phải Vũ tiểu huynh muốn dò la về tông tích của y…

Mắt sáng lên Vũ Đằng mau mắn hỏi.

– Chính y… Hai huynh biết gì về y?

Lý Tấn hắng giọng.

– Điều mà tôi biết chắc đoàn do thám cũng đã biết. Kiếm thuật độc địa, sư môn bất tường, y nhập giang hồ bằng hành động đối địch với Bát Đại Vương…

Thong thả nhấp ngụm rượu Lê Đình tiếp lời của Lý Tấn.

– Cách đây hai ba tháng y choảng nhau một trận dữ dội với nhóm Bát Đại Vương. Bị thương nặng y phải bỏ chạy rồi mất luôn tông tích. Không ai biết y còn sống hay đã chết. Phần nhóm Bát Đại Vương cũng thiệt hại nặng. Lý Thái, Nguyễn Hào, Hùng Văn Lâu bỏ mạng trong cuộc giao tranh này. Riêng Mù Đao Lê Huỳnh bị trọng thương về tới Lạng Giang thời gian ngắn cũng thành bệnh rồi qui tiên luôn. Rốt cuộc Bát Đại Vương giờ chỉ còn trơ lại Ngư Vương Trầm Lãng, Bạo Bệnh Quyền và Nhị Quyền Vô Sở Đắc. Sau trận kịch chiến này thế lực của phe hắc đạo xuống thấy rõ. Ủa… Bộ y có đụng chạm gì với đoàn do thám sao mà Vũ tiểu huynh định truy lùng tông tích của y?

Vũ Đằng lắc đầu nhấp ngụm rượu.

– Đụng chạm thời chưa có đụng chạm nhưng đoàn do thám muốn tìm hiểu lai lịch của một nhân vật nổi tiếng như y…

Lê Đình cười gật đầu láy mắt cùng Lý Tấn và Vũ Đằng đoạn dùng tay chấm rượu viết xuống bàn hai chữ   ” gian phi “. Lý Tấn và Vũ Đằng gật đầu. Lê Đình thấp giọng.

– Vũ tiểu huynh lên nóc nhà, Lý huynh chận bên tả còn tôi theo cửa sổ. Đi…

Lồng trong tiếng ” đi ” ba cao thủ nổi tiếng cùng lượt ra tay. Đang ngồi yên trên ghế Vũ Đằng chỏi chân xuống sàn gạch. Được đà đẩy, thân hình vị phó trưởng ban truy tầm đoàn do thám Hoa Lư tựa viên pháo thăng thiên vọt lên nóc nhà. Bùng… Gạch ngói rơi lả tả. Thân hình Vũ Đằng vọt lên trời cao hơn mấy trượng.

Lý Tấn ra tay khác hơn. Tay chỏi vào chiếc bàn gỗ lấy đà thân hình hắn như được kéo bằng dây bay vù về phía khung cửa sổ phía bên tả.

Sát Thủ Thương Lê Đình hành động đặc biệt hơn hai người kia. Lật ngửa người thân hình lão tuôn vùn vụt về phía cửa sổ cùng với tia sáng vàng hực vút đi nhanh hơn ánh chớp. Bùng… Khung cửa sổ mỏng manh vỡ tan và Lê Đình theo chỗ trống vọt ra ngoài. Từng khóm cây, bụi cỏ, mô đất, nóc nhà đều không thoát khỏi sự quan sát của ba cao thủ giang hồ. Tuy nhiên bốn bề vắng lặng như tờ. Gian phi tựa bóng ma biến mất không để lại vết tích.

Lê Đình nói lớn.

– Lẹ… Tên này lẹ chân thật…

Vũ Đằng cũng gật đầu cười.

– Giỏi lắm… Thoát khỏi sự truy lùng của ba chúng ta hắn phải lanh chân lẹ mắt vô cùng…

Lê Đình chép miệng.

– Chắc hắn chạy xa rồi… Thôi bọn ta vào nhà nói chuyện tiếp…

Vừa bước vào khách sảnh Lê Đình hơi khựng lại. Ánh mắt sáng rực của lão chú mục vào quyển sổ bìa đen nằm trên mặt bàn. Lý Tấn bật la thảng thốt.

– Sổ… Sổ giang hồ… Quyển sổ xoá tên người…

Lê Đình động dung. Dù là vật vô tri vô giác song dường như nó thừa sức khiến người ta phải sợ hãi bởi vì nó tượng trưng cho cái chết. Nó hiện diện ở đâu nơi đó sẽ có người bị xoá tên trong cõi giang hồ.

Thân danh cao thủ hữu hạng Sát Thủ Thương Lê Đình còn phải run tay khi mở quyển sổ xoá tên người. Trên nền giấy trắng tinh hiện năm chữ Bất Bình Thủ Hồ Châm bằng mực tươi đỏ rực màu máu. Trang thứ nhì là Phong Vân Quyền Nguyễn Bạt rồi lần lượt Đạp Thuỷ Tiên Lý Thái, Liệt Cước Nguyễn Hào, Mù Đao Lê Huỳnh, Hùng Văn Lâu và trang kế tiếp ghi vỏn vẹn năm chữ Sát Thủ Thương Lê Đình.

– Kẻ cầm sổ giang hồ… Y đến tìm ta…

Trông thấy thái độ thất thần của Lê Đình, Vũ Đằng lên tiếng trấn an.

– Lê đại huynh đừng lo. Ba chúng ta chả lẽ đánh không lại hắn sao…

Dường như lấy lại được bình tĩnh và hào khí của một vũ sĩ Lê Đình cười lớn.

– Phải đó… Mời Lý huynh và Vũ tiểu huynh uống tiếp. Nếu hắn dám đến đây thời tôi sẽ đích thân hầu tiếp …

Nốc cạn chén rượu Vũ Đằng cao giọng.

– Hắn tới đây tôi sẽ nhân danh đoàn do thám hỏi chuyện hắn trước…

Một bóng người lạng mình vào khách sảnh. Lê Đình nhìn đăm đăm kẻ lạ. Mái tóc đen dài dường như lâu ngày chưa được cắt tỉa, mặc vũ phục bằng vải thô màu lam, chân mang giày rơm, chuôi kiếm nhô lên khỏi vai, người lạ có dáng vóc hoang dã và thật xa lạ với mọi người. Điểm đặc biệt nhất mà Lê Đình với Vũ Đằng và Lý Tấn nhận ra liền là kẻ lạ có tròn to và sáng lạ lùng.

– Các hạ là kẻ cầm sổ giang hồ?

Vũ Đằng lớn tiếng hỏi. Câu hỏi đúng là giọng điệu của một nhân viên do thám đang thẩm vấn bị can.

– Các hạ là ai?

Vũ Đằng đứng lên. Không những không trả lời kẻ cầm sổ giang hồ còn hỏi ngược lại. Điều này khiến cho Vũ Đằng nóng mặt. Đặt tay vào chuôi kiếm mang bên hông hắn sẳng giọng.

– Vũ Đằng, phó trưởng ban truy tầm đoàn do thám Hoa Lư..

– Ạ…

Kẻ cầm sổ giang hồ gục gặt đầu. Thái độ của y bình thản và tự nhiên dường như mấy tiếng phó trưởng ban truy tầm đoàn do thám Hoa Lư không hù được y.

– Lần cuối cùng ta hỏi các hạ tính danh là gì, sư phụ là ai, xuất thân từ môn phái, gia trang, bang hội nào trong giới giang hồ Đại Việt?

Vũ Đằng hỏi một câu thật dài. Vành môi của kẻ cầm sổ giang hồ nhếch thành nụ cười khinh bạc.

– Các hạ hỏi nhiều quá mà tiếc thay ta lại ít lời. Vả lại các hạ chưa đủ tư cách để hỏi tên ta…

Da mặt của vị phó trưởng ban truy tầm ửng đỏ vì bị đối phương khinh ra mặt.

– Các hạ nói gì…Ta chưa đủ tư cách để hỏi tính danh của các hạ…

Giọng nói của kẻ cầm sổ giang hồ cất lên nghiêm lạnh.

– Chưa đủ… Ngay cả Bách Diện Thư Sinh và Hữu Danh Vô Thực cũng chưa đủ tư cách để hỏi tên của ta…

Bàn tay mặt của Vũ Đằng bóp chặt chuôi kiếm đến nổi gân xanh. Đối phương vừa nhắc tới hai bậc bề trên của hắn. Bách Diện Thư Sinh là phó thủ lĩnh còn Hữu Danh Vô Thực chính là thủ lĩnh đoàn do thám Hoa Lư.

– Tính danh các hạ là gì ?

– Kẻ cầm sổ giang hồ…

– Các hạ giởn mặt với ta à. Ta muốn biết cái tên tộc, cái tên cúng cơm của các hạ…

– Ta không có tên mà nếu có tên ta cũng quên mất từ lâu rồi…

Vũ Đằng đạp bộ bước dài tới gần đối phương đồng thời giọng nói thoát ra từ hàm răng cắn chặt.

– Các hạ muốn ta động thủ. Ta mà ra tay thời các hạ chỉ có nước chết mà thôi…

Kẻ cầm sổ giang hồ lắc đầu.

– Không có tên trong sổ giang hồ các hạ đừng bức ta phải giết các hạ…

– Giết ta… ha… ha… ha…

Vị phó trưởng ban truy tầm buông chuỗi cười dài. Phằng… Thanh trường kiếm nhảy ra khỏi vỏ bật thành âm thanh lãnh lót. Tia sáng xanh lè vút đi tợ sao sa. Hắn thi triển một chiêu kiếm cực kỳ thần tốc, chuẩn xác và độc địa dị thường. Thoáng chốc mũi kiếm chỉ còn cách mục tiêu cự ly.

Rẹt… Rẹt… Ánh kiếm loè chớp xong tắt lịm thật nhanh. Kẻ cầm sổ giang hồ xuôi tay trầm lặng nhìn đối thủ. Vũ Đằng đứng im, cánh tay cầm kiếm đưa ra thẳng băng, mũi kiếm vừa chạm vào yết hầu kẻ địch song không đâm tới được vì cạn lực. Keng… Thanh trường kiếm rơi xuống sàn gạch. Vị phó trưởng ban truy tầm đoàn do thám Hoa Lư ngã úp mặt ngay dưới chân đối thủ.

Sát Thủ Thương Lê Đình cảm thấy lạnh toát sống lưng cùng với mồ hôi rịn ra trong lòng bàn tay. Hơn ba mươi năm lưu lạc giang hồ lão chưa thấy ai tôi luyện được thuật xử kiếm độc địa như đối thủ đang đứng trước mặt. Kiếm thuật của kẻ cầm sổ giang hồ không hoa mỹ, không phức tạp, không biến hoá. Nó thô sơ, giản dị, tầm thường cho nên không có sơ hở. Một chiêu là một chiêu không có biến hoá gì hết. Điểm tuyệt diệu là quá nhanh, nhanh khủng khiếp, nhanh vô cùng, nhanh hơn phản ứng của bất cứ một cao thủ nhất đẳng giang hồ nào.

– Sát Thủ Thương Lê Đình… Ta và các hạ tuyệt vô thù oán song rất tiếc ta phải xoá tên các hạ trong cõi giang hồ…

Lê Đình hơi động dung rồi lấy lại nét bình tịnh. Lão cười cười hỏi.

– Lão phu muốn biết lý do…

Giọng nói của tay kiếm chuyên xách sổ đi xoá tên người trầm trầm cất lên trong khách sảnh im vắng và lạnh lùng.

– Chắc các hạ còn nhớ chuyện xảy ra hai mươi năm về trước tại Mã Yên Sơn…

Lê Đình thay đổi hẳn sắc mặt. Lão nhìn đối thủ trừng trừng và ánh mắt chợt sáng lên màu chết chóc. Rẻng… Thanh đoản thương xẹt ra nhanh như ánh chớp. Thương là loại vũ khí dài và nặng nề, trầm trọng chuyên dùng nơi trận chiến nhưng dưới tay Lê Đình nó hoàn toàn khác. Kình lực dũng mãnh, lực đạo trầm trọng, tốc độ nhanh nhẹn; ba tính chất này tạo cho chiêu thức của Lê Đình trở thành một sát thủ giết người thần tốc và hung hiểm cực cùng.

Dù mũi thương nhọn hoắt còn cách yết hầu của mình gang tấc mà kẻ cầm sổ giang hồ vẫn bất động.

Lê Đình nạt tiếng nhỏ đạp bộ nửa bước đồng lúc với cánh tay tả vổ mạnh vào đầu cán thương. Cú vổ hàm chứa kình lực này đã làm họ Lê thành danh Sát Thủ Thương. Được cú vổ trợ lực tốc độ của đường thương đột ngột gia tăng nhanh gấp bội.

Rẹt… Rẹt… Kiếm vẫn còn cài trong vỏ kẻ cầm sổ giang hồ xuôi tay trầm lặng nhìn đối phương đang hấp hối. Thân hình rung nhè nhẹ, bàn tay tả đưa lên cố bịn kín vết thương nơi yết hầu, Sát Thủ Thương Lê Đình mở mắt thật lớn nhìn kẻ đang đứng trước mặt mình. Miệng lão há ra như muốn nói điều gì nhưng không thể bật thành âm thanh.

Điều mà Lê Đình muốn thố lộ là ngay lúc âm thanh của kiếm rút ra khỏi vỏ vừa vang lên, lão cảm thấy một tia kình khí vô hình bén hơn gươm đao đâm vào huyệt thiên đột của mình làm đau buốt não bộ và gây tê liệt toàn thân. Keng… Thanh đoản thương rơi xuống sàn gạch cùng với cái thân người của Lê Đình ngã úp mặt ngay dưới chân đối thủ.

Liên Hoàn Đao Lý Tấn sợ tới dựng tóc gáy khi mục kích cái chết nhanh chóng của Vũ Đằng và Lê Đình cũng như thuật xử kiếm khủng khiếp của kẻ cầm sổ giang hồ.

– Các hạ là ai?

Liên Hoàn Đao Lý Tấn nuốt nước bọt dụ dự chưa trả lời. Dường như hào khí của hắn đã bị chiêu kiếm giết người lấn át nên hắn sợ không nói được thành lời. Thật lâu hắn mới ấp úng lên tiếng trả lời câu hỏi của kẻ cầm sổ giang hồ.

– Tại hạ… Tôi… Tôi là Liên Hoàn Đao Lý Tấn… Các hạ muốn xoá tên ta thời cứ việc ra tay…

Vành môi hơi nhếch thành nụ cười kẻ cầm sổ giang hồ lắc đầu.

– Các hạ không có tên trong sổ giang hồ thời ta giết các hạ để làm gì…

Lý Tấn thầm thở ra hơi dài nhẹ nhỏm. Nhìn người đối diện hắn lên tiếng.

– Các hạ luyện được chiêu kiếm cực độc…

Kẻ cầm sổ giang hồ chầm chậm gật đầu.

– Đó là kiếm thuật giết ruồi. Ta sẽ dùng nó để xoá tên những ai được ghi trong sổ giang hồ…

Không hiểu nghĩ sao Lý Tấn lại tiếp lời.

– Các hạ khá tua thận trọng. Mình giỏi sẽ có người giỏi hơn. Nước ta tuy nhỏ cũng như giới giang hồ không đông đảo song không có nghĩa là không có nhân tài lỗi lạc. Thủ lĩnh các bang hội, chưởng môn nhân các phái võ đều có võ nghệ cao siêu. Dù không thắng được các hạ ít ra họ cũng không bại một cách dễ dàng…

Kẻ cầm sổ giang hồ im lìm. Chẳng biết y nghĩ ngợi điều chi mà thái độ nhuốm chút trầm tư. lát sau y mới dịu giọng thốt.

– Đa tạ. Tôi thừa biết vũ thuật của mình không phải là vô địch trong thiên ha; tuy nhiên tuân lệnh sư môn làm sạch giang hồ nên tôi gắng làm hết sức mình dù có chết cũng không màng. Đã mang cái nghiệp vào thân…

Lý Tấn chép miệng thở dài.

– Các hạ nói cũng nhằm lý. Chơi dao thời cũng có ngày đứt tay…

Không nói gì hơn kẻ cầm sổ giang hồ ôm quyền thi lễ. Tuy hơi ngạc nhiên về thái độ nhã nhặn này nhưng họ Lý cũng ôm quyền trả lễ. Tay kiếm phiêu bạt giang hồ lạng mình ra cửa rồi biến mất trong bóng đêm mịt mùng.

6

ĐOÀN DO THÁM HOA LƯ

Ngư Vương Trầm Lãng thong thả dạo bước. Nắng vàng óng ánh nhảy múa trên tàng cây cao. Khung cảnh vắng lặng. Hai tay chấp sau lưng, chân bước chậm, họ Trầm vừa đi vừa nghĩ ngợi. Thỉnh thoảng hắn lại đưa tay vuốt hàm râu rồng và mĩm cười thích thú.

Cái chết của Đạp Thủy Tiên Lý Thái là một cơ hội tốt và Trầm Lãng không khi nào chịu bỏ lỡ cơ hội bằng vàng để ngồi vào danh vị độc tôn là ông vua sông nước của giới giang hồ Đại Việt. Sau khi đánh bại kẻ cầm sổ giang hồ hắn tức tốc tới sào huyệt của Lý Thái. Qua cuộc giao tranh ngắn ngủi và không đổ máu Trầm Lãng trở thành chúa tể thủy khấu vùng sông nước bao la của Đại Việt. Danh vọng cao hơn, tiền bạc nhiều hơn, thế lực mạnh hơn; Ngư Vương Trầm Lãng biến thành nhân vật quan trọng nhất của phe hắc đạo hơn cả Nhị Quyền Vô Sở Đắc và Bạo Bệnh Quyền. Sống những ngày thoải mái trong danh vọng, họ Trầm chỉ có mối lo âu duy nhất. Chính mối lo âu này đã khiến cho hắn phải thâu đêm trằn trọc, ăn chẳng ngon và ngủ chẳng yên.

Hắn biết nếu còn sống kẻ cầm sổ giang hồ thế nào cũng trở lại để xoá tên mình trong cõi giang hồ. Lúc đó hắn sẽ chết. Dĩ nhiên hắn sợ chết. Ai lại không sợ chết. Càng giàu sang phú quí nhiều chừng nào hắn càng sợ chết nhiều hơn. Chết rồi làm sao mà hưởng được. Nếu không muốn chết Trầm Lãng cần phải trừ diệt kẻ cầm sổ giang hồ. Nhóm Bát Đại Vương giờ chỉ còn trơ lại ba người nên thế liên kết yếu đi nhiều lắm.

Gần nửa tháng trước Nhị Quyền Vô Sở Đắc có mời hắn và Bạo Bệnh Quyền tới Đại La hội họp nhằm mục đích đối phó với kẻ cầm sổ giang hồ. Sau ba ngày hăng say bàn cải cả ba không có cách nào hay hơn là mạnh ai nấy lo thân người đó. Ngư Vương Trầm Lãng biết chắc một điều là nếu đơn thân độc mã hắn không sống sót dưới chiêu kiếm giết ruồi của kẻ cầm sổ giang hồ. Cái chết của Lê Đình là một bằng chứng hiễn nhiên nhất. Bản lĩnh của hắn so sánh cũng chỉ sàng sàng với Lê Đình thôi. Nếu họ Lê đã chết thời hắn cũng không sống được.

– Trình thủ lĩnh…

Trầm Lãng nhìn thủ hạ tín cẩn đứng trước mặt đoạn hất hàm ra hiệu cho thuộc hạ nói.

– Thưa thủ lĩnh có khách tới thăm…

Nét mặt ông vua sông nước hơi thay đổi. Dường như hắn sợ có khách tới thăm.

– Ai vậy… Danh tánh của khách là gì ?

– Trình thủ lĩnh… Vị khách này xưng danh là Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên…

Trầm Lãng thở phào. Dĩ nhiên hắn có nghe tới danh hiệu này nhiều lần. Vẩy tay cho thủ hạ hắn nói thật nhanh:.

– Ngươi mời khách vào đại sảnh xong mau mau bày tiệc. Ta sẽ ra gặp khách liền…

Vị chúa tể thủy khấu bước vào cùng với giọng nói oang oang vang lên khắp gian khách sảnh rộng.

– Ha… ha… ha… Bấy lâu nay nghe Hồ trang chủ lừng danh kiếm thuật khắp vùng duyên hải nước ta nay tình cờ gặp gỡ thật là tam sinh hữu hạnh…

– Tuy hai phe hắc bạch khác nhau nhưng tôi rất ngưỡng mộ vũ thuật của Trầm thủ lĩnh. Hôm nay Hồ tôi đường đột tới thăm chỉ vì một lý do đặc biệt…

Ngư Vương Trầm Lãng nhìn Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên. Vóc dáng cao gầy, mày rậm, mắt sâu và sáng thêm lưỡng quyền cao; Hồ Nguyên toát ra phong cách đường hoàng, uy nghi và chửng chạc. Đó là phong cách của nhân vật đứng đầu Hồ gia trang, một đại trang nổi tiếng nhất của giới giang hồ Đại Việt.

– Hân hạnh lắm… Trầm tôi rất vui mừng được Hồ trang chủ làm khách đôi ngày…

Cung kính ôm quyền thi lễ Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên tươi cười thốt.

– Hồ tôi xin minh định là tới đây không phải với tư cách thù địch của Trầm thủ lĩnh…

Ngư Vương Trầm Lãng mừng thầm trong bụng. Hắn đang có đại địch cho nên không muốn thêm cừu địch nữa. Giơ tay mời khách an tọa, thong thả rót rượu vào chén cho khách xong hắn từ từ thốt.

– Mời trang chủ dùng tạm chén rượu nhạt trước khi nhập tiệc. Nếu không có chi bất tiện xin trang chủ cho biết lý do đến gặp tôi…

Khẽ nhấp ngụm rượu vị trang chủ họ Hồ gật đầu cười:

– Hơn tháng trước đây Sát Thủ Thương Lê Đình chết bởi thứ kiếm thuật giết ruồi của kẻ cầm sổ giang hồ. Tôi có may mắn gặp gỡ Liên Hoàn Đao Lý Tấn và được y tường thuật tỉ mỉ về thuật xử kiếm độc địa của kẻ cầm sổ giang hồ. Tay kiếm giết người phong cáo sẽ dùng thứ kiếm thuật giết ruồi để làm sạch giang hồ…

Ngừng lại nhấp ngụm rượu Hồ Nguyên nhìn Ngư Vương Trầm Lãng xong chầm chậm lên tiếng.

– Muốn làm sạch giang hồ y phải tới tìm Trầm thủ lĩnh trước nhất. Hiện nay so về danh vọng lẫn thế lực thời Trầm thủ lĩnh hơn hẵn Nhị Quyền Vô Sở Đắc và Bạo Bệnh Quyền…

Vị chúa tể thủy khấu không có vẻ thích thú khi được Hồ Nguyên khen tặng mà hầu như lo nghĩ nhiều hơn. Càng cao danh vọng càng nhiều gian nan. Bây giờ hắn mới thấm thía điều đó.

Giọng nói của vị trang chủ họ Hồ trầm trầm cất lên.

– Sớm hay muộn gì y cũng tới tìm Trầm thủ lĩnh. Lần trước Thất Đại Vương liên thủ nên mới thắng được y. Học khôn từ chỗ đó chắc lần này y sẽ đột ngột tới thăm không báo trước. Một chọi một tôi e…

Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên bỏ lững câu nói song Trầm Lãng hiểu ý của người đối thoại. Kẻ cầm sổ giang hồ tái xuất hiện với thuật xử kiếm giết người độc địa hơn xưa nhiều thời nếu một chọi một hắn khó lòng sống sót.

Uống một hơi cạn sạch chén rượu đầy Ngư Vương Trầm Lãng bật cười sang sãng.

– Mời trang chủ cạn chén. Con người ta ai cũng có cái số cho nên chạy trốn cũng không được. Nếu kẻ cầm sổ tới tìm thời tôi sẽ chờ hắn. Đánh nhau với hắn một trận cho sướng tay rồi chết cũng được. Chết dưới tay một kẻ tài ba như hắn kể ra không vô vị lắm…

Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên cười ha hả.

– Biết chết mà vẫn không chau mày. Hồ tôi khâm phục hào khí của Trầm thủ lĩnh. Xin lập lại tôi tới đây làm một khán giả đứng ngoài thưởng thức một cuộc so tài hi hữu. Nói trắng ra tôi chỉ muốn mục kích chiêu kiếm giết người mà giang hồ đồn đại là độc địa nhất trong vòng trăm năm nay…

Ngừng lại hớp ngụm rượu nhỏ Hồ Nguyên chép miệng thở dài.

– Gia phụ có tham dự lễ tống táng của Lê Đình. Mục đích của người là khảo nghiệm vết thương để tìm hiểu về thuật xử kiếm của kẻ cầm sổ giang hồ. Sau đó người có nói cho tôi biết là hiện nay ít có người hóa giải được chiêu kiếm giết người của y. Trầm thủ lĩnh an tâm vì dù không phải là viện thủ Hồ tôi cũng không phải là kẻ thù…

Ngư Vương Trầm Lãng cười ha hả. Tiệc được dọn lên. Đích thân rót rượu vào chén cho khách vị chúa tể thuỷ khấu lừng danh nói lớn.

– Mời trang chủ cạn chén. Thật là tam sinh hữu hạnh mới được ngồi yến ẩm với một nhân vật bạch đạo tiếng tăm như Hồ trang chủ. Suốt một vùng duyên hải của trấn Triều Dương với vịnh Ngọc Sơn và trung châu xứ Bắc ai lại không nghe danh hào hiệp của Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên. Đó là chưa kể tới phong anh của Tam Phong Kiếm Hồ lão trang chủ vẫn còn được giang hồ ca tụng…

– Đa tạ Trầm thủ lĩnh quá khen. Trong lúc trà dư tửu hậu mạn đàm về giang hồ gia phụ có đề cập tới Trầm thủ lĩnh với công phu độc bộ…

Ngửa cổ uống cạn chén rượu xong Ngư Vương Trầm Lãng cười ha hả.

– Được một bậc trưởng thượng như Hồ lão trang chủ đề cập tới là một vinh dự cho kẻ hèn nay…

Đưa mắt nhìn ra ngoài sân Hồ Nguyên cất giọng trầm trầm.

– Mấy tháng nay tôi ngược xuôi nam bắc cố tìm gặp kẻ cầm sổ giang hồ với hi vọng khám phá ra một bí mật…

Hồ Nguyên ngừng lại hớp ngụm rượu. Trầm Lãng cười nhẹ.

– Tôi xin được nghe cao kiến của trang chủ…

– Bí mật thứ nhất mà giới giang hồ Đại Việt muốn biết là ai có tên trong sổ giang hồ…

Ngư Vương Trầm Lãng gật gù trầm ngâm không nói. Dường như hắn cũng đồng ý với người đối ẩm.

– Lai lịch, sư môn, căn cơ, gốc gác của kẻ cầm sổ giang hồ là chuyện mà các cao thủ nóng lòng muốn biết một cách tận tường…

Trầm Lãng gật đầu. Đánh nhau mà không biết được lai lịch và sư môn của địch thủ hắn không chiếm được nhiều tiện nghi. Biết địch thủ xuất thân từ môn phái nào hắn mới có thể dự đoán đường lối, lộ số trong kiếm thuật của địch thủ. Dù đã một lần đánh nhau với kẻ cầm sổ giang hồ song thời gian quá ngắn ngủi khiến cho hắn chưa kịp nhận ra đường lối biến hoá cũng như lộ số trong chiêu kiếm độc địa của địch thủ.

Đang im lìm suy nghĩ Ngư Vương Trầm Lãng chợt hướng mắt nhìn ra cửa. Ngay cả Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên cũng ngưng thần lắng tai nghe ngóng. Tuy bước chân còn xa nhưng hai cao thủ giang hồ đều nghe được tiếng bước chân nhẹ và êm, trầm ổn và vững vàng, nhặt khoan và đều đặn. Đó là tiếng bước chân khổ luyện của một vũ sĩ giang hồ. Tiếng bước chân dừng nơi cửa.

Trầm Lãng và Hồ Nguyên chăm chú nhìn một người đứng im nơi khung cửa rộng. Cao gầy, toàn thân người lạ bó gọn trong bộ vũ phục màu đỏ, chân quấn xà cạp cũng màu đỏ, tóc dài chấm vai, khuôn mặt xương xẩu lạnh lùng, chuôi kiếm thắt tua màu đỏ nhô lên khỏi vai; ngần thứ ấy tạo cho người lạ một phong thái ngạo nghễ.

Hồ Nguyên chú mục vào con ó chân bấu lấy hai thanh kiếm gác chéo nhau nơi ngực áo cùng một huy hiệu nhỏ hơn được thêu nơi cánh tay áo bên hữu. Không một ai trong giới giang hồ Đại Việt không biêt đến hình con ó bấu lấy hai thanh kiếm gác chéo nhau nơi ngực áo của người lạ. Đó là huy hiệu của đoàn do thám Hoa Lư, một lực lượng hùng mạnh được tổ chức qui cũ và chu đáo. Đối với các vũ sĩ giang hồ đoàn do thám Hoa Lư là đại diện cho quyền lực của triều đình. Thành lập dưới thời Đinh Bộ Lĩnh bình loạn mười hai sứ, đoàn do thám Hoa Lư đã đóng góp rất nhiều xương máu và công sức trong việc phù trợ Đinh Bộ Lĩnh lên ngai vàng Đại Việt. Từ đó đoàn do thám được ban cấp nhiều quyền hành và tiền bạc để trở thành một tổ chức qui mô, đông đảo nhân viên và thế lực bành trướng một cách nhanh chóng. Chỉ huy đoàn do thám là vị thủ lĩnh, kế đó là bốn vị phó thủ lĩnh rồi năm trưởng ban bao gồm truy tầm, ám sát, tin tức, điều tra và bảo hoàng. Mỗi ban của đoàn do thám Hoa Lư đều mặc sắc phục riêng biệt. Nhân viên của ban truy tầm mặc sắc phục màu đen, ám sát mặc sắc phục màu đỏ, tin tức màu trắng, điều tra màu xanh và bảo hoàng mặc sắc phục màu vàng. Ngang hàng với năm vị trưởng ban còn có ngũ đại hộ pháp với trách nhiệm giữ gìn lề luật cũng như có quyền khai trừ nhân viên từ cấp bậc phó trưởng ban trở xuống.

Nhìn sắc phục màu đỏ Hồ Nguyên và Trầm Lãng biết người lạ nằm trong ban ám sát. Đảo ánh mắt sáng rực một vòng người lạ cất giọng trầm lạnh:

– Tại hạ là Huyết Kiếm Châu Đằng, trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư. Dám hỏi nhị vị là ai ?

Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên làm thinh. Thứ nhất y không ưa giọng nói và cung cách ngạo nghễ của Châu Đằng; thứ nhì y là khách nên mặc cho Trầm Lãng đối đáp.

Đứng lên ôm quyền thi lễ Trầm Lãng cười nhẹ:

– Tại hạ là Ngư Vương Trầm Lãng còn vị này chính là Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên…

Huyết Kiếm Châu Đằng hơi thoáng đổi sắc mặt khi nghe tới năm tiếng Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên. Ôm quyền thi lễ cùng hai người đối diện vị trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư thong thả nói:

– Tại hạ hân hạnh gặp mặt Hồ trang chủ. Dù ở Hoa Lư xa xôi và cách trở song tại hạ cũng được nghe người ta đề cập tới danh hào hiệp và thuật xử kiếm độc bộ giang hồ của trang chủ…

Quay sang họ Trầm, y hắng giọng tiếp:

– Tại hạ tới quấy rầy Trầm thủ lĩnh cũng do một lý do thật đặc biệt. Tại hạ…

Châu Đằng chưa nói hết câu Hồ Nguyên đã đỡ lời:

– Châu trưởng ban thứ lổi. Nếu tôi đoán không lầm thời Châu trưởng ban định tới đây tìm người…

Châu Đằng nhìn Hồ Nguyên chăm chú trong lúc vị trang chủ Hồ gia trang tủm tỉm cười:

– Sở dĩ tôi đoán như thế vì tôi cũng tới đây tìm người và người mà tôi muốn tìm chính là kẻ cầm sổ giang hồ…

Ngư Vương Trầm Lãng trông thấy ánh mắt của vị trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư bừng sát khí và nét mặt đanh lạnh.

– Tại hạ tới đây không có ý định gây sự cùng Trầm thủ lĩnh. Chiều tối hôm kia tại hạ được tin thủ hạ báo cáo sự xuất hiện của kẻ cầm sổ giang hồ ở khu ngoại thành Đại La. Tuy nhiên sau đó y biến mất không để lại tông tích. Theo thiển kiến cùng tin tức do bổn ban thu lượm được thời tại hạ e rằng kẻ cầm sổ giang hồ sẽ đến tìm Trầm thủ lĩnh…

Vị chúa tể thủy khấu hơi giật mình song lấy lại vẻ tự nhiên rất nhanh.

– Xuất hiện ở Đại La chắc hắn đã gặp Nhị Quyền Vô Sở Đắc?

Huyết Kiếm Châu Đằng chầm chậm gật đầu:

– Trầm thủ lĩnh đoán không sai. Hắn đã ghi tên Vô Sở Đắc vào sổ giang hồ kèm theo ba nhân viên của ban ám sát trong đó có vị đệ nhị phó trưởng ban của tại hạ. Ngoài ra tại hạ còn được thủ hạ báo tin là tìm được xác của Bạo Bệnh Quyền ở Nông Cống…

Nhìn Hồ Nguyên, y thong thả tiếp lời:

– Chắc tại hạ cũng cùng mục đích như Hồ trang chủ. Là kiếm thủ mà nay biết có tay kiếm lỗi lạc tất nhiên tại hạ phải tìm gặp cho bằng được. Vả lại tại hạ còn được lệnh bề trên mời kẻ cầm sổ giang hồ về Hoa Lư…

Trầm Lãng hơi cau mày khi nghe tiếng người xôn xao rồi sau đó giọng nói đầy hốt hoảng vang lên:

– Thủ lĩnh ơi… Thủ lĩnh… Hắn tới rồi… Hắn tới rồi…

Tên thủ hạ thân tín của Ngư Vương Trầm Lãng bước nhanh vào đại sảnh trên tay cầm cuốn sổ bìa đen.

– Sổ giang hồ… Quyển sổ xoá tên người…

Ngư Vương Trầm Lãng lẩm bẩm. Nhanh hơn tất cả mọi người vị trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư tạt bộ đồng thời vung tay chụp lấy quyển sổ bìa đen. Y lật nhanh mấy trang đầu. Không ai biết trong quyển sổ viết những gì mà da mặt vị trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư biến thanh xanh dờn cùng với ánh mắt sáng lên vẻ dữ dằn và tàn bạo.

– Hừ… Thử xem ngươi tài cán bao nhiêu mà dám phách lối tuyên bố làm sạch giang hồ…

Huyết Kiếm Châu Đằng nhẹ tung quyển sổ xoá tên người lên không cùng với bàn tay phải máy động. Rẹt… Rẹt… Ánh kiếm chớp đỏ rực màu máu. Quyển sổ xoá tên người bị chém đứt làm tám mảnh bay lả tả đoạn hắn vung tay hớt gọn tám mảnh giấy nhét nhanh vào áo của mình như không muốn cho bất cứ ai biết quyển sổ chứa đựng cái bí mật gì.

Ngư Vương Trầm Lãng gật gù còn Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên chớp mắt. Thân danh một kiếm thủ lỗi lạc dĩ nhiên họ Hồ thừa kiến thức vũ học cùng kinh nghiệm giang hồ để nhìn ra điểm tinh hoa trong thuật xử kiếm điêu luyện của vị trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư. Tuy nhiên vị trang chủ họ Hồ có hơi bất mãn vì thái độ bất cập và kém suy nghĩ của Châu Đằng. Thi triễn kiếm thuật chém đứt quyển sổ xóa tên người là hắn cố tình không muốn cho ai biết nhân vật giang hồ nào đã được ghi tên vào cuốn sổ giang hồ.

– Kiếm thuật độc đáo lắm…

Giọng nói trầm trầm cất lên nơi cửa đại sảnh. Ngư Vương Trầm Lãng lẩm bẩm:

– Y tới rồi… Y tới rồi…

Huyết Kiếm Châu Đằng và Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên chong mắt nhìn nhân vật tự xưng là kẻ cầm sổ giang hồ. Thoạt nhìn từ nhân dạng tới phong cách y giống một người thường hơn là một vũ sĩ giang hồ trừ hai điểm là chuôi kiếm ló lên khỏi vai và ánh mắt sáng rực. Bất cứ vũ sĩ nào cũng đều luyện nội lực cho nên ánh mắt của họ tinh anh và sáng hơn người thường. Ánh mắt càng sáng chừng nào nội lực càng thâm hậu nhiều chừng đó. Ánh mắt của kẻ cầm sổ giang hồ to và sáng lạ lùng. Điều này chứng tỏ y phải có nội lực cực kỳ thâm hậu.

Ôm quyền thi lễ kẻ cầm sổ giang hồ cất giọng nói trầm lạnh:

– Vì bận chút việc riêng nên tại hạ tới chậm. Trầm thủ lĩnh chắc hẵn phải nóng lòng chờ đợi…

Thầm hít hơi dài trấn định tâm thần tay chúa tể thủy khấu cao giọng hỏi:

– Các hạ tới đây chậm chắc vì bận bịu chuyện xoá tên Vô Sở Đắc và Bạo Bệnh Quyền?

Kẻ cầm sổ giang hồ nhếch môi:

– Trầm thủ lỉnh đoán không sai. Tại hạ đã ghi danh hai người đó vào sổ giang hồ…

Ngư Vương Trầm Lãng nói nhanh:

– Ta chờ các hạ đã lâu. Oán cừu giữa chúng ta nên thanh toán một lần cho xong…

Kẻ cầm sổ giang hồ nhẹ lắc đầu:

– Tại hạ xin minh định một điều là giữa tại hạ và Trầm thủ lĩnh không hề có thù oán riêng tư. Tuân lệnh sư môn tại hạ phải làm sạch giang hồ mà tiếc thay Trầm thủ lĩnh lại là người có tên trong sổ…

Thân ảnh chớp lên màu đỏ rực. Vị trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư đứng sừng sững trước mặt kẻ cầm sổ giang hồ. Giọng nói của hắn sẳng và thẳng thừng:

– Các hạ là kẻ cầm sổ giang hồ…?

Chăm chú nhìn   người đối diện giây lát kẻ cầm sổ giang hồ gật đầu:

– Chính tại hạ. Các hạ là nhân viên của đoàn do thám Hoa Lư ?

Khuôn mặt đanh lại lạnh tanh cùng với ánh mắt bốc lửa Huyết Kiếm Châu Đằng gằn từng tiếng một:

– Ta là Huyết Kiếm Châu Đằng, trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư…

-Ạ…

Kẻ cầm sổ giang hồ gật gù. Thái độ của y vẫn tự nhiên và bình tịnh dường như danh vị trưởng ban ám sát đoàn do thám không hù được y. Giọng nói của họ Châu gằn gằn từng   tiếng một:

– Nhân danh trưởng ban ám sát đoàn do thám ta mời các hạ về Hoa Lư để thẩm cung…

Châu Đằng nhấn mạnh ở tiếng ” mời “. Vành môi của kẻ cầm sổ giang hồ hơi nhếch thành nụ cười khinh bạc:

– Ta có tội gì mà bị mời về Hoa Lư để thẩm cung…

Giọng nói của Châu Đằng rít qua hàm răng cắn chặt:

– Không có tội gì à… Hạ sát hai vị phó trưởng ban ám sát và truy tầm cùng với ba nhân viên của đoàn do thám mà các hạ bảo là không có tội gì à… Nội cái chuyện ương ngạnh dám đôi co với ta là đủ bị tù mọt gông rồi…

Hừ tiếng nhỏ kẻ cầm sổ giang hồ trầm xuống thật thấp, thấp tới độ thành ra lạnh tanh.

– Ta có hai điều muốn nói cùng các hạ. Thứ nhất không có tên trong sổ giang hồ các hạ đừng bức bách ta phải giết các hạ. Thứ nhì ngay cả bậc bề trên của các hạ là Hữu Danh Vô Thực cũng chưa đủ tư cách để mời ta về Hoa Lư. Các hạ hãy kiên nhẫn chờ đợi. Sau khi thi hành xong sứ mệnh làm sạch giang hồ lúc đó dù đoàn do thám không mời ta sẽ đến viếng thăm đoàn do thám Hoa Lư bởi vì có khá nhiều nhân viên do thám có tên trong sổ giang hồ…

Da mặt của Huyết Kiếm Châu Đằng biến thành xanh dờn vì những lời nói thẳng của kẻ cầm sổ giang hồ. Sĩ diện cùng tự ái của vị trưởng ban ám sát đoàn do thám bị thương tổn nặng nề. Trong cuộc đời bôn ba lưu lạc giang hồ có lẽ đây là lần đầu tiên mới có một   người dám nói với hắn những lời ngạo mạn như thế. Hắn chưa kịp nói hay hành động gì khác thời giọng nói của kẻ cầm sổ giang hồ trở nên khinh bạc nhiều hơn nữa.

– Kiếm thuật của các hạ tuy độc đáo nhưng các hạ không đủ sức hoá giải chiêu kiếm giết ruồi của ta đâu. Bách Diện Thư Sinh và Hữu Danh Vô Thực may ra mới có chút hi vọng…

Dù không nói ra song Trầm Lãng thầm công nhận lời của kẻ cầm sổ giang hồ rất đúng. Tuy chưa hề giao đấu với Bách Diện Thư Sinh và Hữu Danh Vô Thực song hắn nghĩ họ không thể đánh bại hắn trong vòng một chiêu. Nhị Quyền Vô Sở Đắc tài ba sánh ra đâu có sút Bách Diện Thư Sinh bao nhiêu mà còn chết thời vị phó thủ lĩnh đoàn do thám Hoa Lư chắc cũng không sống sót dưới chiêu kiếm giết người của kẻ cầm sổ giang hồ.

Liếc một vòng từ Ngư Vương Trầm Lãng, Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên tới Huyết Kiếm Châu Đằng; tay kiếm phiêu bạt giang hồ chầm chậm lên tiếng:

– May ra có một ngưới mời được tại hạ về Hoa Lư…

Kẻ cầm sổ giang hồ ngừng lời và Châu Đằng hỏi với giọng cộc lốc:

– Ai?

– Lê Hoàn…

Ba người nghe đều thay đổi sắc diện song mỗi người lại không giống nhau. Châu Đằng động dung thấy rõ khi nghe tới hai tiếng trên. Còn Trầm Lãng và Hồ Nguyên lại tỏ vẻ kinh nghi và thắc mắc. Từ lâu chưa có ai tận tường về thân thế, lai lịch của kẻ cầm sổ giang hồ. Nay y bỗng dưng thố lộ là chỉ có Lê Hoàn mới đủ tư cách để nói chuyện với y. Điều này chứng tỏ y phải có thân thế rất lớn. Nên biết sau khi Đinh Tiên Hoàng Đế băng và Việt Vương Đinh Liễn bị ám sát chết thì hiện giờ Lê Hoàn là kẻ có danh vọng rất lớn còn quyền uy thì hơn cả ông vua con Đinh Tuệ của dòng họ Đinh nữa.

– Các hạ quả ngạo mạn và xấc xược nên mới dám gọi đến tên tộc của quan Thập Đạo Tướng Quân…

Kẻ cầm sổ giang hồ nhếch nụ cười khinh bạc.

– Là tôi tớ của Lê Hoàn cho nên các hạ có quyền trọng vọng hắn. Còn ta, ta xem Lê Hoàn chẳng ra cái gì hết…

Huyết Kiếm Châu Đằng tái mặt vì câu miệt thị của đối phương. Bàn tay của hắn nắm chặt chuôi kiếm đến nổi gân xanh.

– Các hạ biết Lê Hoàn qua danh vị Thập Đạo Tướng Quân mà thôi. Phần ta, ta biết hắn là ai, là hạng người như thế nào…

Ngừng lại y nghiêm giọng nói với Châu Đằng:

– Ta tới đây nhằm chủ ý xóa tên Ngư Vương trong cõi giang hồ. Nếu các hạ muốn thử chiêu kiếm của tại hạ thời cứ tùy tiện…

Huyết Kiếm Châu Đằng suy nghĩ thật nhanh. Bằng mọi cách hắn phải mời cho được kẻ cầm sổ giang hồ về Hoa Lư. Tuy nhiên bằng mọi cách không có nghĩa phải hi sinh mạng sống. Tạm thời hắn nên đứng ngoài cuộc so tài vì có lợi cho hắn nhiều hơn. Ít ra hắn còn được dịp chứng kiến kiếm thuật giết người độc địa của đối phương hầu khám phá ra chỗ sơ hở rồi tìm cách hoá giải. Suy nghĩ cặn kẻ Châu Đằng lui về một bên. Tuy nhiên để khỏi bị bẻ mặt hắn cố vớt vát một câu:

– Được… Ta   để cho các hạ so   tài với Trầm thủ lĩnh xong ta sẽ ra tay. Mong các hạ không làm ta thất vọng…

Nhẹ cười kẻ cầm sổ giang hồ nói với Trầm Lãng:

– Mời Trầm thủ lĩnh xuất chiêu…

Hai tay buông xuôi, toàn thân bất động, hai mắt mở lớn nhìn đăm đăm vào khoảng không trước mặt, tay kiếm phiêu bạt chìm mất trong công phu trầm tịnh. Biết mình sắp sửa bị đặt vào tình trạng tử sinh trong chớp mắt, Trầm Lãng tức tốc an thần định khí.

Đứng ngoài làm khán giả chứng kiến cuộc so tài hiếm có, Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên và Huyết Kiếm Châu Đằng chăm chú quan sát không bỏ sót cử chỉ nhỏ nhặt nào của kẻ cầm sổ giang hồ. Vị trang chủ họ Hồ nhìn đăm đăm bàn tay mặt của nhân vật được giang hồ truyền tụng về thuật xử kiếm giết người độc địa. Ngón trỏ cong lại hơi chạm vào ngón cái, ba ngón giữa, áp út và ngón út đưa ra thẳng khép sát lại với nhau. Hơn ba mươi năm luyện võ Hồ Nguyên chưa thấy ai có lối triển công phu trầm tịnh lạ lùng như kẻ cầm sổ giang hồ. Toàn thân y bất động nhưng Hồ Nguyên biết bên trong cái bất động hàm chứa một cái động không ai có thể đo lường được.

Rẹt… Rẹt… Không   có gì xảy ra ngoại   trừ âm thanh của kiếm rút ra rồi tra vào vỏ. Ngư Vương Trầm Lãng đứng im không có một phản ứng. Không khí yên như tờ.

Hồ Nguyên và Châu Đằng nhìn nhau không nói được tiếng nào. Ánh mắt của người này dường như hỏi người kia có thấy gì không. Châu Đằng thở một hơi thật dài. Hắn nhìn chăm chú vào vết đỏ nhỏ như mũi kim nơi yết hầu của Trầm Lãng. Vị thủ lĩnh ăn cướp lừng danh đứng im, hai mắt mở lớn bất động.

Phịch… Ngư Vương Trầm Lãng ngã úp mặt xuống đất ngay dưới chân địch thủ. Khách sảnh im vắng và lạnh lùng. Mồ hôi rịn ra trong lòng bàn tay của Hồ Nguyên và Châu Đằng.

Kẻ cầm sổ giang hồ trầm lặng nhìn hai người đối diện. Y không nói lời nào song người người đều hiểu. Bản lĩnh như Trầm Lãng còn chết huống hồ gì kẻ khác. Tài bộ của Châu Đằng và Hồ Nguyên so sánh cũng sàng sàng với Trầm Lãng, dĩ nhiên không thể nào hoá giải được chiêu kiếm giết người độc địa.

Không nói nửa lời tay kiếm phiêu bạt xoay người bước đi. Bóng đỏ chớp lên và vị trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư đứng sừng sững chận đường. Dù biết đánh là thua mà thua là chết nhưng dường như hắn chẳng còn cách nào hơn. Danh dự, hào khí, sĩ diện và nhất là nhiệm vụ của vị trưởng ban ám sát không cho phép hắn đứng nhìn tội phạm thong dong bỏ đi.

– Các hạ biết là không giải được chiêu kiếm của ta?

Kẻ cầm sổ giang hồ lên tiếng hỏi. Huyết Kiếm Châu Đằng nín thinh không nói lời nào.

– Không có tên trong sổ giang hồ các hạ đừng bức ta phải giết các hạ…

Mục quang của Châu Đằng sáng rực cùng với giọng nói vang từng tiếng một:

– Ta muốn giải chiêu kiếm của các hạ…

Lồng trong tiếng   ” hạ ” âm thanh của kiếm rút ra khỏi vỏ vang lãnh lót cùng với tia sáng đỏ rực màu máu xẹt tới mục tiêu tợ ánh chớp. Không hổ danh trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư; Châu Đằng xuất một chiêu kiếm thần tốc, chuẫn xác và độc địa vô cùng. Chớp mắt mũi kiếm chỉ còn cách huyệt thần tàng của địch thủ gang tấc.

Rẹt… Rẹt… Âm thanh giết người vang lên nghe nhức buốt thịt da. Đứng ngoài làm khán giả Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên há hốc miệng khi chứng kiến mũi kiếm của Châu Đằng chong ngay huyệt thần tàng và chỉ vừa chạm áo đối thủ. Ngán tài đã đành Hồ Nguyên còn phục cái gan mật của kẻ cầm sổ giang hồ. Chậm một sát na thôi y sẽ bị mũi kiếm của đối thủ đâm trúng ngực. Muốn xử chiêu kiếm tuyệt diệu như thế y phải tôi luyện được thuật xử kiếm thần tốc và chuẩn xác cực độ.

Cúi nhìn thi thể của Trầm Lãng và Châu Đằng nằm trên sàn gạch kẻ cầm sổ giang hồ khẽ thở dài. Ngước nhìn Hồ Nguyên, y trầm trầm lên tiếng:

– Ai ai cũng đều sợ chết thế mà có người lại muốn chết. Hồ trang chủ nghĩ sao?

Bàn tay cầm kiếm của Hồ Nguyên nắm chặt lấy chuôi kiếm đeo bên hông tới nổi gân xanh cùng với giọng nói chững chạc và cương quyết vang lên:

– Dù biết chết mà lắm khi người ta vẫn làm. Hồ tôi với các hạ đều là kiếm thủ. Thưởng thức một chiêu kiếm đẹp thời có chết cũng còn hơn sống vô vị…

Kẻ cầm sổ giang hồ nhếch môi cười:

– Hồ trang chủ muốn giải chiêu kiếm của tại hạ. Giải được chiêu kiếm của tại hạ Hồ trang chủ sẽ trở thành kẻ vô địch trong cõi giang hồ…

Lạc Đạo Kiếm Hồ Nguyên chầm chậm gật đầu.

– Được…

Liền theo tiếng ” được ” kẻ cầm sổ giang hồ xuất thủ. Y ra tay nhanh tới độ Hồ Nguyên không có được một phản ứng nào. Họ Hồ chỉ nghe tiếng rẹt thời sự kiện đã xảy ra rồi. Vị trang chủ lừng danh nuốt nước bọt khi nhìn thấy mũi kiếm nhọn hoắt của đối phương chĩa ngay yết hầu mình trong lúc bàn tay của y chỉ vừa nắm lấy chuôi kiếm chứ đừng nói tới chuyện rút kiếm ra khỏi vỏ. Y còn sống song sự sống của y phải trả một giá quá đắt. Sĩ diện, hào khí và tiếng tăm của vị trang chủ lẫy lừng đã bị đổ nhào trong phút chốc.

Kẻ cầm sổ giang hồ tra kiếm vào vỏ. Không nói lời nào cũng như không nhìn tới Hồ Nguyên đứng lặng im y thong thả bước ra cửa. Bụp… Bụp… Bụp… Hồ Nguyên nhìn từng viên gạch vỡ vụn dưới bước chân khổ luyện của tay kiếm giết người. Y có cảm tưởng như danh vọng của mình cũng bị những bước chân khổ luyện của kẻ cầm sổ giang hồ đạp vỡ thành trăm mảnh vụn. Ánh mắt của y nhuốm đầy vẻ bi thương và thống khổ.

7

BÍ ẨN QUANH CÁI CHẾT CỦA TIÊN ĐẾ

Dòng sông Lạc Thổ là một nhánh của sông Lô chảy qua địa phận xã Xuân Canh mười mấy dặm đến cầu Yên Thường rồi ngoặt về phía nam qua các huyện Gia Lâm, Tiên Du và Siêu Loại. Nước sông lặng lờ chảy. Trăng thượng tuần vắt vẻo. Sương bốc mờ mờ trên mặt sông mênh mông. Con thuyền chầm chậm trôi theo nước. Trên thuyền một thanh niên bó gối ngồi ngửa mặt nhìn trăng.

– Trời đất mang mang người người vô kể, thế mà Đỗ Hậu ta không có một chỗ để dung thân, một bằng hữu để đàm đạo…

Nói xong thanh niên cất tiếng than dài. Từ trong vùng sương mờ mờ một con thuyền hiện ra cùng với giọng nói vang vang:

– Tại hạ họ Lê tên Hào quán ở Hoan Châu. Nếu muốn có một bằng hữu để đàm đạo xin mời Đỗ huynh qua thuyền uống vài chén rượu cho vui…

Nghe tiếng nói rất gần thanh niên họ Đỗ giật mình dáo dác nhìn. Lờ mờ trong màn sương khuya y thấy một con thuyền từ từ tiến lại gần thuyền của mình. Hai thuyền cập sát vào nhau. Một thanh niên còn trẻ tuổi vào khoảng hơn hai mươi đang ngồi tu rượu.

– Bên này có rượu ngon lại thêm bằng hữu đang chờ cớ gì Đỗ huynh lại không sang…

Thanh niên họ Đỗ lắc đầu khi nghe giong nói nhừa nhựa của Lê Hào. Y lẵng lặng bước qua thuyền Lê Hào. Đưa cho Đỗ Hậu vò rượu đầy Lê Hào cười sang sảng:

– Mời Đỗ huynh…

Dứt lời y đưa vò rượu lên tu ừng ực một hơi cạn sạch. Đỗ Hậu lắc đầu uống ngụm nhỏ xong trao lại vò rượu cho Lê Hào. Chiêu hơi dài Lê Hào tặc lưỡi:

– Chậc… Rượu ngon thật… Hồi nãy nghe Đỗ huynh than trời đất mang mang người người vô kể mà ta đây không có một chỗ để dung thân, một bằng hữu để đàm đạo là cớ gì vậy?

Dường như câu hỏi trên động tới mối thương tâm đang đè nặng trong lòng nên Đỗ Hậu lại cất tiếng thở dài cùng lúc ánh mắt long lanh như có lệ.

– Tôi xin Lê huynh vài ngụm rượu nữa…

Lê Hào bật cười vọng vang mặt sông rộng mênh mông.

– Tôi mời Đỗ huynh sang thuyền để say một trận cho thoả thích vậy huynh cứ tự nhiên…

Trao vò rượu đang cầm cho Đỗ Hậu, Lê Hào lấy vò rượu mới còn đóng khằn cẩn thận. Tay hữu nắm cổ vò rượu, tay tả của Lê Hào vỗ nhẹ vào đáy vò. Bụp… Dường như không chịu nổi sức ép phát ra từ kình lực âm nhu nắp vò rượu bay vọt lên không. Đỗ Hậu trố mắt nhìn đầy vẻ thán phục.

– Lê huynh chắc giỏi võ lắm?

Nghe câu hỏi của người bạn mới quen Lê Hào cười rè:

– Thứ công phu này chỉ để hù con nít thôi. Tôi xuất thân từ lò luyện võ nổi tiếng nhất phương nam. Chắc Đỗ huynh có nghe danh Tử Cước Lê Hùng?

Lê Hào lại tợp ngụm rượu. Đỗ Hậu lắc đầu thầm phục cho tửu lượng của người bạn mới quen. Mới đó mà Lê Hào đã uống gần cạn vò rượu.

– Tôi là kẻ tầm thường thô lậu lại không biết võ nên không nghe danh Tử Cước…

Lê Hào chép miệng nhấp ngụm rượu cười cười nói:

– Gia phụ nổi danh giang hồ về cú đá nên thiên hạ mới tặng cho danh hiệu Tử Cước. Lúc còn trẻ gia phụ lang bạt khắp nơi rồi cuối cùng hiện diện trong đoàn do thám Hoa Lư phò tiên đế bình loạn mười hai sứ. Nhờ đó người được tiên đế ban cho đất đai tiền bạc về lập gia trang ở Hoan Châu. Tôi vì tư chất ngu muội lại ham chơi và nghịch ngợm nên chẳng học được bao nhiêu vũ thuật gia truyền. Tuy nhiên các bạn bè mến mộ tặng cho danh hiệu Nghịch Cước…

Nói tới đây dường như thích chí Lê Hào bật cười ha hả uống hơi rượu dài. Nhìn Đỗ Hậu chăm chú Lê Hào cười nói:

– Đỗ huynh chắc gặp điều chi thương tâm hay oan ức không thể thố lộ cùng ai. Dù mới quen nhau song nếu huynh cần sự giúp đỡ tôi sẵn sàng…

Đỗ Hậu gật đầu như cảm tạ cho tính tình hào hiệp của người bạn mới quen. Đưa vò rượu lên nhấp ngụm nhỏ y cất giọng trầm trầm và nghẹn ngào:

– Chắc Lê huynh có nghe người ta bàn tán về cái chết của tiên đế?

Tợp ngụm rượu nữa Lê Hào gật đầu chép miệng:

– Nghe chứ… Nghe nhiều đến đặc lỗ tai, điếc con ráy. Ngay khi nhận được tin tiên đế băng gia phụ tức tốc tới Hoa Lư. Tôi không biết người đã làm gì, đi đâu, gặp gỡ ai cũng như tìm ra bí ẩn nào trong cái chết của tiên đế; nhưng từ đó người trở nên lầm lì ít nói và tối ngày cứ đóng cửa ở trong phòng. Phải nói cái chết của tiên đế là một đại tang cho Lê gia trang. Thời gian sau có lẽ nguôi ngoai chút đỉnh nên gia phụ mới thố lộ vài bí ẩn về cái chết của tiên đế. Người bảo tiên đế say rượu nằm ngủ trong cung bị Đỗ Thích lẻn vào đâm chết. Người ta đồn Đỗ Thích làm tới chức gì đó, nửa đêm nằm ngủ thấy sao rơi vào miệng nên nghĩ mình sẽ được làm vua. Do đó hắn mới nảy sinh ý định giết tiên đế để lên làm vua. Chuyện này nghe vô lý. Một thằng cha làm lại mà tự nhiên nghĩ mình được làm vua… ha… ha… ha… thật là tức cười đến bể bụng… ha… ha… ha…

Lê Hào cười ha hả tợp thêm ngụm rượu.

– Tại sao Đỗ huynh lại hỏi tôi về cái chết của tiên đế?

Đỗ Hậu nuốt ực ngụm rượu:

– Đỗ Thích, người đã giết tiên đế chính là cha của tôi…

Nghịch Cước Lê Hào đứng bật dậy khiến cho con thuyền chòng chành muốn lật.

– Hả… Đỗ huynh là con của Đỗ Thích. Tôi có nghe lầm không?

Đỗ Hậu lặng lẽ gật đầu:

– Không… Tôi chính là con của Đỗ Thích, kẻ mà người ta bảo rằng đã giết chết tiên đế…

Đỗ Hậu ngước mắt nhìn trăng như cố ý không cho người bạn mới quen thấy nước mắt chảy ra trên má của mình. Lê Hào buông người ngồi phịch xuống khoang thuyền. Không biết làm gì hơn y đưa vò rượu lên tu ừng ực một hơi cạn sạch. Quẳng vò rượu xuống sông y tặc lưỡi:

– Khó tin quá… Khó tin quá… Chuyện này khó tin quá…

Đỗ Hậu im lìm không nói. Lê Hào đưa tay lục lạo hồi lâu xong chép miệng nói:

– Hết rượu rồi… Chán chưa… Đỗ huynh chịu phiền để tôi ghé vào bến Đông Hồ mua thêm rượu…

Đỗ Hậu cười gượng góp lời:

– Huynh cứ tự nhiên. Tôi ngồi dưới thuyền chờ huynh…

Lê Hào bơi thuyền về chỗ có đèn sang sáng. Lát sau y cho thuyền cập vào bờ. Tung mình nhảy lên cầu Lê Hào rảo bước. Mua rượu và chút thức ăn xong y hối hả trở về thuyền. Không thấy Đỗ Hậu ngồi trong thuyền y lẩm bẩm:

– Y đi đâu vậy cà… Mình rán chờ y một chút…

Ngồi xuống khui vò rượu định uống Lê Hào chợt thấy một vật lấp ánh dưới ánh trăng. Cúi xuống sàn thuyền nhặt vật đó đưa lên quan sát Lê Hào nói nhỏ:

– Tín vật của phái Cổ Loa. Họ có chuyện gì thù oán mà bắt cóc Đỗ Hậu..

Nghịch Cước Lê Hào ngồi im. Dù mới quen song y lại có cảm tình với Đỗ Hậu dù biết Đỗ Hậu lại là con của kẻ đã hành thích Tiên Đế. Vả lại y tội nghiệp cho hoàn cảnh đáng thương của người bạn tính tình hiền hậu. Biết Cổ Loa là một chính phái có hành vi quang minh chính đại nay lại lén lút bắt cóc Đỗ Hậu, Lê Hào động tính hiếu kỳ muốn biết phái Cổ Loa có liên hệ gì trong cái chết của tiên đế. Ngẫm nghĩ giây lát y đứng lên. Nốc cạn vò rượu y nhảy lên bờ đoạn triển thuật phi hành chạy dọc theo bờ sông.

Ngôi cổ miếu nằm trơ vơ giữa quãng đồng không mông quạnh. Côn trùng kêu rả rích. Gió rì rào cây đa ngoài sân. Ánh trăng theo chỗ trống dọi xuống nền đất ẩm ướt. Đỗ Hậu ngồi đối diện với một ông lão mặc áo trắng, còn ông lão mặc áo đen ngồi sau lưng khuất trong bóng tối. Thật lâu ông lão áo trắng mới khàn khàn cất tiếng:

– Trước hết xin được giới thiệu cùng Đỗ thiếu hiệp hai chúng tôi là Hắc Bạch Hộ Pháp của phái Cổ Loa. Chắc thiếu hiệp biết lý do lão phu mời thiếu hiệp đến đây để đàm đạo…?

Dĩ nhiên Đỗ Hậu đủ thông minh để biết hai vị Hắc Bạch Hộ Pháp phái Cổ Loa bắt cóc mình tới đây để làm gì. Tằng hắng tiếng nhỏ Hắc Hộ Pháp cất giọng khàn khàn:

– Nếu chúng tôi không lầm thời thiếu hiệp là đích tử của Đỗ Thích, người đã giết chết tiên đế…

Đỗ Hậu cúi đầu làm thinh không nói lời nào. Thật lâu giọng nói nghèn nghẹn của y vang trong bóng tối thâm u:

– Tôi với cha của tôi tuy mang tiếng là cha con mà tình thân không bằng láng giềng. Từ nhỏ cho tới lớn tôi sống với mẹ, thỉnh thoảng cha tôi mới tạt về nhà thăm năm ba bữa nửa tháng rồi đi biệt cả năm trời…

Hắc Bạch Hộ Pháp nhìn nhau. Đỗ Hậu thở dài tiếp:

– Tự biết mình là tội phạm của triều đình song tôi mù mờ chẳng biết mình phạm tội gì. Chuyện cha tôi hành thích tiên đế tôi hoàn toàn không biết cũng như không can dự vào…

Giọng nói của Hắc Hộ Pháp vang lên ngắt lời Đỗ Hậu:

– Đỗ thiếu hiệp có biết hoặc nghe tiên phụ nhắc tới tên Trần Gia Bạch?

Trong lúc Hắc Hộ Pháp hỏi câu trên Bạch Hộ Pháp chăm chú nhìn Đỗ Hậu dường như để nhận xét phản ứng. Tuy nhiên ông ta thấy Đỗ Hậu vẫn có thái độ bình thường dường như không biết tới người mang tên Trần Gia Bạch.

– Sở dĩ chúng tôi mời thiếu hiệp tới đây là để hỏi đôi điều có liên quan tới cái chết của tiên đế. Lão phu cũng biết rằng tội người nào làm người đó chịu nhưng…

Bỏ lững câu nói dường như cố ý để cho người đối thoại suy nghĩ, lát sau Bạch Hộ Pháp tiếp:

– Theo như lời thiếu hiệp kể thời tiên phụ vắng nhà luôn…

Đỗ Hậu gật đầu:

– Từ lúc ấu thơ cho tới tuổi trưởng thành tôi thường xuyên không thấy mặt cha. Người đi biền biệt cả năm mới về nhà một lần. Tôi có hỏi người đi đâu, làm gì thời cha tôi không trả lời. Ngay cả mẹ tôi cũng mù mờ về chuyện làm của người. Mãi cho tới khi bị bắt giam tôi cũng không biết mình đã phạm tội gì…

Hắc Hộ Pháp chép miệng thở dài:

– Chúng tôi muốn xác định về lai lịch và hành động của cha thiếu hiệp mà ngẫm ra thiếu hiệp còn biết ít hơn chúng tôi nhiều. Tiện đây chúng tôi sẽ nói cho thiếu hiệp biết rõ về cuộc đời của cha thiếu hiệp…

Ngừng nói nhìn Đỗ Hậu giây lát rồi Hắc Hộ Pháp mới thong thả hắng giọng:

– Đỗ Thích là một nhân vật giang hồ bản lĩnh chỉ vào hàng nhị lưu. Theo sự dò hỏi và tìm tòi của bản phái thời thân phụ của thiếu hiệp có nhiều hành động bất lương như cướp của giết người trong lúc lưu lạc giang hồ. Bị hai phe bạch và hiệp đạo truy lùng Đỗ Thích mới tìm chỗ dung thân bằng cách trở thành nhân viên của đoàn do thám Hoa Lư…

Hắc Hộ Pháp ngừng lời. Đỗ Hậu lặng thinh. Những điều mà Hắc Hộ Pháp thố lộ vượt ngoài sức tưởng tượng của y.

– Với bản lĩnh tầm thường cho nên dù đầu nhập vào đoàn do thám Đỗ Thích chỉ được xung vào làm lại, một chức phận hèn mọn chuyên trông coi sổ sách giấy tờ… Ai …?

Hắc Hộ Pháp lên tiếng hỏi. Từ trong bóng tối một người khật khưỡng bước ra. Đỗ Hậu trợn mắt khi thấy người đó không ai khác hơn là Lê Hào.

Nhìn chăm chú thanh niên trẻ tuổi giây lát Hắc Hộ Pháp hỏi:

– Thoạt trông phong cách thiếu hiệp phải thuộc vào hàng danh gia thế phiệt trong cõi giang hồ; nhưng tại sao lại núp lén nghe chuyện của người khác. Trước khi ra tay dạy cho thiếu hiệp một bài học, lão phu muốn biết tính danh bậc bề trên của thiếu hiệp ?

Chiêu ngụm rượu Lê Hào tủm tỉm cười:

– Tôi cũng biết nghe lén chuyện của người là một việc xấu xa không nên làm nhưng…

Ngừng lại tợp ngụm rượu Lê Hào đột ngột buông một câu hỏi:

– ” Kiến nghĩa bất vi vô dũng giã “. Nhị vị tuổi cao đức trọng lại thêm lịch lãm giang hồ ắt biết điều đó?

Hắc Bạch Hộ Pháp nhìn nhau dò hỏi. Dường như họ không đoán được người đối thoại muốn ám chỉ điều gì. Lát sau Bạch Hộ Pháp trả lời :

– Dĩ nhiên lão phu biết điều đó… Nó là một trong những điều tâm niệm của các vũ sĩ giang hồ nhất là của bản phái…

Cười cười tay cước trẻ tuổi của miền Nam cao giọng:

– Thưa nhị vị… Chuyện nghe lén của tại hạ phát sinh từ hành động kiến nghĩa bất vi vô dũng giả…

Đưa tay chỉ Đỗ Hậu đang ngồi ủ rũ Lê Hào trầm giọng nói của mình xuống thành nghiêm nghị:

– Tại hạ với Đỗ huynh đây tuy mới quen song coi nhau như là bằng hữu tâm giao. Giải cứu một bằng hữu bị bắt cóc thời nhị vị nghĩ xem đó là hành động hiệp nghĩa hay xấu xa tồi bại?

Hắc Hộ Pháp động dung còn Bạch Hộ Pháp lắc lắc mái tóc bạc phơ.

– Hai lão phu không có bắt cóc Đỗ thiếu hiệp mà chỉ nhân danh phái Cổ Loa mời y tới đây đàm đạo đôi câu…

Tợp ngụm rượu Lê Hào tủm tỉm cười dường như có điều gì thích chí. Hướng về nhị vị hộ pháp phái Cổ Loa y ôm quyền cung kính thi lễ:

– Cổ Loa là một danh môn chính phái tiếng tăm lừng lẫy ngàn năm qua huống chi nhị vị lại là hộ pháp thời một lời nói còn nặng hơn thiết thạch. Nhị vị đã nói tiếng ” mời ” thời tại hạ dám cả quyết điều đó không sai…

Lê Hào ngừng nói chiêu ngụm rượu. Dù không tỏ lộ thái độ khác lạ song hai vị hộ pháp đều đâm ra bán tín bán nghi. Họ lờ mờ hiểu câu nói của thanh niên còn hàm ý sâu xa mà trong nhất thời họ không đoán ra được. Tuy trông còn trẻ song thanh niên có vẻ thông minh, hoạt bát và giỏi biện luận. Nội cái chuyện y chạy tội nghe lén bằng hành động kiến nghĩa bất vi vô dũng   giả cũng đủ chứng tỏ y có tài ăn nói và miệng lưỡi.

Giọng nói của Lê Hào vang vang trong ngôi cổ miếu lạnh lùng và thâm u:

– Nếu nhị vị đã nói mời thời Đỗ Hậu muốn đi hay ở là tuỳ ý của y phải không?

Hắc Bạch Hộ Pháp cứng họng làm thinh không đối đáp được. Họ đã nói mời tất nhiên Đỗ Hậu là khách của họ. Là khách thời y đi hay ở họ không có quyền lưu giữ. Lê Hào khôn ngoan và tinh ranh hơn người ở chỗ đó.

Chép miệng thở dài Hắc Hộ Pháp lên tiếng:

– Phục lắm… Thiếu hiệp quả nhiên khôn ngoan hơn bọn lão phu nhiều lắm. Chẳng hay thiếu hiệp danh tánh là chi?

Lê Hào cười rè. Y biết Hắc Hộ Pháp muốn biết tính danh của mình để mắng vốn song y không ngại chuyện này.

– Tại hạ họ Lê…

Bật cười sang sãng Bạch Hộ Pháp nói lớn:

– Lành thay… Quí hoá thay… Lão phu không ngờ Lê Hùng lại sinh được một quí tử thông minh và hoạt bát như thiếu hiệp. Hơn hai mươi năm trước đây lão phu từng chia cơm xẻ áo với Lê Hùng phù tiên đế bình loạn mười hai sứ. Hai mươi năm… Ôi thời gian như bóng câu qua cửa sổ…

Vị hộ pháp phái Cổ Loa chép miệng thở dài đoạn cất giọng trầm và khàn:

– Đã lâu không gặp chắc thân phụ của thiếu hiệp vẫn khang an?

Tuy không nói song Lê Hào thầm phục kinh lịch của vị hộ pháp phái Cổ Loa. Y chỉ nói họ Lê mà ông ta đã đoán đúng căn cơ gốc gác của mình. Biết đụng phải người quen lớn với phụ thân y cung kính ôm quyền thi lễ:

– Đa tạ nhị vị… Nhờ trời thân phụ của tôi vẫn được khang an…

Dứt lời Lê Hào bước tới chỗ Đỗ Hậu ngồi. Đưa tay nâng người bạn mới quen y ân cần thốt:

– Đi Đỗ huynh… Tôi đưa huynh về tệ trang tạm trú đôi ngày rồi gia phụ sẽ có cách an bày cho huynh…

Đỗ Hậu đứng dậy. Hắc Hộ Pháp tằng hắng:

– Lão phu thật dạ quan hoài cho sự an nguy của Đỗ thiếu hiệp. Lê thiếu hiệp thừa hiểu Đỗ thiếu hiệp là một tội phạm của triều đình đang bị đoàn do thám gắt gao truy lùng. Trong vòng trăm dặm quanh đây đều có sự hiện diện của nhân viên ban truy tầm của đoàn do thám Hoa Lư. Lão phu dám cam đoan là đi chưa được trăm bước nhị vị sẽ bị bắt giữ ngay. Tuy thế lực không bằng đoàn do thám song phái Cổ Loa chính là nơi Đỗ thiếu hiệp có thể tạm nương náu thời gian…

Lê Hào khẽ giật mình khi nghe những lời nói trên. Tuy nhiên y lại cười sang sãng nói:

-Tệ trang tuy thế lực và tăm tiếng không bằng Cổ Loa song tôi có cách an bài cho Đỗ huynh…

Nghịch Cước Lê Hào cùng Đỗ Hậu song song bước đi. Tới cửa miếu cả hai khựng lại. Ngay cửa miếu có một người đứng chắn. Ánh trăng thượng tuần đổ xuống cho Lê Hào thấy người lạ mặc sắc phục của đoàn do thám Hoa Lư. Phần Đỗ Hậu có thái độ sợ hãi khi trông thấy người lạ. Giọng nói già nua của Hắc Hộ Pháp vang lên:

– Thiên Lý Bộ Lý Hằng, trưởng ban truy tầm đoàn do thám Hoa Lư. Thiếu hiệp khá tua cẩn thận…

Lê Hào giật mình còn Đỗ Hậu run người lên khi nghe tới ban truy tầm đoàn do thám. Dường như trong trí não của y đã in sâu những ấn tượng kinh khiếp và hãi hùng về đoàn do thám Hoa Lư.

Đứng sừng sững nơi cửa miếu ánh mắt sáng rực của vị trưởng ban truy tầm quét nhanh vào Lê Hào rồi sau đó hướng về hai vị hộ pháp phái Cổ Loa.

– Giang hồ đồn Hắc Bạch Hộ Pháp của Cổ Loa phái vũ thuật cao siêu và kiến thức quãng bác quả nhiên lời đồn không ngoa. Tại hạ hân hạnh gặp gỡ nhị vị…

Chỉ vào Đỗ Hậu, Lý Hằng gằn giọng:

– Hắn là một tội phạm của triều đình mà tại hạ có nhiệm vụ bắt giải về Hoa Lư. Bất cứ ai giúp đỡ hoặc che chở cho hắn sẽ trở thành kẻ đối nghịch với đoàn do thám…

Có lẽ biết trước sau gì cũng phải choảng nhau một trận Lê Hào xì tiếng dài:

– Đoàn do thám là cái thá gì mà các hạ đem ra hù thiên hạ. Muốn bắt y các hạ hãy bắt ta trước…

Tiếng cuối buông chưa trọn Lê Hào khẽ đẩy Đỗ Hậu về phía Hắc Hộ Pháp đang ngồi cùng lúc chân tả bung ra nhằm đá vào hạ bàn đối phương.

– Nhãi con lớn mật…

Lý Hằng nạt lớn cùng với bàn tay hữu mở ra khoằm khoằm bấu vào cổ chân của Lê Hào. Vị trưởng ban truy tầm xuất chiêu lanh, chuẩn và độc như muốn khống chế đối thủ trẻ tuổi bằng một chiêu mà thôi. Tuy nhiên hắn hoàn toàn không biết đối thủ trẻ tuổi xuất thân từ một gia trang lừng danh giang hồ về cước pháp.

Ngay lúc bàn tay của Lý Hằng chập chờn trong không khí Lê Hào biến chiêu liền. Đang đứng đối diện với Lý Hằng y tức tốc lật mình nằm ngửa, hai tay chỏi xuống đất lấy đà, hai chân co lại đoạn đá bung ra.

Ào… Kình lực hung hãn ập vào người khiến cho Lý Hằng không còn cách nào hơn là vung tay đỡ đòn. Bùng… Vị trưởng ban truy tầm hồi bộ ba bước. Da mặt xanh mét của hắn ửng đỏ vì giận dữ. Phần Lê Hào cũng bị phản kình của đối thủ đẩy ngược lại mấy bước dù hai tay cố bám chặt xuống đất.

Bạch Hộ Pháp vuốt râu cười nói lớn:

– Thoái mã cước… Hai mươi năm trước lão phu từng chứng kiến Lê Hùng thi triển thoái mã cước đá ngã cây cổ thụ tại Mã Yên Sơn. Nếu gặp phải tay Lê Hùng thi triển thời hôm nay chắc lão phu phải mất công đưa đám tang một người…

Nhìn đối thủ đăm đăm Lý Hằng gằn giọng:

– Ngươi là Nghịch Cước Lê Hào, đích tử của Tử Cước Lê Hùng ?

Lê Hào bật cười sang sảng:

– Đoàn do thám thính tai thính mũi thật. Cái danh mọn của ta mà các hạ cũng biết…

Vốn tính rắn mắt và ranh mãnh Lê Hào không bỏ lỡ dịp mỉa mai và xỏ xiên. Ánh mắt của vị trưởng ban truy tầm rực lên màu sát khí.

Hắc Hộ Pháp đột nhiên đứng dậy. Không một nhích động mà bóng ảnh chớp ngời rồi vị hộ pháp phái Cổ Loa đứng đối diện Lý Hằng.

– Lê thiếu hiệp không phải là đối thủ của Lý trưởng ban đâu. Mọi việc ở đây cứ để lão phu định liệu…

Dù chỉ mới một chiêu thử thách Lê Hào cũng biết mình không phải là đối thủ với vị trưởng ban truy tầm nên y lui về ngồi cạnh Đỗ Hậu để thưởng thức cuộc so tài của hai cao thủ giang hồ. Nhìn Lý Hằng giây lát Hắc Hộ Pháp từ từ thốt:

– Lý trưởng ban muốn bắt người còn lão phu muốn giữ người, chắc chúng ta phải có đụng chạm rồi…

Thiên Lý Bộ Lý Hằng gật đầu:

– Các hạ nói đúng…

Hắc Hộ Pháp nhếch môi cười:

– Lão phu già nua gân chùng cốt mõi nên chẳng muốn giao đấu dằng dai. Nếu trong vòng mười hiệp mà lão phu may mắn đánh trúng được thời Lý trưởng ban nghĩ sao?

Lý Hằng chớp mắt. Dĩ nhiên hắn nghe danh biết tiếng Hắc Bạch Hộ Pháp của phái Cổ Loa nhưng không tin đối thủ sẽ đánh trúng được mình trong vòng mười chiêu. Thân danh trưởng ban truy tầm mà bại trong vòng mười chiêu thời hắn nên qui ẩn để khỏi bị giang hồ   chê cười. Lý Hằng nói qua kẻ răng cắn chặt:

– Trong vòng mười chiêu mà các hạ đánh trúng thời nhân danh trưởng ban truy tầm tại hạ sẽ rút lui đồng thời Đỗ Hậu là khách của phái Cổ Loa…

Hắc Hộ Pháp gật đầu:

– Lý trưởng ban sẵn sàng…

– Tại hạ hân hạnh được thưởng lãm Thục gia đao kiếm pháp…

Nói dứt câu trên Lý Hằng đứng im triển công phu trầm tịnh.

Hắc Hộ Pháp đạp bộ nửa bước cùng với hai ống tay áo rộng vung lên. Bàn tay tả khép cong cong mường tượng như lưỡi đao tà tà chém vào hông trong lúc bàn tay hữu với ba ngón tay trỏ, giữa và áp út khép lại thẳng băng đâm vút vào ngực đối thủ.

Thục gia đao kiếm pháp phát xuất từ An Dương Vương Thục Phán song trải qua hơn ngàn năm nó đã biến đổi rất nhiều. Các vị chưởng môn cũng như các cao thủ lỗi lạc của phái này đã khổ công tìm tòi, nghiên cứu và sáng tạo ra những chiêu thức mới mẻ, đặc sắc để bù đắp vào các chỗ sơ hở và thiếu sót cả Thục gia đao kiếm pháp. Họ thừa biết không thể nào dựa vào công phu thô thiển của Thục Phán để tranh tài cùng thiên hạ.

– Tuyệt…

Lý Hằng buông gọn một tiếng cùng lúc hai bàn tay máy động. Bàn tay tả bung ra được nửa đường bỗng mở khoằm khoằm bấu vào khuỹu tay mặt còn bàn tay hữu trong thế triệt thủ chém một đòn vào ngực đối phương. Triệt thủ là thứ tuyệt kỹ lừng danh giang hồ về tính chất trầm trọng, cương mãnh thừa khả năng làm vỡ đá nát cây. Chát… Bùng… Hai đối thủ đều phải hồi bộ một bước mới lấy lại thăng bằng.

Hồi lâu Hắc Hộ Pháp từ từ thốt:

– Hoá ra Lý trưởng ban là người của Bạch Long Vỉ đảo…

Sắc mặt của Thiên Lý Bộ Lý Hằng hơi thay đổi. Hắn thầm thán phục cho nhãn lực sắc bén cùng kiến thức quãng bác của vị hộ pháp phái Cổ Loa. Chỉ cần so bì với nhau một chiêu thôi mà ông ta đã nhận ra lai lịch của đối thủ.

Hắc Hộ Pháp nói tiếp:

– Tróc Ngư thủ pháp là một tuyệt kỹ bí truyền của Bạch Long Vỉ đảo. Lý trưởng ban phải là người thân cận lắm mới được chúa đảo truyền thụ…

Thiên Lý Bộ Lý Hằng chầm chậm gật đầu song không nói gì hơn. Giọng nói của Bạch Hộ Pháp đột ngột vang lên trong đêm tối mông lung:

– Hai mươi năm trước lúc tiên đế bình loạn mười hai sứ, Bạch Long Vỉ đảo chúa với hai con trai và mười tám đệ tử trung thành có mặt trong đoàn do thám Hoa Lư. Qua những lần đàm đạo lão phu được biết đảo chúa có ba người con trai. Vị trưởng nam đã anh dũng hi sinh để cứu mạng tiên đế còn thứ nam cũng bị mất một tay. Như vậy Lý trưởng ban phải là người con út của đảo chúa…

Lý Hằng ngần ngừ chưa kịp trả lời Bạch Hộ Pháp nói tiếp:

– Theo chỗ lão phu được biết Bạch Long Vỉ phái lừng danh giang hồ qua hai tuyệt kỹ Kình ngư kiếm pháp và Tróc Ngư thủ pháp. Tróc Ngư thủ pháp là một tuyệt kỹ bí truyền chỉ có chúa đảo và con cái mới biết mà thôi…

Thở hơi dài Thiên Lý Bộ Lý Hằng trầm trầm lên tiếng:

– Nhị vị quả nhiên lịch duyệt giang hồ. Tại hạ là người con út của Bạch Long Vỉ đảo chúa…

Bạch Hộ Pháp lắc đầu dường như không tin được chuyện con ruột của Bạch Long Vỉ đảo chúa lại trở thành trưởng ban truy tầm đoàn do thám Hoa Lư. Nhìn đăm đăm Lý Hằng ông ta nghiêm nghị thốt:

– Bạch Long Vỉ đảo cùng Cổ Loa phái có tình thân thiết rất đậm đà nên lão phu khuyên Lý trưởng ban hãy nhượng bộ một lần để khỏi mất hoà khí hai bên. Cái chết của tiên đế và cố chưởng môn là một việc mà tệ phái không thể bỏ qua được dù phải hi sinh ngàn đệ tử…

Thiên Lý Bộ Lý Hằng chớp mắt song lấy lại tư thái nghiêm nghị cùng với giọng nói trầm lạnh vang lên:

– Tại hạ cũng biết Cổ Loa và bản phái có mối liên hệ mật thiết tuy nhiên tại hạ phải thi hành nhiệm vụ của mình…

Hắc Hộ Pháp ngắt lời:

– Như vậy chắc chúng ta phải đánh nhau rồi…

Xoạc chân đứng tấn vị trưởng ban truy tầm nhếch môi:

– Xin mời… Nếu bại tại hạ sẽ trở về Bạch Long Vỉ ngay…

Hắc Hộ Pháp xuất thủ liền. Chiêu thức của ông ta thần tốc, quái đản và biến ảo cực cùng. Vị hộ pháp phái Cổ Loa triển công phu vô vật lừng danh của Lý Ông Trọng với chủ ý đánh trúng đối thủ trong vòng mười chiêu.

Tuy nhiên Tróc Ngư thủ pháp là một tuyệt kỹ chuyên về cầm nã thủ lẫy lừng nhất đương thời của giới giang hồ Đại Việt. Ngay lúc thân thủ đối phương vừa nhích động Lý Hằng đạp bộ bước dài. Hành động này chẳng khác nào y nhảy xổ vào sát đối phương cùng với hai bàn tay khi mở thành chưởng, lúc cong lại thành trảo, khi khép lại thành triệt thủ, lúc nắm lại thành quyền vờn khắp các trọng huyệt trên người đối phương.

Không ai biết hai đối thủ đã xuất bao nhiêu chiêu, đổi bao nhiêu thế và biến bao nhiêu thức. Đang ngồi thưởng thức cuộc so tài Bạch Hộ Pháp chợt la nho nhỏ:

– Trúng… Trúng rồi…

Rốp… Rốp… Âm thanh vang chát chúa. Song phương đình thủ. Cánh tay tả của Lý Hằng xuôi xuống bất động. Hồi lâu y mới chầm chậm cất tiếng:

– Tại hạ xin được phép giã từ… Nhị vị khá tua cẩn thận…

Vị trưởng ban truy tầm lạng mình ra cửa. Hắc Hộ Pháp lặng thinh nhìn bóng người mới vừa xuất hiện. Sắc mặt của vị hộ pháp Cổ Loa phái thay đổi dường như ông ta sớm nhận ra lai lịch của người này.

Người lạ đứng im không nói lời nào. Bạch Hộ Pháp bước nhanh tới đứng song song với Hắc Hộ Pháp. Giọng nói của Bạch Hộ Pháp trầm xuống thật thấp:

– Bách Diện Thư Sinh… Thật là tam sinh hữu hạnh…

Nghịch Cước Lê Hào lẩm bẩm:

– Số của mình xui thật…

Vành môi của Bách Diện Thư Sinh hơi nhếch thành nụ cười:

– Lão phu tới đây để áp tải tù nhân về Hoa Lư. Cho dù nhị vị liên thủ cũng không chống cự được…

Dù không có thái độ khác lạ song Hắc Bạch Hộ Pháp đều nghĩ lời nói của đối phương chẳng sai sự thực lắm. Bách Diện Thư Sinh là thủ lĩnh phe hắc đạo, nổi danh giang hồ qua công phu Bách Biến bao gồm ba tuyệt kỹ Bách Biến Quyền, Bách Biến Ảo Bộ và thuật hoá trang thần diệu. Giang hồ đồn là chưa có ai biết được mặt thật của người thư sinh trăm mặt.

Vị phó thủ lĩnh đoàn do thám nhìn Hắc Hộ Pháp:

– Các hạ đánh trúng Lý Hằng ở chiêu thứ tám. Phần ta sẽ đánh bại nhị vị trong vòng năm chiêu…

– Nếu quá năm chiêu thời sao…?

Lê Hào vọt miệng hỏi liền. Bách Diện Thư Sinh cười lạnh:

– Nếu quá năm chiêu thời ta sẽ đích thân can thiệp để Đỗ Hậu mặc tình muốn đi đâu thời đi…

Hắc Bạch Hộ Pháp chuyển bộ; một đứng sau lưng còn một đứng trước mặt đối phương. Tay tả gấp thành hình thước thợ đưa lên ngang mặt còn tay hữu gấp lại cong cong án tại đan điền; Bạch Hộ Pháp triển khai Đao Kiếm Quyền, một tuyệt kỹ tân kỳ và độc đáo nhất của phái Cổ Loa trong vòng năm chục năm nay. Người ta đồn cách đây non trăm năm, một vị chưởng môn của phái Cổ Loa đã dương danh trong giang hồ bằng tuyệt kỹ tên là Đao Kiếm Quyền, thứ quyền thuật lấy từ cái ý của Thục gia đao kiếm pháp.

Bạch Hộ Pháp triển Đao Kiếm Quyền còn Hắc Hộ Pháp trổ ngón đòn vô vật lừng danh để đối đầu với Bách Diện Thư Sinh. Chỉ cần chi trì được năm chiêu họ sẽ qua cơn nguy hiểm. Vỏn vẹn năm chiêu thôi xong làm được không phải dễ dàng bởi vì Bách Diện Thư Sinh thành danh giang hồ không phải là lời nói ngoa.

Thỏng tay nhìn đối phương phòng thủ một cách kín đáo, Bách Diện Thư Sinh vuốt râu cười:

– Đao Kiếm quyền và ngón đòn vô vật hay thật nhưng nhị vị cũng chẳng chi trì được lâu. Điều này không phải tại công phu dở mà chỉ tại người thi triển kém tài…

Tiếng ” tài ” vừa buông thân ảnh Bách Diện Thư Sinh loáng động tợ điện chớp. Đứng ngoài nhìn vào Lê Hào thấy đấu trường xuất hiện trăm nghìn bóng ảnh chập chờn bay lượn nhảy múa nhanh tới độ biến thành một dãy hình bóng trùng trùng điệp điệp chồng chất lên nhau. Lê Hào hoa cả mắt không tài nào phân biệt được đâu là bóng, đâu là hình, đâu là ảnh và đâu là người thực. Hắc Bạch Hộ Pháp cũng nằm trong tình trạng trên. Dù với nhãn lực tinh tường họ chỉ thấy đấu trường biến thành trăm ngàn bóng ảnh dày đặc và khít khao. Hình pha bóng, bóng trộn ảnh rồi ảnh lẫn với người thực khiến họ khó lòng nhận ra đâu là thực hư chân giả.

Biết không còn cách nào hơn hai vị hộ pháp xuất chiêu phòng thủ một cách thận trọng. Họ chỉ cần thủ để qua năm chiêu.

– Chiêu thứ tư… ha… ha… ha…

Bách Diện Thư   Sinh nói lớn lồng trong tiếng cười lồng lộng đồng lúc thân ảnh nổi trùng trùng điệp điệp. Lão thi triển Bách Biến Ảo Bộ nhanh tới độ thân ảnh biến thành dãy tinh quang kéo dài liên tiếp.

Bịch… Bịch… Chỉ cần nghe âm thanh này Lê Hào cũng biết Hắc Bạch Hộ Pháp đã bị đối thủ đánh trúng rồi. Song phương đình thủ.

Nét mặt xanh dờn, khoé miệng rỉ máu tươi, Bạch Hộ Pháp đứng im không nói gì hết. Điều này chứng tỏ thương thế của ông ta khá nặng.

Phần Hắc Hộ Pháp trông còn thảm hại hơn. Cánh tay hữu xụi lơ, thân áo trước rách tả tơi phô cả áo lót, ông ta đứng im an thần định khí đoạn khạc ra bụm máu tươi.

Lê Hào lắc lắc đầu thầm khiếp đảm trước bản lĩnh cao siêu của Bách Diện Thư Sinh. Y nghĩ bản lĩnh của lão già họ Bách còn cao hơn thân phụ y mấy bậc.

Đánh bại được Hắc Bạch Hộ Pháp phái Cổ Loa thời cũng có người, song chỉ trong vòng năm chiêu thời Lê Hào nghĩ trong giới giang hồ hiếm người làm được. Từ lâu y có chút tự hào về vũ thuật gia truyền của dòng họ nhưng nay chứng kiến Bách Diện Thư Sinh trổ tài y mới biết mình tài cao thời sẽ có người cao tài hơn mình gấp trăm lần.

Hướng về chỗ Lê Hào và Đỗ Hậu đứng Bách Diện Thư Sinh nghiêm giọng:

– Ngươi là con của Lê Hùng?

Lê Hào nở nụ cười cầu tài:

– Thưa chính tại hạ. Bách phó thủ lĩnh cũng quen biết với gia phụ?

Lão già họ Bách hừ tiếng nhỏ:

– Không phải ta sợ cú đá của Tử Cước mà vì ta phục tính hào hiệp của Lê Hùng nên mới lưu mạng sống của ngươi. Bây giờ ngươi đi với ta về Hoa Lư hay muốn ta xách cổ ngươi…

Lê Hào nhún vai cười nhẹ:

– Lão tiền bối đã nói thế chắc tôi không còn chọn lựa nào khác hơn…

Bách Diện Thư Sinh vẩy tay. Thủ hạ của lão bước tới điệu tù nhân ra khỏi miếu.

8

MANH MỐI LỘ DẦN DẦN

Gồm có hai huyện Lê Gia và Uy Viễn, châu Đại Hoàng là một vùng núi non chập chùng và rừng cây ngút ngàn. Địch Lộng sơn ở phia bắc chừng mười bốn dặm. Núi Kiệm Lộng cũng ở phía bắc chừng mười chín dặm nhìn ra sông Hát. Núi Thổ Tích ở phía tây độ ba mươi dặm. Mã Yên Sơn cách Đại Hoàng mười hai dặm về phía tây. Núi Quai Điểu hay núi Kim Kê nằm cách Đại Hoàng mười hai dặm về phía tây. Động Xuyên Thủy mà người dân địa phương còn gọi là Hang Luồng nằm về phía tây mười dặm đường. Núi Đa Giá cách Đại Hoàng ba dặm về hướng bắc có rất nhiều hang động. Núi Bái Lĩnh ở địa phận các xã Phúc Lại, Sinh Dược. Rồi núi Đông Khê nối liền với núi Long Triều. Núi Đại Hữu ở cách Đại Hoàng chừng hai mươi ba dặm về phía tây bắc. Riêng động Hoa Lư, nơi chôn nhau cắt rún của Đinh Tiên Hoàng đế nằm cách châu Đại Hoàng ba mươi ba dặm về hướng tây bắc thuộc địa phận các xã Uy Viễn, Uy Tế và Đại Hữu. Đây là vùng bốn mặt núi đá la liệt, ở giữa có một khoảnh đất rộng chừng mười mấy mẫu, có một con suối chảy qua hai thôn Tri Hối và Sào Lộng rồi đổ vào hạ lưu của sông Hoàng Giang.

Kẻ cầm sổ giang hồ thong thả cất bước trên con đường đất đỏ từ Uy Viễn về Hoa Lư thành. Mưa rơi rả rích. Con đường đất lầy lội và trơn trợt vì cơn mưa từ đêm hôm qua cho tới trưa hôm nay vẫn chưa tạnh. Chân mang giày rơm, đầu đội nón tơi, vũ phục màu đen cũ mèm, gói hành lý nhỏ trên vai, y cúi đầu đều bước. Dường như bận suy nghĩ chuyện gì y không màng nhìn ngắm phong cảnh hùng vĩ và ngoạn mục của núi rừng.

Y hơi ngoảnh đầu nhìn lại khi thoáng nghe tiếng vó ngựa xa xa. Sức ngựa chạy nhanh khôn tả. Mới thoáng nghe mà đã thấy bóng một cỗ xe đen xì vùn vụt lao tới.

– Tránh đường… Tránh đường…

Miệng la, tay vung chiếc roi dài gã phu xe điều khiển cỗ xe phi nước đại. Nghe tiếng hò hét kẻ cầm sổ giang hồ hấp tấp tạt bộ vào lề nhường đường. Có lẽ tức bực vì khách bộ hành chậm chạp nên khi xe vừa vượt qua gã phu xe vung ngọn roi da quất xuống đầu người khách đi bộ đang đứng bên lề đường.

Một bóng người chuyển động cùng lúc gã phu xe bay tuốt xuống lề. Bốn con chiến mã hạng nhất đang phi nước đại dường như bị sức lực vô hình ghì cứng lại khiến chúng nhảy dựng lên đồng thời cất tiếng hí dài. Cỗ xe lao đao giây lát mới lấy lại thăng bằng.

Từ trong lòng xe buông rèm kín mít hai bóng người tung mình nhảy xuống đất.

– Ngươi là ai mà dám cả gan chận đường nhân viên của đoàn do thám triều đình. Xưng tên đi rồi chịu chết…

Kẻ cầm sổ giang hồ nhếch môi cười. Y liếc nhanh hai nhân viên do thám rồi chăm chú nhìn vào cỗ xe ngựa buông rèm kín mít.

– Nhị vị thuộc ban nào của đoàn do thám?

Nhồi nhồi thanh đoản đao trong tay một tên sẵng giọng:

– Ban truy tầm… Bộ ngươi chán sống rồi hay sao mà cản đường ta…

Vành môi kẻ cầm sổ giang hồ hơi nhếch thành nụ cười:

– Tốt lắm… Tại hạ cũng đang muốn nói chuyện cùng bậc bề trên của nhị vị…

Dứt lời y khoa chân bước đến gần cỗ xe ngựa. Một nhân viên do thám tạt bộ chận đường:

– Đứng lại… Ngươi mà bước tới một bước nữa là chết không toàn thây…

– Các hạ không cản được ta đâu…

Kẻ cầm sổ giang hồ buông gọn. Tên do thám gằn giọng:

– Ngươi mà đụng tới cổ xe là chết chẳng kịp ngáp…

Câu nói của hắn vô tình khơi động tính hiếu kỳ của kẻ cầm sổ giang hồ. Trong xe phải chứa một nhân vật đặc biệt hay quan trọng lắm nên hai nhân viên do thám mới cấm cản. Y đưa tay mở cửa. Rẻng… Ánh đao loè chớp cùng với đao quang xé gió re re ập tới hậu tâm kẻ cầm sổ giang hồ. Tuy không thấy nhưng bằng thính giác cực tinh y vung tay chụp trúng cổ tay địch thủ xong văng mạnh. Tựa con diều bị đứt dây tên do thám bay lên không rồi rơi phịch xuống đất nằm im lìm.

– Giỏi…

Lồng trong tiếng nói tên do thám thứ nhì lao vào sát đối phương. Bịch… Bịch… Đánh trúng kẻ địch hai quyền mà hắn cảm thấy như đánh vào vật gì cứng rắn hơn sắt đá kiến cho hai bàn tay đau ê ẩm. Chưa kịp phát chiêu tiếp hắn nghe huyệt đạo đau nhói, mắt tối sầm lại rồi ngã vật ra đất.

Không nhìn tới hai nhân viên do thám đang nằm im trên đất kẻ cầm sổ giang hồ mở cửa xe. Ngoài sự tiên đoán y thấy bốn người ngồi trong lòng xe chật hẹp. Hai thanh niên trẻ tuổi đều có vẻ bình thường song hai ông lão thần sắc dã dượi như bị thương hay bệnh hoạn một cách trầm trọng.

– Chư vị là ai?

Kẻ cầm sổ giang hồ lên tiếng hỏi và một thanh niên mau mắn đáp:

– Tôi tên là Lê Hào con của Tử Cước Lê Hùng. Bạn tôi đây tên Đỗ Hậu, còn hai vị này là Hắc Bạch Hộ Pháp của phái Cổ Loa. Chúng tôi bị đoàn do thám bắt giải về Hoa Lư…

Nhẹ gật đầu kẻ cầm sổ giang hồ chăm chú nhìn Hắc Bạch Hộ Pháp. Lát sau y trầm trầm cất tiếng:

– Tuy chưa từng gặp gỡ song tôi hằng nghe đồng đạo giang hồ ca tụng về đức độ lẫn tài năng của nhị vị nhiều lắm. Nhị vị bị nội thương trầm trọng cần phải được chữa trị tức khắc…

Húng hắng ho Bạch Hộ Pháp gật đầu:

– Chúng tôi bị Bách Diện Thư Sinh đả thương…

Dường như có chút biến đổi trên khuôn mặt của kẻ cầm sổ giang hồ. Trầm ngâm giây lát y đóng cửa xe lại đoạn nhảy lên ghế ngồi điều khiển cỗ xe quay đầu chạy ngược về hướng Uy Viễn. Khoảng xế chiều y đánh xe rẽ vào con đường mòn. Trông xa xa có ngôi nhà y thúc ngựa chạy tới. Đến nơi y mới nhận ra đó là ngôi nhà khá lớn bị bỏ hoang. Dừng xe y nói nhỏ:

– Chư vị vào nhà nghỉ ngơi qua đêm nay xong sáng mai ta sẽ tính chuyện sau…

Bước xuống xe đứng nhìn quanh quất Lê Hào nói:

– Thế nào đoàn do thám cũng tìm ra tông tích của chúng ta…

Kẻ cầm sổ giang hồ thản nhiên gật đầu:

– Tôi biết điều đó cho nên không nhọc sức xoá đi vết tích. Đoàn do thám Hoa Lư người đông thế mạnh thêm giàu kinh nghiệm truy lùng tất nhiên sẽ tìm ra tông tích của chúng ta. Lê huynh đừng lo lắng. Nếu họ tới tôi sẽ đích thân hầu tiếp…

Lê Hào bán tín bán nghi song im lặng không nói. Y không tin người khách lạ đơn độc đủ sức chống lại đoàn do thám Hoa Lư.

Năm người vào khách sảnh. Mùi ẩm mốc xông lên chứng tỏ ngôi nhà đã bị bỏ hoang từ lâu. Màng nhện giăng khắp nơi.

Đợi cho mọi người an tọa xong kẻ cầm sổ giang hồ nói với Hắc Bạch Hộ Pháp:

– Tôi có thuốc chữa thương tuy không chữa dứt được nội thương của nhị vị song có thể ngăn không cho thương thế trầm trọng hơn hầu nhị vị có thể chi trì cho tới lúc về Cổ Loa…

Y trao hai hoàn thuốc bọc sáp cẩn thận cho Hắc Bạch Hộ Pháp xong lấy lương khô đưa cho Lê Hào và Đỗ Hậu. Tự mình ngồi đối mặt với cửa chính y trầm trầm lên tiếng:

– Chư vị nên lợi dụng chút thời giờ ngắn ngủi này để nghỉ ngơi. Ngày mai chúng ta sẽ cần dùng tới sức lực rất nhiều…

Dứt lời y im lặng triển công phu trầm tịnh. Hai vị hộ pháp không đợi nhắc đã an thần định khí cố gắng vận dụng nội lực chữa trị thương thế.

Chỉ có Lê Hào ngồi ngó quanh quất. Y chăm chú quan sát người khách lạ đang chìm mất trong công phu trầm tịnh. Ngồi xếp bằng trên mặt đất, bàn chân phải đặt lên đùi trái, bàn chân trái đặt lên đùi phải, bàn tay trái lật ngửa đặt lên trên bàn tay phải, hai ngón tay cái chỉ vừa chạm nhau án ngay đan điền, lưng thẳng người ngay, hai mắt mở lớn và bất động nhìn vào khoảng không trước mặt; người khách lạ ngồi yên trong tư thế kỳ lạ thật vững vàng và cũng thật an nhàn thanh thản.

Thời gian trì trệ trôi qua. Bạch Hộ Pháp thở hơi dài nói lớn :

– Thuốc hay thật… Lão phu cảm thấy khoẻ khoắn nhiều…

Tằng hắng tiếng nhỏ Hắc Hộ Pháp nói với giọng thành khẫn:

-Lão phu cũng biết bậc tuấn kiệt như túc hạ thi ơn bất cầu báo vậy chỉ xin được biết tính danh…

Giọng nói trầm và chậm rãi vang lên trong buổi chiều sắp tắt nắng:

– Tính danh thời tôi tạm thời không tiện tiết lộ; vậy chư vị cứ gọi bằng cái danh ” kẻ cầm sổ giang hồ …”

Già dặn, kinh lịch và giàu công phu trầm tịnh như Hắc Bạch Hộ Pháp còn phải buột miệng kêu thành tiếng kinh ngạc huống hồ gì Nghịch Cước Lê Hào. Đứng bật dậy y la lớn:

– Kẻ cầm sổ giang hồ… Cái gì… Các hạ là kẻ cầm sổ giang hồ…

Cười nhẹ kẻ cầm sổ giang hồ thong thả nói:

– Chính tôi… Chưa từng gặp gỡ nhưng tôi rất ngưỡng mộ tính hào hiệp của Lê trang chủ nhất là cú thoái mã cước lừng danh…

Không nói lời cám ơn Lê Hào cứ lẩm bẩm hoài trong miệng:

– Khó tin quá… Khó tin quá… Tại sao lúc này mình cứ gặp nhiều chuyện khó tin quá…

Quay sang Hắc Bạch Hộ Pháp, kẻ cầm sổ giang hồ hỏi:

– Tại hạ mạn phép hỏi cớ   gì mà chư vị bị đoàn do thám bắt giữ?

Bạch Hộ Pháp thở dài chép miệng:

– Chuyện dài dòng lắm thưa túc hạ. Nó bắt đầu từ cái chết của cố chưởng môn và nhất là cái chết của tiên đế…

Gật đầu kẻ cầm sổ giang hồ hắng giọng:

– Tệ sư phụ và cố chưởng môn của quí phái có chút thân tình…

Y nói tới đó rồi bỏ lững dường như không muốn tiết lộ thêm. Húng hắng ho vài tiếng xong Hắc Hộ Pháp lên tiếng:

– Ngay sau khi lên ngôi vua tiên đế lập tức tưởng thưởng cho các vũ sĩ giang hồ từng đổ xương máu trong cuộc bình loạn mười hai sứ. Ai muốn chức tước người ban cho chức tước; kẻ nào muốn tiền bạc hoặc đất đai người cho tiền bạc đất đai. Nói trắng ra là tiên đế đã tưởng thưởng một cách xứng đáng và công bằng cho bất cứ ai có công trạng giúp người dựng nên nghiệp đế. Riêng phần cố chưởng môn thời tiên đế ân cần lưu giữ để chỉ huy đoàn do thám. Thừa hiểu tuy tiên đế đã lên ngôi tôn song thế lực chưa vững chải, lòng người vẫn còn ly tán nên cố chưởng môn bằng lòng lưu lại Hoa Lư với ý định kiện toàn và bành trướng đoàn do thám thành một lực lượng đông đảo có khả năng nghe biết đồng thời đập tan bất cứ cuộc nổi loạn nào trong trứng nước. Từ đó đoàn do thám mà đại diện là cố chưởng môn trở thành cánh tay mặt của tiên đế. Nhưng…

Bạch Hộ Pháp thở hơi dài áo não. Hắc Hộ Pháp hắng giọng tiếp:

– Khoảng một tháng trước ngày tiên đế băng hà phái Cổ Loa nhận được hung tin cố chưởng môn ngọa bệnh qua đời…

Kẻ cầm sổ giang hồ lắc đầu:

– Ngọa bệnh… Một cao thủ nhất đẳng giang hồ như Trần chưởng môn với nội ngoại công phu đều luyện tới mức hoả hầu mà lại bị bạo bệnh qua đời… Chuyện nghe mơ hồ và khó tin quá…

Bạch Hộ Pháp lại mở lời:

– Túc hạ nói đúng… Toàn thể đệ tử phái Cổ Loa cũng không tin chuyện đó. Vị chưởng môn đương nhiệm lập tức phái hai lão phu thống lĩnh mười hai đệ tử tới Hoa Lư mang xác cố chưởng môn về Cổ Loa. Dù qua nhiều lần khám nghiệm tử thi tệ phái cũng không tìm ra nguyên ủy về cái chết của cố chưởng môn. Chuyện đó còn nóng hổi thời tháng sau tiên đế lại băng hà…

Trầm ngâm nghĩ ngợi thật lâu kẻ cầm sổ giang hồ lên tiếng:

– Tôi không nghĩ cố chưởng môn của quí phái chết vì bệnh…

Hắc Bạch Hộ Pháp cũng gật đầu đồng ý:

– Ai ai cũng đều nghĩ như túc hạ, song lại không đoán ra cố chưởng môn chết vì lý do gì..

– Không chết vì đao kiếm hay bệnh hoạn tất nhiên Trần chưởng môn phải chết vì lý do khác như bị đầu độc…

Bạch Hộ Pháp cười nhẹ thốt:

– Lão phu cũng nghĩ đến chuyện cố chưởng môn bị hạ độc nhưng khám nghiệm thi thể lại không phát giác ra điều gì khác lạ. Có thể cố chưởng môn bị chết bởi thứ chất độc vô sắc vô hương và khi phát tác không lưu lại vết tích nào trên cơ thể…

Kẻ cầm sổ giang hồ gật gù:

– Có thể lắm… Tại hạ không tin một bậc tôn sư vũ học lại chết vì ngọa bệnh bất thình lình ngoại trừ những trường hợp đặc biệt như bị tẩu hoả nhập ma hay trúng độc… Ngay cả trong trường hợp bị tẩu hỏa nhập ma Trần cố chưởng môn cũng không chết liền được…

Hắc Hộ Pháp lại lên tiếng:

– Tệ phái đã bí mật thăm dò cùng cật vấn những tay chuyên dụng độc của giới giang hồ nước ta. Tuy nhiên không một ai hội đủ yếu tố để nói là liên quan tới cái chết của cố chưởng môn…

Kẻ cầm sổ giang hồ lên tiếng ngắt ngang lời của Hắc Hộ Pháp:

– Nhị vị nói tiên đế băng đúng một tháng sau ngày Trần chưởng môn tạ thế…

Bạch Hộ Pháp gật đầu xác nhận và kẻ cầm sổ giang hồ hỏi tiếp:

– Nhị vị nghĩ cái chết của Trần chưởng môn có liên hệ tới cái chết của tiên đế. Nói cách khác là hai cái chết liên hệ lẫn nhau…?

– Tệ phái có nghĩ đến điều này. Muốn hành thích tiên đế thủ phạm phải loại trừ cố chưởng môn vì người là thủ lĩnh đoàn do thám, chịu trách nhiệm về sự an nguy của tiên đế…

Kể cầm sổ giang hồ gật gù lẩm bẩm:

– Có lý lắm… Đốn cây phải chặt cành…

Đang nói đột nhiên y dừng lại ngưng thần lắng tai nghe ngóng đoạn lên tiếng:

– Có người tới… Chư vị để mặc tại hạ đối phó…

Lát sau Hắc Bạch hộ pháp và Lê Hào đều nghe được tiếng bước chân của người lạ.

– Ba người tới…

Kẻ cầm sổ giang hồ lên tiếng. Một giọng nói trầm trầm và lạnh lùng vang vang ngoài sân:

– Hắc Bạch Hộ Pháp… Nhị vị không trốn tránh được đâu. Đoàn do thám đã huy động tứ ban với mấy trăm nhân viên có mặt trong vòng trăm dặm quanh đây. Chỉ có phép thăng thiên hay độn thổ may ra nhị vị mới trốn về Cổ Loa được…

Vành môi hơi nhếch thành nụ cười kẻ cầm sổ giang hồ cao giọng:

– Nghe đồn đoàn do thám ỷ thế triều đình khinh khi các đồng đạo giang hồ nay chứng kiến mới biết lời đồn không ngoa. Kẻ cầm sổ giang hồ ta sẽ xoá tên bất cứ ai chạm tới nhị vị hộ pháp phái Cổ Loa dù người đó không có tên trong sổ giang hồ…

Nhân viên do thám nín liền không dám nói nữa. Nhìn bốn người trong nhà tay kiếm phiêu bạt giang hồ cười đùa:

– Ít ra cái danh của tôi cũng hù được năm ba người…

Lê Hào cười lớn. Hắc Bạch Hộ Pháp cũng mỉm cười vì lời nói đùa. Họ im lặng khi nghe tiếng bước chân nhẹ vang lên. Chỉ cần nghe tiếng bước chân nhẹ, êm, nhặt khoan đều đặn họ biết người sắp đến có trình độ vũ thuật cao siêu.

Kẻ cầm sổ giang hồ bình tịnh quan sát người vừa bước vào cửa. Y phục đỏ, chân quấn xà cạp đỏ, mái tóc đen dài chấm vai, áo choàng màu đỏ phết đất, mắt đen và sáng long lanh; người lạ có dáng vẻ thần bí và ngạo nghễ.

– Trong chư vị ai là kẻ cầm sổ giang hồ?

Người lạ buông câu hỏi.

– Chính ta…

Kẻ cầm sổ giang hồ lên tiếng. Người hỏi đã gọn mà kẻ đáp còn gọn hơn.

– Các hạ biết ta là ai không?

Người lạ lại lên tiếng hỏi. Nụ cười khinh bạc đọng trên môi, kẻ cầm sổ giang hồ buông giọng lững lơ:

– Ta không cần thiết phải biết. Biết cũng tốt mà không biết cũng chẳng sao…

Ánh mắt của người lạ bốc ngời hung quang và bàn tay đặt lên chuôi kiếm như sẵn sàng động thủ.

– Ta là Sát Nhân Kiếm Trần Bình, tân trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư…

Sắc diện không chút biến đổi kẻ cầm sổ giang hồ trầm giọng:

– Ta có gặp qua Huyết Kiếm Châu Đằng, vị trưởng ban tiền nhiệm của các hạ…

Sát Nhân Kiếm Trần Bình nghiến răng và tiếng nói của hắn chứa đầy giận dữ:

– Nếu không có lệnh trên ta đã giết các hạ từ lâu rồi…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười cười:

– Rất nhiều người đã nói như các hạ mà chưa ai làm được…

Trần Bình giận xanh mặt. Không nói tiếng nào hắn đạp bộ bước dài. Keng… Âm thanh của kiếm rút ra khỏi vỏ vừa vang mũi kiếm nhọn hoắt chập chờn nơi ngực địch thủ. Kẻ cầm sổ giang hồ hồi bộ một bước.

– Giỏi…

Vị tân trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư sấn tới. Mũi kiếm xanh lè vút tới mục tiêu nhanh hơn ánh chớp rồi một biến thành ba, ba thành chín, chín thành tám mươi mốt và cứ như thế mà biến hoá ra nghìn vạn bóng ảnh nhảy múa, bay lượn chập chờn trong không khí. Không hổ danh Sát Nhân Kiếm Trần Bình thi triển một chiêu kiếm thần tốc, biến ảo và kình lực sung mãn cực độ.

Kẻ cầm sổ giang hồ lùi một bước nữa. Đình thủ Trần Bình gằn giọng:

– Các hạ không muốn động thủ?

Chăm chú nhìn vị tân trưởng ban ám sát đoàn do thám Hoa Lư kẻ cầm sổ giang hồ hỏi lại:

– Các hạ muốn ta động thủ?

– Phải… Ta muốn các hạ động thủ. Ta muốn thấy chiêu kiếm giết người của các hạ…

Kẻ cầm sổ giang hồ nhếch môi cười lạnh:

– Chỉ e các hạ không thấy được…

Rẹt… Rẹt… Lồng giữa hai âm thanh này là âm thanh của sắt thép xuyên qua da thịt con người. Sát Nhân Kiếm Trần Bình, tân trưởng ban ám sát của đoàn do thám Hoa Lư ngã úp mặt xuống đất ngay dưới chân đối thủ như thân cây chuối bị đốn ngọt.

Hắc Bạch Hộ Pháp lặng nhìn nhau. Dĩ nhiên họ nghe giang hồ truyền tụng về thứ kiếm thuật giết ruồi độc địa nhưng hôm nay mục kích họ mới công nhận trên đời này chắc không có người nào đủ khả năng hoá giải chiêu kiếm giết ruồi tuyệt độc của kẻ cầm sổ giang hồ. Y tôi luyện được thuật xử kiếm thần tốc tới độ nhanh hơn phản ứng của một vũ sĩ dù là nhất đẳng cao thủ giang hồ. Ngay chính họ chú tâm cách mấy cũng chỉ nghe được âm thanh của kiếm rút ra rồi tra vào vỏ thôi. Nhưng khi họ nghe được âm thanh thời mũi kiếm đã đâm trúng mục tiêu.

– Chư vị đã tới tại sao lại không vào…

Kẻ cầm sổ giang hồ nói lớn. Có tiếng tằng hắng rồi trong bóng đêm hiện ra năm ông lão. Năm người tuổi ước gần sáu mươi, mặc y phục bằng lụa năm màu khác nhau gồm đen, đỏ, trắng, vàng và xanh.

– Dám hỏi các hạ thuộc bang phái hoặc gia trang nào trong cõi giang hồ?

Ông lão áo đen lên tiếng hỏi. Quan sát đối phương giây lát kẻ cầm sổ giang hồ trả lời:

– Tệ sư phụ là một kẻ vô danh dù nói ra chư vị cũng không biết đâu…

Hơi cau đôi mày bạc ông lão áo đen nghiêm giọng :

– Lão phu chỉ ngại đụng chạm tới người quen hay bằng hữu thôi. Các hạ không chịu thông báo tính danh thời chớ trách Ngũ Lão Trưởng Ban ta nặng tay…

Kẻ cầm sổ giang hồ lùi vào chỗ trống. Ngũ Lão Trưởng Ban của đoàn do thám chia nhau vây chặt lấy đối thủ.

Hắc Hộ Pháp chợt ứng tiếng :

– Ngũ Lão Trưởng Ban là năm vị cựu trưởng ban của đoàn do thám đã qui ẩn giang hồ từ lâu. Vị áo đen là trưởng ban truy tầm, áo đỏ là ám sát, áo trắng là tin tức, áo xanh là điều tra còn áo vàng là bảo hoàng. Họ tạo ra một trận pháp có tên là Ngũ Ban Trận án theo ngũ hành kim mộc thuỷ hoả thổ. Túc hạ nên cẩn thận…

Kẻ cầm sổ giang hồ cười nhẹ:

– Đa tạ lời khuyến cáo. Kể ra đoàn do thám cũng có lắm nhân tài…

Ông lão áo đen dường như là thủ lĩnh của Ngũ Lão Trưởng Ban cất giọng khàn khàn:

– Cũng vì các hạ kiếm thuật thông thần cho nên vị thủ lĩnh đoàn do thám phải thân vời Ngũ Lão Trưởng Ban tái xuất giang hồ. Kính mời các hạ thưởng thức ngũ ban trận…

Bóng người cùng với màu sắc rực rỡ chuyển động. Mới đầu ngũ lão còn chậm bước đoạn dần dần nhanh hơn cùng với năm màu vàng đen trắng xanh đỏ hoà hợp thành một rừng màu sắc trùng trùng điệp điệp. Chỉ cần nhìn vào vòng màu sắc luân chuyển này người ta sẽ bị loạn thị tuyến rồi mê man ngất xỉu.

– Đánh…

Liền theo hiệu lệnh tấn công ngũ lão nhất tề ra tay. Bóng quyền cước xen lẫn triệt thủ, pha trộn với kiếm, trảo, đao, côn và gậy gộc biến hiện trùng trùng điệp điệp cùng với kình lực khủng khiếp ập vào đối phương. Từ xưa tới giờ ít có người chống trả nổi hợp lực của ngũ lão trưởng ban.

Hắc Bạch Hộ Pháp và Lê Hào nhìn không chớp mắt với hi vọng thấy kẻ cầm sổ giang hồ thi triển kiếm thuật giết ruồi để hoá giải ngũ ban trận pháp. Họ biết nếu y bại; họ và y sẽ trở thành tù nhân của đoàn do thám. Tuy nhiên dù chú tâm theo dõi họ cũng chỉ thấy vòng tròn màu sắc luân lưu như nước chảy mây trôi.

Rẹt… rẹt… Hai tiếng vang khô gọn. Vòng tròn màu sắc đình trệ. Hai ông lão áo vàng và áo xanh chệnh choạng lùi lại. Nơi yết hầu của mỗi người đều hiện lên một chấm đỏ rực màu máu. Phịch… Phịch… Hai người trong Ngũ Lão Trưởng Ban ngã úp mặt xuống nền đất lạnh tanh.

– Ngũ Ban trận không thể hoá giải chiêu kiếm của ta đâu. Không có tên trong sổ giang hồ chư vị đừng bắt ta phải xoá tên chư vị…

Dường như tự ái bị va chạm ba người còn lại của ngũ ban trưởng lão vẫn tiếp tục tấn công. Họ không màng tới cái chết bởi vì thà chết vinh còn hơn sống nhục. Chẳng muốn phí sức kẻ cầm sổ giang hồ hất tay về sau ngay chỗ chuôi kiếm ló lên. Rẹt… Rẹt… Từng thây người ngã xuống nằm bất động trên mặt đất. Đấu trường trở nên im lặng.

Ngồi xếp bằng trên nền gạch ẩm ướt và rêu mốc, kẻ cầm sổ giang hồ cất giọng tiếp tục câu chuyện dang dở:

– Tôi nghe đồn tiên đế bị Đỗ Thích lẻn vào cung đâm chết ngay trên giường ngủ. Nhị vị biết Đỗ Thích là ai, làm gì không?

Bạch Hộ Pháp chép miệng thở dài:

– Dù mất thời gian dài điều tra tệ phái cùng chỉ khám phá vài chi tiết mơ hồ cùng chứng cớ nhỏ nhặt cho nên không phanh phui ra bí mật và uẩn khúc bao quanh cái chết của tiên đế. Đỗ Thích vốn là một cao thủ nhị lưu của phe hắc đạo rồi đầu nhập vào đoàn do thám làm tới chức lại, một chức phận hèn mọn chuyên trông coi sổ sách giấy tờ trong đoàn do thám. Một đêm nằm ngủ mơ thấy sao rơi vào miệng nên nghĩ mình sẽ được làm vua. Do đó hắn mới nuôi ý định hành thích tiên đế để lên làm vua…

Kẻ cầm sổ giang hồ nhếch môi cười. Y không nói song ai cũng hiểu được nụ cười của y ám chỉ điều gì. Nếu có chút suy nghĩ và hiểu biết không ai tin vào lời nói vu vơ trên. Một thằng cha bá vơ chuyên môn giữ sổ sách giấy tờ lại có thể lẻn vào cung cấm một cách dễ dàng để đâm chết một ông vua nằm ngủ trên giường. Chuyện này có nói ra   con nít cũng không tin được.

Bạch Hộ Pháp tằng hắng tiếng nhỏ tiếp:

– Đó là lời thông báo chính thức của triều đình Hoa Lư về cái chết bí ẩn của tiên đế. Túc hạ chắc chưa có dịp gặp tiên đế?

Kẻ cầm sổ giang hồ lắc đầu cười:

– Tôi kém may mắn để được diện kiến một bậc đại anh hùng, đại hào kiệt như tiên đế. Tuy nhiên…

Mỉm cười Bạch Hộ Pháp cao giọng:

– Qua cuộc dò xét riêng tư tệ phái được biết Đỗ Thích là nhân viên thuộc ban ám sát của đoàn do thám Hoa Lư…

Kẻ cầm sổ giang hồ gật gù:

– Như thế mới nhằm lý. Chỉ có nhân viên ban ám sát may ra mới giết chết được tiên đế…

– Túc hạ lầm rồi… Dù là một vũ sĩ giang hồ cộng thêm là nhân viên của ban ám sát Đỗ Thích cũng không đủ sức để giết chết tiên đế…

– Nhị vị nói rằng tiên đế giỏi võ hơn Đỗ Thích?

Kẻ cầm sổ giang hồ lên tiếng hỏi và Bạch Hộ Pháp chầm chậm gật đầu.

– Cũng vì lý do đó mà lão phu mới hỏi túc hạ đã gặp tiên đế chưa. Lúc còn bé tiên đế đã được một dị nhân truyền thụ vũ thuật. Bản lĩnh của người có thể sánh ngang hàng với một cao thủ giang hồ. Phong Lôi Quyền và Phong Lôi phủ pháp của người từng được các vũ sĩ lừng danh tán tụng và ngưỡng mộ. Không những thế tiên đế còn được các phái như Cổ Loa, Khai Quốc, Lạc Việt cùng nhiều gia trang, mỗi người, mỗi nhà truyền thụ cho vài ngón đòn giang hồ độc địa nhất. Ngay cả lão phu trong một lần ấn chứng vũ thuật phải giao đấu hơn trăm chiêu đồng thời phải trổ một vài tiểu xão và đòn phép giang hồ mới thắng được tiên đế…

– Nói như nhị vị thời Đỗ Thích không thể nào giết chết được tiên đế…

Bạch Hộ Pháp gật đầu một cách mạnh dạn và quả quyết:

– Nếu đường hoàng giao đấu đừng nói một mình mà cở năm ba người như Đỗ Thích cũng không chạm tới áo của tiên đế…

Gật gù kẻ cầm sổ giang hồ vặn:

– Nhị vị quên rằng Đỗ Thích lẻn vào cung đâm chết tiên đế lúc người say rượu ngủ trên giường. Say rượu ngủ mê tiên đế đâu có đủ sức chống cự…

Bạch Hộ Pháp liếc sang đồng bạn. Hắc Hộ Pháp thong thả hắng giọng:

– Ngay cả trường hợp tiên đế say rượu không chống cự được, Đỗ Thích cũng không thể giết chết tiên đế bởi vì người được Bát Đại Tướng bảo vệ một cách gắt gao và chặt chẽ. Tám viên hộ tướng trung thành hiện diện quanh tiên đế tựa như hình với bóng. Tiên đế uống họ uống trước, tiên đế ăn họ ăn trước, tiên đế đi đâu họ đi đó, tiên đế ngủ họ thức. Mỗi người trong nhóm Bát Đại Tướng có bản lĩnh ngang hàng với một cao thủ nhất đẳng giang hồ…

Kẻ cầm sổ giang hồ lẩm bẩm:

– Thế mà Đỗ Thích lại giết chết tiên đế. Phải có lý do đặc biệt hoặc có điều gì bất ổn…

Hướng về Hắc Bạch Hộ Pháp đang ngồi yên trong bóng tối y cao giọng hỏi:

– Tại hạ nghe đồn đoàn do thám tuyên bố sẽ bắt giữ những ai nhúng tay vào việc điều tra về cái chết mờ ám của tiên đế…

Gật đầu Hắc Hộ Pháp nói liền:

– Lời đồn đại không sai sự thực chút nào. Hai lão phu, Lê thiếu hiệp và Đỗ thiếu hiệp bị áp tải về Hoa Lư chỉ vì liên can vào vụ án tiên đế. Lão phu còn nghe phong phanh đoàn do thám sẽ có những biện pháp mạnh bạo và khắt khe với các vũ sĩ giang hồ từng được tiên đế trọng đãi…

Kẻ cầm sổ giang hồ làm thinh ngó mông ra cửa. Bóng tối mông lung. Gió thổi rì rào.

– Khoảng gần sáng tại hạ sẽ hộ tống chư vị về Cổ Loa. Nếu không có gì trục trặc chắc cũng phải mất ba bốn ngày đường…

– Chắc túc hạ chưa tường là sau khi tiên đế băng, phái Cổ Loa đã rút về một địa điểm bí mật ở châu Cổ Nông…

Đôi mày hơi cau lại xong kẻ cầm sổ giang hồ nói với giọng bình thản:

– Thế ư… Từ đây về Cổ Nông đường xa mấy trăm dặm. Tôi mời chư vị nghỉ ngơi giây lát…

Thời gian chầm chậm trôi. Kẻ cầm sổ giang hồ chợt đứng lên khi tiếng gà eo óc gáy đợt đầu tiên. Mang kiếm và gói hành lý nhỏ vào vai y hắng giọng:

– Chư vị sẵn sàng?

– Tôi sẵn sàng nhưng chúng ta đi bằng cách nào?

Lê Hào hỏi. Kẻ cầm sổ giang hồ đáp:

– Cỗ xe ngựa ngoài kia. Tôi biết đi như thế ta không thể nào thoát khỏi sự truy lùng của đoàn do thám tuy nhiên ta không có cách nào thuận tiện hơn. Nhị vị hộ pháp thương thế chưa lành nếu đi bộ phải mất thời gian hơn nửa tháng mới về tới Cổ Nông. Vả lại nếu đoàn do thám muốn tấn công ta họ đã làm rồi. Dù ta có đi bộ họ cũng tìm ra tông tích một cách dễ dàng. Do đó tôi nghĩ dùng xe nhàn hạ hơn…

Bốn người kia im lìm leo lên xe. Ngồi ở ngoài làm phu xe kẻ cầm sổ giang hồ thoáng thấy những bóng đen di động trong đêm tối. Không nói gì y lẳng lặng điều khiển cổ xe ngựa ngược ra đường lớn.

*****

Vô Hình Đao Tôn Nhật và Tử Cước Lê Hùng ngồi đối diện trong một quán rượu nhỏ nằm cạnh bến đò Phú Hậu thuộc huyện Lập Thạch.

– Tôi từ nam ra bắc gặp Tôn huynh để bàn một chuyện quan trọng…

Đưa chén rượu lên tỏ ý mời bạn Tôn Nhật cười nhẹ:

– Mời Lê huynh cho nghe cao kiến…

Tợp ngụm rượu Lê Hùng thở dài:

– Chuyện mà tôi muốn bàn với huynh là cái chết của tiên đế. Tôi với huynh từng được tiên đế trọng đãi xem như bằng hữu tâm giao lại còn ban cho chức tước, điền thổ, bỗng lộc kể sao cho hết. Chúng ta sống trong giàu sang sung sướng là do lòng độ lượng của tiên đế. Than ôi bậc đại anh hùng như tiên đế lại chết một cách bất minh và mờ ám. Đêm đêm mỗi lần nghĩ đến cái chết của tiên đế tôi lại sốn sang trong lòng, ăn chẳng ngon mà ngủ cũng chẳng yên. Nếu không làm sáng tỏ cái chết của tiên đế thời tâm mình không yên mà tai còn nghe tiếng đời chê bai đàm tiếu. Nếu hai chúng ta không lôi được kẻ chủ mưu hành thích tiên đế ra công luận thời sau này còn mặt mũi nào dám gặp người nơi suối vàng…

Tôn Nhật ngồi im. Mắt nhìn ra mặt sông mênh mông ông ta chợt buông tiếng thở dài:

– Sau khi tiên đế băng tôi lúc nào cũng canh cánh bên lòng một điều là làm sáng tỏ cái chết bất minh của người…

Ngừng lại uống cạn chén rượu tay đao hạng nhất của giới giang hồ Đại Việt cười sang sãng:

– Tôi nghĩ chúng ta cần phải tái xuất giang hồ. Lê huynh đồng ý không?

– Tôi gặp Tôn huynh cũng vì chuyện đó. Ta cần có thêm vài bằng hữu trợ giúp. Muốn phanh phui ra những bí ẩn bao quanh cái chết của tiên đế đồng thời vạch mặt chính phạm ra trước công luận tôi nghĩ chuyện đó hai chúng ta không đủ sức…

Vừa nói Lê Hùng vừa đứng lên. Đặt một đồng Thái Bình Hưng Bảo xuống bàn Tôn Nhật nói:

– Ngoài chuyện của tiên đế tôi còn muốn truy nguyên về cái chết của thằng cháu nội đích tôn. Nó bị chết đưới tay một kiếm sĩ vô danh và lạ hoắc ở Hoan Châu…

– Tôn huynh định nói tới kẻ cầm sổ giang hồ…?

Vô Hình Đao Tôn Nhật gật đầu trả lời câu hỏi của Lê Hùng:

– Chính y… Không ai biết được tính danh, lai lịch cùng sư môn của y. Tuy nhiên giang hồ đồn y   luyện được thuật xử kiếm giết người độc địa gọi nôm na là kiếm thuật giết ruồi…

Lê Hùng cười sang sãng. Tiếng cười của ông ta bay theo gió vang vang mặt sông rộng…

– Mình đi đâu Tôn huynh…?

Quẹo vào con đường chạy dọc bờ sông Tôn Nhật cười nói bâng quơ:

– Có lẽ mình nên tới Hắc Giang kiếm lão Lâm rồi kéo lão xuống gặp Hồ Vũ Hoa…

Bước song song với Tôn Nhật, Lê Hùng tặc lưỡi:

– Chà… Có thêm Lâm Quốc Tuấn và Hồ Vũ Hoa thời ta còn ngán ai nữa. Ủa huynh không mang đao à?

Tôn Nhật cười lắc đầu:

– Có tuổi rồi tôi không thích mang vũ khí theo trông luộm thuộm lắm. Vả lại tôi mới luyện được một tuyệt kỹ có tên là Triệt Thủ Đao nên muốn thử hai bàn tay này…

Lê Hùng cũng cười thốt:

– Tôi cũng thế. Mấy năm nằm nhà tôi nghiền ngẫm và nghiên cứu để tạo ra một tuyệt kỹ lưu truyền cho hậu thế. Đảo chuyển cước của tôi gồm hai mươi bốn chiêu, bốn mươi tám thế…

Tới bến đò họ ngồi đò băng qua sông. Nhìn mặt nước nhấp nhô Tôn Nhật thở dài khe khẽ.

 

*****

Bách Diện Thư Sinh đứng im nhìn ra khung cửa sổ rộng. Nắng chiều dọi chênh chếch xuống khoảnh sân lát đá hoa cương nhẳn thính. Lão hơi quay đầu khi nghe có tiếng bước chân. Một thanh niên trạc hơn ba mươi xuất hiện. Đó chính là người thủ hạ tín cẩn của vị phó thủ lĩnh đoàn do thám Hoa Lư

– Trình phó thủ lĩnh. Nhân viên của ta đã mang thi thể Sát Nhân Kiếm Trần Bình và Ngũ Lão Trưởng Ban về tổng đàn Hoa Lư. Họ chết bởi tay kẻ cầm sổ giang hồ…

Hai bàn tay bóp chặt với nhau Bách Diện Thư Sinh lẩm bẩm:

– Kẻ cầm sổ giang hồ… Y là ai mà tôi luyện được thuật xử kiếm giết người độc địa. Y chính là mối lo không nhỏ của mình…

Giọng nói của thuộc hạ vang đều đều:

– Nhân viên ta vẫn âm thầm bám sát kẻ địch. Theo báo cáo mới nhất thời hắn đang có mặt tại huyện Mỹ Lương. Có lẽ hắn sẽ dừng ở Cao Bộ đêm nay…

Bách Diện Thư Sinh gật gù mái tóc hoa râm. Lát sau lão nghiêm giọng nói:

– Ngươi mang lệnh tới toàn thể nhân viên ba ban truy tầm, tin tức và ám sát cứ âm thầm theo dõi kẻ địch cho tới khi nào có lệnh của ta mới được hành động. Đừng có thị tài mà chết uổng mạng dưới kiếm thuật giết ruồi của y. Ta muốn biết hắn đi đâu, làm gì và ước hẹn với ai. Ta nghe phong phanh phái Cổ Loa đã bí mật rút về châu Cổ Nông mà không biết đích xác tại đâu. Đây là dịp để ta khám phá ra chỗ trú ngụ của chúng…

Vẩy tay cho thủ hạ rút lui Bách Diện Thư Sinh vẫn đứng yên bên cửa sổ. Thật lâu lão lẩm bẩm:

– Kẻ cầm sổ giang hồ… Y là ai…?